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Queens of Shadows


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Dedicação

Para os verdadeiros Sam e Noah.

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Como água me derramei, e todos os meus ossos se desconjuntaram; o meu coração é como cera, derreteu-se no meio das minhas entranhas. Salmos 22:14

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Parte I

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Capítulo 1 —Seja honesto comigo. Como está meu cabelo? Essas são as primeiras palavras que Claribelle Sandoval me faz. Eu não deveria estar surpreso. Quando ela foi contatada para gravação do aniversário de um ano da tragédia da cidade pequena, as duas primeiras coisas que ela perguntou foram: ela seria paga e a outra teria um guarda-roupa? As respostas foram não e não. Isso não a impediu de concordar em nos fazer entrevistá-la. Quem poderia passar por isso? A tragédia em torno de Selah Kerrington foi severa o suficiente para atrair atenção nacional. Primeiras páginas por semanas. Jornalistas de jornais locais até o The Wall Street Journal publicaram histórias sobre essa mulher indecente do centro de Illinois. E agora era quase o aniversário de um ano. Sabíamos que, se quiséssemos uma versão autêntica da história, teríamos que ir ao mesmo lugar em que aconteceu. A tripulação e eu chegamos há dois dias.

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—Agora, sempre me disseram que meu lado esquerdo é meu melhor ângulo. Sinta-se à vontade para me dizer de forma diferente. Eu aceno, mal ouvindo ela divagar. Essa mulher ia me fazer parar de fumar e eu desisti há cinco anos. Bem agora, ela estava começando a se transformar em um cigarro gigante. Além disso, a verdade é que a câmera vai adorar esta senhora. Ela é uma pessoa linda. Mesmo que ela não usasse maquiagem ou usasse um saco de lixo como camisa, ela seria linda. Seu cabelo castanho escuro tem reflexos de caramelo - que eu estou disposto a apostar por um maço de cigarros que foi feito ontem; seus olhos são âmbar; e ela tem o tipo de pele pálida que faz seus lábios vermelhos parecerem grandes e ousados. Sua entrevista não é em até cerca dez minutos, mas ela sentase em sua cadeira, tomando uma Coca Diet. Toda vez que ela toma um gole o maquiador tem que refazer o batom. A única coisa que fala de seus nervos é a perna direita ligeiramente saltando para cima e para baixo. Se ela quer admitir ou não, ela está nervosa, o que pode significar uma de duas coisas: ela é tímida ou tem segredos que ela não quer contar.

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Há algumas escadas laranjas ao redor da sala com pessoas em pé em cima delas enquanto consertam as bases de luzes portáteis. Várias câmeras estão sendo direcionadas para ela. Os cabos estão correndo para lá e para cá, mas ninguém tropeça. Claribelle está sentada em um único banco observando tudo. Quanto mais ela olha, mais pálida ela se torna. —Você prefere Claire ou Claribelle? — Eu pergunto. Eu já conheço a resposta de produtores executivos e entrevistas anteriores. —Claribelle—, ela responde. —Nome bonito. Alguém já te disse isso? Ela se anima com a perspectiva da conversa sendo focada em sua direção. —Oh, sim. O tempo todo. Eu sorrio e ela sorri de volta. —Ok, aqui está o que vai acontecer. Eu vou te fazer uma série de perguntas. Você tem que fingir que as câmeras não estão aqui. Não olhe para elas. Estamos apenas tendo uma conversa normal e tranquila. Tudo bem? Ela engole antes de concordar.

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Em um mundo perfeito, conseguimos essa cena em uma ou duas tomadas, mas a equipe de filmagem e eu sabemos que isso não vai acontecer. Claribelle pode parecer boa para a câmera, mas ela não está acostumada com a câmera. Nós fazemos uma checagem de som em que todos no set onze, incluindo Claribelle, ficam em silêncio. Suas mãos estão tão apertadas que parece que ela está cortando sua circulação. Os computadores de áudio e vídeo estão trabalhando intensamente na sala de controle improvisada. Eu olho para as perguntas na página no meu colo. Eu dou a ela um último sorriso. —Lembre. Não olhe para a câmera. Estamos apenas nós aqui, certo? Ela balança a cabeça quando um profissional entra na cena com uma claquete. Escrito na linha do título, em caligrafia branca e bagunçada, A história de Selah Kerrington: Vítima ou Vilão? —Você está pronta, Claribelle? Ela levanta o queixo e me dá um breve aceno de cabeça. —Tomada um! — Eu grito. A claquete bate.

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Há um breve momento de silêncio e depois mergulho nas questões. —Claribelle, quão bem você conheceu Selah Kerrington? Seus lábios se franzem em uma linha fina. —Eu mal conhecia Selah. Eu a conheci apenas duas vezes. — Eu vejo como ela olha para longe momentaneamente e coloca um pedaço de cabelo atrás da orelha. —Naquela época, eu sabia que ela não estava dizendo a verdade completa. Eu poderia empurrar, mas era muito cedo para isso. —E quais são seus pensamentos sobre ela? — Eu pergunto. Claribelle me surpreende ignorando completamente a câmera e me olhando nos olhos. —Ela é uma vadia malvada e manipuladora que não é confiável.

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Capítulo 2 Você se lembra de mim? Claro que você não lembra. Então, eu vou te dar um lembrete. Eu te conheço há anos e anos. Nós costumávamos ter conversas lindas. Não havia ninguém que conhecesse você melhor que eu. Agora, se eu te dissesse que costumávamos estar perto, é possível que você não acreditasse em mim. Mas é verdade. Você tem que acreditar em mim sobre isso. Selah, não faz muito tempo que você precisava de mim. Você confiou em mim. Eu era seu conforto. Sua fuga. Mas você me deixou. Pacientemente, tenho esperado que você volte. Você não veio. Se você não se lembra de mim, então certamente não pode sentir minha falta, mas às vezes, sinto um certo puxão em sua direção. E eu sei que você sente isso também. É como estender o braço para algo fora do seu alcance. Os músculos de seus braços queimam, mas você continua indo e indo até o último minuto que seu braço cede e cai pesadamente no chão. Em vez de desistir, você continua indo. E indo. E indo.

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Isso me mostra que você tem esperança. E que você também é uma lutadora. Eu gosto disso sobre você. Mas é dolorosamente óbvio que você é infeliz. Cobre seus ombros e toda a sua figura. Algumas vezes, você tentou lutar contra isso. Mas está esperando por sua vida e agora você percebeu que não adianta tentar brigar. Então começa a puxar seu corpo para baixo a cada respiração que você toma. Muito em breve seus ombros vão bater no chão, mas então será tarde demais. Você merece luz. As cores mais brilhantes lá fora. Sua boca precisa sorrir e o riso precisa se derramar. Seus ocos olhos castanhos precisam estar cheios de esperança e promessa do amanhã. Não importa quantas vezes eu tente te dizer isso, você está lentamente se desfazendo. Todos ao seu redor veem seu sofrimento, mas não estão dispostos a ajudá-la. Mas não é assim que sempre acontece? Lá para a felicidade, mas nunca a dor. Covardes. Eles estão com muito medo de que o que você está sentindo seja contagiante e eles vão pegar a escuridão que gira em torno de você. Mas não tenho medo e sei que sou mais forte que sua agonia.

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Eu gosto de você; Há algo especial em você. Eu poderia amar você; seu coração é como o meu. Então eu vou fazer algo especial para você. É algo que eu tenho trabalhado por meses. E é algo que irá destruir sua dor. Se você quiser, vou embrulhá-lo em um pacote bonito e estendê-lo para você. Por favor, vá em frente. Pegue. Mas se você pegar meu presente, também estará me aceitando. Não se preocupe, nos tornaremos amigos rapidamente. Nós vamos continuar exatamente de onde paramos. Você parece esquecer que eu sou sua figura oito. Seu infinito. Você tenta correr, mas eu sempre vou te encontrar.

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Capítulo 3 Eu culpo fevereiro. É um mês pateticamente pequeno, embrulhado no conforto do chocolate quente, anjos da neve e doces e flores do dia dos namorados. Mas isso é tudo fumaça e espelhos para você não perceber os ventos antárticos e as calçadas geladas. Então você pisca e começa a se perguntar: Como já é março? Fevereiro... tira suas oportunidades e chances. Deixa você com nada. Sim, é isso. É por isso que não tenho emprego. É tudo culpa de fevereiro. Eu recuo da tela e esfrego meus olhos. Pegando minha caneta, eu risco o gerente do escritório. Outro trabalho pelo ralo. A parte triste sobre tudo isso não é minha tentativa patética de culpar meu calendário, mas o fato de que essa posição de gerente de escritório foi a mais promissora que eu vi em dias. Estou tentando manter uma atitude otimista. Amanhã, um novo emprego pode aparecer. E quem sabe, pode ser o ajuste certo para mim. Mas eu pensei que ontem de manhã e no dia anterior. A

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seleção está ficando cada vez menor, cada trabalho mais esboçado do que o último. Minha caneta bate no bloco de notas enquanto eu pego o jornal no colo e olho novamente os anúncios de emprego, como se tivesse perdido uma boa primeira leitura. Inclino a cabeça para trás e olho para o teto, lembrando-me de respirar fundo. Respire fundo. Está tudo bem. Não há motivo para pânico. Outra inspiração profunda. Minha mão esquerda se enrola em um punho. Eu coloco meu queixo nas minhas mãos, olho pela janela direto para o quintal. Deste ângulo eu tenho uma visão de ambos os vizinhos flanqueando nossa casa. O da esquerda tem dois filhos, mas você nunca saberia se julgar pelo quão impecável é o quintal deles. O outro tem um, mas parece que um armazém da Toys R Us explodiu em seu quintal. A neve está caindo constantemente, como pitadas de açúcar. Uma menina vestida com uma roupa de neve rosa, constrói um boneco de neve com o pai dela. Ela ri de algo que ele diz. É tão pitoresco. Tão charmosa, quase me sinto tentada a abrir a janela e gritar para eles que momentos como esse não duram para sempre. Mais cedo ou mais tarde a vida te morde na bunda e quando o faz morde com força.

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Um novo e-mail aparece na minha caixa de entrada. Sento-me de novo e volto minha atenção para meu laptop. Eu olho para a tela, olhando para o endereço de e-mail: Jackvan_dosis@gmail.com. A curiosidade obtém o melhor de mim e eu clico no e-mail mesmo que não haja uma linha de assunto e não tenho ideia de quem é. O e-mail diz apenas no word: Olá. Instintivamente, clico em excluir e continuo com a procura de emprego, o que, se estou sendo completamente honesta, é apenas uma tentativa fútil. Nas quatro semanas que estive em casa, tive um total de duas entrevistas. Eu saí das entrevistas dizendo a mim mesma que estava bem. Eu tenho uma carreira estável como professora da segunda série há anos e boas referências. Bem, eu costumava ter boas referências. Mas essa é uma outra história. No entanto, as ligações de retorno nunca chegaram. Minha próxima entrevista é amanhã. E mesmo sendo apenas a minha terceira, ainda sinto o pânico começar a rastejar. É o medo do desconhecido, pisando em terreno irregular, que me assusta, porque tudo que eu posso ver é o dinheiro que não está entrando em minha conta corrente e o dinheiro que sai das minhas economias. As coisas podem ficar bem por enquanto, mas minhas

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economias estão se transformando rapidamente em um poço que está prestes a secar. Havia uma pequena pilha de notas ao lado da porta da frente quando me mudei de volta para mamãe naquela manhã de janeiro. Lembro-me de tirar a neve dos meus sapatos e encará-la como se fosse um objeto estranho. Mamãe sempre mantinha a casa em perfeita ordem. Tudo sempre esteve um lugar. Ela era a mãe que, quando você terminava de comer, pegava o prato da sua mão e o colocava na lava-louças. No entanto, essa pilha está se transformando em um pequeno monte. Esta manhã, tentei abrir algumas. Eu estava determinada a colocar um entalhe na pilha. Mas fiquei oprimida e coloquei de lado e subi. Eu estou aqui em cima desde então. Outro ping. Nova mensagem da mesma pessoa. Onde você esteve? É tudo o que diz. —Amigo, eu acho que você tem a pessoa errada—, murmuro para a tela antes de mais uma vez clicar em excluir e ir para uma página da web diferente. —Selah? Mel? Eu preciso de vocês.

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Eu fecho meus olhos e me afasto da mesa. Eu sinto falta dos dias em que eu poderia estar relaxada e complacente ao som da voz da mamãe. Agora isso só me faz ficar de pé em alarme. Meu primeiro pensamento é: o que aconteceu agora? —Eu estou indo—, eu grito. Antes de sair da sala, olho para o computador. A tela ligada me insulta, dizendo: Não saia! Você precisa continuar procurando! Por um milésimo de segundo, sou tentada a ficar. Então eu penso na mamãe lá embaixo, sozinha. Ela precisa de mim. Eu suponho que esse momento estava prestes a acontecer. Esse período no tempo em que o pai deixa de ser pai e o filho cuida disso. Faz parte da vida. Eu sempre imaginei este momento de quinze a vinte anos mais para frente. Não agora. Aos cinquenta e três, minha mãe é perfeitamente saudável. Feliz. Trabalha duro. Não há nenhuma doença devastando seu corpo. Isto é, se você não contar com a depressão. Ninguém viu sua espiral descendente. Especialmente eu. Talvez se eu tivesse, estaria mais preparada. Mas eu não estou e

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agora estou de volta à minha cidade natal, morando na minha casa de infância e cuidando da minha mãe. Rapidamente desci as escadas, minha mão roçando levemente o corrimão. Quando chego ao último degrau, paro e olho para a direita, para a sala de estar. A cadeira xadrez verde e branca em que ela sempre está sentada está vazia. A TV está ligada. O sofá está coberto com cobertores amassados, a mesinha de centro cheia de pilhas de revistas Good House keeping, jornais e velhas embalagens de comida. Tem havido um odor extravagante flutuando em toda a casa recentemente, por isso mesmo que seja o fim do inverno, eu abri algumas janelas na esperança de que ele encontrasse a saída. Algumas vezes, em uma tentativa desesperada, eu pulverizei alguns Febreze, mas não fez nada. A janela da sacada atrás do sofá está rachada, fazendo com que as cortinas subam levemente, como se fantasmas estivessem brincando com o material transparente da cortina. —Mamãe? — Eu chamo. Ela não responde. Eu saio para o corredor. —Mamãe? —

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O pânico, grande e poderoso, ameaça me consumir. Não importava que eu trancasse as portas da frente e repetidas vezes disse a ela que eu estaria lá em cima, ela poderia ter acordado, saído de casa e vagado pela rua. Ela poderia estar em qualquer lugar. Eu ando pela sala de jantar, mas sei que não há como ela estar aqui. Há caixas abertas e fechadas em todo lugar. Cerca de duas semanas depois de voltar para a minha casa de infância, percebi que era grande demais para mamãe e eu. Eu conversei com ela e ela concordou que talvez fosse hora de reduzir o tamanho. No entanto, o enxugamento exigia livrar-se da desordem e a mãe tinha muito disso. Eu não a chamaria de acumuladora, mas ela está muito perto disso. Há marcas quadradas claras na parede a partir de fotos que foram tiradas e agora estão encostadas na parede. Eu tinha empacotado alguns álbuns de fotos e algumas porcelanas finas, mas eu ainda tinha alguns caminhos a percorrer. Rapidamente, eu caminho pelo labirinto de caixas em direção à cozinha. Oh, Deus, eu penso, alguém poderia encontrá-la e chamar a polícia. E então eles vão levá-la embora e eu não sei se-

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Todos os meus pensamentos terríveis param quando eu entro na cozinha e a vejo sentada à mesa. Uma xícara de café está colocada na sua frente. Lentamente ela coloca um pacote Sweet'N Low no copo. Quando está vazio, ela gentilmente a coloca à esquerda, onde uma pilha limpa está começando a se formar. Ela pega outro pacote rosa à sua direita e repete o processo. Em voz alta, eu suspiro de alívio, nem mesmo me importando que ela esteja fazendo uma bagunça. —Por que você não me respondeu? — Lentamente, ela levanta a cabeça. Ela encolhe os ombros e agita sua bebida lentamente. Mamãe tem seus bons dias e depois alguns dias ruins. Hoje é ruim. Ela pode fisicamente estar aqui, mas sua mente está claramente em outro lugar. Dois meses atrás, ela foi internada involuntariamente na unidade psiquiátrica do hospital St. Mary por setenta e duas horas. Um estranho a encontrou andando pela rua com seu roupão e chinelos. Mais tarde, soube que ela estava rindo maniacamente e chorando de dor. Liberá-la não foi difícil. Os médicos a monitoraram e não viram motivo para mantê-la. Eles disseram que ela estava em

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estado depressivo, encorajados a procurar um terapeuta e nós estávamos a caminho. Repetidamente, mamãe me assegurou que teve um dia ruim quando foi encontrada nas ruas. Isso é tudo. Todos não têm dias ruins? Eu concordei com ela, mas disse a mim mesma para checá-la com mais frequência. Ligar para ela para ver como ela estava. Mas dias depois a mesma coisa aconteceu e desta vez foi mais difícil liberá-la. Os médicos queriam que ela ficasse por duas semanas para tratamento adicional. Eles pensaram que era mais do que depressão. Um 'colapso psicótico', eles disseram. Eles continuaram falando, mas eu os bloqueei porque eu sabia que minha mãe não era psicótica. Deprimida, talvez. Mas não psicótica. Deixá-la lá estava fora de questão. Foi uma luta, de um lado para o outro entre o médico e eu. A única maneira que eu poderia liberá-la era se eu concordasse em levar mamãe de volta para uma continuação no tratamento. Quando saímos, o medo tomou conta do meu corpo. Não poderia haver uma visita pela terceira vez. Se houvesse, eu sabia que não seria capaz de liberá-la. Eu tinha que estar com ela. Ela precisava de mim.

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Então eu mudei de volta para casa. Eu fiz tudo isso sabendo que minha mãe precisava de mim mais do que tudo. Até que ela estivesse melhor, minha vida estava em espera. Para mim, parecia fundamentalmente errado deixar a mulher que me criou sozinha durante um período difícil. Ela era, não, é uma boa mãe. Não, melhor que isso. Ela derramou toda a sua energia para me dar uma boa vida. Agora é minha vez de retribuir o favor. Mas isso não significa que todos os dias tenham sido fáceis. No começo eu não conseguia dormir por mais de três ou quatro horas. Minha mente corria me arrancando do meu sono e eu tinha que ir checar minha mãe. Eu estava com tanto medo de que ela fosse embora que me recusei a deixá-la sair da minha vista. Às vezes ela estava bem. Outros dias ela olhava fixamente para a televisão ou sentava-se à mesa da cozinha com uma xícara de café na frente dela. Ela nunca bebia, apenas olhava para as profundezas da xícara como se o segredo de sua insanidade estivesse ali. Talvez insanidade seja uma palavra dura, mas não há outra explicação para o que a fez quebrar. Não há renda chegando. Minha poupança está diminuindo. Mas é quase impossível encontrar um emprego que me desse um horário que se ajustasse às circunstâncias incomuns da minha mãe e da minha.

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—O que você está fazendo? — —Colocando açúcar no meu café. — —Tudo bem, mas primeiro você precisa fazer um café—, eu digo gentilmente. Ela olha para a xícara de café. Neste ponto, está meio cheio de açúcar. —Você quer que eu faça? — Ela balança a cabeça negativamente. —Está com fome? Outra sacudida de cabeça. —Você tem certeza? — Eu persisto. —Eu posso fazer algo simples como um sanduíche de presunto. — Minutos passam e eu estou perto de desistir e voltar para a minha busca de emprego. Então ela me olha nos olhos. —Eu acho que um sanduíche parece bom. — Instintivamente, eu sorrio. Porque isso é bom. Muito bom. — Excelente! — Eu digo, estremecendo com a minha própria voz. Eu pareço um castor ansioso.

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Há dias em que é uma guerra total para fazer mamãe funcionar como uma humana. Se eu não a lembrasse ela passaria dias sem tomar banho e comer. Se dependesse dela, ela viveria com Sweet'NLows e shows de reforma doméstica. Eu vou para a geladeira e pego comida para fazer um sanduíche. Minha mãe sempre foi introvertida, o tipo de pessoa que não vocaliza seus pensamentos. Ela prefere sentar em silêncio e suportar a dor. Ela prefere ir lentamente a insanidade do que chegar a alguém. Eu olho para ela pelo canto dos meus olhos. Ela olha para frente. O que a trouxe até este ponto? O que a fez se virar e se tornar uma casca do seu antigo eu? Fora de toda essa situação, essa foi a parte mais assustadora. —Amanhã eu vou procurar emprego—, eu digo conversando. Ela não diz nada. —Eu encontrei alguns trabalhos que parecem muito promissores—, eu minto. Eu não sei porque. Talvez eu esteja esperando que isso prenda a atenção dela.

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Silêncio. —Há um emprego abrindo em uma cooperativa de crédito em Decatur. Não é o meu emprego dos sonhos, mas está a apenas dez minutos daqui. Então, se você precisasse de mim, eu poderia estar em casa em um piscar de olhos. Esta conversa unilateral é complicada. —Claro que ainda estou esperando que eu possa encontrar um bom trabalho de professora. — Eu coloco o sanduíche na frente dela e começo a guardar a comida. Com o canto do olho, olho para mamãe. Ela continua sentada ali; ela não toca em seu sanduíche. Qual era o ponto de até mesmo fazer a maldita coisa? Limpo um dos balcões antes de me virar e encará-la. —Boa conversa—, eu digo sarcasticamente. —Devemos fazer isso de novo. — Eu começo a sair do quarto quando ela finalmente fala. —Eu sinto muito, Selah—, diz ela suavemente. Eu paro no meu caminho e caminho de volta para ela. —Mãe, tudo bem. — —Não, não está. Não está bem. Você não deveria estar aqui.

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—Claro que vou estar aqui. Você é minha mãe. —Eu posso ficar sozinha—, ela responde com sinceridade, como uma criança tentando provar que seus pais estão errados. —Não, você não pode—, eu digo devagar, mas gentilmente.

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Capítulo 4 Duas semanas depois, um homem se mudou para a casa do outro lado da rua. Pela vigésima vez esta manhã, eu olho através das persianas e olho para ele. Como de costume, ele está sentado na varanda. Não importa que esteja congelando. Ele parece indiferente a isso. Um jornal repousa no seu colo e um café está na mesa. Ele tem um Golden retriever que normalmente o segue, mas agora está descansando lealmente a seus pés. Sua cauda desliza preguiçosamente para trás e para frente enquanto ele olha para o mundo ao seu redor. Nada nessa foto deve ser nem de longe interessante. Mas há algo... estranho sobre esse homem. Eu não posso dizer o que é. Só por essa razão, não consigo parar de observá-lo. Eu preciso descobrir isso ou vai me deixar louca. Eu não sou obsessiva ou compulsiva ou qualquer coisa, mas eu estou quase perto. Quando não sei a resposta para alguma coisa ou não consigo encontrar um item, continuo procurando e

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pensando até que seja encontrado. É seguro dizer que nos últimos quatorze dias eu tenho olhado muito para esse homem. Eu suponho que ele poderia ser considerado atraente. Ele tem um olhar cansado sobre ele. Seu cabelo escuro nas laterais está preenchido com alguns cabelos grisalhos. Ele tem barba por fazer que também é salpicada de cinza, o que me faz pensar se ele é uma daquelas raposas prateadas ou está prematuramente envelhecendo. A única coisa que eu desprezo são os olhos dele. Para mim, isso é incomum. Eu realmente acredito que, em vez de as pessoas usarem a dor, elas armazenam isso em seus olhos. Com esse homem, não consigo ler bem seus olhos. Isso me enerva. Eles são astutos e fechados e dizem: Estou te observando. Mesmo assim, continuo a observá-lo. E é isso que eu juntei das minhas sessões de perseguição: ele não tem família. Sem filhos. Sem amigos. Se ele tem, eles certamente não pararam para uma visita. Ele tem um Golden retriever que ele frequentemente anda junto. Não tenho cem por cento de certeza, mas tenho quase certeza de que ele tem um emprego de nove às cinco que ele frequenta todos os dias. Não com terno e gravata. Mais como jeans e uma bela

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camisa que é normalmente na cor cinza. Ele bebe tanto café que estou convencida de que é o tipo sanguíneo dele. Ele nunca sorri. Sempre que estou fora com a mamãe, ele nunca diz oi. Embora para ser justa, nem eu. Quando ele se mudou a primeira coisa que ele fez foi rasgar a placa—A VENDA— fora do quintal da frente e jogá-la na garagem como se fosse um pedaço de lixo. Não havia um caminhão estacionado em sua garagem, cheio até a borda com seus pertences. Ele carregava algumas caixas e uma mochila e era isso. De certo modo, é emocionante dissecar esse homem à vista de todos. É como brincar com um cubo de Rubik: quando você pensa que descobriu, vê um outro lado que não tem as mesmas cores e você tem que começar tudo de novo. Até agora eu ainda estou tentando resolver esse cubo. Há momentos em que abro a porta da minha imaginação e deixo correr solta com todos os tipos de cenários malucos. Talvez ele fosse um criminoso em fuga, tentando se esconder. Cometeu assassinato ou fraude bancária? Talvez ele perdeu um emprego ou um ente querido e teve que começar de novo em algum lugar diferente.

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Eu sei que essas teorias são improváveis na melhor das hipóteses, mas eu não queria me agarrar à ideia de que ele era um homem chato que simplesmente se mudou para um subúrbio tranquilo. Não pode ser tão simples assim. Este homem está escondendo alguma coisa. Como se ele pudesse sentir meu olhar, ele vira seu corpo e olha diretamente na minha direção, como se estivesse tentando olhar melhor para mim. —O que você está fazendo, Selah? — Eu pulo da janela e me viro, segurando minhas mãos atrás das costas, como uma criança pega roubando do pote de biscoitos. Eu levanto um polegar em direção à janela. —Eu estava apenas assistindo o novo vizinho. — Mamãe estreita os olhos para mim e, por um segundo, é a mãe com quem eu cresci. Com clareza cristalina, posso vê-la vestida com suas costumeiras saias longas e esvoaçantes. Ela odiava shorts e muito raramente usava jeans. Ela cresceu em Tucson, Arizona, então o clima quente corria por suas veias. Durante o verão ela usava tops em uma gama completa de cores. Seu cabelo loiro escuro e liso estaria empurrado para trás com uma faixa na cabeça. Os cabelos grisalhos estava começando a crescer agora, mas ela

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não se incomodou em encobri-lo. Não há um par de Birkenstocks que a mamãe não goste. Houve algumas vezes que eu a vi usá-los no inverno. Com meias, claro. Acabei de te pintar uma versão muito peculiar de Susie Kerrington. Mas é a melhor e mais honesta versão que posso lhe dar. Se ela estivesse em seu antigo eu normal agora, observandome assistir ao vizinho, ela diria: —Sua imaginação vai colocar você em apuros algum dia. E eu teria respondido: —Impossível. Não há melhor amigo que a imaginação. E ela suspirava como se um ser adulto, ser severo, fosse exaustivo. Finalmente ela desistiria da luta e sorriria largamente. —Tão sonhadora. Nunca pare de viver dentro dessa linda cabeça sua. Qualquer chance eu poderia tentar trabalhar suas palavras sábias em minha vida. Crescendo, se eu lesse um livro que não terminasse como eu gostaria, eu fecharia meus olhos e deixaria minha imaginação assumir o controle. Quando consegui minha licença, dirigi pela cidade com minha melhor amiga, Sam. Se estivéssemos em um semáforo e um carro estivesse na nossa frente, eu criaria uma história para a pessoa dirigindo ou para o

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resto das pessoas lá dentro. Sam pensou que era insano no começo, mas ela rapidamente pegou o jogo. Fazia anos desde que eu fiz isso; a vida tinha entorpecido aquele peculiar hábito meu. Mas agora, com tudo tão no ar, era bom fazer. —Ele parece legal—, diz a mamãe enquanto caminha em direção a sua cadeira. Suas mãos seguram uma xícara de café, que eu não vejo o ponto de vista. Ela vai tomar alguns goles antes que esqueça completamente. As palavras da mamãe não fazem nada para me tranquilizar. Ela se deu bem com todos e viu o melhor neles. Era uma característica que sempre parecia machucá-la no final. Ela costumava sempre me dizer o quanto essa pessoa era legal e darlhes uma chance. Ela fez amizade com uma dama no Curves. Elas começaram a ter encontros no café. Esses pequenos encontros estendiam-se a viagens de compras. Demorou três meses até que mamãe finalmente percebesse que sua pequena amiga do Curves estava roubando dela. Houve raros momentos em que ela estava certa, no entanto. Como o casal que morava na casa antes que nosso estranho vizinho se mudasse. Mamãe disse que eles eram quietos, mas

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legais. A mesma idade que ela. Eles se mudaram um ano depois que me formei no ensino médio. O marido era aposentado do exército. A esposa era uma dona de casa. Nas poucas vezes que eu chegava em casa para visitá-los, eu os via de passagem. A dama estava constantemente do lado de fora. Muitas vezes mamãe mencionou que as flores que plantara no jardim da frente eram tão bonitas. Essas flores agora estão mortas. Cruzando meus braços, me aproximo. —E como você sabe que ele é legal? Mamãe cruza o roupão apertado em volta da cintura. —Eu falei com ele. — Eu me afasto da janela. —Quando? — Ela não vai encontrar o meu olhar. —Alguns dias depois que ele se mudou. — Como isso é possível? Eu estou constantemente vigiando a mamãe. Claro, houve o pequeno número de vezes que ela saiu pela porta da frente, mas eu sempre a pego antes de sair da varanda e a levo de volta para a casa. —Eu só queria dar um passeio, Selah—, ela protesta fracamente. —Não há nada de errado nisso. —

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—Eu sei—, eu digo gentilmente. —Mas não hoje. — Ou amanhã. Ou o dia depois disso. —Eu estava no balanço da varanda e ele estava passeando com o cachorro. — Ela toma um gole de café. —Bom cachorro. Seu nome é Duke. —Quem? O cachorro ou o dono? — Eu pergunto secamente. —O cachorro. —Mãe—, eu digo devagar enquanto me afasto da parede. Sento-me na beira do sofá e inclino o corpo para ela. —Você tem que ter cuidado. Eu não posso ter você vagando sozinha. Ela zomba. —Estou perfeitamente bem. — Eu mordo meu lábio inferior até tirar sangue. Melhor não responder. Eu me levanto e deixo mamãe voltar a assistir a HSN e caminho até a janela. Quando eu olho através das cortinas, vejo que ele ainda está na varanda. —Então, durante a sua conversa com o vizinho, você pegou o nome dele? — Pergunto com os olhos ainda colados à janela. —Noah. — —Noah—, repito.

