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MEDIO AMBIENTE

La reina de las manta rayas Andrea Marshall, creadora de la Marine Megafauna Foundation (MMF), es una bióloga marina estadounidense que ha dedicado su vida a la investigación de las manta rayas. Aprendió a bucear desde temprana edad y a los doce años recibió la certificación para continuar con su hobby en el fondo del mar. A raíz de un encuentro con un ejemplar de estos gigantes marinos, quedó impresionada por la docilidad que presentaban, describiéndolos como “el más grande y hermoso pájaro marino” que había visto en su vida. Con esta experiencia nació su pasión por las manta rayas. Luego de unos años se dedicó al estudio e investigación de la vida y comportamiento de esta especie. En el 2008, Andrea Marshall fue la primera persona en culminar un programa de Ph.D. en manta rayas, en Mozambique. Durante los veinte años como bióloga marina ha viajado por

muchos países incluyendo Ecuador, donde es una de las fundadoras del Proyecto Mantas Ecuador. Otra de sus pasiones es la fotografía submarina, que practica desde los 16 años de edad. Actualmente trabaja en el Centro

de Investigación de manta rayas y tiburones ballenas en Tofo Beach, Mozambique, donde radica con su familia. Más información sobre Andrea Marshall y su trayectoria profesional en www.queenofmantas.com

"Son peces amistosos y les gusta posarse sobre las burbujas de los buzos" Michel Guerrero es biólogo marino ecuatoriano; dirige cursos de buceo profesional y es cofundador de la Fundación Megafauna Marina del Ecuador, FMME, organización que trabaja en los proyectos Mantas Ecuador, y Tiburón Ballena del Ecuador.

¿Cómo describe la experiencia de bucear muy cerca de las manta rayas? En 1996, la primera vez que vine a bucear en Puerto López, vi manta rayas y desde ahí nació el interés de saber por qué estaban aquí, a donde iban, cómo iban. Es muy especial nadar con estos peces porque hacen contacto visual. Uno siente que lo están observando y que dentro de estos individuos hay algo, hay un ser. Son muy amistosos, muy sociales; les gusta acercarse y a veces posarse sobre las burbujas de los buzos.

¿Por qué esta especie llega a la Isla de la Plata? Estos peces son migratorios y tienden a agregarse en los alrededores de la Isla de la Plata por la cantidad de nutrientes y de arrecifes rocosos que congregan gran cantidad de peces especialmente arrecifales, limpiadores como

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los peces mariposa o los peces reyes ángeles que participan en actividades de limpieza de sus cuerpos. Entonces entran también a esa zona buscando aguas más calmadas, alimento, etc. Hacen estaciones de limpieza donde se limpian los cuerpos y también hemos notado que entran aparentemente para efectos de reproducción. Hemos visto hembras con cicatrices frescas en las puntas de las aletas, una señal de que los machos les muerden para poder tener un punto de agarre y poder copular.

¿Cuánto tiempo permanecen en la isla? Debido a la productividad de la presencia de la corriente de Humboldt, las manta rayas entran a la zona. Gracias a la ayuda de dispositivos acústicos, que les colocamos en el cuerpo de estos peces, podemos determinar la fidelidad que tienen los individuos a una zona en particular. Tenemos estaciones donde cada vez que el individuo pasa cerca, queda un registro. Hemos podido notar que en los alrededores de la Isla de La Plata permanecen tres, cua-

ESPOL - FOCUS, Edición 68  

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