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Não esperava isso. Eu o nomeei como Steve ou Nick. Sim, definitivamente um Nick. Mas não um Noah. Noah parece um nome gentil. Um nome para um garotinho com um cabelo castanho encaracolado e um sorriso desdentado. Ou um marido amoroso que está sobrecarregado e cansado, mas continua se arrastando porque ama sua família. Ama a vida. Noah não se encaixa no meu vizinho carrancudo. —Então, o que Noah faz para viver? — Eu pergunto, certificando-me de colocar seu nome em minha frase. Os olhos da mamãe começam a se esvair. É como se uma cortina ficasse atrás de seus olhos, fechando-a do mundo exterior e efetivamente fazendo dela uma prisioneira de sua mente. Eu me pergunto o que acontece durante esses momentos. O que ela sente? O que ela está pensando? Antes que a cortina se feche completamente, eu faço uma última tentativa para manter a mamãe no presente. —Mamãe? Mãe, você me ouviu? Ela se vira para mim e me dá um sorriso despreocupado que envia arrepios pela minha espinha. É como se eu visse a mamãe quando ela era adolescente. Carrancuda e despreocupada, sem um cuidado no mundo.

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Ela estende a mão e agarra a minha mão. —Selah—, ela murmura. —Sua imaginação vai te colocar em apuros. — Ela dá um tapinha na minha mão antes de soltá-la e direciona sua atenção de volta para a TV. Eu caio de volta no sofá e suspiro pesadamente enquanto olho para o teto. Isso não pode acontecer. Hoje não. Por que hoje? Eu já mencionei que a mamãe tem dias bons e ruins. Naqueles dias ruins, mamãe está completamente vazia. Ela está vivendo e respirando como todos os outros, mas os fios ficam emaranhados em sua cabeça em curto-circuito. Ela começa a falar em círculos. —Se é algum consolo, eu vi os outros vizinhos olharem para ele—, eu indico. É a verdade. Vivemos em Wildwood, uma subdivisão que fica na margem do Decatur. É um lugar pitoresco, com casas de dois níveis e estilo fazenda. No verão, os pátios são bem aparados. Crianças caminham pela calçada sem risco de serem sequestradas. Os pais fazem carona compartilhada. Em suma, este é o lugar ideal para criar uma família. Um homem solteiro que se mantém sozinho e não tem seus próprios filhos se sobressai como um polegar dolorido. Ele

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também pode pendurar uma tenda sobre a porta da frente que diz: Olá! Olhe para mim! Eu não pertenço aqui! —Sua imaginação vai te colocar em apuros—, diz a minha mãe mais uma vez, tirando-me dos meus pensamentos. Fechando meus olhos, eu respiro fundo algumas vezes. Eu olho para o meu relógio. Em quinze minutos eu tenho que estar fora da porta. Eu tenho uma entrevista de emprego que realmente parece promissora, algo que eu poderia ser contratada e então eu teria uma renda. E então eu poderia pagar todas as contas e não apenas as mais importantes. E então eu poderia encontrar uma maneira de ter a mamãe melhor. Embora todas as minhas esperanças estejam começando a parecer castelos no ar. Eu olho para mamãe. Ela está sorrindo amplamente para tela da TV, enquanto uma mulher loira com um cabelo liso fala sobre esse incrível creme para os olhos que os espectadores só têm que experimentar. Você verá resultados em menos de duas semanas! Eu olho para o meu relógio e suspiro. —Podemos conversar sobre o vizinho assustador em outro momento. Agora temos que ir. Eu tenho uma entrevista de emprego em quinze minutos. Eu não posso me atrasar.

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Mamãe se anima, parecendo mais com a mãe que eu cresci. — Uma entrevista de emprego? Para quê? — Eu pego minha bolsa da mesa de café e procuro minhas chaves. —Não é nada de especial. Apenas um emprego na Cooperativa de Crédito. —Isso é maravilhoso! — Com minhas chaves na mão, levanto a cabeça e vejo o rosto sorridente de mamãe. Eu não posso deixar de sorrir de volta. —É —, eu concordo suavemente. Por um pequeno segundo, sinto-me esperançosa de que tudo vai dar certo para nós e vamos superar esse momento difícil. —Você quer se vestir bem rápido? — O sorriso da mãe desaparece quando ela me encara com confusão. —Eu não vou. — —Sim, você vai. —Selah—, ela suspira: —Eu sou uma menina grande. Eu posso ficar em casa sozinha.

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Permitir que ela ficasse em casa não é uma opção. Eu aprendi que o caminho mais difícil e arrisco agora eu já fui mordida, duas vezes. —Mãe—, eu começo devagar. —Eu preciso te lembrar do que aconteceu da última vez que te deixei sozinha? — —Não. — —Eu acho que eu devo. Quinta-feira passada eu fui para a entrevista de trabalho para ensinar na escola particular. Lembra? Hesitante, ela balança a cabeça. —Você jurou que estava bem sozinha. Eu só saí por 30 minutos no máximo, mas você se foi quando voltei. Seu rosto fica vermelho beterraba. Ela coloca as mãos sob as coxas e olha para o chão. —Eu não! — —Você saiu sim. Eu estava procurando por você por horas e não consegui encontrar você. Eu estava tão assustada. — No último segundo, mudo as minhas palavras. O que eu realmente queria dizer era que estava tão apavorada que quase chamei a polícia. Mais e mais eu continuei imaginando-a morta na

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rua. Com frio e sozinha. O medo que senti ainda podia deixar minha pele pegajosa. No final, os policiais nunca precisaram ser chamados. Uma mulher simpática que morava a três ruas dali andava com o cachorro quando encontrou a minha mãe vagando sem rumo. Ela estava vestida com um roupão cinzento que ela tinha desde que eu conseguia lembrar. Seu cabelo estava molhado, como se ela tivesse acabado de sair do banho. Antes que a senhora saísse da minha porta, ela se inclinou, preocupada em cobrir suas feições. —Parecia que ela estava chorando. — Ela hesitou. —Está tudo bem? — Tradução: Ela é louca e precisa de medicação? Eu balancei minha cabeça para a gentil senhora e rapidamente inventei uma mentira. —Ela está passando por um momento difícil. Perda na família—, eu menti e acenei com um olhar que diz: 'Você sabe como isso é’. A senhora assentiu com compreensão. Ela deu um tapinha no meu ombro. —Sinto muito por ouvir isso. — E então ela foi embora. Meu alívio era palpável. No entanto, tudo que eu conseguia pensar era se eu não tivesse a mesma sorte da próxima vez? E se a

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gentil e prestativa mulher não a encontrasse e a trouxesse de volta? E se fosse alguém não tão compreensivo? Mamãe seria tirada de mim para sempre. —Selah, eu estive aqui o tempo todo, você só precisava olhar o suficiente! — Mamãe diz bruscamente. Este é um argumento que não tem fim à vista. Mamãe tem sua versão da verdade e eu tenho a minha. A verdade está em algum lugar no meio, mas nenhuma de nós tem o desejo de procurá-la. —Olha, eu não quero discutir com você agora. — Minha mão se enrola ao redor da maçaneta. Eu me viro para olhar na direção da mamãe. —Esta entrevista é importante e eu não vou embora a menos que você vá comigo. — Mamãe suspira pesadamente e se levanta lentamente. —Tudo bem. Eu irei. Mas eu não estou mudando minha roupa. Impaciente, eu olho para o meu relógio. Estou com dez minutos. —Tudo bem—, eu digo rapidamente. —Vamos sair apenas. —Oh, isso é uma má ideia—, ela murmura enquanto eu a conduzo para fora da porta. —Não, não é. —

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—Que tipo de pessoa vai contratar uma mulher de trinta anos que tem sua mãe idosa acompanhando? — Eu estou pensando a mesma coisa, mas que outra escolha eu tenho? —Um: Você não é idosa. — —Tenho cinquenta e três. — —Então você é uma jovem idosa—, eu digo sem perder o ritmo. —Dois: Eles nem vão notar você—, eu minto. —Eles provavelmente vão pensar que você é um cliente. — Outra mentira, mas se isso faz a mamãe se sentir melhor, então eu vou mentir até ficar com o rosto azul. A julgar por sua única sobrancelha arqueada, sei que ela não está comprando. Quando saímos da garagem, mamãe murmura sob sua respiração. —Eu tenho um mau pressentimento sobre isso. —

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—Você pode fazer isso, você pode fazer isso—, eu murmuro enquanto sento no meu carro diretamente do lado de fora da cooperativa de crédito. Meu estômago esteve em nós a manhã toda. Eu comi um pouco de torrada e café e quase vomitei. Ansiedade faz meu coração disparar. —Claro que você pode, querida—, diz minha mãe. Eu olho para ela do canto do meu olho. Eu não percebi que eu disse minhas palavras em voz alta. Meus lábios se levantam em um pequeno sorriso. —Obrigada. — —Agora lembre-se, quando você está nervosa, você tende a mexer com as mãos. Junte-as e coloque-as no seu colo. Minha confiança cresce com as palavras da mamãe, o que é ridículo; Eu não sou uma criança. Mas por um milésimo de segundo vi uma pequena parte da mamãe, a que eu conhecia há tanto tempo, brilhando. —Tudo bem—, eu respiro. —Vamos entrar. — Mamãe atira um olhar preocupado no prédio de tijolos à nossa frente. —Selah… já é ruim o suficiente que você me arrastou até aqui. Mas ir para dentro? Você não acha que eles acharão isso estranho?

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Claro que eles acharão estranho. Que pessoa sã não acharia? Eu me viro no meu lugar, meu cinto de segurança está cavando no lado do meu pescoço. —Não é um grande negócio, certo? Apenas aja como se estivesse lá para descontar um cheque ou algo assim. — Eu termino minhas palavras com um sorriso brilhante. —E quando eu não mostrar um cheque ou dinheiro? — ela desafia. —Eu não sei—, eu respondo impacientemente. —Basta dizer que você está esperando por um membro da família! — Eu olho para o estacionamento meio cheio. —Parece relativamente ocupado. Eles provavelmente nem vão notar que você está lá. Com um suspiro pesado, mamãe assente antes de soltar o assento e sair. O céu está cinzento como a neve continua a cair ao nosso redor. Um snowplow passa na estrada principal, empurrando a neve para o lado da estrada. É um dia preguiçoso, do tipo que faz você querer se aconchegar no sofá, enterrada em um cobertor com uma xícara de café entre as mãos. Inferno, até o sol está com preguiça de espiar por trás das nuvens. Ombro a ombro nós caminhamos para a corporativa de crédito. É diretamente fora de Dividend, uma estrada bastante

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movimentada. Eu olho o prédio de tijolos vermelho, com seu paisagismo meticuloso agora escondido sob um manto de neve. Não seria tão ruim trabalhar aqui. A única desvantagem é que leva cerca de quinze minutos, mais ou menos, para chegar aqui da minha casa. Eu quero estar perto da mamãe, apenas no caso. Mas se eu tentar ficar perto de Wildwood, minhas opções consistirão em postos de gasolina, fastfood, um salão de bronzeamento, uma FarmandFleet e um Kroger. Minha confiança continua a agarrar-se a mim enquanto me apressei à frente da mamãe e abro uma das portas da frente. Uma rajada de ar quente roça minha pele. Com as temperaturas frias que tivemos nos últimos dias, o calor deveria ser incrível. Mas estou tão nervosa que minha pele fica pegajosa. Confiante. Você está confiante, digo a mim mesma. A pressão que sinto para conseguir esse emprego é insuportável. Todos os dias que compro mantimentos, abasteço meu carro ou tomo banho, ouço o efeito sonoro de uma caixa registradora. Eu imagino minhas economias diminuindo lentamente até acabar com um saldo negativo. Não há nada que eu possa pensar para aliviar meus medos. Não vai ficar tudo bem, porque não há garantias de que tudo vai dar certo.

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—Isso não deve demorar muito—, murmuro no ouvido da mamãe. Eu gesticulo para os assentos abertos à nossa esquerda. — Apenas sente e leia uma revista. Se você ficar com sede, pode perguntar ao... —Eu não sou criança—, mamãe interrompe bruscamente. —Eu sei—, eu digo devagar. —Estou apenas tentando dar-lhe opções de coisas para fazer. — —Olá. — A senhora atrás da recepção me cumprimenta. De repente, minha confiança decola. Eu sacudo minha cabeça para a direita. Atrás de uma mesa grande e curva está uma senhora com um sorriso brilhante. Outra mulher está sentada à sua esquerda com um telefone na orelha e olhos colados na tela do computador à sua frente. Rapidamente, eu olho para minha mãe. —Fique aqui—, eu sussurro antes de caminhar em direção à recepção. Eu vejo a senhora rapidamente olhar para mamãe. —Oi, eu tenho uma entrevista 11:30 com Dan McEntire—, eu digo em uma voz brilhante, a que eu uso para convencer estranhos que minha vida não é tão fodida como parece.

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A mulher pisca rapidamente. Seu sorriso brilhante nunca desaparece. —Claro. Você pode se sentar e eu avisá-lo que você chegou. —Obrigada. — Eu me viro sentindo os olhos da secretária em mim. Na mamãe. Mamãe dá um tapinha no assento ao lado dela. Sento-me e coloco minha bolsa no colo como se fosse uma barreira protetora. —Não se preocupe—, mãe murmura. Eu pego uma das muitas revistas colocadas na mesa de café e cegamente a folheio. —Eu não estou preocupada. — —Claro que você está. — —Eu não estou. — Eu paro. —Há muita importância nisso. — —Não, não há—, mamãe insiste. —Há muitos empregos. — Eu solto a revista no meu colo. —Você viu a seleção de emprego lá fora? São pequenas colheitas! — Eu assobio. —Tudo vai ficar bem. — Será que vai embora? Ninguém pode prever o futuro. Nós queremos. Todos nós queremos nos preparar para a dor ou a felicidade que poderia estar vindo em nossa direção. Se isso fosse

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possível, eu teria colocado mais dinheiro em minhas economias. Eu teria mantido um olho mais próximo da mamãe. Eu nunca teria saído de Kansas City. —Sra. Kerrington? Ele está pronto para você. — A moça chama. Ela olha para mamãe e de volta para mim. O primeiro instinto é defender minha decisão em trazê-la, mas sei que explicar as coisas honestamente só pioraria as coisas. Eu me levanto e ajusto meu blazer preto. Eu combinei meu blazer preto (e só o blazer) com calças pretas e uma camisa branca. Para mim, gritou, sou responsável! Contrate-me! Provavelmente foi uma boa coisa eu não ter uma conta corrente com eles. Se eu fizesse, eles dariam uma olhada na minha conta e jogavam meu currículo fora. Eu ando em direção ao salão com a cabeça erguida, como se a dama atrás de mim com cabelos lisos e fibrosos, pele pálida e olhos tristes não estivesse relacionada a mim.

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Capítulo 5 Eu sei que quando saio do prédio, não consegui o emprego. Quando eu entro no saguão da frente, mamãe ainda está no mesmo lugar onde a deixei. Ela está de bom humor e me cumprimenta com um sorriso brilhante. A recepcionista, no entanto? Bem, eu não posso dizer o mesmo sobre ela. Ela olha para a mamãe como se ela tivesse perdido a cabeça. —Tenha um bom dia—, diz ela enquanto saímos pela porta. Minha mão esquerda se enrola suavemente ao redor do cotovelo da mamãe. É tão frágil. Um grande aperto e eu acho que poderia quebrá-lo ao meio. O pensamento serve como um lembrete de que minha mãe precisa de mim mais do que nunca. Ela precisa que eu seja o escudo entre o mundo e a depressão que toma conta de sua vida. Eu olho por cima do meu ombro para a recepcionista e atirolhe um olhar sujo. Não há razão para ela julgar minha mãe ou eu. Eu sei que minhas ações são mais uma marca de seleção contra eu conseguir esse trabalho.

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Quando entro no carro, descanso a testa no volante e gemo. — Atire em mim. Apenas atire em mim agora. —Isso foi ruim? — Eu levanto minha cabeça e suspiro. —Eu nem diria que foi ruim. É só que eu poderia dizer que ele não achava que eu estava qualificada para o trabalho e é um trabalho de escritório—, eu explico. —Não se preocupe, querida. — Ela dá um tapinha na minha mão. —Há um trabalho maior e melhor no horizonte. — Mamãe parece tão feliz e otimista e se eu estivesse apenas começando nesta busca de emprego, eu poderia ter acreditado nela. Eu acho que minha falta de entusiasmo aparece na minha cara porque minha mãe diz: —Que tal irmos buscar algo para comer? — Eu não tenho idiota escrito na minha frente. Sua sugestão é um truque para tirar minha mente de mais uma entrevista ruim. Mas mamãe está começando a parecer que ela lambe barras de granola para as refeições, então eu aceno. —Onde você quer ir? — Eu pergunto, enquanto coloco o carro em marcha a ré.

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—Krekel? — Meu estômago ronca com a sugestão. —Krekel é isso. — O caminho para lá está cheio de silêncio. Atravessamos a Ponte Staley, notória pelo cheiro que entra no seu carro e faz você querer vomitar. Quando Sam e eu éramos mais novas, nós passávamos pela ponte prendendo a respiração e quem quer que fosse que fizesse isso sem ofegar o ar. Mas estou muito distraída com a minha entrevista para me incomodar com o cheiro. Além disso, mamãe está cantarolando uma música que eu nunca ouvi antes. —O que você está cantarolando? — —Uma música—, ela responde, enquanto olha pela janela. —Eu vejo isso, mas que música? — —Apenas um velho hino que sua avó amava. — —Por que você está cantarolando? — —Por que você está de mau humor? — Mamãe cantarola. —Eu não estou—, eu digo, mesmo que minhas mãos estejam segurando o volante tão apertado que minhas juntas estão brancas.

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Silenciosamente, saímos do carro. Há apenas o som do tráfego passando. Esta não é a melhor área de Decatur, mas certamente não é a pior. Há uma concessionária de carros usados ao lado e estamos cercadas por casas no estilo fazenda. Carros e sistemas de graves de grandes dimensões para combinar estão estacionados na entrada da garagem. Nessa hora do dia o restaurante está quase vazio, então rapidamente pegamos uma mesa e pegamos os menus colocados atrás do ketchup e da mostarda. Uma loira abatida com raízes negras e maquiagem lentamente derretendo do rosto se aproxima. Antes que ela possa dizer qualquer coisa, mamãe interrompe. —Nós já sabemos o que queremos. Uma Coca Diet e um número dois para mim. — Ela me lança um olhar antes de apontar um dedo na minha direção. —E um Dr. Pepper e um número cinco para ela. Você pode colocar queijo nas batatas fritas, por favor? A garçonete parece estupefata e satisfeita por não ter de recitar os especiais pela enésima vez. —Tudo bem—, ela diz enquanto pega nossos cardápios. —Eu vou ter os seus pedidos o mais rapidamente possível. — —Obrigada—, eu digo.

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A garçonete dá outro olhar interrogativo para a minha mãe antes de se afastar. Não que eu a culpe. O que ela acabou de experimentar é a Susie Kerrington auto-suficiente, que sabe o que eu quero, e é impossível saber quando e onde ela decidirá fazer uma grande aparição. Você apenas tem que ir com o fluxo. Embora hoje eu não esteja com disposição para isso. —Então, — mamãe suspira e sorri feliz para mim. —Mais alguma entrevista? Eu rolo meu pescoço e respiro fundo. —Não. Ainda não. — Meus dedos batem contra a mesa pegajosa enquanto minha perna direita salta para cima e para baixo. Eu sinto o tempo escorregar dos meus dedos e o que estou fazendo sobre isso? Sentada aqui, almoçando. —Qual é a pressa, afinal? Deixe o trabalho certo chegar até você! Eu mordo meu lábio. Eu sempre amei a maneira excêntrica e hippie de pensar de minha mãe. Mas, em momentos de estresse, ela tendia a se recompor e lançar seus problemas ao mundo, na esperança de que alguém os pegasse, consertasse e jogasse de volta para ela.

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Normalmente essa pessoa sou eu. Mas muito rapidamente estou começando a ver que isso não é um problema que eu possa consertar. Eu não posso bater meus calcanhares juntos e ter um emprego e todas as contas pagas. Mamãe olha para mim, seus olhos verdes piscando com uma expressão desnorteada enquanto espera que eu responda. —Não há pressa—, eu minto. Estou começando a ficar realmente boa nisso. Pena que não há trabalho para isso. —Estou apenas sendo dramática. — —Você sempre foi assim. Preocupando-se, preocupando-se! — Ela diz com uma risada suave, como se estivéssemos dando uma volta pela estrada da memória. Eu me pergunto se ela estaria rindo se soubesse o pouco que eu tinha em minha conta bancária. O simples pensamento disso me deixa nauseada. Algo duro se instala no meu estômago e eu empurro minha comida. —Mãe, eu posso ser uma sonhadora, mas desta vez não há exagero da minha parte. — Ela dá uma mordida no hambúrguer e franze a testa para mim.

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—Se eu não encontrar um emprego logo, então estamos ricamente fodidas—, digo sem rodeios. —Linguagem, Selah! — Mamãe adverte. —Bem, é a verdade! — Outra mordida do sanduíche dela. Você sabe como as pessoas dizem que são comedores emocionais quando estão chateadas ou às vezes até felizes? Minha mãe é uma delas, e agora ela está tentando afastar seu medo atacando sua comida com gosto. Eu tento suavizar minha abordagem. —Nós temos contas a pagar, e se não fossem minhas economias, não estaríamos perdendo o ritmo como estamos agora. — Ela fica quieta por alguns segundos. Vincos aparecem entre as sobrancelhas enquanto ela franze a testa em seu prato quase vazio. —Você pode pensar que eu não percebo o que está acontecendo, mas eu percebo. Eu apenas acredito que entrar em pânico não consertará nada. O que eu sempre te disse? O trabalho certo vai encontrar o caminho para você. —Suas palavras não caíram em ouvidos surdos.

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—Eu acredito em você. O único problema é que não tenho tempo para esperar pelo emprego perfeito. Nesse momento, vou pegar qualquer coisa que conseguir. —E apenas desperdiçar seu diploma? Você é uma professora incrível! — Mamãe diz acaloradamente. —Qualquer escola teria a sorte de ter você. — —Você é minha mãe. Se você disser algo diferente sobre mim, alguma coisa aconteceu. —Selah, eu quero dizer isso. — —O que você quer que eu faça? Eu coloquei currículos por toda parte. Mamãe começa a listar todos os distritos escolares ao nosso redor. Eu fui para cerca de noventa e cinco por cento deles procurando um emprego. Ela fica quieta. Seus ombros caem. Então ela diz: —Volte para Kansas City. — —Claro—, eu digo, brincando. —Contanto que você venha comigo. — Mamãe levanta os olhos e diz estoicamente: —Eu não vou a lugar nenhum. —

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—Nem eu, então, — eu atiro de volta. Ela suspira e esfrega as têmporas como se eu estivesse lhe dando dor de cabeça. —Selah, quantas vezes nós vamos ter essa conversa? — —Até você entender que você não pode estar sozinha. — —Mas eu posso—, ela repete lentamente, como se estivesse falando com cinco anos de idade. —Sou uma mulher adulta. Eu posso cuidar de mim mesma. — Eu começo a responder, mas vejo a garçonete se arrastando e fecho a boca. —Você está pronta para alguma sobremesa? — a garçonete pergunta indiferente, quase como se ela fosse forçada pelo gerente a fazer essa pergunta a todos os clientes. Essa conversa não acabou, mas posso dizer que a mamãe está pronta para isso. Estou prestes a dizer à garçonete que sim, mas antes mesmo de abrir minha boca mamãe sorri para ela e diz: — Nós queremos a conta, por favor.

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Quando eu paro na garagem, eu sufoco um gemido. Depois do almoço, coloquei na cabeça que seria uma boa ideia ficar fora de casa. Talvez parte do problema da minha mãe é que ela se afasta do mundo. Talvez seja isso que está a deixando tão triste. Então enfrentamos o tempo frio e caminhamos lentamente pela trilha de bicicleta. Algumas senhoras vestidas com casacos de moletom, calças pretas de ioga e luvas passaram por nós, acelerando a velocidade andando. Depois disso, fomos ao Kroger. Nós estávamos fora da casa quase o dia inteiro e me senti muito orgulhosa de mim mesma. No entanto, há uma coisa que não levo em conta: no final do dia de trabalho, há um fluxo repentino de veículos dirigindo pela nossa rua. As pessoas entram e saem de suas casas, deixando a porta da frente aberta para que você ouça a TV tocando, os vizinhos falando um com o outro, as crianças rindo alto, batendo as portas dos carros. Isso dura cerca de uma hora antes de todos finalmente chegarem às suas casas durante a noite. E agora estou presa no meio disso. —Vamos acabar com isso—, murmuro sob a minha respiração quando abro a porta do carro.

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Mamãe alegremente abre a porta e parece que o dia fora da casa lhe fez bem. Quase bom demais, porque ela praticamente pula para a parte de trás do carro. Ela bate no porta-malas. —Abra! — Ela grita. —Eu vou ajudar com os mantimentos. — Eu posso sentir os olhos das pessoas em nós. Meu sangue ferve; Mamãe está estabelecida nessa rua. Como os carvalhos altos que cobrem a estrada, ela está aqui para sempre. E foi isso que fez sua queda ainda mais deprimente. —Mamãe. — Eu corro para o lado dela. —Deixe-me fazer isso. — Eu tento pegar as sacolas penduradas nas mãos dela, mas ela não vai me dar. —Aquela é Trina com suas meninas! — Mamãe diz, enquanto cortamos o gramado da frente, a neve fresca cobrindo seus sapatos. —Sim, eu as vejo. — Eu deslizo meu braço pelo dela e gentilmente a guio em direção à varanda. Eu tenho que levá-la para dentro antes que ela diga ou faça algo que atraia ainda mais atenção para si mesma. —Oi Trina! — Mamãe grita com entusiasmo. Ela levanta a mão livre e as ondas.

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Eu sufoco um gemido e paro de andar o suficiente para olhar por cima da cabeça de mamãe. Mesmo sem a saudação da mamãe, seria impossível ficar incógnita. Em Wildwood, todo mundo conhece todo mundo. Há os eremitas que se mantêm a si mesmos, mal oferecendo aos vizinhos um olhar de passagem. Então você tem os que saem e cumprimentam todos no quarteirão como se fossem da família. Mamãe é a última. Trina olha para mamãe como se ela tivesse três cabeças. Há um momento desconfortável em que acho que ela vai desdenhar completamente a mamãe e entrar na casa dela, mas finalmente ela acena de volta. Segundos depois, as meninas dela seguem o exemplo. De alguma forma, suas ondas rígidas se tornam sincronizadas, como se tivessem praticado isso antes. É esquisito e formal e diz: Vamos reconhecer a pessoa louca para que ela nos deixe em paz. Todos olham para nós como se fossemos a Big Edie e a Little Edie de Wildwood - duas senhoras loucas que mancharam sua subdivisão saudável e segura. Mas eles estão errados. Isso não é Grey Gardens. Lembro-me de assistir ao documentário alguns anos atrás. Eu era fascinada pelas duas mulheres encantadoras - embora excêntricas - escondidas em sua outrora grande propriedade em

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Hamptons, alegremente inconscientes do que estava acontecendo ao seu redor. Agora que me sinto comparada a elas, não vejo mais as encantadoras Big Edie e Little Edie. Como ousa algum dos nossos vizinhos menosprezar a mamãe? Especialmente Trina. Sempre que alguém tem boas notícias, ela tem uma revelação ainda melhor. Você tem um dia ruim? Esqueça porque não chega perto do tipo de dia que a Trina teve! As pessoas mal a toleram, mas mamãe faz. Ela ficava lá na varanda, balançando a cabeça enquanto Trina tagarelava sobre o dia. Mamãe certa vez ensinou uma de suas filhas. Eu acho que foi a filha do meio, Jenny. Quem diabos sabe? Todos elas parecem iguais. De qualquer forma, a menina vinha quase todos os dias. Ela se sentava com a mamãe na mesa da cozinha, onde elas falavam de forma meticulosa e lentamente liam cada frase em voz alta. Mamãe tinha uma infinita quantidade de paciência. Ela nunca perdeu a calma, não importa quantas vezes Jenny falasse uma certa palavra errada.

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Trina, de todas as pessoas, merecia devolver um pouco dessa paciência. Era o mínimo que ela podia fazer. Eu posso apenas imaginá-la fofocando com uma de suas amigas sobre como ela teve que interagir com a insana Susie Kerrington. E eu posso imaginar vividamente um de seus amigos insípidos inclinando a cabeça para o lado e dando uma tapinha no ombro de Trina, dizendo: —Deus, Trina. Sua vizinha parece maluca. —Eu me pergunto o que há de errado com ela—, diz a mamãe em sua voz melancólica. —Ela provavelmente está apenas distraída. Com três crianças quem sabem o que ela tem em seu prato—, eu respondo, sem jeito, e tento dirigir minha mãe para a porta da frente. Ela lentamente se arrasta para frente e continua olhando para Trina e suas garotas. —Eu aposto que você está certa. — Ela me dá um sorriso fraco quando eu a alcanço e deslizo minha chave na fechadura. — Sua mais nova, Jenny, está na sétima série, não é? — Ela não me dá tempo para responder. —Lembra quando eu fui tutora dela? Menina linda. —Sim. — Eu deixo cair as minhas chaves na taça ao lado da porta da frente. —Eu me lembro de você me dizendo isso. —

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—Eu recomendei que Trina pegasse a doce menina como tutora. Mas ela não me ouviu. Ficou toda irritada comigo. Você sabe como os pais podem ser. Meu filho é brilhante! Meu filho não precisa de ajuda. — Ela coloca aspas no ar ao redor da última palavra e revira os olhos enquanto entra na sala de estar. O controle remoto e o café estão exatamente onde ela os deixou. Droga, eu deveria ter removido as baterias do controle remoto antes de sairmos. Estou muito cansada de assistir a Home Shopping Network e o The 700 Club. Mas, se a televisão for desligada, isso significa silêncio e isso pode ser pior do que qualquer um dos programas que a mente ostenta que mamãe assiste. —Você quer tomar um banho? — Eu pergunto indiferente. Ela olha para mim com olhos brilhantes, como se eu disse a ela que encontrei a cura para o câncer. —Isso soa maravilhoso. Isso vai me aquecer. — Ela coloca o controle remoto na mesa final e se levanta. Eu vejo quando ela caminha em direção às escadas. Ela agarra o corrimão, sua pele pálida quase translúcida contra a madeira de mogno. De repente, ela para no meio da escada e se contorce para

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olhar para mim. Ela usa uma expressão peculiar no rosto: parte suspeita, parte perspicaz. —O que é isso? — Eu pergunto. Ela faz sinal para eu me aproximar, então eu faço. Quando estou bem ao lado das escadas ela se inclina e sussurra para mim, como se estivéssemos cercadas por pessoas, —Eu sei como eles olham para mim. — —Como eles olham para você? — Eu pergunto. Eu não sei porque. Talvez eu queira que ela diga as palavras. Louca. Insana. —Todos eles acham que sou psicopata. Mas eu não sou. — Ela recua um centímetro. —Você não se sente da mesma maneira, não é? — —Claro que não—, eu digo com firmeza. Mamãe sorri para mim. —Eu sabia que você se sentiria da mesma maneira. — Ela se afasta e sobe as escadas. Eu a observo, arrepios percorrendo minha pele; Eu menti para ela. Às vezes eu acho que ela é louca.

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Capítulo 6 Eu descobri como à distância é incrivelmente fácil de ler as pessoas. Nas sombras, as pessoas não te notam. Elas baixam a guarda. Deixam você entrar em sua vida sem nem mesmo saber. Depois de um tempo, seus movimentos se tornam previsíveis e você começa a se sentir mais íntimo delas. Você sabe quando elas estão irritadas ou tristes. Feliz ou ansioso. E enquanto eles continuam procurando desesperadamente uma cura para suas aflições, você fica lá nas sombras, sabendo o que eles precisam. Meu último presente era o que você precisava. Mas você mal notou. Você estava muito ocupada com seu desespero. Ah, desespero, desespero, desespero. Muitas pessoas são apanhadas na teia da cadela. E a triste verdade é que elas nunca encontram a saída. Elas nunca encontram o seu número oito. Elas nunca me encontram. A verdade é que você não me encontrou. Você teve sorte e teve as mesas viradas. Você pode não me ver ainda. Mas você irá.

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Algo tão grande quanto eu leva tempo para se acostumar. Até lá, vou lhe dar outro presente. Este você vai notar. É verdadeiramente algo. Estou realmente muito orgulhoso de mim mesmo com este. É tão bom que eu vou deixar você pensar que o destino ou qualquer outra coisa que você chame de responsável por isso. Além disso, tenho mais um milhão de presentes à sua espera, pelos quais posso ter crédito. Cada um é maior e melhor que o anterior. Você verá.

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Capítulo 7 —Você tem um novo e-mail. — Minha cabeça se agita tão rápido que bate na lâmpada à minha esquerda. Instintivamente eu esfrego o lado da minha cabeça e lentamente tomo conta do ambiente. Estou tão fora disso que levo um minuto para perceber que estou na sala de informática. Em transe, tento lembrar o que estava fazendo antes de adormecer. Procurando emprego é um dado. Mas eu lembro que depois de um tempo eu desisti e depois assisti uma comédia na Netflix e é por isso que o volume foi aumentando tão alto. Eu esfrego meus olhos e ignoro o quão crua minha garganta se sente. São duas da manhã. Com as palmas das mãos na mesa, me endireito, ignorando o torcicolo no pescoço. Eu clico no novo e-mail, ignorando a imprecisão no meu cérebro e a séria boca de algodão que estou sentindo. Eu deveria tecnicamente arrastar minha bunda cansada para a cama, mas minha mente está lentamente começando a

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acordar e está me dizendo duas coisas: encontrar um maldito trabalho e cuidar de sua mãe. Eu não estou fazendo nenhuma dessas coisas ultimamente. Mas eu nunca fui boa em lidar com o estresse. Normalmente, se não tenho a resposta que estou procurando, prossigo. Eu odeio ficar ociosa e tudo ultimamente tem sido sobre ficar quieta e ser paciente. Já estou à beira de um pequeno ataque de pânico. Há um equívoco sobre os ataques de pânico. Eles podem se aproximar de você, não importa o que você esteja fazendo. Pelo menos, esse sempre foi o caso para mim. Eu começo a pensar em todas as coisas que estão empilhadas contra mim. Todas as coisas que estou fracassando e não consigo e parece que milhares de insetos estão rastejando sob minha pele. Minhas pernas coçam. Às vezes eu até penso em colmeias. Eu não posso me concentrar em uma única coisa e parece que vou desmaiar. Antes de verificar meus e-mails, corro para o banheiro. Com minhas mãos enroladas em volta da borda do balcão, olho para mim mesma. Agora que estou acordada, não há como voltar a dormir. Amanhã serei um zumbi irritadiço. Com um suspiro, abro o armário de remédios e olho para a série de medicamentos cuidadosamente alinhados. Há tantos que

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mamãe poderia abrir sua própria pequena farmácia. Eu pego o que diz Melatonina e leio a dosagem: 3mg. Não, isso não é suficiente. Eu coloco no balcão e pego o Remeron. 30 mg. Isso é mais parecido. Eu pego um Remeron e dois Melatonina. Uma vez engolidos, coloco-os de volta em suas posições corretas e espero que o medicamento faça o seu trabalho. Mais da metade desses remédios são da mamãe, mas o resto é meu. Com exceção das ajudas para dormir, não pego o resto. Por quê? Porque estou perfeitamente bem. Eu posso ter momentos estressantes aqui e ali, mas quem não tem? Isso não significa que eu precise de medicação para me sentir melhor. Desligo a luz do banheiro e volto para a sala de computadores. Eu passo pelo quarto da mamãe e olho para dentro. Está tão escuro que demora um pouco para os meus olhos se ajustarem. Finalmente, vejo o pequeno contorno do corpo dela. Lentamente, fecho a porta e entro na sala de computadores. Quando me sento, clico no novo e-mail. É da mesma pessoa que me enviou alguns dias atrás. Mais uma vez, não há assunto. No entanto, eu clico no e-mail, mas fico desapontada quando vejo que a pessoa escreveu: Onde você estava?

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Minhas mãos voam pelo teclado enquanto escrevo de volta: Desculpe. Acho que você tem a pessoa errada. Eu pressiono enviar. Segundos depois recebo uma resposta. Eu acho que não. Você é Selah... certo? A visão do meu nome me faz tremer levemente. Quem é essa pessoa? Talvez seja um amigo da escola que eu não falo há anos? Ou um amigo de um amigo que eu dei meu e-mail aleatoriamente? Quem sabe? De qualquer forma, não respondo. Então eu recebo outro e-mail. Selah de JustWrite? Demoro alguns segundos para perceber o que esta pessoa está falando. Então eu gemo. Mais de seis meses atrás, me juntei ao JustWrite. É um site que é estritamente para escritores e aspirantes de escritores, um lugar onde eles podem ir para desabafar e fazer perguntas. Foi um movimento impulsivo da minha parte, patrocinado por muito merlot e autoconfiança. Eu passei a noite inteira pensando sobre as escolhas da minha vida. Não buscar escrever facilmente cabe em todas as três categorias. Escrever sempre parecia uma estrela cadente: sempre fora de alcance, mas tão bonita de se olhar. Na

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época, ingressar na JustWrite soou como uma ótima ideia, porque me aproximou um pouco mais do meu sonho. Eu realmente, realmente, preciso desativar minha conta. Eu não me conectei há meses. As coisas foram muito agitadas. No total, tenho cerca de doze manuscritos no meu laptop. Apenas dois estão completos. Eu só permiti que mamãe lesse um dos livros. Ela era tendenciosa, embora. Eu poderia ter escrito um livro provisoriamente intitulado Dez passos fáceis para crescer um pet de Chia e ela teria pensado que era a história mais comovente que ela já leu. Igualmente a Guerra e Paz. Essa paixão oculta por escrever permaneceu como meu segredo mais bem guardado por anos. Eu gosto desse jeito, mas às vezes, apenas às vezes, anseio que alguém leia minhas histórias e se conecte com minhas palavras. Um desses, às vezes, me levou a criar uma conta no JustWrite. Eu acabei viciada e por um tempo eu estava constantemente ativa. Eu não pude me ajudar; havia esse sentimento tentador de anonimato que era impossível resistir. Eu poderia dizer a um estranho virtual todos os meus objetivos e pensamentos quando se tratava de escrever e não os ter rejeitados. Em troca, eles poderiam

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fazer o mesmo comigo. Nós nos tornamos um sistema de apoio um para o outro. Minha esperança no começo era encontrar pessoas como eu. No entanto, muito lentamente, mais e mais dos meus colegas de escrever na Internet estavam dando um salto de fé. Quer fosse auto-publicando ou submetendo seu manuscrito a agentes, eles estavam tentando alcançar seus objetivos. Eu nunca tive coragem de publicar. E tentar enviar meu livro para o mundo agora está fora de questão. Não responda, penso comigo mesma. Você não sabe nada sobre essa pessoa. No entanto, minhas mãos continuam pairando acima das teclas. Meu coração começa a bater, o som cresce mais alto e mais alto até que seja tudo que eu possa ouvir. Meus dedos voam pelo teclado. Qual o seu nome? Rapidamente, eu entro na minha conta. Eu bato minhas unhas na mesa enquanto espero a página inicial carregar. Quando vejo, tenho seis novas solicitações de amigos, duzentos e cinquenta alertas e três novas mensagens. —Merda—, murmuro para mim mesma.

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Ele mostra meu último login há um mês. Bem na época em que me mudei de volta para casa. Faz sentido. Eu recarrego meu e-mail e vejo uma nova mensagem. Jackson Cooper. Eu rapidamente digitei o nome dele na barra de pesquisa do JustWrite e pressiono Enviar. Em segundos, o nome dele aparece. Acontece que somos amigos e somos amigos há aproximadamente cinco meses. Dificilmente houve interação entre nós dois além de comentários em capítulos que postamos nos manuscritos uns dos outros. As pessoas geralmente são muito interativas, por isso é impossível acompanhar os comentários, mas… —Eu senti sua falta? — Eu murmuro em voz alta. Não mesmo. Como eu aceitei seu pedido de amizade e não dei a ele uma segunda olhada? A maioria das pessoas tem fotos de máquinas de escrever, livros ou alguma citação aspirante como sua foto de perfil. Esse cara tem uma foto real de si mesmo. Ele está encostado em um prédio de tijolos. A julgar pelo casaco de inverno, tem que ser durante o inverno. Suas mãos estão enfiadas nos bolsos. Seus olhos são castanhos escuros e seu cabelo é da mesma cor. Descansando meu queixo na minha mão eu me inclino mais perto da tela para um melhor olhar. Ele está sorrindo na foto, como

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se ele e a pessoa que tirou a foto soubessem algo que ninguém mais faz. É completamente arrogante, mas inegavelmente intrigante. Um novo e-mail aparece e eu rapidamente troco as guias. Vamos mudar para o messenger. Eu realmente deveria ir para a cama, mas ao invés disso eu digito, claro. Leva apenas um minuto para que uma pequena caixa no canto esquerdo do navegador seja exibida. Eu sorrio. Você está me pesquisando? Não. Eu digito de volta. Sim, você está... Eu não sou um perseguidor maluco só para você saber. Isso é exatamente o que um perseguidor diria. Eu garanto a você que não sou. Eu paro por um segundo antes de digitar minha resposta. Eu posso sentir o sorriso se espalhando pelos meus lábios.

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Não acredita em mim? Eu li os primeiros doze capítulos de —Thread. — Eu era o único na seção de comentários que sugeriu que Caroline viajasse de volta e salvasse Daniel. —Eu me lembro de você agora! — Eu digo em voz alta como se ele estivesse na minha frente. Ele está falando sobre um dos muitos manuscritos inacabados que acabaram por ser guardados no meu laptop. Era escrito em torno de uma garota chamada Caroline, que viaja até 1820 e conhece Daniel. Ela está convencida de que Daniel precisa de sua ajuda, mas para ajudá-lo, ela tem que arriscar que ela alterará para sempre o futuro - incluindo sua própria existência. O fato de ele se lembrar da minha história, muito menos esse pequeno detalhe de informações me faz sorrir. Eu sou uma pessoa quieta por natureza, mas quando se trata de escrever e livros? Bem, eu me transformo em uma pessoa diferente. Eu não posso calar a boca mesmo se você me pagar. Você já aceitou meu conselho? Na verdade? Eu fiz e alterei completamente o capítulo para melhor. De repente, tornou-se coeso e fluiu como eu queria. Eu sempre quis agradecer a pessoa que fez esse comentário, mas

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nunca cheguei a isso. Agora que a chance é apresentada para mim, eu jogo de forma legal e indescritível. Eu fiz. Funcionou muito bem. Você tem estado sumida ultimamente. Você ainda está escrevendo? Não tanto quanto de costume. E você? Eu realmente me importava se ele estava escrevendo? Na verdade, não. Mas parecia a coisa certa a perguntar. E se estou sendo perfeitamente honesta comigo mesma, queria manter essa conversa em andamento. Nunca há tempo suficiente no dia para escrever. —Amém para isso—, murmuro em voz alta. Há uma batida de silêncio. A adrenalina passa por mim e percebo que não me sinto assim desde... bem, desde que me mudei de volta para casa. Há um lado ganancioso em tudo isso - a parte que reconhece algo bom e fará tudo e qualquer coisa em seu poder para manter esse sentimento. Mesmo que isso signifique arriscar.

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Eu exalo uma respiração trêmula e rapidamente digito, Não tome isso do jeito errado, mas por que você está escolhendo agora para me enviar uma mensagem? Há uma pausa. Um minuto se passa. Então dois. Você atualizou seu Sobre Mim recentemente. Diz que mora em Decatur, IL? Instintivamente, quero dizer a ele que ele está errado. Eu não tenho entrado por meses. Mas então lembro que meu Facebook está ligado ao meu JustWrite. Quando atualizei minha informação 'Sobre' no Facebook, ela deve ter atualizado o JustWrite automaticamente sem que eu saiba. Mas o que isso tem a ver com ele? Como se ele pudesse ler minha mente, surge uma nova mensagem que me deixa cautelosa e intrigada ao mesmo tempo: só achei interessante. Eu moro em Decatur também. Desculpe por ouvir isso, eu digito e pressiono enviar antes que eu possa pensar duas vezes. A mídia social tem tantas vantagens, mas a única coisa que me deixa louca é que as pessoas não podem ver suas emoções ou sentimentos, se você está brincando ou não. Feliz ou triste.

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Felizmente, ele parece saber que estou brincando porque ele responde, HAHA Há outra batida de silêncio. Então outra mensagem dele chega. O que te trouxe aqui? Esta é minha cidade natal. Mas voltei para cuidar da minha mãe. Quando ele não responde, eu rapidamente digito. Não se preocupe. Não é nada mal. Mas ela pode ser muito trabalho. Então é por isso que você não publicou mais capítulos então. Mistério resolvido. Você é realmente querendo esses capítulos, não é? Sim e não. ??? Sim, porque você se juntou ao JustWrite mais ou menos na mesma época que eu. Estávamos em muitas conversas em grupo com pessoas com os mesmos sonhos que o nosso. Elas estão tentando publicar e ir além. Como você sabe que não estou tentando ir mais longe?

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Bem, você não tem estado em meses. Modo de dizer. A menos que você esteja tentando publicar, eu retiro tudo o que eu disse. Não, você está certo. Eu coloquei de lado. Então, quando você vai continuar de onde parou no seu livro SMUT? Definição de SMUT: ficção sexual. Algumas pessoas dão uma conotação negativa, mas eu não poderia me importar menos. É o que eu quero escrever. Com essa atitude, nunca lhe envio outro capítulo. Você está em negação, amante da pornografia. Eu levo de volta. Smut é a melhor coisa do mundo. Eu sorrio para a minha tela e levanto meus braços acima da minha cabeça por um momento longo. É só quando olho pela janela que noto que o sol está subindo lentamente. Puta merda. Há quanto tempo estamos conversando? Eu olho para o relógio: 6h49 Eu apenas olhei para o relógio, eu digitei. Nós temos conversado por quase cinco horas. Isso foi rápido.

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Muito rápido, mas eu provavelmente deveria dormir um pouco. Boa ideia. Eu ouvi dizer que é importante para as pessoas. Então falo com você depois? Silêncio. Então, recebo sua resposta: você pode contar com isso.

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Capítulo 8 Todos os relacionamentos começam tão lindamente. É a ideia de encontrar algo novo e desconhecido que faz seu coração disparar. É como a introdução ao início do filme: calma e tão intrigante que você não pode se afastar, mesmo se quisesse. Não há se esse momento vai desaparecer, mas quando. Ainda. Eu não posso deixar de me aquecer nessa euforia. É um absurdo a excitação que estou sentindo ao falar com um completo estranho. Mas também é emocionante. Provavelmente porque é tão diferente de mim fazer isso. Toda vez que penso que não vai durar, que preciso ir devagar, sou arrastada pelas emoções que surgem dentro de mim. Dias se passaram desde que Jackson e eu começamos a conversar. E-mails e mensagens rapidamente se tornaram um incômodo, então mudamos as coisas e fomos para os nossos telefones celulares. Houve o menor sinal de alerta que disparou quando dei a ele o meu número, mas rapidamente o silenciei. Qual é o mal nisso? Não é como se eu desse ao cara meu endereço de casa. Nós conversamos por texto qualquer chance que pudermos

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obter. Mesmo quando estou cuidando da mamãe, não posso deixar de olhar furtivamente para o meu telefone. Apenas no caso. Algumas pessoas podem dizer que a minha mãe não está correndo em todos os oito cilindros, mas ela é inteligente o suficiente para perceber que algo está acontecendo comigo. Quase instantaneamente ela reconheceu que eu parecia mais feliz. No começo, eu dei de ombros com seus comentários. Disse a ela que havia boas perspectivas de emprego. Nem uma vez ela pressionou pela verdade. Mas mais cedo ou mais tarde eu confessaria para ela. Eu tamborilo meus dedos na mesa da cozinha. —Vamos, vamos—, eu digo em voz alta. Quando o som do ping toca, eu sacudo e digito ansiosamente a minha senha. É ele. Nossas conversas têm a capacidade de me tirar da realidade da minha vida e, por um segundo, esqueço tudo o que está acontecendo. Eu esqueço que eu ainda não ouvi de volta da Cooperativa de Crédito. (Neste momento eu provavelmente não vou.) Ou tive qualquer chamada de volta para professora substituta. Diga-me o seu livro favorito.

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Diga-me o seu primeiro, eu respondo de volta. Por que você precisa conhecer o meu primeiro? Porque eu preciso saber o seu gosto em ler. Eu vou ler qualquer coisa desde que me permita escapar do mundo real, digo a ele e essa é a verdade. Na minha opinião, as pessoas podem tentar, mas sempre falharam em encontrar algo mais mágico do que ler. Justo. Livro favorito? Níveis de Vida. Minha resposta é instantânea. Julian Barnes. Agradável. Ufa. Eu ia dizer que, se você não gostasse daquele livro, não poderíamos mais ser amigos, ele responde. Não, eu respondo de volta. Temo que você esteja preso comigo como um amigo de livro. Reservar a amigos? Mesmo? Eu estava esperando ser promovida a amiga da vida real. Para estar nesse nível, tenho que te ver pessoalmente. Talvez eu queira te ver pessoalmente...

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Meu sorriso desaparece. Eu não tenho ideia do que dizer sobre isso. Quero te conhecer, ele manda de novo. Por um segundo, eu vacilei. Nós falamos online constantemente. Mas conhecer pessoalmente é arriscado. Perigoso. E eu sei que eu disse que isso é tudo emocionante para mim, mas há uma grande diferença entre emocionante e perigoso. Ainda não. Eu respondo. Mas talvez algum dia em breve. Quando? Em breve. Hesito antes de digitar, Você está em um relacionamento? Digitar essas palavras faz meus dedos se curvarem, como se eu fosse uma adolescente falando com sua paixão. Mas eu não me importo. Este é o mais interessado que já estive em alguém ou em algo há muito tempo. Com a respiração suspensa, espero sua resposta. O tempo parece ficar parado. Quantos minutos se passaram? Dois? Três? Por que ele não está respondendo? Assim que meu pânico começa a aumentar, recebo uma resposta. Não. O último relacionamento terminou há dois anos.

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Por quê? Por quê? Por quê? Mas se eu pedir que seja apenas inevitável que ele me direcione a pergunta de volta para mim, e essa não é uma estrada que eu quero seguir... ainda. Você? Não, eu não estou em um relacionamento. Eu não ofereço mais detalhes simplesmente porque meu histórico de relacionamento não é bom. Eu sempre fui atraída pelo inatingível. Em termos leigos, eu vou para os bad boys - aqueles com quem não tenho nenhum negócio. Na escola eu namorei um cara por dois anos que não era bom. Ele estava constantemente ausente da escola. Saía com os maconheiros e fedia a fumaça. Mas eu não me importei. Acho que queria mudá-lo tão desesperadamente que passei por tudo o que era ruim e tentei o máximo para ver o bem. Quando terminamos, ele continuou com sua vida e eu fiquei de coração partido. A idade me fez um pouco mais sábia. Meu último namorado, Pete, estava estável mentalmente e com sua carreira. Mas quando voltei para casa não havia conversa sobre ficarmos juntos. Nós naturalmente nos separamos. Eu deveria estar chateada, mas não estava; havia muito no meu prato. Mesmo agora eu olho para o meu namorado do colegial com mais nostalgia do que com o Pete.

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Quando você vai me enviar o resto do seu livro de pornografia? ele pergunta. Se ao menos você pudesse me ver revirando os olhos agora. E para alguém que bate em livros obscuros, você com certeza quer saber como o meu livrinho acaba. Só porque é Smut não significa que não seja interessante. Eu sorrio, sentindo-me vitoriosa, mas meu sorriso desaparece lentamente enquanto leio sua próxima mensagem. Mais uma vez, devemos nos encontrar. Eu vou fazer melhor para você. Devemos falar ao telefone. Você nunca sabe, eu poderia ter uma voz de fumante de cadeia pesada. De alguma forma, duvido disso. Você está correndo um grande risco, eu insulto. Corri um grande risco quando enviei uma mensagem para você e, até agora, essa foi uma das melhores decisões que tomei em muito tempo. Fique calma. Fique calma. Fique calma, digo a mim mesma. Mas eu me apego às nossas conversas como um bote salva-vidas. E

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isso são apenas mensagens. Como será falar com ele? Eu já sei no meu intestino qual é a decisão. Eu vou falar com ele e ver aonde isso leva. Ligue-me a qualquer hora. Eu escrevo de volta. Eu espero pelo arrependimento e talvez algo parecido com medo, mas não sinto nada além de triunfo e exaltação.

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Capítulo 9 Eu nunca deveria ter dito a palavra 'a qualquer hora' em nossa conversa ontem. Isso deixa uma janela aberta para ele. Mas eu não queria dizer: —Ligue para mim nesta hora exata. — Isso me faz parecer de alta manutenção e exigente, e eu não sou. No entanto, tenho andado remexendo o dia todo. Minha atenção salta da mamãe para os anúncios de emprego e de volta para o meu telefone, para o caso de eu ter perdido uma ligação magicamente. Meu telefone fica completamente silencioso o dia todo, o que não faz nada para o meu humor. Não ajuda que hoje seja um dia ruim para a mamãe. Ela não vai comer muito, não importa quantas vezes eu tente convencê-la a fazer isso. Eu faço um sanduíche de presunto, até coloco alface e tomate nele. Um dos seus favoritos. Quando o coloco na mesa ao lado da cadeira dela na sala de estar, ela mal olha para ele, apenas olha para a tela da TV com uma expressão estoica.

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Hoje ela não fez absolutamente nada, mas fez um encontro mais profundo naquela cadeira. O tempo não ajudou muito meu humor também. Desde esta manhã está nevando. Tivemos umas boas cinco polegadas e isso significa apenas mais trabalho para eu fazer de manhã. —Mãe—, eu digo com os dentes cerrados. —Você tem que comer. — —Eu não estou com fome. — —Você nunca está com fome. É por isso que você está pele e ossos. —Eu não sou pele e ossos. E eu como torrada. —Você não pode viver de torradas pelo resto da sua vida—, eu argumento. Mamãe dá de ombros, como se eu disse a ela que estávamos sem toalhas de papel. Eu me viro e caminho de volta para a cozinha e luto contra a vontade de jogar o prato na parede. Eu ando até a pia da cozinha e descanso meus cotovelos no balcão. Eu fecho meus olhos e respiro fundo e tento me acalmar. Agarrar a mamãe não vai ajudar em

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nada. Acho que estamos muito juntas. Nós só precisamos de uma pequena pausa uma da outra porque estou perto de gritar. Eu preciso me manter ocupada, então eu limpo a cozinha. Eu pego uma carga de louça suja na lava-louças e isso é uma vantagem. Mas há uma pilha enorme de contas no balcão da cozinha, e está lá desde muito antes de eu chegar. Eu não quero nem chegar perto disso. Eu vou para a geladeira e pego um saco de lixo debaixo da pia e limpo a comida vencida. No momento em que termino, a sacola de lixo está completamente cheia e estamos prestes a ter quase nada. Eu não paro de trabalhar e mesmo assim não importa o quanto eu limpe essa porra de lugar, ainda é uma pocilga. Eu bato a toalha e a jogo na pia antes de desistir e voltar para a sala de estar. Uma boa hora passou desde o meu frenesi de limpeza. Mamãe ainda está na cadeira e me acalmei um pouco. Nós nos sentamos em silêncio e observamos Olivia Benson perguntar a alguma morena ferida quem a machucou. Eu já vi esse. Foi o meio-irmão dela. Sento-me e relaxo, colocando minhas mãos no bolso do meu casaco. Eu cochilo em algum momento. Eu sou acordada ao som de

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um telefone tocando. Eu praticamente pulo do sofá. Eu olho para o relógio na parede. Quase seis. Meu telefone fica bem perto de mim na mesa de café, mas eu mergulho para ele como se fosse minha tábua de salvação. —Olá? — Eu digo, levemente sem fôlego. —Selah? — Uma voz profunda diz do outro lado da linha. Instintivamente, meus dedos enrolam em volta do meu celular. Meus olhos se inclinam para a esquerda, onde mamãe me encara intrigada. —É ela—, eu respondo, enquanto eu faço o meu caminho para fora da sala de estar em direção às escadas. —Oi. — A voz profunda limpa a garganta dele. —É Jackson. — —Como você está? — —Bem, bem. — Ele limpa a garganta novamente. E o fato de que ele pode estar um pouco nervoso me acalma um pouco. —E você? — —Acabei de jantar e agora vou tentar e falhar com sucesso em encontrar um emprego—, eu provoco.

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—Com um pensamento positivo como esse, tenho certeza de que você conseguirá um emprego em dias—, diz ele sem perder o ritmo. Eu tinha muitas ideias sobre como seria nossa primeira conversa. Eu até tinha um plano B se fosse realmente ruim. Eu usaria minha mãe como bode expiatório - diria que ela precisava de mim ou eu tinha que levá-la para uma consulta médica. Não há necessidade do plano B. Não precisa de nada. Eu provavelmente deveria ter permitido um plano C, onde a conversa foi tão bem, tão incrivelmente bem, que eu não estou fazendo nada o dia inteiro, mas falo com a pessoa na outra linha. Eu digo a ele tudo o que me vem à mente. Por que eu decidi me tornar uma professora. —Eu não posso evitar. Eu sempre tive um lugar para as crianças—, eu digo a ele. —Eu acho que é porque minha mãe era uma professora de jardim de infância. Parecia natural seguir seus passos. —Que tal escrever? — —O que tem isso? — Eu pergunto.

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—Quando essa paixão veio? — —Provavelmente nos meus vinte e poucos anos. E quanto a você? — —Adolescentes adiantados. Comecei a escrever esses horríveis romances de ficção científica no ensino médio. Achei que eles eram incríveis. — Eu sorrio. —Você ainda os tem? — —Infelizmente, eu tenho. Às vezes eu quero apagá-los, mas nunca consigo. —Eu acho que é fofo você não poder se livrar de seus primeiros manuscritos. — —Eles não são manuscritos. Eles são horríveis. Graças a Deus nunca os publiquei online; uma vez que estiverem online, você nunca poderá recuperá-los. Eu então procuro contar a ele sobre meu relacionamento de amor / ódio com a mídia social. —Por que você odeia isso de novo? — —Porque é impossível avaliar como a outra pessoa está reagindo à conversa. Eu posso responder de um jeito e a pessoa

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pode pensar que estou furiosa com elas. Eu sempre envio duzentos emojis felizes só para as pessoas saberem que não estou chateada. Ele ri e o som faz alguma coisa para mim. É uma reviravolta no meu intestino. Há uma batida de silêncio. Mas continua por muito tempo porque me dá tempo para absorver tudo. De repente, o nome de Jackson se torna um CD preso na repetição e todos os pensamentos coerentes desaparecem como tufos de fumaça. Jackson, Jackson, Jackson... Como ele não entrou na minha vida mais cedo? —Devemos nos encontrar—, eu digo. Merda. De onde veio isso? Menos de vinte e quatro horas atrás eu era a única tentando evitar isso. Mas falar com ele no telefone me faz pensar de maneira diferente. Se fomos tão bem no telefone, como estaremos em pessoa? —Você não era aquela que estava toda hesitante para nos encontrarmos? — ele brinca. —Sim. Mas acho que estamos prontos para um bom começo. — Eu paro. —Você não? —Absolutamente. —

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—Bom. — Eu sorrio para o chão. —Diga o lugar e o horário e eu estarei lá.

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Capítulo 10 Há muitas teorias sobre o amor. Alguns dizem que pode te cortar como uma faca. Outros acreditam que é o melhor sentimento que você pode ter. Mas não é um sentimento. É uma escolha, quer você saiba disso ou não. Goste você ou não. Toda a sua vida as pessoas amaram você, Selah. Eu posso imaginar que Susie deu-lhe dezenas de beijos e abraços quando você era uma recém-nascida. Ela provavelmente nunca deixou você andar como uma criança normal. E mesmo quando você ia para o jardim de infância, ela provavelmente teve uma dificuldade em deixar você ir embora ela soubesse como professora que era normal experimentar os sentimentos agridoces apressando-se através dela. Mas vamos avançar para o que eu me lembro: você no playground. Você tem oito anos, ao lado de Tyler Addison. Você teve uma queda tão grande por ele. As crianças ao redor estavam cantando —B-E-I-J-O. —

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E então houve a vez em que você e Sam fizeram um jogo de MASH e você esperava que Deus tivesse aquela maldita mansão, duas crianças e, claro, Dillon. Porque você estava na sexta série e você tinha se mudado com Tyler. Do primeiro e-mail que Jackson lhe enviou, o amor foi atacado. E agora você recebeu duas escolhas: continuar a conversa ou ignorá-lo e continuar sua vida. Nós dois sabemos qual foi sua decisão. Você leva seu telefone com você para todos os lugares. Mesmo quando não toca, você olha para a tela na possibilidade de ter perdido uma mensagem ou uma ligação. Às vezes você ficaria mortificada se alguém descobrisse isso, você adormece segurando seu telefone. Você até teve algumas conversas tarde da noite que terminaram com você adormecendo com seu telefone no ouvido, como uma estudante do ensino médio. Agora você é um clichê ambulante. E você também sabe disso. Eu posso dizer quando você pensa em Jackson porque suas bochechas ficam rosa. Você se sente ridícula, mas você não consegue evitar. O que eu te disse, hmm? Eu sabia que você gostaria do meu presente. Eu gostaria de dizer que você não consegue se lembrar

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da última vez que se sentiu assim, mas eu estaria mentindo. Se você cavasse fundo o suficiente, você se lembraria. Mas estou perdendo tempo. Já faz alguns dias desde que você começou a falar com Jackson. O espetáculo de vocês dois é tão doce, qualquer um dentro de um raio de uma milha entre você e Jackson está sujeito a conseguir uma porra de uma carie. Ninguém poderia imaginar que você acabou de começar a falar com ele. Isso é o quão intenso as coisas ficaram entre vocês dois. Eu não me importo; Eu acho isso muito fascinante. Jackson é o seu passaporte para um outro mundo, onde você pode analisar seus problemas sob uma nova luz. Você é um tipo de pessoa do copo meio cheio agora. Você não encontrou um emprego, mas está lidando bem com isso. Sua conta de poupança está secando lentamente. Ontem, quando você não estava olhando, olhei para sua conta bancária. Dou um mês - no máximo - antes de admitir a derrota e cancelar o serviço de Internet. Depois disso, é só uma questão de tempo até que os credores comecem a bater na sua porta. Você moveu algum dinheiro e

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escreveu um lembrete para cancelar a TV a cabo. E eu pude ver você pensando consigo mesma: Merda. A Internet será a próxima? Mas vamos ser honestos, você está em maus momentos. Mas não tão ruim assim. Parece estranho, mas me sinto um pouco vaidoso porque isso vai exatamente como planejei. Você está começando a olhar para cada novo dia como um novo começo. Eu até vi você escrever algumas vezes na semana passada. Não era nada importante, mas estava chegando a um ponto em que algumas palavras dentro de uma semana pareciam progresso. Você até mandou para Jackson alguns capítulos para ele ler. Simplificando, você estava começando a receber a faísca de volta em seus olhos. Mas você está sendo gananciosa com meu presente. Um pouco zelosa demais, se estou sendo honesto. Você gosta dos meus presentes à esquerda, à direita, à frente e ao centro e você toma cada um deles. No entanto, você continua não me vendo. Mas não se preocupe, quer você goste ou não, vamos nos encontrar.

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Porque eu te amo tanto que sinto a necessidade de avisá-la para desacelerar, porque você nunca viu o lado negro do amor. Você nunca viu quão distorcido e maligno ele pode se tornar. Como ele pode te comer vivo de dentro para fora. Como isso pode levá-la completamente e totalmente a insanidade.

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Capítulo 11 Não há manual sobre como lidar com uma pessoa deprimida. Melhor ainda, sua própria mãe. Tudo o que eu digo e faço tem que ser tratado delicadamente, como se eu estivesse usando luvas de pelica. Sem mencionar o fato de que é bizarro passar por isso. Durante toda a minha vida, mamãe foi a cuidadora - a matriarca da nossa pequena família. Quase parece que alguém me entregou um papel e disse: — Aqui está. Jogue esse personagem um pouco. Já faz tempo demais e estou mais do que pronto para devolver o personagem. Para mim chega. Eu conheço a sensação do personagem - o lado bom e ruim. No final, gosto de ser eu. Todos os dias eu passo com cuidado, certificando-me de não ter absolutamente nenhuma expectativa. As expectativas sempre resultam em desapontamento e não posso permitir isso agora. Hoje não é um daqueles dias.

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—Por favor, venha comigo! — Eu imploro pela enésima vez. —Você nem precisa trocar suas roupas. — Eu olho para as calças dela. Elas estão sujas com as migalhas de chips que ela acabou de comer (mas pelo menos ela comeu!). Ela não mudou em poucos dias e temo que, se outro dia passar, um cheiro desagradável a seguirá sempre que ela sair de um quarto. Mas agora estou correndo. Eu tenho cinco minutos para sair da casa. —Eu não vou com você, Selah—, ela responde, não se incomodando em desviar o olhar da TV. —Sim, você vai—, insisto. —Eu fui com você para sua pequena entrevista. Nós fomos fazer compras juntas. Sem mencionar as quatro ou cinco vezes que você teve que pegar gasolina. Eu esfrego minhas têmporas. —Quatro vezes. — —Quatro—, ela continua. —De qualquer jeito, eu estaria perfeitamente bem em casa. Mas você me ouviu? Não. Bem, estou colocando meu pé no chão, Selah Kerrington. Sou sua mãe e estou em casa.

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Você viu isso? Você tem que olhar bem de perto, mas os papéis, finalmente, e muito lentamente, foram colocados de volta em seu lugar certo. Eu suspiro, como uma pessoa que está usando sapatos que são um tamanho pequeno demais e finalmente sai de dentro deles. —Você vai ficar bem? — —Eu. Estou. Bem, —mamãe diz devagar. Seus olhos nunca se afastam dos meus e por um segundo eu realmente acredito que ela vai ficar bem. Eu vejo pedaços da velha Susie borbulhando na superfície. Eu empurro de volta lentamente, sentindo-me aliviada. Eu suspiro alto. —Trinta minutos. Máximo. E então voltarei para casa. Mamãe arqueia uma sobrancelha. Um gesto que diz: Bem? O que você está esperando? —Eu volto já. OK? — —Ok, querida. — Sua atenção já está de volta na tela. —Você quer alguma coisa para comer? — —Não. Eu tive um grande almoço.

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Desde quando um grande almoço se traduz em um punhado de Cheetos? Eu ando em direção à porta da frente e pego meu casaco. Eu pego a maçaneta, mas no último segundo lembro que não tenho minha bolsa. Eu rapidamente recuo. —O que você vai fazer de qualquer maneira? — ela grita. —Eu vou comer rapidinho com Sam—, eu respondo enquanto pego minha bolsa deitada no sofá. —Oh, Sammy, — os olhos da mamãe se enchem de lágrimas. —Eu sinto falta dela. — Sammy Quem não sente falta de Sammy? Samantha Gulick. Sammy Ou Sam. Ela vai responder a cada variação de seu nome, mas eu sempre a chamo de Sam. É uma intimidade reservada apenas para amigos e familiares próximos. E eu.

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A julgar pela reação chorosa de mamãe quando anunciei para onde estava indo, estou genuinamente surpresa por ela não ter mudado de ideia e ter a chance de ir comigo. No entanto, ela ficou em casa e eu saí para o almoço que eu tinha planejado com Sam na semana passada. Decidimos ir para La Gondola, na Water Street. À uma hora em ponto. Nem um minuto atrasado. Deus me livre Sam teria que esperar. Eu posso vê-la agora, impacientemente batendo um pé e o calcanhar no chão enquanto ela olha para o relógio pela enésima vez. Ela é a única pessoa que conheço que tem um relógio e o usa ativamente. Melhor ainda, ela é a única pessoa que conheço que o deixa dez minutos adiantado e o relógio do carro cinco minutos à frente. O motivo? Ela sempre quer estar preparada. Preparada para ser a primeira no trabalho. Preparada para quando o tráfego chegar. Preparada para qualquer coisa que vem na sua direção. Eu sempre tento, ou gosto de estar preparada, mas sempre acabo sendo a última pessoa a sair pela porta. A última pessoa a chegar a uma festa ou almoço. Hoje estou obrigada e determinada a chegar na hora. Mais para provar que Sam está errada de que qualquer outra coisa.

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Surpreendentemente, o tráfego estava do meu lado, então consegui atravessar a cidade em dez minutos. Meu melhor, pessoal. Mesmo que as pausas para o almoço estejam chegando ao fim, o estacionamento ainda está bastante movimentado. É difícil dizer se Sam já está aqui porque ela provavelmente está dirigindo um carro alugado. Ainda assim, eu corro para fora do meu carro e em direção ao restaurante, aproveitando a chance de escorregar em um pedaço de gelo preto e rebentando minha bunda. Seria tão bom ser a primeiro a sentar-se à mesa e parecer impaciente. Eu posso me imaginar, batendo minhas unhas contra a mesa, olhando de forma irritada para o meu telefone de vez em quando. E então Sam entrava e eu dava a ela um olhar de puro desapontamento antes de dizer: —Bem, bem, bem. Olha quem está atrasada. É uma imagem bonita, mas completa besteira, porque no minuto em que passo pela porta, vejo Sam sentada em uma cabine no canto à minha direita, fazendo todas as coisas que eu sonhava em fazer. —Puta merda. Você chegou na hora certa—, ela diz. Enquanto faço o meu caminho em direção a ela, ela desliza para fora do assento da cabine, deixando para trás sua bolsa Chloé cinza de pele de cordeiro para que ela possa me abraçar com força.

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Ela tem sido minha melhor amiga, bem... desde sempre. Mamãe costumava brincar que eu não tinha uma lembrança de infância que não envolvesse Sam. 'Vocês duas estão ligadas no quadril!' ela gritaria para minhas costas recuando enquanto corria pela porta da frente, tentando alcançar Sam. —Eu não posso acreditar que você chegou na hora certa—, ela repete, enquanto se afasta. —Eu posso sair e ficar lá por cinco minutos, se você quiser—, eu provoco. Ela apenas revira os olhos e se senta novamente. —Não vamos estragar este momento perfeito, vamos? — Antes de tirar a jaqueta, dou a Sam um olhar especulativo, tentando descobrir o que causou a visita dela de improviso. Para a maioria, uma viagem programada não é considerada improvisada. Mas esta é Sam. Ela tem uma cota para a quantidade de vezes que ela vai visitar Decatur e isso é duas vezes por ano: Natal e em algum momento de maio. Mas isso foi apenas porque nós duas compartilhamos o mesmo mês de aniversário. O dela é o vigésimo quinto. O meu é o vigésimo primeiro. Uma visita tão cedo no ano? Isso é praticamente inédito.

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Ela está bem vestida. Um blazer de tweed preto emparelhado com jeans skinny. Uma trincheira Burberry está largada sobre o encosto do banco. Agora, ela se sobressai como um polegar dolorido. Ela pertence a um restaurante sofisticado, mas todos em Decatur e num raio de oitenta quilômetros sabem que La Gondola tem os melhores sanduíches secundários. Seu pão é para morrer. Na verdade, foi Sam quem escolheu esse lugar para se encontrar. —Deixe-me limpar esta mesa para você—, diz uma jovem garota. Ela pede desculpas enquanto limpa a mesa. Mas ela só fala com Sam. Eu quero acenar minhas mãos na frente do rosto dela e dizer, Yoo-hoo! Você pode me ver, certo? Em vez disso, fico quieta e deixo Sam trabalhar sua magia. — Está completamente bem —, ela diz à jovem. Eu sempre disse que Sam tem essa habilidade estranha de retratar uma coisa para o mundo enquanto é alguém completamente diferente. Ela é pequena e compacta, o que instintivamente faz as pessoas pensarem que ela precisa da ajuda delas. Ela tem olhos convidativos, mas isso é só para que ela possa atraí-lo e descobrir mais sobre você. Essencialmente, ela é exatamente o oposto de mim.

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Caso em questão: ao longo de todos os anos de escola, ela poderia olhar para cima e para baixo, apenas dizer algumas palavras para eles e tê-los completamente presos. A maioria das pessoas chamaria isso de julgamento. Eu pensava que era astuto porque ela não estava tentando ser crítica. Ela só queria se proteger se as pessoas que ela mais amava se machucassem. Ela usa essa mesma abordagem em seu trabalho. Eu não sobreviveria um dia fazendo o trabalho dela. Nós duas sabíamos disso. —Você é muito doce, Selah—, ela disse uma vez. — Se você tivesse que demitir alguém, você provavelmente teria um colapso nervoso e ofereceria seu emprego. — Brincadeira ou não ela estava no local. —Eu não vejo nada nesta cidade que mudou—, ela murmura enquanto olha para fora da janela com um olhar crítico. Ela não é o tipo de pessoa que sai de casa e pensa em seu passado com nostalgia. O minuto em que ela podia deixar Decatur, ela fez. A ironia é que ela não se afastou muito, optando por ir para a UU em Urbana-Champaign, enquanto eu fui para o K-State em Manhattan, Kansas. Mas ela tentou mergulhar os dedos nas águas fora de sua cidade natal e, a cada ano, tornava-se mais ousada e

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ousada até que, quando a formatura de sua faculdade chegou, deu alguns passos para trás e balançou para a água. Ela se mudou para Chicago. (Que, na minha opinião, ainda não estava muito longe.) Conseguiu um emprego no Bank of America. Casou-se com um homem chamado Jason. Subiu na empresa até que ela teve um emprego confortável como vice-presidente de empréstimos. Ela está vivendo uma vida bem confortável. Quando a reunião de dez anos no ensino médio chegou e ela foi convidada, ela me disse que preferia fazer uma lobotomia do que ir. Mas o que ela não percebe é que esse lugar sempre será a chave para suas memórias de infância. Ele contém todas as risadas e lágrimas. Ele mantém todas as conversas que nunca poderíamos ter com nossos pais. Mantém argumentos com amigos. Noites de verão com a parte de cima para baixo, segurando a palma da mão, deixando o vento passar pelos nossos dedos abertos. Ela pode amar odiar esse lugar, mas ela não pode escapar disso. Nós não podemos escapar disso. Sempre haverá um fio invisível nos conectando a esta cidade do centro-oeste. Sam insiste em pedir para nós duas. Essa é outra parte oculta de sua personalidade, sua disposição para dar. Ela esconde tão bem. Você nunca saberia que ela estava sempre se voluntariando

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para pagar a conta. Ela nunca perde o meu aniversário ou presente de Natal, enquanto eu sou a única sempre lutando para escolher algo para ela no último minuto. —Assim. — Ela suavemente, mas com firmeza, bate as duas mãos na mesa como se estivesse se preparando para começar uma reunião. —Como estão as coisas? — Eu imito suas ações. —Boa. Como estão as coisas com você? — —Estou falando sério, Selah. — Eu me inclino de volta no estande. —Eu também estou. — —Eu realmente quero saber como você está. — —E você veio de Chicago para me perguntar isso? Você poderia ter feito isso no telefone. —Eu poderia ter feito—, ela admite. —Mas você está agindo de forma estranha, então achei que era hora de vir para uma visita. — —Para o único lugar que você odeia—, eu digo inexpressiva. Tudo o que ela está dizendo não está somando para mim. Tem que haver uma razão maior para que ela esteja aqui.

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—Não é assim—, ela murmura. —Eu não quero ser uma cadela—, falo rapidamente. —Estou familiarizada com sua agenda de visitas e agora não é esse tempo. — Sam encolhe os ombros. Ela abre a boca, mas nosso pedido é chamado. Sam salta da cadeira e corre para a frente do restaurante. Segundos depois ela está de volta e me entrega meu prato. Ela se inclina sobre o prato e dramaticamente cheira sua comida antes de gemer alto. Por alguns minutos estamos em silêncio, nós duas comendo nosso almoço. Depois que metade do seu hambúrguer acabou, ela toma um longo gole e esfrega as mãos no guardanapo. —Eu acabei de começar a dieta Paleo, mas essa pequena fraude valeu a pena—, ela confessa. —Tudo bem. Voltando ao que eu estava dizendo, você está me preocupando e é por isso que eu vim para uma visita. —Como estou te preocupando? — Eu pergunto através de um mordida de comida. —Você apenas parece estressada e distraída no telefone. —

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—Bem, estou distraída—, eu admito. —Da minha busca de emprego para lidar com a minha mãe... tudo tem sido difícil de conciliar. — As sobrancelhas de Sam franzem enquanto ela olha para a mesa, imersa em pensamentos. —E você nunca ouviu falar da Cooperativa de crédito? — —Não. Eu estou supondo que eles encontraram outra pessoa para o trabalho ou eles estão realmente jogando duro para conseguir, —eu provoco, mas minha piada passa direto pela sua cabeça. —Isso é apenas estranho. Eles deveriam ter te amado! — ela diz. Foi Sam quem me deu a entrevista na Cooperativa de crédito. Ela conhecia um amigo que conhecia um amigo que trabalhava lá. Essa pessoa disse que havia uma vaga de trabalho. Essa informação toda gotejou para mim e eu rapidamente coloquei em um aplicativo. Eu me encolho impotente. —Tudo correu bem. Pelo menos eu pensava assim. —Hmm. —

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—Hmm, o quê? — —Nada. Apenas estranho é tudo. Então, houve alguma oferta de emprego? —Não. Nem mesmo como professora substituta. — Sam dá outra mordida no sanduíche dela. —Dê tempo a isso. A temporada de gripe está chegando. Tenho certeza de que você conseguirá alguns empregos substitutos em breve. —Substituir não é ruim, mas eu preciso de algo mais estável. As contas continuam se acumulando. Instantaneamente, Sam se lança em minhas palavras. —Você precisa de mim para ajudá-la com alguma coisa? — Sam considera trabalhar em seu talão de cheques, contando dinheiro, fazendo impostos e espalhando diversão. Toda vez que ela pode trabalhar com ela (ou com outra pessoa) financia, ela salta com a chance. Quando a temporada de impostos chega, eu nunca preciso perguntar duas vezes se ela fará a minha. Na verdade, ela trata a tarefa como se fosse um presente meu para ela. No entanto, desta vez estou um pouco mais relutante em aceitar sua oferta. As coisas são exponencialmente piores do que nunca. Tenho medo de que se ela passasse por tudo e me dissesse

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que eu estava realmente fodida e tenho tensão suficiente para enfrentar. Então, eu pretendo fingir, só por um pouco, que as coisas não são tão ruins. —Não. Estou bem—, eu digo. Sam olha para mim. —Você tem certeza? — —Absolutamente. — Eu dou-lhe um sorriso tenso, o que faz ela apertar os olhos ainda mais para mim. Finalmente, ela desiste de tentar descobrir o que está errado e termina seu sanduíche ao mesmo tempo em que eu faço. Antes que ela possa colocar nossos pratos vazios na bandeja, a jovem volta. — Senhora, você quer que eu leve isso para você? — Como antes, ela só olha diretamente para Sam. —Sim, isso seria ótimo—, Sam responde. A garota pega sua bandeja, deixando meu prato vazio para trás. Eu fico perplexa antes de olhar para Sam. Eu aceno minhas mãos sobre o meu rosto. —Você pode me ver certo? Eu não sou um fantasma, certo?

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Sam ri. É um som estranho, provavelmente porque ela quase nunca ri. —Sim, eu posso ver você. — —Bem, diga a essa garota—, eu digo, que agora está de volta ao balcão, pegando alegremente o pedido de outra pessoa. —Ah, não se preocupe com isso. Então, —Sam diz. —O que há de novo com você? — Eu não disse a ninguém que eu tenha conversado com Jackson. No começo, eu queria mantê-lo quieto, apenas no caso de as coisas darem errado. Mas agora me sinto pronta para falar sobre ele. Toda vez que falo com a Sam ao telefone, tenho que me forçar a não dizer nada sobre ele. Além disso, eu precisava de tempo para construir imunidade contra o que ela ou qualquer outra pessoa poderia dizer sobre o fato de eu tê-lo conhecido online. Mas agora Sam está aqui. Que melhor momento do que o aqui e agora? Deixando de lado meu prato, eu me inclino. Sam se inclina também. —Eu conheci alguém—, eu confesso.

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Ela se inclina para trás e cruza os braços sobre o peito. —Ahha. — Sam sorri com compreensão. —Então é por isso que você está tão distraída. —É por isso—, eu concordo. —Bem. O que você está esperando? Conte-me tudo sobre ele! Meus dedos enrolam em volta da minha bebida, como se fosse uma barreira protetora. —Ele tem trinta e um anos. Gosta de ler e escrever como eu. — Um sorriso largo e sonhador varre meu rosto, e não posso fazer nada para pará-lo. —Sam, é tão fácil falar com ele. Eu passo horas no telefone, só conversando sobre tudo e nada ao mesmo tempo—, confesso. Sam assobia. —Uau. Soa intenso. Eu aceno rapidamente. —Isto é. E deve ser assustador a rapidez com que tudo está indo, mas não é. Com toda a besteira que estou lidando agora, eu preciso disso. —Isso é ótimo. Quem é ele? Qual o nome dele? Onde você o conheceu? — Ela para o jogo de vinte perguntas para se inclinar. Seus olhos brilham maliciosamente. —Eu preciso de todos os detalhes.

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Eu mudo no meu lugar e respiro fundo. —Seu nome é Jackson e eu o conheci online. — E assim, a Sam feliz e interessada desaparece. Ela olha para mim com uma mistura de simpatia e tristeza, como se eu fosse uma criança. —Eu sei o que você vai dizer—, eu a corto. —É perigoso. É impossível se apaixonar por alguém tão rapidamente. Blábláblá. Mas está acontecendo. Sam não diz nada e o silêncio está me deixando louca. —O que você está pensando? — Eu pressiono. —Estou pensando—, ela começa devagar. —Isso não é uma boa ideia. — —Mas é—, eu digo. —Eu gosto de conversar com ele. —É disso que se trata? Falar com alguém? — ela cutuca. — Você pode pegar essa coisa mágica chamada celular e falar comigo até ficar de cara feia. — —Estou falando sério. — —Eu também estou. — O guardanapo que estava no meu colo a um minuto atrás agora está enrolado em uma bola, descansando em um punho

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cerrado. —Você está sendo dramática, Sam. Eu não estou fugindo com o cara ou qualquer coisa maluca. Nós temos muitas coisas em comum. Sam toma um longo gole de sua bebida antes de se sentar em seu assento. —Gosta? — sua voz é concisa. —Eu já te disse. Ele é escritor e gosta de ler. — Sam sabe do meu sonho de ser um autor publicado. Na verdade, ela foi a primeira pessoa que eu expressei meu interesse em escrever. Ela foi imediatamente solidária. Sempre ouviu minhas ideias e nunca recusou a chance de ler capítulos do meu manuscrito. Não importava se fosse o primeiro, terceiro ou quinto rascunho, ela sempre oferecia seus pensamentos. O problema era que ela era tendenciosa. Nós estávamos muito perto para ela deixar escapar seus pensamentos honestos. Com Jackson há um vínculo diferente. Um que nós dois entendemos depende dos mundos que criamos e das palavras que os descrevemos. Não importava o quão perto eu estava de Sam; ela nunca compreenderia essa outra parte mais secreta de mim. Nós nos sentamos em silêncio. A música rock alternativa toca levemente pelos alto-falantes acima de nós. À nossa direita duas

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mulheres se apressam, tentando descobrir quantas mesas precisam se unir para o chá de bebê de sua colega de trabalho. Estou vergonhosamente escutando a conversa delas, mas não me importo. Sam está estranhamente quieta e estou começando a me sentir muito estranha. —Nada de bom pode sair de um relacionamento na Internet—, afirma. —Isso não é verdade. E aquela garota do ensino médio? Qual é o nome dela? — —Stephanie? — Sam fornece. Eu estalo meu dedo e aponto para ela. —Sim, Stephanie! Lembra como ela começou a conversar com um soldado que estava no exterior? Duas semanas depois de nos formarmos, ela se casou com ele. Sam franze a testa. —Onde você está indo com isso? — —Bem, você estava tão convencida de que o casamento iria falhar dentro de um ano e ela estaria vivendo com seus pais. Você até apostou cinquenta dólares comigo. —Não, eu não fiz. —

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—Sim, você fez. — Mas esse não é o ponto. A decisão uma vez estúpida de Stephanie aos meus olhos agora é minha graça salvadora. —De qualquer forma—, eu corro. —Ela está casada há dez anos. Tem cinco filhos e parece amar sua família! — —Você acabou de ouvir a si mesma? Cinco filhos. Ela provavelmente está catatônica de trocar fraldas sujas e assistir desenhos animados o dia todo. Eu sempre disse que Sam é uma assassina da felicidade. Apenas quando uma boa ideia ou coisa aparece na minha vida ela está lá, esperando e pronta, com seu escopo definido para atirar em pedacinhos. E é por isso que eu dependo muito dela. Ela está lá para se livrar de qualquer coisa que eu não precise na minha vida. Ela está lá para fornecer a realidade que eu preciso desesperadamente. Muitas vezes eu disse isso a ela. Mas ela apenas encolhe os ombros e revira os olhos. —Só estou tentando te proteger. Isso é tudo. — Embora desta vez eu não precise dela me protegendo. Eu percebo que estou assumindo um risco quando se trata de Jackson. E eu estou bem com isso. Na verdade, estou mais do que bem com isso.

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—O que eu estou realmente tentando dizer é que todos achavam que o casamento dela não daria certo. Nós estávamos todos contra ela. E olhe para ela. Ela está feliz. Ela está apaixonada. — —Você está dizendo que você está apaixonada? — ela pergunta. Com isso, eu olho para longe. Eu me preparei contra as perguntas duras. Aquelas que fazem você se sentir irritada, desamparada e defensiva. Eu não confiei em Sam fazendo uma pergunta tão pessoal. —Eu acho que, se eu tiver tempo, eu poderia amá-lo—, eu respondo. Sam estica o braço sobre a mesa e coloca a mão sobre a minha. Sua boca se abre, mas o telefone começa a vibrar. —Merda. — Ela olha para o relógio com um pequeno olhar de puro pânico. —Eu tenho que ir. — —Para onde? — —Eu vou voltar para Chicago e jantar com Jason esta noite. —

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—Então você dirigiu três horas só para perguntar como eu estou? — Ela congela quando ela coloca o casaco e me dá um sorriso. — Sim, eu fiz. Eu me importo muito com você. Você não tem sorte de me ter? — ela brinca. Por enquanto, nosso argumento está feito. —Eu odeio este lugar. — —Mesmo? Eu nunca teria adivinhado, —eu respondo secamente. —Sério, Selah. Como você pode ficar aqui? Eu fico tensa. —Eu tenho que ficar. — —Não, você não tem. — Ela coloca a mão no meu bíceps. — Venda a casa e mude para Chicago. Você pode estar perto de mim. O simples pensamento de mudar para Chicago me faz rir. Eu fui lá uma vez para visitar Sam e eu odiei. É muito ocupado, muito frenético. Andando pela rua me fez sentir como se estivesse em uma incubadora. Eu não podia esperar para voltar para o meu apartamento aconchegante em Kansas City. —Você sabe o que eu penso de Chicago. —

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—Essa foi uma visita, no entanto. Se encontrar um emprego e realmente se acalmar e eu acho que você gostaria. —Então você acha que me mudar, magicamente resolverá todos os meus problemas? — —Não—, ela admite. —Mas provavelmente fará você se sentir um pouco melhor. — —Duvido—, murmuro. —A única coisa que me fará sentir melhor é conseguir um emprego. — Sam suspira e eu odeio isso. Isso significa que ela também está ficando sem opções, sem ideias para ajudar e isso nunca é bom. —Ligue para mim se precisar de alguma coisa. Eu quero dizer isso, Selah. Qualquer coisa. — Ela me dá um abraço final antes de entrar em seu carro alugado. Eu fico ao lado do carro dela e a vejo saindo do estacionamento. Eu sei que a oferta de Sam estará sempre sobre a mesa, mas eu vou aceitá-la? Provavelmente não. Parece um pouco louco, mas a única pessoa em quem estou começando a confiar é Jackson.

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Ainda está chovendo quando eu paro na garagem. Eu saio correndo do meu carro, segurando minha bolsa sobre a cabeça, mesmo que seja sem sentido; a chuva encontra um caminho para o meu rosto e cabelo. As solas dos meus sapatos rangem na varanda. Eu pego a chave da casa e destranco a porta. Estou sem fôlego quando corro para dentro. Entro e vejo minha mãe, ela está exatamente no mesmo lugar em que a deixei. Ela olha para mim e me dá um sorriso irônico. O que ela usava para mim quando eu era criança. Veja? Eu ainda estou aqui, esse sorriso diz. Eu não te disse que tudo ficaria bem?

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Capítulo 12 Há bilhões de pessoas na terra e ainda assim você escolheu falar com Sam. Não me entenda mal. Eu entendo porque você se abre para ela. Mas isso não significa que eu tenha que aceitar isso. Por exemplo: o caixa passando todos os seus itens agora mesmo. Ele parece bem. Eu entendo que pode ser estranho se abrir para um completo estranho. Mas às vezes os estranhos são as únicas pessoas em quem você pode confiar. Eles não te conhecem e as chances de você voltar a vê-los são raras. Seria como sussurrar suas palavras no frio dia de inverno. Você fala e vê sua respiração à sua frente e observa enquanto ela se dissolve lentamente. É como se nunca tivesse acontecido. Parece atraente, não é? Nós dois sabemos que você não vai fazer isso. Então, farei outra sugestão mais óbvia: fale com sua mãe. Você está com ela quase vinte e quatro horas por dia, sete dias por semana. E você sabe que ela vai te ouvir. Tudo o que a Sam vai fazer é levar todo o trabalho duro que tenho para encontrar o presente perfeito e transformá-lo em farrapos.

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Eu não vou deixar isso acontecer. Eu coloquei muito pensamento no meu presente para que isso aconteça. Além disso, Sam não está por perto o suficiente para saber que é o mais feliz que você já esteve. Eu vejo a luz de volta em seus olhos. Você está começando a ver o forro de prata. Você sorri mais facilmente. E você está, ouso dizer isso, começando a parecer um pouco esperançosa. Não, Sam não vê nada disso. Mas eu sim. Tenha em mente que ela está sempre aqui apenas por alguns dias e a próxima coisa que você sabe é que ela está voltando para sua fabulosa vida na cidade. De volta ao seu trabalho fabuloso, onde ela é a rainha. De volta para onde seus problemas se tornam microscópicos. E quando você pensa sobre isso, tudo bem. Somos todos seres humanos inerentemente egoístas que se concentram em nossos próprios problemas. Eu sou o único que dedica cem por cento do meu tempo para ter certeza de que você está bem e feliz. Tanto que estou começando a me sentir como seu maldito terapeuta. Marcar os

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momentos em que você está triste e destacar os momentos em que você não está. E por qual motivo? Só para ter certeza de que você está bem. OK. Não é bom. Nada bom. Apenas ok. Ok, não é bom o suficiente para Sam. Ela é o exemplo perfeito de perfeccionista. Ela exigiria que você estivesse ótima. Ela ficaria por perto e partiria. Seria maravilhoso se você fosse instantaneamente ótima? Claro. Mas qualquer coisa que valha a pena requer trabalho. Ultimamente, tenho me lembrado disso. Estou começando a ficar exausto. Mas confie em mim, isso não é suficiente para eu desistir de você. Não, eu sou como um corredor que não alcançou o seu passo. Minhas pernas parecem desajeitadas. Meus pulmões queimam levemente. O suor está começando a se acumular ao redor da minha testa. Estou pensando em todas as razões pelas quais devo parar. No entanto, puxo de dentro de mim uma força interior, estreito meus olhos e imagino a linha de chegada à distância. Então eu pego meu segundo folego e avanço para frente.

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Meus olhos estão estreitados. Olhando diretamente para você. Tudo que eu preciso é encontrar meu passo. Não se preocupe, eu sempre faço.

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Capítulo 13 Esta é uma má ideia. Talvez a pior que tive em muito tempo. Conhecer alguém com quem você está falando on-line? Melhor ainda, por apenas duas semanas? Tem todas as aparências de um mistério de assassinato. O Dateline vai contar uma história minha. Eu posso ver os créditos rolando tão perfeitamente. Lester Holt solenemente olhando para a tela quando ele diz: Hoje à noite, nos voltamos para Keith Morrison enquanto ele nos mostra a jovem Selah Kerrington e seu trágico final... Assim começa um monólogo de quarenta minutos do bom e velho Keith entrevistando minha mãe e os poucos amigos íntimos que tenho. Eles vão me dar um complexo messias, alegando que eu tinha um bom coração, iluminava a sala e amava a vida. Talvez eles mostrem vídeos antigos de mim quando criança, soprando velas. Andando de bicicleta pela primeira vez sem rodinhas. Exibindo para a minha mãe, fazendo uma série de estrelinhas no quintal. Talvez eles mostrem algumas fotos de mim crescendo. Sem dúvida, eles listarão todos os hobbies que eu me destaquei. Deixa a

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filmagem de Keith andando pelo mesmo quarteirão em que eu morava, dizendo aos espectadores que, para todos os meus modos perfeitos, eu era uma mulher muito solitária. No entanto, minha futura estreia na TV não é suficiente para me fazer dar a volta e dar o fora daqui enquanto ainda tenho uma chance. A linha inferior é que minha amizade recém-descoberta com este homem me deixa curiosa. Eu quero saber mais sobre ele e se vamos clicar pessoalmente, assim como fazemos em nossas conversas. A parte mais triste sobre isso é que não está muito longe da verdade. Eu estou sozinha. Eu sei que deveria fazer algo sobre isso. De maneira não perigosa, estou fazendo isso. Eu tenho amigos. Eu poderia ligar para eles. Eu sei que manter-me trancada com a minha mãe é apenas piorar as coisas, mas toda vez que eu atendo o telefone, ou vou mandar mensagens para alguém, eu hesito. A simpatia escorria de suas palavras. Eles me dariam aquele olhar triste. O que diz, me sinto péssimo pela situação em que você está, mas graças a Deus não sou eu! Eu não passo por isso com Jackson e eu amo isso. Não ser definida pelo que está acontecendo na minha vida parece... refrescante. Como ter sua cabeça debaixo d'água por muito tempo

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e, em seguida, chegar à superfície. Você suspira e suga todo o ar que pode. E esse suspiro é a prova mais importante de que você está vivo. Ontem à noite, combinamos de nos encontrar em um Starbucks na Mound Road. Eu deliberadamente escolhi uma área pública, apenas no caso de algo acontecer ou ele vir a ser completamente diferente pessoalmente e eu precisar fazer uma fuga rápida e segura. Nós concordamos em nos encontrar às três. Meu relógio marca duas e cinquenta e cinco. Eu cheguei alguns minutos mais cedo, na esperança de que eu visse Jackson de maneira desavisada. Com minhas mãos segurando o volante, me inclino para frente e olho para a entrada, mas não sei dizer se ele está lá dentro. Então um pensamento me atinge: E se ele fosse me levar? Eu tenho estado tão focada na tragédia potencial de nós dois não tendo nenhuma química em pessoa que eu nunca tinha dado um segundo pensamento. Você sempre pode sair, minha mente sussurra. No entanto, minha curiosidade supera o risco de constrangimento. Além disso, tudo o que posso realmente pensar é que, se eu decidir não entrar, potencialmente voltaria a olhar para

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este momento anos depois e pensaria: E se eu entrasse e o conhecesse? As coisas teriam sido diferentes? —Eu posso fazer isso. É só café - eu digo para mim mesma enquanto abro a porta. Pode ser março, mas isso não significa nada. No Meio-Oeste, o tempo é tudo ou nada. Tempestades de inverno atingem com uma vingança. Ouvi dizer que as sirenes do tornado disparam mais do que posso contar e senti ondas de calor que parecem estar no deserto. Apenas a queda serve como o menor amortecedor do clima intenso. Ontem estava dez graus. Definitivamente quente o suficiente para derreter os restos de neve e lama dos outros dias. Hoje são 6 graus com a temperatura caindo continuamente. Amanhã de manhã devemos ter até quinze centímetros de neve. Bem-vindo ao centro de Illinois. Assim que saio, imediatamente sinto os olhos de alguém em mim. Meu coração começa a tamborilar sob a minha pele. Eu coloco minhas mãos nos bolsos e corro para o prédio, certificando-me de manter minha cabeça abaixada, longe do vento amargo. Eu suspiro de alívio quando entro na Starbucks e o calor me cumprimenta. Felizmente, o lugar está praticamente vazio. Uma garota parece estar profundamente envolvida em estudar, com um computador

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na mesa e papéis espalhados. Ela não olha quando eu entro. A outra pessoa é uma mulher abatida com um carrinho duplo, tentando tomar um gole de seu café enquanto simultaneamente alimenta uma criança e dá a criança do carrinho pedaços de um croissant. Ela olha para mim, um olhar de inveja cruzando seu rosto. Um olhar que diz: eu era como você. Eu examino o resto da sala. Um alarme arrepia minha espinha enquanto me sento na frente da porta. Tudo o que posso pensar é: E se ele me levar? Ele é quem queria me encontrar. Talvez esse seja o seu MO embora. Mídia social grita. Laçar uma mulher solitária, apenas para humilhá-la e nunca aparecer. Ou talvezChega de talvez, eu digo a mim mesma. Pegue um café. Espere trinta minutos e se ele ainda não aparecer, saia. Minha cadeira faz um som estridente enquanto eu me levanto e caminho até o balcão. Quando eu peço minha bebida, a garota atrás do balcão me olha acusadoramente, como se eu fosse uma solitária sem ter para onde ir e nada para fazer. De certo modo, ela está certa. Se eu não estivesse me encontrando com Jackson hoje, estaria em casa com a mamãe procurando por qualquer oportunidade de emprego.

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Enquanto caminho de volta para o meu lugar, digo a mim mesma que não ficarei aqui por mais de trinta minutos. Eu acho que é uma boa quantidade de tempo para esperar, mas isso não fará com que os outros clientes pensem que eu sou uma estranha patética que come e bebe seu café sozinha. Talvez eu esteja sendo teimosa sobre a coisa toda; Antes de sair de casa, falei para mamãe que estava conversando com alguém. —Quem? — ela perguntou distraidamente, seu olhar dirigido na TV. —Um cara. — Eu dei uma longa pausa. —Esse eu conheci da Internet. Seu nome é Jackson. Se eu tivesse dito isso anos atrás, a cabeça da mamãe teria chicoteado na minha direção. Ela teria olhado para mim com choque e raiva. Mas isso não aconteceu. Ela olhou para a TV, observando a dama QVC dizer a todos que se apressassem e fizessem os pedidos para a túnica de suéter marrom! Rápido, rápido! Os verdes e pretos já estão esgotados! Ela estava me dando o tratamento silencioso. Isso eu tinha certeza. E eu também tinha certeza de que ela estava apostando em eu estar de pé. Eu não queria dar a ela a satisfação de estar certa.

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—Tentando dar uma olhada sem eu saber? — Uma voz profunda pergunta atrás de mim. Graças a Deus eu não estava tomando café ou teria sido expelido da minha boca. Rapidamente, eu me viro. Minha mão esquerda se curva em volta da borda da mesa, mas é apenas para esconder o leve tremor em minhas mãos. Uma câmera pode ser uma coisa complicada. Pessoas que não são particularmente bonitas de repente parecem cativantes em uma foto. Ou a pequena loira que faz o noticiário da manhã para WAND, que sempre fica linda na tela, não é tão perfeita em pessoa. Coisa complicada e complicada nessa câmera. No entanto, para Jackson são as duas coisas. Ele é exatamente como eu imaginava, mas a foto do perfil dele não revelou como os olhos dele são uma mistura de âmbar e verde. Seu cabelo castanho claro não é tão curto e tem uma onda teimosa. Tenho a sensação de que ele costumava tentar domar com gel, mas desistiu da luta e deixou assim mesmo. Vestido com um casaco de Henley escuro, ainda é fácil ver que ele tem uma constituição magra. Ele usa colônia, mas não é pesada o suficiente para me fazer engasgar. É a quantidade certa para me

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fazer querer me apoiar. E inclino-me enquanto ele tira o casaco e o coloca sobre a cadeira e se senta. A garota atrás da caixa registradora olha para mim e eu quero virar para ela e dizer: Veja! Eu não sou uma completa perdedora. —Você está esperando há muito tempo? — ele pergunta. Sua voz soa mais profundamente em pessoal do que no telefone. Eu dou de ombros. —Não tanto tempo. — Ele olha para o meu café. —Tempo suficiente para pegar uma bebida. — —Não é como se o lugar estivesse lotado. — Eu sorrio. Ele sorri de volta. Por dentro, estou pensando comigo mesma. Então, como isso acontece? Porque isso não é um encontro normal de cumprimentar. Cumprimos horas e horas de conversas telefônicas e milhares de palavras entre nós dois. Mas nunca pessoalmente. É como construir uma casa apenas para derrubá-la. Por onde começamos?

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Todas as conversas que eu vinha percorrendo nas últimas horas voam pela janela, junto com minha confiança. Eu me fecho e de repente fico muda. Ele é o primeiro a quebrar o silêncio: —Nunca te identifique como um tipo de garota de café. — Voltando, eu olho para o meu café. —Por que isso? — —Porque quando eu falo com você, você sempre parece tão nervosa. Como se você estivesse se movendo de uma tarefa para outra. —Verdade. Mas a única razão pela qual sou capaz de passar de uma tarefa para outra é por causa do café. Sou viciada em café. — Eu tomo um pequeno gole. —E você? — Ele encolhe os ombros antes de apoiar os cotovelos na mesa. —Eh. Não muito. — —Se você não gosta de café, por que você está bem em se encontrar em um café? — —Porque você sugeriu isso. E porque estava claro que você queria encontrar algum lugar onde houvesse testemunhas. — Ele ri da expressão no meu rosto. —Eu não a culpo por escolher um local como este. —

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—Eu só não quero ser uma estatística da Dateline—, digo defensivamente, mas com um sorriso. Ele arqueia uma sobrancelha, mas seu sorriso nunca sai. —O que? — Eu continuo contando a ele sobre o meu Dateline e Spiel, que eu percebo que me faz soar como eu sou propensa a teorias da conspiração. Ele tem todo o direito de se levantar e correr para a porra das colinas, mas em vez disso ele me olha com interesse geral, como se o que eu estivesse dizendo tivesse valor para ele. Faz muito, muito tempo desde que isso aconteceu. Deus, isso é patético. Quando termino de falar, estou sem fôlego. Jackson assobia, senta na cadeira e cruza os braços. —Isso é uma imaginação que você tem em você. — —Você não tem ideia—, murmuro. —Agora eu sei porque você é uma escritora. — —Aspirante—, eu o corrijo. —Completamente diferente de um autor publicado. — —Então você acha que há uma diferença? —

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—Absolutamente—, eu digo. —Eu acho que você está errada. Publicado ou não. Se você escreveu alguma coisa, você é um escritor. Qualquer um que te disser diferente está cheio de merda. Eu me vejo me inclinado, porque Jackson não apenas fala, ele mergulha em cada palavra individual, puxando você junto com ele. Isso me deixa mais confortável. Muito rapidamente, os silêncios que se prolongam enquanto tomamos goles de café tornam-se quase… agradáveis. —Então onde está? — ele pergunta. Eu franzir a testa. —Onde está o quê? — Ele revira os olhos e se inclina. Apenas perto o suficiente para que eu tenha um cheiro de sua colônia. —Você sabe do que eu estou falando. Os próximos cinco capítulos. — Eu não vou mentir, eu meio que esperava que ele simplesmente esquecesse aquela conversa tarde da noite quando eu disse que ele poderia ler mais alguns capítulos. Hesito e Jackson diz: —Se incomoda tanto assim, você não precisa.

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—Não é isso não. — —Então, o que é? —Eu odeio o primeiro rascunho—, confesso. —Eu entendo que eles são a base de toda história. Mas eles estão repletos de tantos erros que quase me dominam. Eu só posso imaginar como seria se eu o enviasse para um editor. E porque eu sinto uma afinidade com Jackson, a última coisa que eu quero que ele leia é um primeiro rascunho. Eu quero que ele leia a melhor versão do meu manuscrito possível. —Eu preciso fazer mais ajustes e... —Não, não, não—, ele corta. —Você disse que me enviaria os próximos cinco capítulos. Não há demora. —Eu preciso repetir? — Eu pergunto com um sorriso. —Eu odeio primeiros rascunhos. — —Quem não faz? Mas depois há um segundo rascunho. Então um terceiro e possivelmente um quarto e quinto e... —Onde você quer chegar? — —Meu ponto é que você é uma perfeccionista. Nenhum rascunho do seu livro será bom o suficiente. —

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—Esse é um ponto justo. Mas eu acho que é menos perfeccionismo e mais eu sendo protetora. Minhas histórias são como bebês para mim. Eu quero segurá-las e nunca as deixar ir embora eu saiba que deveria. —E você deve deixá-las ir, porque você é uma grande escritora. Meu coração bate violentamente. —Obrigada. — Se não fosse tão assustador, acho que eu alcançaria essa mesa e o beijaria diretamente nos lábios. Seu telefone toca, sacudindo nós dois. Ele olha para a tela, suspira, mas não atende o telefone. Ele para de tocar. Ele levanta os olhos para os meus. —Estamos aqui há mais de uma hora. — —Não senti como uma hora para mim—, eu confesso. Seus lábios se levantam em um sorriso lento. —Nem eu. — Nervosamente, eu lambo meus lábios. Não passa despercebido, a julgar pela maneira como Jackson observa a ação. —Talvez... talvez possamos nos encontrar novamente em breve? — Eu pergunto.

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Seus lábios se curvam lentamente em um pequeno sorriso. — Absolutamente. — Nós nos levantamos ao mesmo tempo e nos preparamos para o tempo frio que nos espera do lado de fora. Nós jogamos nossas bebidas fora. Ele segura a porta aberta para mim. O mesmo ar frio que me atingiu quando cheguei pela primeira vez faz a mesma coisa, mas desta vez mal sinto isso. —Onde você estacionou? — Eu aponto para o canto esquerdo. —E quanto a você? — Ele gesticula para o BMW preto estacionado na primeira fila. Assobio. —Extravagante. — —Se eu te dissesse que é alugado você ainda chamaria de extravagante? — ele brinca. —Qualquer coisa é mais extravagante que meu pequeno Volvo. — Jackson coloca a mão nas minhas costas. Um gesto inocente, mas é o suficiente para fazer o sangue rugir nas minhas veias. Isso me faz sorrir; se você tem quinze ou cinquenta anos, todo mundo quer se sentir protegido.

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E isso parece loucura. E apressado. O liminar ridĂ­culo, mas me sinto segura neste momento.

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Capítulo 14 Existem muitos lugares no mundo onde me sinto confortável. Lugares onde eu posso ser eu mesma. Eu sei que não sou o único que tem ansiedade. Ele paira em volta de mim no segundo em que saio, antes de passar pela minha pele e se instalar em meus ossos. Meu queixo fica apertado e cada ação parece amplificada por mil. Não importa onde estou indo, esse sentimento nunca se dissipa. Eu aceitei a muito, muito tempo atrás que esse medo sempre seria uma parte de mim. Eu não gosto de ter essa ansiedade, mas isso me dá uma maior apreciação pelos lugares que me acalmam. Livrarias estão no topo da lista. Não precisa ser uma livraria certa. Eu amo todas elas igualmente. Sempre que passo pela porta da frente, sinto a tensão se soltar do meu corpo a cada respiração que tomo. Meus passos se tornam mais leves. Eu posso pensar com mais clareza. Eu sou apenas uma pessoa mais feliz ao redor. É o único lugar no mundo onde posso viajar no tempo. Em um corredor eu posso viajar de volta para 1920 e resolver um thriller

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de caso frio. Em outro, posso sentir a agonia de uma mulher viúva e de meia-idade, enquanto ela apanha os pedaços de sua vida. A leitura é mágica e qualquer um que lhe disser algo diferente é uma das duas coisas: insano ou analfabeto. Todo mundo tem um livro só para eles. Pense nisso: lá fora, alguém está escrevendo um livro só para você. Eu acho que é o que eu amo sobre livrarias. Eles me oferecem milhares de histórias para escolher. Eu levaria todos os livros para casa se pudesse. Quando Jackson sugeriu que saíssemos uma segunda vez, eu disse sim. Nós combinamos para sexta-feira, dia 19. Ele se ofereceu para me pegar, mas eu disse não; mesmo que nosso primeiro encontro tenha sido incrivelmente bom, eu não estava totalmente pronta para ele saber onde eu moro. Talvez na próxima vez. Eu esperava jantar em algum lugar. Ou talvez um filme. Você sabe, todos os locais de primeiro e segundo lugares clichê. Eu não esperava que nosso encontro fosse em uma livraria. Segunda vez estando com ele e ele estava bem a caminho de ser minha pessoa favorita. —Ei. O que você está lendo? — Jackson me cutuca com a bota. Eu olho para ele de cima do meu livro. —É rude incomodar as pessoas quando estão lendo—, eu sussurro.

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Ele sorri e coloca seu livro no colo. Ele está encostado na estante de livros em frente a mim. Suas pernas estão estendidas na frente dele, cruzadas nos tornozelos. Minha perna esfrega contra a dele. Eu desisti há trinta minutos de tentar me afastar. Seus olhos têm aquele olhar vidrado que as pessoas ficam depois de sexo ou drogas. Eu quero me inclinar para frente e perguntar freneticamente se as palavras nas páginas lhe dão uma impressão alta, como fazem comigo. Eu acho que ele diria sim. Estamos aqui há mais de uma hora. Quando entramos, tomamos nosso tempo descendo as filas e filas de livros, falando sobre quais histórias pareciam boas. Nós escolhemos livros que achamos que o outro deveria ler. Eu escolhi Transformações por Anne Sexton. Ele disse que adorava eu não ter escolhido o último romance de Stephen King ou Nora Roberts. Ele escolheu O mundo antes de nós por Aislinn Hunter. Eu, sem palavras, fiz o meu caminho através da loja e fiz meu caminho até os Hs até encontrar seu livro. Eu arranquei da prateleira e comecei a ler. Minha bunda começou a ficar dormente trinta minutos atrás, mas eu não planejo levantar a menos que eu seja forçada a isso; isso é a mais calma que eu estive durante toda a semana.

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Antes de sair para conhecer Jackson, contei algumas vezes à mamãe que estava saindo e que, se ela precisasse de alguma coisa, para me ligar, eu voltaria para casa o mais rápido que pudesse. Ela ignorou minhas palavras, mas eu fui tão longe a ponto de escrever meu número de telefone e colocá-lo na mesa, como se ela fosse uma mulher idosa com demência. Eu pensei que a ação poderia colocar meus medos para descansar, mas enquanto eu dirigia para encontrar Jackson, a culpa e a preocupação infeccionavam dentro de mim como uma ferida infectada. E se ela tivesse ido embora quando chegasse em casa? Eu disse a mim mesma que estava exagerando, mas se o passado me mostrou alguma coisa é que você nunca pode baixar a guarda. Nem mesmo por um segundo. —OK. Livros para baixo— - comanda Jackson. Eu arqueio minha sobrancelha, mas sigo sua liderança. Ele cruza os braços sobre o peito. Eu faço o mesmo, o que o faz sorrir. —Se você pudesse encontrar algum autor, qual seria? E—, ele rapidamente diz antes que eu possa falar, — você só pode escolher um. —Oh. Você luta sujo, Jackson.

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—Responda à pergunta, Selah. — Fecho o livro e coloco no meu colo, sentando direito. — Apenas um? — Ele concorda. —Hmm... — Eu olho para o teto enquanto penso em um bom autor. Segundos passam e eu ainda permaneço em silêncio. Jackson sorri. —Esta não é uma questão de vida ou morte. — —Bem, para mim é. Eu não posso simplesmente escolher um. —Experimente. — —Eu estou! — Eu insisto. Minha voz se eleva ligeiramente, ganhando um olhar de uma mulher a um corredor de nós. Jackson e eu estremecemos ao mesmo tempo. E então nós sorrimos ao mesmo tempo e compartilhamos um olhar. Meu sorriso lentamente desaparece quando meu pulso bate violentamente contra o meu pulso. Eu não sei o que está acontecendo entre nós. Isso vai além da atração sexual ou dos mesmos hobbies. Parece que alguém está amarrando uma corda invisível no meu pescoço, deliberadamente me guiando para a frente, sussurrando em meu ouvido: —É aqui que você pertence.

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Nervosamente, eu limpo minha garganta e olho para minhas mãos no meu colo. —Eu ainda estou esperando por uma resposta—, diz ele. Eu levanto minha cabeça. —Bem. Se eu tiver que escolher um - o que, a propósito, acho totalmente injusto -, teria que escolher Sylvia Plath. —Plath! — Jackson sorri conscientemente. —Eu sabia disso. — —Mas deve ser dito que Paullina Simons foi uma vice-campeã. Não posso esquecer Melina Marchetta. Ou—Você poderia falar a noite toda, não poderia? — Jackson pergunta com um pouco de admiração em sua voz. Eu coro debaixo de seu escrutínio. —Sobre livros? Absolutamente. Agora é a minha vez: se você pudesse encontrar algum autor, qual seria? Quando ele não responde instantaneamente, eu sorrio amplamente. —Ah. Não é tão fácil quanto parece agora, é? —Realmente não é—, ele admite. Há uma batida de silêncio que se segue. Então ele diz: —Eu tenho que ir com Julian Barnes. —

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—Barnes! Eu sabia disso, —eu digo, repetindo suas palavras de mais cedo. Novamente nós sorrimos um para o outro. E novamente algo passa entre nós dois. Esse mesmo sentimento flui através de mim, mas não é tão estranho quanto antes. Na verdade, é excelente, como o sol aquecendo minha pele. Eu não sou uma pessoa espontânea, mas se eu fosse, eu o beijaria bem aqui, agora mesmo, só para ver como ele responde. Apenas para ver se ele está experimentando a mesma coisa que eu sou. Eu acho que ele está. Alguém em voz alta clareia sua voz. Jackson e eu viramos a cabeça para a esquerda exatamente ao mesmo tempo e encontramos um dos funcionários olhando para nós. É um garoto cheio de espinhas que parece que prefere ficar em casa fumando maconha com seus amigos do que trabalhando aqui. —Uh... estamos fechando—, diz ele. Jackson pula primeiro e estende a mão para mim. Eu pego minha bolsa e o livro e pego sua mão. —Bem, isso foi rápido—, murmuro para ele enquanto nos movemos em direção ao caixa.

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—Realmente foi. — Nós esperamos na fila atrás de uma mulher que decidiu ir em uma farra de leitura de Liane Moriarty. Normalmente eu ficaria impaciente, contando os segundos até chegar em casa e terminar o livro que comecei. Mas esta noite eu espero feliz ao lado de Jackson. Verdade seja dita, eu não quero que esta noite termine. A maior fã de Moriarty acaba pagando e vai para a saída. Damos um passo à frente e entrego meu livro ao balconista, uma mulher de vinte e poucos anos, que é o completo oposto do drogado. Ela olha para o título do meu livro e algo me diz que ela faz isso a cada compra. Ela sorri para mim enquanto ela faz a varredura. —Isso é bom? —Eu li apenas três capítulos, mas até agora tudo bem. — Pego minha carteira para pagar e Jackson se aproxima de mim. —Eu tenho isso—, diz ele. Com meu cotovelo apoiado no balcão, eu o enfrento. —Você não precisa fazer isso. — —Eu faço. — Ele se inclina e diz: —Considerando que eu não levei você para comer e tudo. —

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A caixa olha entre nós dois, esperando por nossa decisão. Eu coloquei meu cartão de débito na minha carteira. —Bem, obrigada pela minha refeição—, eu digo, colocando aspas no ar ao redor da última palavra. —É a melhor refeição que eu já comi. — Ele paga pelo livro e quando a caixa ensaca o livro, ele me entrega. Juntos saímos da livraria, nossos ombros se esfregando. Até agora o estacionamento está quase completamente vazio. —Eu estou aqui—, eu digo, apontando para o meu carro. —Eu vou levá-la ao seu carro. — —Com medo de ser pego em um estacionamento de livraria? — Eu provoco. —Você nunca sabe quem está esperando para atacar—, retruca Jackson. Eu dou-lhe um sorriso. Quero dizer a ele que nunca sorrio tão prontamente quanto tenho feito esta noite. Eu quero dizer a ele que ultimamente eu tenho que forçar meus lábios a puxar para cima em um sorriso. Na verdade, tenho certeza de que, se tivesse que contar a quantidade de vezes que sorri hoje, eu falharia. Jackson estabeleceu um recorde que duvido que seja quebrado em breve.

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Eu pressiono meu chaveiro e as luzes da frente do meu carro piscam uma vez. Eu coloco minha bolsa e livro no carro e me viro para encarar Jackson. —Obrigada pelo encontro mais inesperado que já tive—, digo a ele. Está tão frio que minha respiração aparece entre nós dois como tufos de fumaça. —Eu sabia que você gostaria disso—, ele gesticula atrás dele. —Eu fiz. Foi uma jogada muito boa da sua parte. — Jackson coloca as mãos nos bolsos da frente e balança para trás em seus calcanhares. —Talvez eu pense em algo ainda melhor para o nosso próximo encontro. — Meus lábios se levantam em um sorriso. —Como você pode superar a livraria? — —Você está duvidando dos meus talentos? — —Eu acho que estou. — Enquanto conversamos, Jackson está se aproximando de mim em pequenos passos. Eu olho para ele com os olhos semicerrados e o vejo arquear uma sobrancelha. Ele está esperando pela luz verde. Se eu der a ele, ele está tomando o seu tiro.

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Eu dou-lhe um pequeno aceno de cabeça. Eu digo a mim mesma que quero esperar um pouco mais, testar as águas antes de beijá-lo. Mas que mal pode fazer um único beijo? Se o passado me mostrou alguma coisa, é que os primeiros beijos sempre têm a tendência de serem desajeitados e às vezes um pouco desleixados. Não importa quantos anos você tem. São os que depois deles contam, sempre. No entanto, com Jackson é diferente. Ele inclina a cabeça do jeito certo, não fica agressivo. Eu sinto a superfície fria da porta do carro atrás de mim. Ele toca a pele entre minhas omoplatas. Eu me pressiono na ponta dos pés. Suas mãos enrolam em volta da minha cintura antes de correrem pelas minhas costas. Ele me beija com uma intimidade que vem com o tempo. O tipo que a maioria das pessoas tem que trabalhar. Eu nunca fui para exibições públicas de afeto, mas esqueci que estamos em um estacionamento onde todos podem nos ver. A única coisa que eu sei é a pequena distância entre nossos corpos e como eu posso eliminar isso. Eu chupo suavemente o lábio inferior dele. Jackson geme. Eu sinto uma posse repentina sobre ele. Eu quero apostar uma reivindicação do que é meu. Eu quero arrastar minhas unhas pelas costas dele com tanta força que ele sangrara. Tão duro que eu

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deixarei cicatrizes. Tão duro que qualquer mulher depois de mim saiba que ele pertence a outra pessoa. O que estou sentindo se torna tão esmagador que minhas mãos de repente se enroscam nos pulsos de Jackson. Gentilmente empurro de volta até os nossos lábios estarem a centímetros de distância. Ele olha para mim com uma expressão ligeiramente atordoada. O vento aumenta, enviando meu cabelo em diferentes direções. Fios cobrem meus olhos. Antes de empurrar meu cabelo para o lado, Jackson alcança e enfia meu cabelo atrás da minha orelha direita. E então eu tento identificar exatamente quando me apaixonei por ele. Foi quando ele estava apenas agora, olhando para mim ou foi mais cedo, entre as estantes de livros com milhares de personagens e histórias esperando por nós para buscá-las? Eu acho que foi o último. Eu acho que sempre será o último.

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Capítulo 15 Eu amo o inverno. Eu amo as condições atmosféricas. E eu amo os aspectos encantadores da temporada. Como ficar na frente de uma janela tarde da noite, assistindo à queda de neve, uma xícara de chocolate quente em sua mão. Ou, como uma criança empacotada até o punho, andando como o homem da Michelin, jogando bolas de neve e fazendo anjos da neve. Mas fazendo atividades da vida real? Digo, arrastando seu contêiner de lixo pela calçada? Não é tão bonito. É apenas dez centímetros de neve, mas parece ter cinquenta. Ambas as minhas mãos estão enroladas em torno da unidade azul do contêiner. Elas se sentem como pingentes, mas isso é simplesmente porque eu tive que tirar minhas luvas porque elas não me deram nenhuma tração. A neve foi removida e o sal foi espalhado tantas vezes na calçada que uma lama desagradável e dura se formou, fazendo com que as rodas ficassem presas a cada dois minutos. Está realmente começando a me irritar e arruinar o começo de um bom dia.

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Depois de dias de persuadir mamãe, ela finalmente cedeu ao encontro de Jackson. Parecia uma vitória de proporções épicas. Não há maneira de contornar essa reunião. Isso tem que acontecer. Nós tivemos nosso terceiro encontro meros dias após o nosso segundo. Foi em um restaurante no centro de Decatur. Não foi tão criativo quanto a livraria, mas a essa altura acho que gostaria de fazer qualquer coisa com esse homem. Nós passamos o jantar inteiro derramando nossos corações um para o outro. Nos textos eu tinha dado a ele a versão Cliff Notes da minha mãe, mas durante o terceiro encontro eu disse a ele o quão deprimida mamãe estava. Ele escutou o tempo todo com aqueles olhos grandes e honestos e nunca disse uma palavra. É como se ele soubesse da frustração e preocupação crescendo dentro de mim, precisando sair. Quando terminei de derramar meu coração, ele alcançou a mesa e ligou seus dedos aos meus. E agora ele chega em menos de quarenta minutos. Porque a mamãe está reclusa, vamos almoçar em casa. Recuso-me a ter qualquer expectativa para a reunião. Pelo menos é o que eu digo a mim mesma. Há uma imagem na minha cabeça, em constante repetição, das coisas indo mal. De um almoço cheio de tosses e

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silêncios desajeitados. Talvez eu esteja tão acostumada com as coisas erradas que me tornei uma pessimista perpétua. Nunca se sabe. Eles podem realmente se dar bem. A roda fica presa em um pedaço pequeno, mas teimoso de gelo, fazendo a lata de lixo parar. Eu solto o guidão. —Pedaço de merda estúpido. — Para uma boa medida, chuto a lata de lixo. —Precisa de ajuda? — A voz profunda atrás de mim me faz levantar meus ombros para os meus ouvidos em surpresa. Noah. Claro que seria ele. Eu lentamente me viro e o vejo parado ali. Se não fosse por suas bochechas rosadas, você não saberia que ele está fora. Ele está segurando uma pá que eu não me importaria de pegar emprestada e bater na minha lata de lixo. —Não—, eu digo. —Estou bem. — No entanto, minhas palavras não significam nada porque ele deixa cair a pá, caminha e ajuda a empurrar a lata de lixo pela calçada. Eu não sou toda eu sou Mulher, me ouça rugindo, mas ter sua ajuda faz tudo ir mais rápido. Quando chegamos ao fim da minha garagem, ele limpa as mãos e sorri. Este ato feliz-despreocupado irrita meus nervos. Ele

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age como um furacão F-5 poderia soprar por aqui e em vez de tomar cobertura ele diria depois - apenas para capturar sua beleza. Pela milionésima vez, eu me pergunto uma coisa: como ele é por trás de portas fechadas? Porque é um fato conhecido que todo mundo, inclusive eu, é uma pessoa diferente no minuto em que as portas fecham e as persianas estão fechadas. No final, somos todos feitos de segredos. Estou morrendo de vontade de expô-lo, só para poder ampliar tudo o que ele quer esconder do mundo. Em plena vista, eu ainda tenho que pegá-lo sendo outra coisa senão um cidadão perfeito. Tricia olha para ele com uma expressão meio vidrada, —eu quero pular nesses ossos. — Na semana passada, Noah limpou a entrada de automóveis e derramou sal na calçada duas vezes. Se eu estivesse distribuindo o Prêmio de Escoteiro, ele ganharia o distintivo da Boa Cidadania. No entanto, apesar de todas as suas maravilhosas ações, a pequena e silenciosa voz em minha mente me diz para não confiar nele. Eu me sinto parcialmente má, mas é bom seguir meu instinto. —Quais são seus planos para hoje? — ele pergunta. Eu dou de ombros quando olho em volta do nosso beco sem saída. Algumas calçadas estão escavadas (Noah provavelmente as fez), mas algumas não são, então elas têm aquela aparência pura e

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inocente que a neve intocada parece sempre transmitir. Me lembra do brilho branco. Muito em breve a neve vai se afogar, envolvendo todas as casas como cobertores. Por alguma razão, isso me dá uma sensação de aconchego. —Eu não sei—, eu finalmente respondo. —Provavelmente assistir o Dr. Zhivago com minha mãe. Tecnicamente, não é mentira. Mamãe assiste aquele show tanto quanto HSN e Law andOrder: SVU. Eu só não achei que era da sua conta que Jackson estava vindo. Meu relacionamento com Jackson é tão frágil que eu protejo com tudo o que tenho. E além disso, eu não devo nada a Noah. —Dr. Zhivago, eh? —Ele tira a luva esquerda e enxuga o suor da testa. —Eu costumava assistir isso o tempo todo com a minha tia Abby. — —De quem foi a escolha? — Eu me pego perguntando, chocada com o tom de provocação na minha voz. —Minha—, ele diz inexpressivo. Eu sorrio e por um milissegundo eu entendo o fascínio por esse homem, o que Tricia (e todas as outras mulheres em Wildwood) acham tão atraente. Eu olho para a casa dela e

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automaticamente vejo as persianas fechadas. Quem é a esquisita agora, cadela? Ele cede, um sorriso lento rastejando em seu rosto. —Foi a escolha da minha tia. — —Eu não consigo pensar em muitos garotos que escolheram assistir o Dr. Zhivago com sua tia. —Nem eu, mas fui criado por ela, então realmente não tive muita escolha. — Apesar de tudo eu me inclino mais perto. —Mesmo? — Embora eu possa estar interessada e intrometida sobre o seu passado, é óbvio que é a última coisa que ele quer é falar. Ele se fecha mais rápido do que eu posso piscar. A parede que sobe entre nós é mais forte que o ar gelado e é o suficiente para eu dar um passo para trás. —Bem, obrigado por ajudar com a lata de lixo, mas eu deveria ir—, digo a ele, lentamente recuando. O olhar de Noah é impenetrável e intenso. Não, intenso não é a palavra certa. Mais como coercivo. Eu me pergunto se isso é um lado raro dele que a maioria das pessoas nunca realmente vê.

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—Tenha um bom dia—, ele fala. Eu dou-lhe um aceno de cortesia quando corro para a porta da frente. Rapidamente, tiro a neve das minhas botas no capacho. Há urgência em minhas ações. Como o inferno está beliscando meus calcanhares. Como se eu tivesse um alvo nas minhas costas. Quando a porta da frente bate atrás de mim, eu me inclino fortemente contra ela, sabendo que há uma boa chance de eu ter exagerado. Nem mesmo tirei as luvas e eu ouço: —Então, como foi sua conversa com Noah? — Eu olho para cima e vejo a mãe de pé na porta da sala de estar. —Todo dia eu te imploro para se levantar e se mover e você se recusa, mas de alguma forma você encontrou seu caminho até a janela agora? — Eu respondo enquanto passo pela mamãe. Mamãe arqueia uma sobrancelha e pacientemente espera que eu responda. —Nós conversamos. Como vizinhos. — Eu enfio minhas botas molhadas contra a parede e penduro meu casaco. —Eu tive conversas mais estimulantes com um caixa na Target, então se acalme. —

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—Mas você odeia Noah—, ela aponta. —Eu não odeio ele. O ódio é uma palavra muito forte—, eu digo enquanto passo por ela. O café parece perfeito agora. —Eu simplesmente não confio nele. Conversar com ele uma vez não significa que eu mudei de ideia. Com certeza, eu tenho que fazer um novo lote de café e enquanto espero, me inclino contra o balcão. Está começando a ficar realmente confuso aqui novamente. Eu não sei como isso é possível. Ontem eu peguei o lixo e limpei o que pude para fazer a casa parecer meio decente para hoje. —O que aconteceu aqui? — Mamãe levanta as duas mãos. —Não fui eu. — —Então quem? Temos Casper, o Fantasma Camarada, vivendo em nosso meio? Mais uma vez, minha mãe encolhe os ombros. —Então—, começo devagar, pronto para mudar de assunto. —Você está pronto para conhecer Jackson? — Um minuto atrás, quando entrei pela porta, seus olhos tinham vida neles. Suas bochechas estavam coradas. Ela parecia tão feliz.

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Agora seu sorriso se foi. Ela cruza os braços. —Oh. Você ainda está querendo fazer isso? — Ela diz isso como eu tivesse pedido para ela fazer skydiving1*. Eu gostaria de dizer que não faz mal, que ele não significa isso. Mas isso é mentira. —Claro. Eu realmente gosto dele. — —Nada pode sair disso, Selah, minha querida. — Meus olhos se estreitam. —Como você sabe? — —Eu sou sua mãe. Eu sei tudo. — O café termina de ferver. Eu torço para longe dela e me sirvo de uma xícara. —Você tem dito isso por tanto tempo que eu estou começando a pensar que é o seu go-to dizendo. — —Desta vez você precisa realmente me ouvir. — —Eu prometo pensar sobre isso—, eu digo gentilmente. —Até lá, ele terminará em alguns minutos. Tem certeza de que não quer... — Minha voz desaparece quando percebo a aparência da mamãe. Você sabe como, ao longo do tempo, as pessoas podem tornar-se cegas a um certo aroma? Bem, sou imune ao aroma da mamãe. Eu nunca recuo com seu cabelo oleoso, mau hálito e roupas sujas. 1

Skydiving: o esporte de saltar de uma aeronave e realizar manobras acrobáticas no ar durante a queda livre antes de pousar de paraquedas.

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Jackson não está imune, no entanto. Eu serei honesta, se os papéis fossem invertidos e eu estivesse conhecendo a mãe dele e ela estivesse no estado em que minha mãe estava, eu faria uma meia-volta e sairia pela porta da frente. —Eu quero fazer o que? — Mamãe pula. —Tomar um banho rápido? — Eu sugiro gentilmente. —Eu não posso. — A desculpa 'eu não posso' já foi usada antes e é algo que eu nunca vou entender. Ouvi dizer que as pessoas com depressão às vezes encontram a tarefa de cuidar de si mesmas com tarefas monumentais, que apenas perdem o interesse. Eu sei que isso é algo que ela não pode evitar, mas ainda me vejo incrivelmente frustrada. —Talvez você devesse cancelar essa pequena reunião se você está tão envergonhada de mim—, diz a mãe, sua voz esperançosa. —Não vai acontecer—, eu respondo, irritada. —Isso é muito importante para mim. — Os olhos da mamãe amolecem. —Se eu pudesse me limpar para você, eu faria. Mas eu não posso. — Ela deixa cair o rosto nas mãos. —Eu simplesmente não posso. — Sua voz se quebra.

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Um colapso não é o que qualquer um de nós precisa agora. Instantaneamente, estou ao lado dela, meu braço em volta do ombro delgado. —Mãe, está tudo bem—, eu minto. —Não se preocupe com isso. — Algumas pessoas podem dizer que é ruim o que eu estou fazendo, mentindo para a mamãe assim. Mas coloque-se na minha posição. Assista a alguém que você ama murchando lentamente. Você os faria sofrer dizendo-lhes para ficarem juntos ou colocar um bálsamo calmante em sua dor? Minha escolha será sempre a última. —Vamos para a sala de estar—, eu digo, enquanto nos movemos para fora da cozinha bagunçada, passando pela imunda sala de jantar que está cheia de nada além de notas. Leva alguns minutos para que a mamãe se acalme. Felizmente, há um episódio de SVU (choque) e logo ela está de volta ao seu estado normal. Quando acho que apaguei o fogo, a campainha toca. Eu passei tanto tempo com a mamãe que perdi completamente a noção do tempo. Engraçado como isso acontece. Quando você está desesperado para que ele avance, um laço

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envolve seus tornozelos e o arrasta para trás, mas no momento em que você vira as costas, no momento em que você se distrai, ele acelera. —Tudo vai ficar bem—, eu digo em voz alta quando eu abro a porta da frente. Sem jaqueta, sinto o ar gelado bater em mim e quase me faz dar um passo para trás. Jackson está na minha frente, enrolado com os braços cruzados. Ele me dá um meio sorriso que me mostra que até ele está um pouco nervoso por causa dessa estranha reunião. —Você está pronto para isso? — Eu questiono enquanto dou um passo atrás para ele passar. Ele levanta uma sobrancelha. —Você está tentando me assustar? — ele cantarola. —Não. Eu só estou tentando prepará-lo para a minha mãe—, eu respondo em voz baixa. Jackson ri e tira a jaqueta e o gorro. —Tenho certeza que ela não é tão ruim assim. — —Oh, você não tem ideia—, murmuro. Pego o casaco e o chapéu dele e coloco-os no cabide.

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Lado a lado, caminhamos pelo pequeno vestíbulo e entramos na sala de estar. —Mãe—, eu digo com mais bravata do que eu sinto. Ela levanta a cabeça. —Este é Jackson. Jackson esta é minha mãe, Susan Kerrington. Jackson dá um passo à frente e dá um aperto de mão firme. — Prazer em conhecê-la—, diz ele, fazendo contato visual constante. —Você também. — Mamãe gesticula para o sofá. —Por favor. Sente-se. — No último segundo, eu pego o cobertor amassado que ele está prestes a se sentar e o coloco de lado. Eu me sento ao lado dele, minhas pernas subindo e descendo. Jackson coloca uma mão no meu joelho para me acalmar. Mamãe olha o movimento, mas não diz nada. —É ótimo finalmente conhecê-la, Sra. Kerrington. — Em um mundo perfeito, mamãe diria: 'Por favor. Me chame de Susie.’ Mas esta situação é o oposto direto do perfeito. A tensão é tão espessa que você pode cortá-la com uma faca.

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Ele tenta novamente: —Então, Selah me disse que você planejava assistir ao Dr. Zhivago hoje. —Ah, sim. — Mamãe sorri. —Eu amo esse filme e hoje é o dia perfeito para assisti-lo. Estou surpresa que você esteja aqui mesmo nesse clima. —Eles têm as estradas praticamente limpas. Além disso, eu não perderia a chance de conhecer a mãe de Selah. Ela disse muitas coisas surpreendentes sobre você. Bem jogado, Jackson. Bem jogado. Mamãe floresce sobre essas palavras, como uma flor murcha que foi negligenciada. Eles conversam um pouco e depois Jackson pergunta o que ela faz. —Eu sou professora. — As sobrancelhas de Jackson aumentam em interesse fingido. Eu já disse isso a ele, mas é óbvio que ele está tentando fazer a conversa funcionar sem problemas. —Oh, sim? Que série? — —Jardim da infância. — Jackson assobia. —Bom para você. Eu assisti uma das minhas sobrinhas uma vez e foi completamente exaustivo.

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—Pode ser cansativo—, admite mamãe. —Mas tão gratificante. Para dizer a verdade, estou pensando em me aposentar. —O que? — Eu digo ao mesmo tempo que Jackson diz: — Sério? — Do que diabos ela está falando? —Este ano que passou foi muito difícil para mim—, continua ela. —Eu percebo que eu não tenho vinte e cinco anos de idade e estou fora da faculdade. — Ela contempla Jackson com outro sorriso. Onde está a mulher que insistiu tanto em não o conhecer? Hm... Nada do que ela está dizendo ou fazendo está fazendo algum sentido. Durante o resto da conversa, fico quieta e observo a mamãe com cuidado. Jackson fala suavemente com ela e quanto mais eles falam, mais profundo ela cai sob seu feitiço. Poucos minutos depois, minha mãe boceja e corre para a frente da cadeira. —Jackson, tem sido ótimo conversar com você, mas estou exausta. Eu vou tirar uma soneca. — Jackson se levanta na mesma hora que minha mãe e se afasta para ela passar por ele. —Foi bom conhecê-la—, diz ele.

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Ela para brevemente ao lado dele e dá um tapinha no ombro dele. —Você também. — Eu a vejo subir as escadas, ainda estupefata pelas declarações confusas da mãe. Ela pode ficar desorientada às vezes, mas nunca foi tão ruim assim. É a doença de Alzheimer? Meu instinto me diz que não, mas quem sou eu para falar o que está acontecendo nessa mente dela. De qualquer maneira é preocupante como o inferno. Jackson se aproxima de mim. Eu coloco minhas mãos nos bolsos de trás do meu jeans e inclino a cabeça para trás para encontrar o seu olhar. —Obrigada por ser tão bom—, eu digo baixinho. Ele puxa a bainha da minha camisa e me guia para mais perto até que eu esteja colada contra ele. Ambas as mãos dele seguram meu rosto, seus dedos passando levemente pelo meu cabelo. Ele inclina minha cabeça para trás. Só porque eu quero estar mais perto dele, desse sentimento que ele me dá, eu envolvo meus braços ao redor de sua cintura. —Tudo estava bem. Não sei por que você estava preocupada. Ainda não está tudo bem. Algo está errado com a mamãe. Não era como se ela estivesse dizendo uma mentira descarada. Em um

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ponto ela pensou em aposentadoria. Mas esse momento veio e se foi. Cerca de uma hora depois eu ando com Jackson até a porta. Antes de sair, ele se vira e me dá um último beijo. Quando ele se afasta, dou uma profunda respiração trêmula. —Me liga depois, ok? —Absolutamente—, ele responde antes de se virar e sai pela porta. Eu fecho a porta atrás dele e suspiro alto porque eu sei que em vez de curtir um momento sozinha eu preciso falar com a mamãe. Eu subo as escadas em direção ao seu quarto. Eu bato uma vez e abro a porta. Mamãe está deitada na cama, mas em vez de tirar uma soneca ela está assistindo TV. Seu rosto é uma lousa em branco. Sem emoção. —Bem, isso foi estranho—, eu digo. —Não foi estranho. Estava errado. — Ela aperta o cinto em volta da cintura. —Errado, errado, errado. —Errado como? Que você mentiu para ele? —Eu não menti para ele! — —Você disse a ele que estava pensando em se aposentar. —

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Mamãe olha para mim como se eu estivesse delirando. —Eu não disse tal coisa. — Estou perdendo isso? Eu tenho estado tão confusa nesta casa que agora imagino as coisas? Essa é a primeira coisa que dança na minha cabeça, mas sei o que ouvi. Eu ando mais fundo no quarto. —Mamãe. Eu sei o que ouvi. —Bem, você ouviu errado. Você me ouve? Errado, errado, errado. Eu aceno minha mão no ar. —Pare de dizer a palavra errado—, eu digo, impaciente. Mamãe de repente fica em silêncio. Cruzando meus braços, eu ando mais perto de sua cama. Ela olha para mim e, por um breve segundo, olha para mim com pena. —Você está agindo como louca, você sabe disso, certo? — Eu sussurro. Mamãe parece momentaneamente magoada, mas eu continuo. —Você agiu estranho sem motivo hoje. — Eu aponto um dedo tremendo para ela. —Estou tentando ser feliz, tentando encontrar o amor, você está tentando arruinar isso. —

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Ela poderia gritar. Ela poderia chorar. Ela poderia reagir de várias maneiras. Mas em vez disso, ela se inclina para frente e sorri suavemente. —Selah, você não deveria se preocupar tanto comigo. Preocupe-se com o seu próprio bem-estar. Você tem tudo errado. Errado, errado, errado.

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Capítulo 16 Nossas licenças para filmar cenas externas foram finalmente aprovadas há alguns dias. Você pensaria que em uma cidade podre como essa elas seriam aceitos no segundo em que os arquivássemos, mas acho que todo mundo em Decatur estava tendo um surto de filmar em sua terra natal. Este foi apenas o seu modo de mostrar seu poder. Os vídeos da casa foram feitos ontem e amanhã filmaremos onde o corpo foi encontrado. Todas as pequenas (e grandes) peças que entram na criação de apenas um episódio podem às vezes fazer meu sangue ferver, e agora estamos aqui. Essa é sempre minha parte favorita. Eu nunca sei porque. A confiança cresce. Eu sei exatamente as perguntas certas para o entrevistador falar para obter a reação que estou procurando. Infelizmente, não vamos tirar essa reação da tia Ruby de Selah. Ela tem sessenta e um anos, oito anos mais velha que Susie. Ruby não se encaixa no modelo irmão mais velho, a julgar pelo quão tímida ela é em torno da equipe de produção. Ela nunca se

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casou e não tem filhos. Ela morou em Blue Mound (uma pequena cidade a trinta minutos de Decatur) por mais de cinquenta anos. De certo modo, os filhos de sua irmã eram seus filhos. Ela os estragou e estava lá para eles quando Susie simplesmente não os entendia. (As palavras de Ruby, não minhas) Seu cabelo é completamente cinza e coberto com tanto laquê para cabelo que você poderia jogar uma bola de beisebol e ricochetear. Linhas de riso se curvam ao redor de seus lábios. Pés de galinha cobrem a pele ao redor dos olhos. Ela usa um batom rosa brilhante e se recusou a deixar a maquiadora trocá-lo, embora tenha cedido e permitido que sua sombra azul escura fosse substituída por um tom mais sutil. As veias azuis são proeminentes nas mãos magras e artríticas. Eles tremem quando estão apoiadas no colo dela. Ela parece boa e adequada, provavelmente tem sua melhor roupa de Alfred Dunner, mas tão séria. Ela sorri para cada pessoa no set. No final do dia, todo mundo a está chamando de sua tia Ruby. Ela se delicia com toda a atenção. —Tia Ruby, isso é incrível—, eu digo com um pouco de admiração. —Não é demais? —

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Eu olho para a pilha de álbuns de fotos na mesa e de volta para Ruby. —Não é demais. Você nos deu muitas fotos para escolher. Uma semana atrás, liguei para Ruby e perguntei se ela estaria disposta a trazer algumas fotos de Susie e Selah para essa entrevista. Ela prontamente concordou. Eu nunca pensei que iria trazer tantas. De todas as pessoas que estamos entrevistando, estou mais interessado em Ruby porque ela conhecia Susie e Selah. É um especial dois-por-um com ela. Mas eu quero pisar levemente, simplesmente porque ela parece uma velhinha tão doce. —A que horas você acha que esta entrevista estará terminada? — ela pergunta. —Não tenho certeza. Tudo depende de você. Por quê? — —Bem, há um Hometown Buffett não muito longe daqui e se eu for depois das cinco, recebo meu desconto de idoso. — Eu tento manter uma cara séria, mas Ruby faz isso realmente, muito difícil. —Vamos levá-la para a sua refeição no buffet. Eu prometo. —

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Seus olhos azuis se arregalam de prazer, revelando que uma vez ela não era essa velha senhora cujos únicos amigos eram seus gatos. —Obrigada. — Ela se abaixa e vasculha a bolsa antes de finalmente tirar a carteira, cheia de cupons. Ela puxa um para fora da pilha e a examina cuidadosamente antes de tentar me mostrar do seu jeito. —Se você quiser ir, acho que tenho cupom. — —Não, obrigado. Estou bem. — Felizmente, um assistente de produção me diz que estamos prontos. Um deles está segurando uma claquete, sinalizando que estamos a segundos das câmeras rodar. E começar. —Ruby, qual é a sua relação com Susie e Selah Kerrington? — Tia Ruby lembra o que eu disse a ela sobre não olhar para a câmera e manter contato visual comigo. —Sou a irmã mais velha de Susie e a tia de Selah. — —Nos leve de volta ao começo; como você descreveria a Susie?

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Tia Ruby suspira melancolicamente. —Oh, ela era uma alma gentil. Nossa mãe sempre disse que nunca conheceu um estranho de quem não gostasse. Todos gravitavam em sua direção. Crescendo, eu me preocupei com ela. —Por que isso? — —Eu não queria que as pessoas se aproveitassem dela. — —Então, você era a irmã mais velha protetora—, eu observo. Tia Ruby se endireita na cadeira. —Absolutamente. Eu tinha que ser. —À medida que envelheceu, você ainda sentia a necessidade de vigiar sua irmã? —Não, não tanto—, tia Ruby admite lentamente. Eu olho para as minhas anotações. —E então há Selah. Como foi seu relacionamento com ela? —No que diz respeito aos relacionamentos de tia e sobrinha, eu diria que éramos muito próximas. Nós nos víamos várias vezes por ano. — Ela fica com um olhar distante em seus olhos. —Ela era uma criança muito tímida. Sempre deixava as outras pessoas falarem. —

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—Então ela era muito parecida com a mãe dela? — —Ah não. Ela era... cautelosa. Demorou um pouco para ela se aquecer. Ela ficou mais fechada depois daquela terrível tragédia. Mesmo que eu saiba a que tragédia ela está se referindo, eu me inclino mais perto; Esta é uma notícia de que os telespectadores, que não pesquisaram Selah e toda a sua família por horas a fio, vão morrer de vontade de ouvir. —Que tragédia? — Tia Ruby olha para o chão. Ela coloca os dedos juntos. —A morte do pai dela. — Nervosa, ela lambe os lábios antes de continuar. —Foi um dia normal. Susie disse que ele se levantou para o trabalho, fez um pouco de café. Uma hora depois, quando se levantou, viu que as chaves do carro e a carteira estavam na mesa da cozinha. Ela pediu a Selah para entrar na garagem e ver se o carro de seu pai ainda estava lá. — Tia Ruby respira fundo. — Quando ela foi lá, encontrou seu pai. Ele atirou em si mesmo na cabeça. —Isso é trágico—, eu digo depois de uma pausa de silêncio. Tia Ruby acena com a cabeça. —Realmente foi. Robert era um bom homem. Ele tirando a própria vida parecia insondável.

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—A morte é sempre difícil, mas encontrar o seu pai de tal maneira deve ter sido realmente horrível para ela. — —Oh, você não faz ideia. Ela ficou fechada e reclusa. Susie e eu estávamos muito preocupadas com ela por muito tempo. Durante sua juventude, ela ficou rebelde. Saia com as crianças erradas. Encontro com garotos mais velhos, ela não tinha nada a ver com isso. —Com o tempo ela passou desse período sombrio? — Eu perguntei, checando minhas anotações. —Felizmente, ela fez. Mas, como eu disse, eu realmente me perguntei se ela se recuperaria. —Qual foi sua impressão de Selah e do relacionamento de sua mãe? — Um suspiro trêmulo escapa da boca de Ruby. —Foi duro. —Como assim? — Eu peço gentilmente. —Elas eram como a maioria das mães e filhas. Elas poderiam ser muito próximas, mas às vezes estavam quase perto demais. Susie deu tudo a Selah. Aquela garota poderia se safar com qualquer coisa que ela quisesse.

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—Algumas pessoas podem pensar que você está aludindo que Selah estava iludida ou era mimada por sua mãe. — Tia Ruby chuta a cabeça para trás e ri. —Não, não. Ela não estava iludida. Mimada? — Ela encolhe os ombros. — Possivelmente. Mas iludida? Não. — —Minha próxima pergunta vai ser difícil, mas vou perguntar: quando encontraram o corpo, o que passou pela sua cabeça? — Lágrimas brotam nos olhos da tia Ruby. —Eu não me lembro muito. Eu apenas caí de joelhos. Meu mundo parou. Eu senti uma dor como essa antes, mas nunca me acostumo. Espero nunca mais sentir isso. Eu respiro fundo. —E corta. — Dentro de segundos, as pessoas ao nosso redor começam a se mover pelo set, mas tia Ruby e eu ficamos completamente imóveis. Lágrimas escorrem pelas suas bochechas. Eu mando uma assistente de produção para encontrar um lenço de papel. Ela corre para a cozinha e sai correndo com uma toalha de papel. Eu pego isso dela e entrego para tia Ruby. Com as mãos trêmulas, ela agarra e enxuga os olhos. —Eu sinto muito. Isso é embaraçoso. —

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—Não sinta. Eu sei que isso foi muito difícil para você. — Levanto-me da cadeira e dou um tapinha no ombro dela. —Estou muito orgulhoso de você. Obrigada. —Todo mundo tem um lado nessa história, uma opinião sobre o que eles achavam que realmente aconteceu. — Ela se levanta e se dirige para a sala de estar. Eu sigo atrás dela, a minha curiosidade, tirando o melhor de mim. Ela para em frente à lareira e pega uma moldura de vidro no suporte da lareira. Ela passa os dedos enrugados nos rostos da foto antes de olhar para mim, seus olhos de um tom brilhante de azul. —Eu acho que é importante que eu diga o meu lado. Se não o fizesse, estaria reprovando minha família. Eu olho para os rostos sorridentes e meu coração acelera porque a próxima pessoa que eu quero entrevistar - não, tenho que entrevistar- está nesta foto. O único problema é que eu não sabia se elas diriam sim.

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Capítulo 17 —É o namorado. É sempre o namorado que mata! —Podemos mudar isso? — Eu alcanço o controle remoto. —Não, Selah. — Ela afasta minha mão. —Está ficando bom. — Não, não está. Mamãe assistiu a todos os episódios de Law and Order: SVU. Duas vezes. E não, eu não estou brincando. Eu queria estar. Há muito poucas coisas que sinto falta de viver sozinha. Mas uma é a capacidade de ver o que eu quero quando quero. Outra é a liberdade de andar no meu próprio espaço e não me preocupar com mais ninguém. Essas parecem coisas egoístas, mas não posso evitar. É difícil viver sozinha por quase dez anos, depois voltar para sua casa de infância, onde há um modo de vida totalmente diferente. —Vamos fazer assim, quando o show estiver a dez minutos do fim, vamos voltar e você pode ver se a teoria do seu namorado está correta. —

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Mamãe bufa. —Claro que está correta. Está sempre correta. Claro, eles misturam um pouco e fazem do vilão a pessoa menos esperada, mas isso não acontece com muita frequência. — Eu suspiro alto e mantenho minha boca fechada. Nós tivemos muitas conversas sobre essa teoria dela. Horas gastas dissecando cada episódio. Que é apenas triste isto atravessa a fronteira de Patheticville e entra em Pitifulville. População? Dois. Os limites da casa estão começando a me deixar louca. Eu juro que essas paredes podem falar. E você sabe o que elas estão dizendo? —Saia. Saia. Saia. — Alguns dias atrás começou como um sussurro, mas agora é um grito. Não é que eu não queira sair, eu quero. É só que nunca fui uma pessoa particularmente extrovertida. Estou mais do que feliz em passar meu tempo em casa lendo ou escrevendo, mas isso me faz sentir afastada da realidade. Quando me aventuro lá fora, fico com uma dor de cabeça fraca por causa da luz do sol que irradia sobre mim. O ar fresco me sufoca, revelando que a casa está fechada e que provavelmente deveria abrir algumas janelas. Mas eu nunca faço. As persianas ficam fechadas. Sempre que estão abertas, fico paranoica. Minha pele lateja com a consciência e minhas atividades diárias se tornam alteradas. Eu me sinto como

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uma atriz fazendo um show para algum público desconhecido. Você é ridícula, minha mente sussurra. E está certa. Eu estou sendo ridícula. Há sempre Sam para me apoiar. Mas há tanta coisa que posso contar a ela antes de começar a me sentir como uma vampira emocional, sugando lentamente a vida dela. E amizades não deveriam ser assim. Conversar com um amigo deve fazer você se sentir energizado e simplesmente feliz. Sam não se sente feliz quando termina uma conversa comigo. Disso, tenho certeza. E eu tenho o Jackson. Como ele me faz sentir é o suficiente para me fazer passar por cada dia. Pelo menos eu acho que sim. Ultimamente, nossas conversas se tornaram cada vez menores. Há uma pequena parede que está se formando tão lentamente entre nós e eu não sei por quê. Eu parcialmente culpo isso por como estou me sentindo. Hoje estamos almoçando. Eu tenho esperado ansiosamente pelos últimos dias. Eu planejo perguntar por que ele está sendo tão distante, mas eu não sei como. Ainda estamos no começo de um relacionamento e a última coisa que quero que ele pense é que estou incomodando-o.

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—Você vai ficar em casa de novo o dia todo? — Mamãe pergunta. —Não. Jackson está me pegando. Nós vamos almoçar. Sua linguagem corporal pode dizer muito mais do que palavras. Agora mamãe está tão dura quanto uma prancha. Ela fica quieta por alguns segundos antes de dizer: —Você ainda está vendo aquele menino? — Meus olhos se inclinam em sua direção. —O nome dele é Jackson. E não o chame de menino. Faz-me soar como uma daquelas professoras assustadoras que dormem com um de seus alunos. Além disso, você parecia bem íntima com ele quando ele veio aqui há dois dias. Os lábios da mamãe se achatam em uma linha fina, mas o assunto não está remotamente perto de acabar. Ela obviamente tem algo a dizer e eu quero que seja revelado; caso contrário, os sentimentos dela só vão apodrecer dentro dela até ela explodir. —Mãe, você está claramente pensando em algo. Então apenas diga. Com um suspiro pesado, minha mãe se senta e me choca, desligando a TV. Ela se vira em seu assento para me encarar. —Eu

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fui gentil com ele porque tenho boas maneiras, Selah. Eu não fui criada em um celeiro e nem você. Mas se você precisa conhecer a verdade, então aqui está: não estou feliz com o seu relacionamento com Jackson. —Ela coloca ênfase extra em seu nome. —E porque não? — —Porque não é saudável. — Eu rio sombriamente. —Como você pode possivelmente saber que nosso relacionamento não é saudável? Você só o viu uma vez. Ela me dá um sorriso condescendente e diz: —Confie em mim. Eu sei. — —Você realmente não faz. — Claro que eu sabia o risco de encontrar alguém online. Mas, felizmente, as coisas não correram mal para mim. Eu sempre esperei que a maior incerteza com Jackson fosse encontrá-lo pessoalmente e descobrir se tínhamos ou não química. Nós tínhamos isso, então eu pensei que nós estivéssemos limpos. Eu não esperava que minha mãe ficasse tão chateada com isso. —Se você o conhecer, você verá o que eu vejo. —

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Ela se inclina para trás em sua cadeira e geme dramaticamente enquanto se ajusta. —Selah, eu só quero ajudar você. E essa coisa toda com Jackson apenas grita errado. A última coisa que quero fazer é pegar um bilhete para o trem —errado, errado, errado— novamente. De repente, a campainha toca. Eu pulo tão rápido que pareço com uma marionete - todos os membros soltos e movimentos bruscos enquanto corro para a porta e a abro. Eu tenho um sorriso esperando e pronto para ele, mas desaparece no segundo em que o vejo. Jackson parece estar a segundos de vomitar nos arbustos. Instantaneamente, dou um passo à frente, ignorando o vento frio que corta meu suéter fino como papel. —Ei. Você está bem? — Eu pergunto. Ele se inclina, seus dedos enrolados em volta dos joelhos. Ele levanta uma mão trêmula e sorri fracamente. —Eu estou bem. — —Não tome isso do jeito errado, mas você parece uma merda. — —Obrigado, Selah. — Há uma vantagem em suas palavras. Não afiada, mas aguda o suficiente para me fazer dar um passo para trás.

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Olhando para dentro da casa, fecho a porta silenciosamente e dou um pequeno passo à frente. —Se você está doente, talvez você deva ir para casa e descansar um pouco—, eu ofereço. —Não—, ele sai correndo. Sua mão dispara e agarra meu pulso. —Estou bem. Eu prometo. Vamos comer, tudo bem? — Outro sorriso, mas ele nunca solta minha mão. Eu olho para ele e volto para os dedos dele. —Você está me machucando. — Ele olha para os dedos e instantaneamente deixa cair a minha mão. Meus dedos começam a formigar quando o sangue corre de volta para a minha mão. Eu olho Jackson, dissecando-o como faria com um inseto. Seu rosto está pegajoso. Não há nenhuma maneira que ele esteja em condições de ir comer, muito menos dirigir. —Por que nós simplesmente não sentamos aqui por um segundo? Se você se sentir melhor em alguns minutos, então podemos ir comer? —Está congelando. — —Um pouco de ar frio pode ser bom para você. — Ele balança a cabeça e senta no primeiro degrau da varanda. Sento-me ao lado dele, resistindo à vontade de voltar para dentro e

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pegar meu casaco. Ficamos quietos por alguns minutos. Mas este não é um silêncio confortável. Está cheio de perguntas não formuladas, respostas e tensão. —Quer me dizer o que está errado? — Eu finalmente pergunto. Jackson arrasta as mãos pelos cabelos e respira fundo antes de olhar para mim. —Se eu lhe disser, você nunca mais falará comigo. — Eu o olho diretamente nos olhos. —Isso não é verdade. Nós nos conhecemos há pouco tempo e já sinto que posso lhe contar qualquer coisa. Inferno, eu já fiz, —eu digo com um meio sorriso antes de continuar. —Então não se preocupe com isso. Seja o que for, não vou julgar. Eu quero sacudi-lo por seu silêncio, mas simultaneamente cobrir minhas mãos com meus ouvidos. Porque tenho a sensação de que o que ele vai me dizer é um grande motivo para ele estar tão distante de mim. —O que eu dizer pode mudar tudo entre nós. — Então ele abre a boca e me conta tudo.

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Capítulo 18 A terceira pessoa que entrevistamos chama-se Donald Warrick. Todo mundo o chama de Donnie. Ele é magro, beirando ao extremo. Ele está vestido com jeans e uma camisa azul, mas pelo jeito que ele puxa o colarinho a cada poucos minutos, é evidente que ele não o usa com frequência, se é que o faz. Seu cabelo castanho está no comprimento dos ombros. Seu rosto está salpicado de sardas nas bochechas e no nariz - o que dificilmente o deixa intimidador, e suas cicatrizes marcadas revelam um caso de acne teimosa em sua juventude. Ele tem uma sombra de cinco horas e círculos escuros sob os olhos que fazem parecer que ele não dorme há dias. Sem dúvida, precisávamos do maquiador para nos livrar delas. Suas unhas estão mastigadas demais. Ele parece amigável, olhando ao redor da sala e as câmeras com um pouco de admiração. A sala de conferências está

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configurada de forma um pouco diferente hoje. Colocamos uma mesa alugada entre as duas cadeiras. Sua entrevista é importante, mas não crucial para o episódio. Isso ajudará a dar aos espectadores uma visão mais detalhada da história. Donnie tamborila os dedos na mesa. Se aprendi uma coisa em meus dezoito anos neste trabalho é que nem sempre é possível prever a pessoa que está sendo entrevistada. Às vezes eles estão completamente ansiosos para lhe contar tudo o que eles sabem e depois não. Mas depois há os tímidos. Você tem que forçar as respostas deles. E você não pode esquecer os hostis e defensivos. Eles tratam o processo como se você estivesse invadindo a privacidade deles mesmo que concordassem com a entrevista. Basta dizer que Donnie parece a primeira categoria. Como Claribelle, menos toda a maquiagem e barulho de guarda-roupa. —Então, como isso vai ser? — ele me pergunta. Eu lhe dou todo o discurso e ele ouve, mas quanto mais eu falo, mais ele puxa seu colarinho. —Como isso soa para você? — Eu pergunto.

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Donnie encolhe os ombros, como se não fosse de preocupação para ele. —Bem, bem. — Ele engole e se inclina. —Mas você não vai, tipo, se intrometer no meu negócio, certo? — Há um toque de medo em seus olhos e me pergunto quantos e quão fortes os esqueletos estão em seu armário. —Não—, eu respondo. —Isso é apenas sobre Jackson e seu relacionamento com ele. — Donnie relaxa visivelmente. —Ótimo, ótimo. — —Estamos quase prontos. Tudo bem? —Sim, totalmente. — Passamos por uma passagem de som e depois, como todas as outras entrevistas, mergulhamos diretamente nas perguntas. —Então, Donnie, quanto tempo você conhece Jackson? — Donnie dá de ombros. —Ahh... talvez dois anos? — —Você o considerou seu amigo? — —Sim. Quero dizer... nós não compartilhamos os segredos profundos e sombrios um do outro. — —Ele já falou sobre Selah para você? —

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—Ele vagamente mencionou ela, mas era isso. Ele fez parecer que eles não eram muito sérios. —Houve opiniões conflitantes sobre toda a tragédia. Alguns dizem que Selah permitiu que ela e Jackson... Donnie bufa. —Deixe-me cortar você bem aí. Eu gostei do cara. Ele foi ótimo. Mas Selah não permitiu que ele fizesse nada. Eu aceno com a cabeça como se eu fosse seu terapeuta escutando calmamente tudo o que o paciente tem a dizer. Essa é a parte fascinante do meu trabalho, assistindo a entrevista ganhar vida. Meu silêncio, que deveria deter Donnie, só o estimula. —A verdade é que ele estava usando drogas antes de Selah, e ele estava fazendo isso enquanto a via. — —Que tipo de drogas? — Donnie olha para longe, só por um segundo, e é claro que Jackson não foi o único que teve vários encontros com drogas. —Ele era viciado em metanfetamina. Na verdade, ele era viciado em qualquer droga lá fora. —Muitas pessoas assistindo isso, Donnie, vão se perguntar se isso já te preocupou. —

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—Na verdade não. — Eu não olho quando faço a próxima pergunta. —O uso de drogas é o que vocês dois tinham em comum? — —Não, não, não—, diz Donnie rapidamente. —Ele estava tendo dificuldades. Questões familiares, foi tudo o que ele disse. Eu conhecia algumas pessoas que poderiam ajudá-lo e o resto é história. — —Você se arrepende dessa decisão? — Donnie coloca os cotovelos na mesa. Ele se vira um pouco e esfrega o queixo. De todas as perguntas que faço, posso dizer que é esse que vai extrair a emoção crua. Ele se endireita e respira fundo. —Claro que me arrependo. Mas eu não o fiz fazer o que ele fez. E eu não forcei ele a ter um relacionamento com Selah Kerrington. —

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Capítulo 19 Eu não te disse que há um lado negro a amar? Bem, você está se preparando para experimentar isso e nem percebe isso. Ainda. Mas você irá. Seu coração vai doer como nunca antes. Será puxado de volta muito devagar. Dissecado. Cru e exposto. Você vai se perguntar por que se coloca nessa dor. Você tem que se perguntar se Jackson vale essa dor. Qualquer olhar perspicaz pode dizer que está prestes a acontecer. A maneira como você olha para o seu telefone com uma mistura de medo e felicidade. Felicidade porque quer falar com o Jackson. E medo porque você não sabe o que ele vai dizer ou fazer. Desde a sua última conversa houve duas recaídas. No entanto, você ainda acredita que tem o poder de transformá-lo. Flashes de notícias: você não pode salvá-lo sozinha. Não importa o quanto você queira, Selah. Não funciona assim. Só ele tem o poder de se salvar. Ele tem que querer mais do que tudo. Você não.

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Suponho que você esteja esperando que eu diga que isso não faz parte do meu presente. Mas isso é. Nem todo presente é bom e puro e cheio de felicidade. Alguns presentes são escuros ao núcleo, mas embrulhados em um pacote bonito. Por favor, não tenha medo. Eu não quero te assustar. Estou apenas mantendo as linhas de comunicação abertas. Eu acho que é vital que sempre falemos a verdade um para o outro. Eu só quero que você seja cautelosa, não com medo, porque eu tenho uma infinidade de presentes para você. Alguns ok. E alguns... indescritíveis. Se eu tenho que persuadi-la a levá-los como eu fiz no começo, eu vou. Mas algo me diz que você caiu tão fundo que não tenho que fazer nada além de estalar os dedos e ter sua atenção. Você vai levar meus presentes, quer você goste deles ou não.

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Capítulo 20 A vida com minha mãe nem sempre foi fácil. Para o mundo exterior, ela era a doce professora Susie que amava e alimentava as mentes vorazes de seus filhos. E em casa sua depressão voraz saia para brincar. Ela não era exatamente um monstro para viver, mas ela teve dias muito ruins. Nós nunca, nunca falamos sobre seus maus momentos. Falar sobre eles lançaria luz sobre eles e fazer isso os tornaria reais. No entanto, houve uma vez - uma única vez - quando mamãe bebeu Pinot Grigio demais e me disse com uma voz tão baixa que precisei me inclinar para ouvi-la: —Espero que você nunca tenha de lidar com uma mente como a minha. — Na manhã seguinte, foi como se a conversa nunca tivesse acontecido. Levei anos para me ajustar às mudanças de humor dela. Ela podia ser calma e suave em um momento, e desequilibrada e mercurial no outro. Com olhos que nunca paravam de se mover, ela divagava sobre coisas sem sentido. Você poderia dizer que ela tinha um ponto no início de suas tangentes, mas no final da

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conversa ela estaria reclamando sobre como eles só tinham duas pistas abertas na mercearia - ou alguma outra coisa aleatória. Quem ela era em casa era contraditória com a pessoa que todos conheciam e amavam, mas ela era minha mãe. Eu não podia simplesmente parar de cuidar dela porque ela teve alguns bons e maus dias. Não havia horário definido para eles, apenas mudava aqui e ali para me deixar saber que dias atrozes estavam a caminho e eles estariam aqui para ficar. É como se fossem invasores: eles não têm título ou arrendamento, e certamente não fazem pagamentos para ocupar sua vida... mas, caramba, quando eles vêm, eles estão aqui por um longo tempo. A única diferença entre agora e antes é que os invasores vêm com mais frequência do que costumavam fazer. Fevereiro desapareceu em março e esses dias ruins se recusam a sair. A neve está começando a derreter lentamente, revelando a grama lamacenta e irregular por baixo. Os parques de estacionamento ainda têm montes gigantescos de neve empurrados para o lado pelos limpa-neves. Vai ser uma boa semana até que eles descongelem completamente. A temperatura às vezes chega a mais de 20 graus, o que é suficiente para algumas crianças correrem do lado de fora sem

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casacos, como se fosse em meados dos anos sessenta ou algo assim. Mas como todo mundo, elas estão tão cansadas do inverno e desesperadas para se agarrar a qualquer vestígio de primavera, não importa o quão fugaz. Hoje vai ser nos 20 graus novamente. Eu troco meus moletons típicos e coloco algumas calças pretas e uma blusa branca. Antes de descer, passo uma escova no cabelo, coloco maquiagem e escovo os dentes. E então eu faço algo inesperado. Algo que não faço há semanas. Sento-me à mesa da sala de jantar e começo a atacar a pilha de notas. Há algumas ofertas de cartão de crédito préaprovadas, uma correspondência automática de uma agência de seguro local e um cartão postal do dentista da mamãe com um — lembrete amigável— de que ela deve receber uma limpeza. —Sim, certo—, eu bufo. Eu posso apenas imaginar o dentista enfiando as mãos na boca da mãe e ela voando pela parede. Além disso, o dinheiro está diminuindo. Rápido. Neste ponto, acho que não poderíamos pagar nem mesmo uma simples limpeza nos dentes. Mas hoje eu recebi um trabalho de professora substituta (obrigada, Deus, pelo erro aleatório de gripe por aí!) então haverá um pouco de dinheiro vindo em breve. Mas vou ser sincera: não sei

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se vai ser o suficiente; é brutal. Últimas notícias aqui. Avisos tardios. Depois de um tempo eu desisto e começo a escrever todas as contas que têm avisos atrasados e todos as que não têm. E depois há os problemas de Jackson. Eu tenho tomado seus problemas como meus e agora eles estão se acumulando em meus ombros como as contas na minha frente. O peso está começando a ficar insuportável e não sei quanto mais posso aguentar. Emocionalmente, estou correndo no vazio. —Bom dia—, diz ela. Estou tentando manter uma boa atitude ao seu redor, mas é quase impossível; nós vivemos em uma casa de 1.900 pés quadrados. Para duas pessoas, essa deve ser uma quantidade suficiente de espaço. Mas adicione nossos 13.000 pés quadrados de personalidade combinados e a casa de repente parece uma incubadora. É como tentar encaixar oito quilos de salsicha em um saco de cinco quilos. Está começando a me deixar louca. Basta dizer que fiquei mais do que aliviada em receber a ligação informando que uma escola local precisava de um professor substituto. Eu tenho que dar um tempo com a mamãe. Eu posso sentir algo escuro e enlouquecido fermentando dentro de

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mim. Eu me senti inquieta e parte de mim está apenas implorando para culpar a mamãe. —Bom dia—, eu digo. Ela senta na minha frente. Como sempre, ela está segurando sua xícara entre as mãos. O silêncio que nos rodeia parece sufocante. —Você dormiu bem? — Eu pergunto. Ela encolhe os ombros e eu estou perto de puxar meu cabelo. Eu realmente estou; uma pessoa só pode suportar certa quantidade. Eu estou no fim da minha sagacidade. Eu tomo um gole do meu café e a vejo acima da borda da minha xícara. Quando a coloco de volta na mesa, imito suas ações e agarro com as duas mãos. Instantaneamente minhas mãos estão quentes e eu me pergunto se ela fez isso quando estava na ala psiquiátrica. Quando ela foi internada todas as semanas atrás, fiquei obcecada com a forma como ela foi tratada lá. Isso me manteria acordada a noite. Isso me torturou porque eu queria ver e experimentar cada momento através de seus olhos. Só para que eu pudesse saber que ela não foi machucada. Eu sempre pensei que

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não haveria nenhum alívio para o desamparo que senti durante esse tempo. Eu estava errada. Completamente e irrevogavelmente errada. Repetidamente, minha mente me diz que eu deveria estar mais lá. Eu deveria ter agarrado o braço dela antes que ela escapasse da borda e caísse no fundo da depressão. Eu posso estar com ela agora, mas sinto que não sou mais do que uma pequena pedra, tentando impedi-la de cair completamente. O relógio na sala de jantar bate, aumentando o silêncio. Largo minha caneta e olho para ela. —Posso te fazer uma pergunta? —Claro. — —Você foi... tratada bem quando você foi embora? — Foi embora. Frases assim fazem parecer que minha mãe foi em um cruzeiro ou algo assim. Mas não há maneira perfeita de perguntar a alguém sobre seu tempo em uma ala psiquiátrica. Ela olha para a mesa. —Eu suponho. — Essa não é a resposta que quero ouvir. Eu me inclino para frente. —O que você quer dizer com isso? —

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—É um lugar terrível, Selah. Um lugar terrível e terrível. É onde as pessoas são mais frágeis. — Ela olha de volta para a mesa. E eu quero sacudi-la e gritar: Por que você não me disse que estava sofrendo tanto? Eu poderia ter intervindo! Eu poderia ter te salvado! Seus olhos se levantam, como se ela pudesse ler minha mente. —Você conhece o cheiro do hospital? — ela pergunta. Eu engulo e só de pensar nisso, o desinfetante e o alvejante, faz meu nariz se arrepiar. —Quem não faz? —Eu prefiro inalar esse cheiro todos os dias pelo resto da minha vida do que cheirar o que fiz lá. Foi uma mistura de suor e medo. —Os médicos eram legais com você? E as enfermeiras? —Bons o suficiente. Eu acho. Mas eles não me incomodaram. —O que fez então? — —A mulher com quem eu dividia um quarto conversava constantemente e, quando não estava fazendo isso, fazia o mais estranho som agudo, como se quisesse gritar, mas não tinha forças para isso. — Arrepios aparecem em meus braços.

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—Você não vai voltar lá de novo—, eu digo com firmeza. E eu quero dizer isso. —Ninguém pode prever o futuro, Selah—, ela suspira. —Verdade—, eu respondo enquanto me levanto do meu lugar. Eu despejo os restos do meu café na pia. —Mas um pode ser determinado. — Mamãe olha para frente. —Você sabe que é com você para me manter fora desse lugar, certo? — Ela disse isso antes e sempre faz meu estômago mergulhar de medo. Como se ela soubesse algo que eu não sei. —Você vai ficar bem enquanto eu estiver fora? — Eu pergunto. Ela revira os olhos. —Claro, Selah. — —Bem, você pode me culpar por perguntar? Especialmente depois do que você acabou de dizer. —Oh, eu vou ficar bem. — Por um momento, tudo em nosso relacionamento parece bem. Por enquanto, é isso. Então eu pego minha bolsa da mesa e lhe dou um beijo na cabeça. —Até mais tarde, ok? —

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—OK. — Estou tão distraída colocando meu casaco que eu ando direto em uma parede sólida masculina enquanto saio pela porta. Eu viro contra a porta e vejo Noah Harrison parado na minha frente. Ele estende a mão para me endireitar, mas eu dou de ombros. —Desculpe—, ele diz com aquela voz profunda. —Não quis assustar você. — —Não se preocupe. — Eu ajusto minha alça da bolsa. —Eu não estava prestando atenção. — Ele segura uma pilha de correspondência, um elástico segurando a pilha. —O carteiro trouxe sua correspondência ontem. Disse que sua caixa de correio estava cheia. —Ele poderia ter colocado em nossa varanda—, eu observo. Noah vira a cabeça para a direita, diretamente na pilha de jornais e cartas perto da porta. Merda. Quanto tempo isso tem estado lá? —Eu deveria verificar a caixa de correio com mais frequência. — Desajeitadamente, eu alcanço e agarro os envelopes em suas mãos. —Obrigada por trazer isso. —

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Eu tento evitar qualquer contato com suas mãos, mas eu toco seus dedos. O toque me dá uma leve sacudida. Eu olho para baixo e percebo seu cachorro. Qual o nome dele de novo? Duke, não é? Ele fareja meu quintal, lentamente se aproximando de mim. Noah gentilmente puxa sua coleira. —Duke, não. — —Está tudo bem. — Eu me inclino e acaricio-o. Como seu dono, ele é muito amigável para seu próprio bem. A única diferença é que o doce de Duke é causado por instinto. Animais não têm motivos. Eles só querem ser alimentados e amados. E esse Golden retriever não é exceção. Eu não posso evitar o pequeno sorriso que se arrasta no meu rosto quando Duke me lambe. Noah puxa sua coleira mais uma vez. Desta vez, Duke obedientemente recua para o lado de Noah como um cachorrinho fiel. —Me desculpe por isso. Ele fica um pouco animado quando conhece novas pessoas. —Não se preocupe. — Mesmo que eu esteja indo para o trabalho, eu dou um passo para a casa - um sinal amigável, mas óbvio, de que a conversa acabou. O gesto voa diretamente sobre a cabeça de Noah. Ele coloca uma mão no jeans como se ele tivesse todo o tempo do mundo.

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—Você está gostando do dia? — ele pergunta. —Hoje, claro. Mas isso é só porque eu tenho um trabalho para ir. Me pergunte amanhã. Minha resposta pode mudar—, eu digo. Ele levanta as duas sobrancelhas, mas não diz uma palavra. Eu não sou boa com silêncios constrangedores. Ou eu rio nervosamente ou continuo falando. Desta vez, é o último. —Sou só eu e minha mãe morando aqui. Ela se aposentou há um ano. Alguém tem que ganhar a vida. —Do que ela se aposentou? — —Ela era uma professora de jardim de infância. — —E o que você fez antes de voltar para casa? — —Professora do segundo ano. — Eu dou um passo mais perto. —Por que esse pequeno sorriso? — Ele levanta a mão rendida no ar. —Apenas pensei que é interessante você mais ou menos seguir os passos da sua mãe. — —Oh— Outro silêncio constrangedor.

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—Você já morou em Decatur por algum tempo? — Perguntolhe. —Não. Eu morava em Nova York. —Você escolheu Decatur, IL sobre Nova York. — Eu cruzo meus braços e deixo isso entrar em minha mente. —As linhas e fileiras de grãos de soja se tornaram irresistíveis demais? — Ele inclina a cabeça para trás e ri. —Não. Eu tenho família aqui. Lembra da minha tia Abby? Vagamente, lembro-me dele falando sobre ela durante a nossa última conversa. Eu me encontro assentindo. —Crescemos morando em Nova York, mas quando saí para a faculdade, ela voltou para casa para ficar com a família. Ela morreu há alguns anos, mas eu fiquei curioso para saber onde ela cresceu. —Alerta de spoiler: é um estado maçante e monótono do Meio-Oeste—, eu digo secamente. —Não é tão ruim. Mas entendo o que você está dizendo. —Então, o que você faz? — Eu me pego perguntando. —Sou jornalista do Herald and Review—, ele fornece.

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Hã. Não é isso que eu imaginei, mas seu estranho horário de trabalho agora faz sentido. —Ohhhh... — eu saio. —Então deve ser por isso que você trabalha em casa. — —Você assiste cada movimento meu? — ele brinca. —Sim—, eu respondo sem rodeios. —Então o que você achou que eu fazia? — —Eu não sei. — Eu suspiro quando penso em uma resposta. —Você é amigável. Ainda um pouco amigável demais. Então talvez um vendedor de carros? Eu sei que estou sendo uma puta. Eu parecia ter deixado meu filtro dentro da casa. Eu acho que estou testando deliberadamente as águas com Noah para ver como ele vai reagir. Noah arqueia uma sobrancelha. —Eu não sei se estou lisonjeado ou insultado. — Agora, eu também não sei, então não digo uma palavra. —Eu sinto que estou sendo entrevistado—, diz ele. —Você quer saber onde me formei na faculdade? Talvez você queira ver minha certidão de nascimento?

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—Não, não—, eu respondo. Mas por dentro estou dizendo: sim, sim. —Me graduei na Northwestern, especializando-me em jornalismo. E minha certidão de nascimento provavelmente está em algum arquivo dentro da minha casa. Dê-me um segundo e acho que vou conseguir encontrá-la—, diz ele. Há um segundo. Um pequeno, minúsculo segundo em que ambos sorrimos ao mesmo tempo. E minha percepção dele muda. Só por um segundo. E admito que talvez ele não seja aquele sujeito terrível que imaginei em minha mente. Noah pigarreia e puxa a coleira de Duke. —Bem. Eu provavelmente deveria levar esse cara para dentro. Vejo você mais tarde. — —Sim. Vejo você por aí, —eu digo para suas costas recuando. Eu o vejo caminhar de volta para a casa dele. Subindo os degraus da frente, ele para para soltar a coleira de Duke e agarra o jornal no segundo degrau. Ele coloca debaixo de um braço e vai para dentro. Tudo bem. Então o homem pode não ser um serial killer. Ou um homem com tendências psicopáticas como eu o pintei pela

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primeira vez. Mas há algo fora. Eu simplesmente não tenho tempo suficiente para pensar sobre isso. Rapidamente, corro para dentro de casa para deixar a correspondência. Aterra em outra pilha na mesa da sala de jantar. —Gostaria de saber quando você estaria de volta—, diz minha mãe. Paro na entrada da sala de estar. —Por quê? — Seu olhar permanece enraizado na TV. Infelizmente, hoje há uma maratona de Law and Order: SVU em diante. Felizmente, eu não tenho que ficar por aqui e assistir. —Porque você deixou o seu telefone aqui. — Ela balança a cabeça na direção da mesa. Claro que eu o esqueci. Eu verifico meu telefone e vejo algumas chamadas perdidas. Por um segundo, meu pulso salta. Mas eu respiro fundo quando vejo que elas são de Sam. —Por que você não me disse que Sam ligou? — Eu pergunto a mamãe. Ela encolhe os ombros. Mamãe pode sentir falta de Sam por perto, mas ela sabe como Sam se sente em relação a ela também. —Eu realmente tenho que ir ou vou me atrasar. —

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Mamãe apenas acena. Agora que estou de pé aqui, com meu equipamento completo de inverno, percebo que está muito frio dentro de casa. —Você esteve mexendo com o termostato? — Eu pergunto a mamãe. —Agora, por que eu iria mexer com isso? — Eu me lembro, anos e anos atrás, quando ela estava passando por 'a mudança' como ela chamava, ela teria o termostato definido tão baixo que você praticamente poderia ver sua própria respiração enquanto dormia. Esse frio é muito pior. Saindo para o corredor, eu olho para o termostato e meu coração afunda. Está claramente definido em vinte e dois graus. Isso significa que o termostato está quebrado ou o aquecedor decidiu que agora seria um ótimo momento para parar de funcionar. Eu diria que a eletricidade foi desligada, mas como mamãe estaria assistindo seu amado show? Com o tempo, tenho certeza de que também será desligado. Eu estremeço ao pensar como mamãe vai ser sem televisão.

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Com um caloroso baque, acerto o termostato e volto para a porta da frente. —O termostato estúpido está quebrado—, eu chamo. —Se ficar muito ruim apenas ponha mais casacos, ok? — Tudo que eu ouço é um —Mmm-hmm. — Enquanto saio pela porta da frente, distraidamente, respondo Sam: Desculpe por ter perdido a ligação. Eu tenho um emprego de professora. Te chamo mais tarde? A resposta dela vem em segundos e me faz pensar que ela está entre as reuniões ou está esperando que eu ligue de volta: Foi o que você disse da última vez. Está tudo bem? Tudo bem. Falo em breve! Eu chego ao meu carro e jogo minha bolsa no banco do passageiro. Felizmente o carro está agradável e quentinho, instantaneamente me aquecendo. Antes de colocar o carro em marcha à ré, eu mando mais uma mensagem para mais uma pessoa. Como você está? Ultimamente, tenho falado com Jackson várias vezes ao dia. Quando eu fiz essa promessa para ajudá-lo, eu quis dizer isso. Eu não tinha a menor ideia do quão difícil seria. A verdade é que eu

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não fazia ideia do que estava me metendo. Eu nunca fui viciada ou lidei com um e eu queria fazer isso da maneira certa, não tratando Jackson com luvas de pelica. Ele merece melhor que isso. Mas também quero que ele permaneça limpo porque naquela noite em minha casa, com os olhos meio mortos e a pele úmida ainda, fez meu sangue gelar. Porque mesmo que ele parecesse doente, havia essa fome em seus olhos que me mostrou que ele faria quase qualquer coisa para a próxima dose. Qualquer coisa. Meu telefone toca em minhas mãos, me sacudindo levemente. Eu vejo que é Jackson e pressiono rapidamente atender. —Olá? —Posso te ver? Eu realmente preciso de você agora mesmo! Onde você está? — —Em casa. Preparando-me para sair para um trabalho de professor. —Eu preciso ver você. Agora mesmo. — Sua voz soa nervosa. Tremida e desconexa. Como se ele estivesse confuso. Eu paro por um segundo e respiro fundo. Eu sei que não deveria. Eu sei que preciso desse emprego, mas eu prometi estar lá

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para Jackson sempre que ele precisasse de mim. Eu suspiro e olho para a porta da garagem na minha frente. —Onde está você? — —Na Starbucks onde nos conhecemos. — Depois disso, ele desliga.

Quando entro na Starbucks, vejo instantaneamente Jackson. Ele está sentado perto da porta da frente, batendo as mãos contra o balcão, em voz alta, a uma batida que ninguém mais pode ouvir. Seu joelho esquerdo rapidamente salta para cima e para baixo. Seus lábios estão se movendo rapidamente, como se ele estivesse conversando com alguém. Há apenas um problema: ninguém está perto dele. Há algumas pessoas - um caixa, algum empresário em seu celular esperando por seu café - que lhe dão olhares curiosos.

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Com uma respiração profunda, dou um passo à frente e coloco uma mão no ombro dele. Ele salta em resposta. Faz apenas uma semana desde que ele se abriu para mim sobre seus problemas, mas parece que muita coisa mudou. —Selah! — Suas mãos enjaulam minha cabeça e ele me beija profundamente. À noite, longe de olhares indiscretos e com a guarda baixa, esse tipo de beijo seria um beijo incrível. Mas agora, na frente de todos dentro e fora desta Starbucks, é apenas desleixado. Desleixado e todo errado. Tempo completamente ruim. Com minhas mãos em seu peito, empurro para trás e tento manter meu rosto impassível. —Jackson, o que há de errado? — Ele parece alheio à minha rejeição. —Então, eu estava lendo um livro ontem à noite—, diz ele. Há uma pausa dramática. —OK…— Eu digo. —Que livro? — Ele respira fundo. — Of Mice and Men. No começo, acho que ele está brincando. Meus lábios sobem nos cantos, mas ele está me encarando tão intensamente que meu sorriso desaparece. Ele está falando sério agora.

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—Então lá estava eu. Lendo o livro. Não dormi até terminar. —E? — —E o livro é uma merda! — ele explode. Eu recuo um pouco, mas ele não percebe. —Então estou lendo a história, torcendo por Lennie. Pobre Lennie que se arrasta enquanto é óbvio que as pessoas acham que ele é uma grande piada. Ele comete um erro. Em acidente, claro, e o que acontece? George transa com ele no final! Isso tem que ser a pior sinopse Of Mice and Men que eu já ouvi. Há tantas perguntas em minha mente, mas a maior delas é para um homem que afirma amar Guerra e Paz pelo primeiro e único Leon Tolstoi, por que ele não leu Of Mice and Men antes?Não estava em seu currículo de inglês do ensino médio? Parece quase um sacrilégio não ter lido. Como não ler a Charlotte’s Webna escola primária. —Muitas pessoas consideram Of Mice and Men uma obra de arte—, digo em voz baixa. Jackson bufa. —Foda-se, Steinbeck! —

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Neste ponto, Jackson ganha a atenção das pessoas ao nosso redor. Eu estendo a mão. —Jack, por que você não respira fundo? OK? É só um livro. —Apenas um livro? — Ele estreita os olhos. —Apenas um livro? Apenas um maldito livro? Deus você não entende. A única coisa que estou conseguindo entender agora é que ele está ridiculamente irritado com um romance do ensino médio que não deveria evocar uma reação como essa. Ele está com uma descarga de adrenalina... e tudo que consigo pensar são nas drogas. Cocaína, especificamente. Eu não posso provar isso, mas é bem óbvio. —Olha—, eu começo devagar. —Eu sou todo para livros. Você sabe como eu os amo. Mas eu acho que você está lendo muito, muito envolvido nisso. Jackson se inclina até nossos lábios estarem a centímetros de distância. —Eu pensei que você amava as palavras tanto quanto eu amava? — ele sussurra. Como posso perguntar a ele se ele está em alguma coisa sem fazê-lo sair em outro discurso? Eu não posso. Mas eu tenho que saber. Hesito por um segundo e depois pergunto: —Jackson, você usou alguma coisa? —

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Ele se afasta e ri sombriamente. —Eu usei alguma coisa—, ele repete antes de me dar um olhar sujo. —Muito legal, Selah. Muito foda legal. Eu agarro seu braço e o forço a olhar para mim. —Você pode me culpar por perguntar? Você está agindo... errático, — eu assobio. Os lábios de Jackson chutam em um pequeno sorriso. —Isso é rico, vindo de alguém que tem uma mãe maluca. — Minha cabeça dispara para trás, quase como se ele estivesse fisicamente me dando um tapa. Instantaneamente, ele se endireita. Seu sorriso desaparece. — Selah. Espere. Eu sinto muito. Isso foi uma coisa fodida para dizer. —Foi—, eu respondo. Meu coração está acelerado, pronto para explodir para fora do meu peito porque eu estou vendo um lado de Jackson que eu nunca vi antes. E não é bom. Jackson arrasta todos os dez dedos pelos cabelos e respira fundo. —Veja. Eu posso ter pegado algo hoje. Meu rosto cai. —Oh, Jackson. —

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—Mas eu acabei de ter um dia de merda ontem. — Ele olha para mim com aqueles olhos grandes e inocentes. —Eu perdi meu emprego. — —Eu sinto muito—, eu respondo. E eu quero dizer isso. Eu conheço o medo de não saber o que vem depois de ser solto. Inferno, eu ainda estou lidando com esse medo enquanto falamos. Seus ombros estão relaxados. —Eu trabalhei na Caterpillar por seis anos. Foi um bom trabalho remunerado. — Ele aperta a ponte do nariz. —Eu sabia que eles estavam demitindo eu só não achava que eu seria um deles. — Eu gentilmente esfrego suas costas. —Tenho certeza que você encontrará outro emprego rapidamente. — Ele bufa. Eu lentamente me afasto dele. —Você e eu sabemos que é besteira. Eu quero dizer, olhe pra você. Você está lá fora procurando um emprego há quanto tempo? Eu engulo. —Dois meses. — Jackson arqueia uma sobrancelha. —Dois meses—, ele repete. —Você tem um bom currículo e ninguém vai contratá-la. Vamos encarar: não parece promissor para nós dois. —

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—Eu sei que você está chateado agora, mas usar não vai fazer nada melhor. — —Sim, Dr. Phil. Mais alguma coisa que você precise dizer para mim? Essa é a principal razão pela qual eu não queria confrontá-lo eu sabia que ele não me veria como a boa moça. Eu tinha a sensação de que ele iria atacar e eu estava certa. Eu estendo a mão e agarro o bíceps de Jackson, certificando-me de ter toda a sua atenção. —Quando você veio até minha casa e me contou sobre seu vício em drogas, não julguei você. Eu te escutei e prometi que te ajudaria, de qualquer maneira possível. E agora você está sendo um idiota completo quando estou apenas tentando ajudar. — Jackson olha para mim com um silêncio de pedra. —Eu me importo com você. E eu não quero que nada de ruim aconteça com você. — Eu respiro fundo. —Prometa-me que você vai parar de usar. — Mais uma vez, ele não diz nada. Meu aperto em torno do seu braço aperta. —Prometa-me, Jackson—, eu digo. Sua mandíbula aperta, mas ele não diz nada.

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—Jackson—, eu pressiono. —Prometa-me. Ele envolve um braço em volta de mim. Me dá um beijo na testa e guia minha cabeça em direção ao seu peito. —Eu prometo. Eu prometo. —

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Capítulo 21 Na noite passada, sonhei que estava me afogando em um mar de sangue. Eu continuei tentando nadar para a superfície, mas algo na água continuava me puxando de volta para baixo. Nas poucas vezes em que cheguei ao topo, pude ver mamãe e Jackson em pé na praia. Ondas vermelhas e espumosas espirraram contra seus pés, mas não pareciam notar. Jackson ficou parado, os braços cruzados sobre o peito, um olhar de remorso no rosto. Os braços da mamãe estavam atrás dela enquanto ela estava lá piedosamente, olhando para mim com pena em vez de se preocupar. Ela ainda estava chorando. Suas lágrimas vermelhas de sangue se arrastavam por suas bochechas. Nenhum dos dois tentou me ajudar. Mais e mais eu escorreguei no oceano cheio de sangue, até que o cheiro metálico encheu minhas narinas e absorveu todo o meu corpo. A água ficou um vermelho escuro, mas eu podia ver minha mão na minha frente. Continuei tentando me libertar do que

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quer que estivesse me segurando. Quando olhei para baixo, vi duas mãos ao redor dos meus tornozelos. Não havia corpo ligado a essas mãos. Eu gritei. Bolhas de sangue flutuavam na minha frente. É isso, pensei comigo mesma. Eu vou morrer e ninguém nunca encontrará meu corpo. Eu comecei a hiperventilar. O que só me fez tremer. Eu não conseguia respirar. Eu não conseguia respirar. Eu chutei as mãos segurando meus tornozelos. E ouvi uma voz irreconhecível dizer: —Deixe-me ajudá-la, Selah. — Se eu pudesse falar, diria a essa pessoa que eles não estavam me ajudando. Eles estavam me machucando de todas as formas possíveis. A luta lentamente deixou meu corpo. Meu queixo caiu no meu peito, mas meus olhos? Eles permaneceram abertos, cheios de medo inconfundível. Eu olhei para a massa escura abaixo de mim, esperando que a última coisa que eu visse fosse a mesma coisa que estava me matando.

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Em vez disso, aquelas mãos me puxaram mais para baixo. Gradualmente, eu perdi a consciência, mas a essa altura eu não me importava. Eu não me importava que fosse morrer. Eu não me importava que eu estivesse deixando mamãe, Jackson e Sam para trás. Eu não me importo que eles não ajudem. Eu só queria que essa dor insuportável acabasse. Meu corpo ficou dormente e depois com um suspiro alto eu acordo. Meu coração está batendo tão forte que todo o meu corpo treme. Minhas mãos deslizam em volta do meu pescoço enquanto eu engulo reflexivamente e suspiro. Engulo e suspiro. Claramente foi apenas um sonho. Mas pareceu tão real que, nos primeiros segundos, ainda estou com falta de ar. Atordoada, olho para baixo: meus lençóis estão empurrados para baixo em volta das minhas pernas. Minha camisa de dormir grande demais está encharcada de suor. Minha pele está úmida. Ainda posso sentir o cheiro do sabonete que usei na noite anterior antes de ir para a cama, mas me sinto imunda, como se estivesse coberta de sangue, mas não consigo enxergar. O olhar no rosto de Jackson e mamãe me dão arrepios. Ambos se tornaram dois estranhos que eu não conhecia. Eu sei que estou lendo o sonho, mas não consigo parar os arrepios que cobrem meus braços.

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Saio da cama e ando calmamente pelo corredor em direção ao quarto da mamãe. Eu vejo a luz da TV espreitando por baixo de sua porta. Isso deve me fazer sentir à vontade, mas tenho que vê-la. Eu preciso da prova física. Eu gentilmente abro a porta dela. Seu amor por HSN e SUV está estritamente confinado ao dia. À noite, é o canal Hallmark ou Nick at Nite. Agora I Love, Lucy está passando. Eu me aproximo de sua cama e quando a vejo deitada no seu lado esquerdo eu finalmente respiro fundo. Veja? Eu digo a mim mesma. Foi tudo apenas um sonho. Sua mãe nunca faria nada para machucá-la. Meu coração está batendo tão forte que o sono está completamente fora de questão. Então eu deslizo na cama ao lado dela. Eu, Selah Kerrington, mulher de trinta anos, estou dormindo na cama de sua mãe como uma garotinha que acabou de ver a porra do bicho-papão. Mas não é o bicho-papão que eu vi. O que eu vi parecia um déjavu, parecia que eu tinha experimentado esse sonho em tempo real. O pensamento me faz estremecer. Mamãe não se mexa quando fico confortável e assisto TV. Nas próximas três horas fico acordada. É só quando o sol nasce que minhas pálpebras ficam pesadas e eu escorrego em um sono profundo e sem sonhos.

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Capítulo 22 Eu não contarei os bons dias contra os maus. Há momentos em que os dias ruins tomam conta, empilhando-se uns sobre os outros até parecer que uma fortaleza foi construída ao meu redor. Para combater a sensação avassaladora, mantenho os bons momentos. Ultimamente isso tem funcionado. Eu comecei a me tornar otimista. Eu estou jogando um jogo perigoso com minhas emoções, mas eu mereço sentir a felicidade rugindo em minhas veias. Eu mereço isso. Bem, faço com minha mãe. Eu acho que a minha abordagem otimista tem chegado nela. Ela ajudou a resolver algumas das contas comigo. Juntas, podemos ter a pilha interminável sob controle. Ela até cozinhou o jantar algumas vezes. Ela está começando a agir como a mãe excêntrica e amorosa com quem eu cresci.

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Hoje tenho outro trabalho como professora substituta e acordo ao som do meu alarme. Estou vestida e descendo as escadas às 6:12. Não é ruim. Eu ligo a cafeteira e inalo o profundo e rico aroma. Eu pego um bagel e coloco na torradeira. Enquanto espero meu café da manhã, caminho até o calendário pendurado na parede e tiro a data de ontem. 5 de março. Ponho os dedos no balcão, imaginando se devo abastecer antes de sair de South Shores ou esperar até depois da aula. Eu decido sair mais cedo e abastecer, mas isso significa que eu tenho que sair agora se quero chegar a tempo. Eu coloco meu café em uma xícara para viagem e rapidamente passo um pouco de cream cheese no bagel antes de embrulhá-lo em uma toalha de papel. Enfio a mão nas alças da bolsa, depois pego minha comida e café e saio da cozinha em direção ao vestíbulo. Por causa do comportamento recente da minha mãe, me sinto mais confortável em deixá-la em casa. Mas ainda tenho o hábito de verificar ela antes de sair. —Mamãe? — Eu grito pelas escadas. —Estou indo embora. Estou ensinando em Warrensburg vou chegar em casa um pouco mais tarde do que normalmente. OK? — Silêncio.

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—Mamãe? — Mais silêncio. —Oh, pelo amor de Deus—, eu murmuro para mim mesma enquanto coloco meu bagel, café e bolsa na pequena mesa na sala da frente. Subo as escadas rapidamente, e viro à esquerda em direção ao quarto da mamãe. Às vezes ela fica acordada a noite toda. Ela assiste à TV, colore em um desses livros para colorir de adultos ou recorre à leitura. Mas suas atividades de fim de noite a fazem dormir bem à tarde e você tem que praticamente gritar para acordá-la. Eu bato na porta dela uma vez antes de entrar. Como o costume, a TV está ligada. As persianas estão fechadas, dando à sala uma vibração de caverna. Eu ligo a luz, esperando ver minha mãe roncando suavemente, mas a cama dela está vazia. Os lençóis foram puxados para trás e ainda consigo ver o recuo de sua cabeça no travesseiro. —Mamãe? Você está aqui? Silêncio.

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Os primeiros sinais de preocupação começam a percorrer-me. Esquecendo-me do meu trabalho de professora substituta, deixo o quarto principal e procuro em todos os cômodos da casa. Ela não está em lugar algum para ser encontrada. De pé no meio da Sala de estar, olho em volta e sinto o pânico tomar conta do meu coração. —Respire fundo, Selah—, digo a mim mesma. —Apenas respire. — Eu tento seguir minha própria sugestão, mas falho miseravelmente. Eu ando em direção à cozinha, onde fica a porta dos fundos. Eu abro, ignorando o ar frio. Nosso quintal está coberto de neve, fazendo com que pareça uma das maravilhas do inverno. O vento pega levemente flocos de neve que se agitam no ar e sobem a nossa cerca. Com exceção das pegadas de animais, não há outras pegadas. E sem visão da mamãe. Se alguém estivesse em um clima como este, não vestido adequadamente, eles teriam uma hipotermia muito rápida. Eu bato a porta. As dobradiças negras na porta da varanda rangem alto atrás de mim enquanto eu corro para a porta da frente. —Mamãe? — Eu saio da casa.

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É então que percebo que ela realmente se foi. Eu não tenho provas e mal tenho procurado por ela há muito tempo, mas é um sentimento no meu corpo. Algo está muito, muito errado. Minha visão começa a embaçar. Há um gosto ácido na minha boca. Eu sempre me preocupo com o fato da minha mãe voltar a vagar. É um dos meus maiores medos, mas ultimamente ela tem estado ótima. Eu abaixei minhas defesas. Isso é tudo culpa minha. —Mamãe? — Eu pergunto um pouco mais alto, mas minha voz está rouca. Correndo para dentro, eu pego as chaves do meu carro na esperança de que talvez ela tenha adormecido no banco de trás ou algo bizarro assim. Eu não me importo o quão louco parecia, eu aceitaria de bom grado qualquer outra opção que passasse pela minha cabeça. Ela não está no meu carro. Ou na garagem. Se eu pudesse rasgar a casa, rasgar as paredes, eu faria. Ela não está em lugar algum. Fica cada vez mais difícil respirar, acho que vou vomitar porque essa sensação não vai embora.

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Só então vejo Noah sair pela porta da frente. Ele me dá um aceno amigável enquanto caminha até seu carro. Eu não aceno de volta. Em vez disso, corro para a entrada da garagem dele. —Você viu minha mãe? — Ele abre o carro e franze a testa para mim. —Não, eu não vi. Por quê? — —Ela se foi. — —O que você quer dizer com foi? — ele repete devagar. —Foi! Ela está longe de ser encontrada! — Eu meio que grito. —Acalme-se—, Noah diz em um tom suave. Ele anda ao redor do carro e fica na minha frente. Suas mãos deslizam ao redor dos meus bíceps. —Por que você acha que ela se foi? — —Porque ela não está em casa e ela é conhecida por vagar pelas ruas. — —E você já procurou nas ruas? — —Não! — Eu digo impacientemente. Freneticamente, eu olho em volta do beco sem saída, esperando que ela apareça magicamente. Os dedos de Noah cavam em minha carne, fazendo-

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me estremecer. Mas eu não digo a ele para me deixar ir porque a dor me mantém acordada e alerta. —Ela já fez isso duas vezes antes—, eu admito, minha voz tremendo. —Uma terceira vez e eles vão involuntariamente segurá-la. Eu não posso deixar isso acontecer. Eu não posso. Noah me solta e eu cruzo meus braços sobre o peito. —Vamos dar uma olhada no bairro antes de entrarmos em pânico—, ele diz calmamente. Ele abre a porta do carro de passageiros e espera que eu entre. Minha desconfiança em Noah ainda está viva e bem, mas pelo menos ele está do meu lado, disposto a me ajudar. E agora eu preciso de toda a ajuda que puder conseguir.

Nas próximas duas horas, procuramos em Wildwood pela mamãe, mas não conseguimos achar. Noah tem o calor em plena explosão, mas nada pode aquecer o frio gelado que é engolido pela

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minha medula. Muito lentamente, está se espalhando pelos meus ossos até que eu não possa sentir nada. É evidente que Noah quer desistir da busca. Ele continua batucando os dedos contra o volante e olhando pela janela com olhos ociosos como se eu estivesse pedindo para ele procurar uma venda de garagem ou algo assim. No entanto, o fato de ele estar me ajudando significa algo. Eventualmente, ampliamos nossa busca para a área comercial de South Shores. Eu mando uma mensagem para Jackson várias vezes para dizer o que está acontecendo. Ei! Eu preciso falar com você o mais rápido possível! Sem resposta. Cinco minutos mais tarde. Eu estou com o Noah. Não podemos encontrar minha mãe. Eu não sei o que fazer. Nada. —Anteriormente, você mencionou que ela fez isso duas vezes antes... Ela está tomando alguma medicação que ela deveria tomar, mas não está? —

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—Não—, eu minto, tentando, mas não conseguindo manter a atitude defensiva fora do meu tom. —Ei, agora... — Ele momentaneamente levanta as mãos em sinal de rendição antes de devolvê-las ao volante. —Não há nada errado com medicação. Eu só não sabia se há algo mais na história que eu não conheço. — Ele olha para mim procurando. —Porque se existe, fica entre você e eu. Eu não vou contar a uma alma. Nunca, nunca confie em alguém para guardar seus segredos, minha mente sussurra. No entanto, ainda hesito porque Noah está aqui, ajudando-me a procurar, e isso significa muito. Estendendo a mão pelo console, ele dá um tapinha na minha mão. Espero que ele se afaste, mas ele fica lá por alguns segundos a mais do que o necessário. Não digo uma palavra porque, por um segundo, sinto conforto que não sinto há horas. Talvez dias. No final do dia, digo a Noah para estacionar fora de Kroger. Talvez alguém dentro ou deixando a mercearia a tenha visto. Eu pergunto a mais de vinte pessoas. Nenhuma pessoa a viu. Algo começa a quebrar dentro de mim. Algo importante e vital. Minha sanidade. Nada faz mais sentido. —Ela vai voltar para casa—, eu digo em voz alta, apenas para preencher o silêncio.

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Noah não responde. Mesmo que estejamos procurando, eu sinto que estamos perdendo tempo. Sem ligar para a polícia, não sei mais o que fazer. Eu não posso chamar a polícia exatamente porque meu medo é que eles a encontrem. Eles vão encontrá-la e levá-la para longe de mim. De sua casa. Eles farão melhor que o de St. Mary e a trancaram num asilo de loucos. Eu sei que eles vão. Com exceção de Noah, não posso perguntar aos vizinhos. Eu estou com muito medo de que qualquer pergunta que eu faça, eles repitam para a polícia. Meu celular vibra. Eu pulo levemente ao som. Meu coração bate quando olho para a tela. Meus ombros caem quando vejo que é Sam. —Você simplesmente não entende—, eu sussurro para a tela enquanto pressiono o botão de recusar.

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Parte II

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Capítulo 23 Se você sente que tem sido para sempre desde que estamos juntos, você está certa. Nós medimos o tempo de forma diferente. Para você, já faz dias. Quatro, para ser exato. Eu vejo como você corta os dias e olha fixamente para o calendário. Para mim, foi como anos, mas isso é apenas porque eu tenho trabalhado incansavelmente em um caminho para estarmos juntos. Não em breves momentos fugazes como antes, mas para sempre. Então, quando você pensa que estou jogando com você, saiba que não estou. Eu sofro. Eu me enfureci. Eu grito por você também. Há momentos em que eu assisto você e tenho que lutar contra o desejo de ceder. Para alcançar e dar a você outro presente. No entanto, eu cavo fundo. Eu acho uma lasca de determinação que eu não sabia que existia porque é para o melhor que permanecemos separados. Para agora. Até que eu encontre um jeito de sermos um. Confie em mim. É melhor assim. Neste momento, vejo enquanto você anda pelo chão da sua sala de estar. Você tem feito isso por horas, mas parece que não

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consegue parar. Todos os seus pensamentos estão focados em sua mãe. De repente, você para e arrasta as mãos pelo cabelo e puxa. Você puxa o máximo que é humanamente possível. Você quer sentir dor. Você quer uma distração do inferno que é a sua vida. Feche as malditas cortinas, quero lhe contar. As pessoas podem estar te observando. Mas eu não sei. Veja, isso é o que estou tentando mostrar para você. Você precisa de mim. Você precisa de mim para te proteger. Para te mostrar o certo do errado. Para recompensá-la e fazer você se sentir bem. Eu estive segurando você, lentamente, levando você para frente. É hora de você dar alguns passos para frente sozinha.

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Capítulo 24 Há tantos quartos nesta casa e eu conheço cada um deles de cor. Eu sei que o quarto de hóspedes tem uma tábua rangente. Uma vez eu puxei e decidi pegar uma lata vazia de Folgers e colocar um pouco de tesouro nela. Aos dez anos, parecia uma ideia incrível. Eu contei a Sam sobre isso e ela surpreendentemente concordou e trouxe alguns de seus tesouros. Eu acho que o Folgers pode estar lá até hoje. Eu sei que o papel de parede na sala de jantar foi descascando no canto superior direito nos últimos dois anos. É quase imperceptível para a maioria das pessoas, mas isso me deixa louca. Eu tenho um enorme tapete acolchoado no meio do meu quarto, mas isso é só porque eu decidi pintar uma cadeira branca quando eu era uma caloura na escola. Levantei-me para ir ao banheiro e tropecei no balde de tinta. Ele foi em todos os lugares e eu era muito como uma merda de galinha para contar à mamãe. Então eu coloquei um tapete por cima. Ela descobriu sobre isso, é claro - anos depois, quando pudemos rir disso.

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Eu sei que há uma pequena rachadura na janela do quarto principal de uma tempestade. Em vez de trocar a vidraça, usamos fita adesiva. Às vezes, quando o vento pega, assobia pela fenda, fazendo a casa estalar em sinal de protesto. Eu sei muito sobre esta casa, mas a parte louca é que essas paredes sabem muito mais, e se eu estivesse em silêncio - tão imóvel quanto um rato - eu poderia sussurrar aqui. Eles falam de mim. Sobre a mamãe. Eles falam sobre nossos bons e maus momentos. Dissecá-los como se eu nem estivesse aqui. Eu quero me enfurecer com elas, gritar a plenos pulmões que ainda estou aqui. Eu posso ouvir tudo o que eles estão dizendo, mas estou com muito medo de que eles vão dizer algo de valor sobre a mamãe e eu vou sentir falta dela. Mas eles não dizem nada de valor. É tarde demais, sua garota idiota, as paredes sussurram. Eu ando pelo corredor e lamento. —Você não sabe disso. Você não sabe nada. — É tarde demais. É tarde demais. É tarde demais. Eu mordo meu lábio com força. Eu sinto o gosto de sangue, mas não desisto. Estou falando comigo mesma, mas parece... bom.

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Porque eu estou ficando louca sem saber onde mamãe está ou tendo alguma resposta. Tudo o que tenho são perguntas: e se alguém a encontrou? E se eles a machucaram? E se mamãe partisse por vontade própria? Se eu fosse à polícia e relatasse sua falta, provavelmente ririam na minha cara, porque ela é uma mulher adulta. No entanto, ela não está pensando claramente. Ela é uma mulher que não está com a mente boa. Isso deve contar para alguma coisa, certo? Bile sobe na minha garganta. Eu corro para o andar de cima enquanto a casa sussurra, É muito tarde, sua menina burra. —Cale-se! — Eu grito. Minhas palavras são recebidas com silêncio. Entro no meu quarto, pretendendo chamar a polícia e conseguir ajuda de um jeito ou de outro. Eu pego o telefone, mas quando ele pede minha senha eu paro. Eu jogo o telefone na minha cama e começo a andar de um lado para o outro. Eu não posso fazer isso. Tome o seu remédio, diz uma voz na minha cabeça. Isso ajudará você a pensar com clareza. —Por que isso está acontecendo? — Eu gemo de frustração enquanto pego meu cabelo pelas raízes e puxo.

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Eu ando até o banheiro e me olho no espelho. Manchas de creme dental polvilham a parte inferior do espelho, mas não me importo. Eu me inclino e olho para mim mesma. Estou com medo da mente e isso mostra. Meus olhos estão loucos de medo. Meu rosto está pálido, fazendo os círculos escuros sob meus olhos proeminentes. Não ajuda que eu esteja exausta. Eu não posso continuar assim. Antes de pensar duas vezes, abro o armário de remédios. A única coisa que é organizada nessa maldita casa é esse gabinete. Todos os remédios da mamãe estão bem alinhados, com as etiquetas voltadas para frente. Esta não é a coisa mais inteligente que já fiz. Na verdade, se os médicos pudessem me ver agora, estariam se encolhendo antes de me contar sobre os perigos da automedicação. Viciada, eles podem dizer. Ou talvez perigosa. Eles estariam corretos em todas as opções. Mas é melhor beber até o esquecimento. É uma pequena pílula. Como isso pode doer? Na paranoia eu olho ao redor da sala, como se as paredes tivessem olhos. Eu sinto que estou vivendo uma versão do The Truman Show. Isso não seria uma viagem - eu passo por toda essa

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provação apenas para descobrir que ela foi montada dessa maneira, encenada para os telespectadores? Isso não é uma opção. Mas tomar uma pílula só pode ser. —Foda-se—, murmuro antes de atirar uma pílula na boca e engoli-la. Eu cruzo meus dedos para que ela faça efeito rápido e volto para o meu quarto. Meu corpo parece tão pesado. Dói andar, até funcionar, mas minha mente não desliga. É o sentimento mais enfurecedor do mundo. Eu deito na minha cama e olho para o teto, observando as pás do ventilador se moverem lentamente. Dentro de trinta minutos, estou nocauteada.

Estou tão focada em achar a mamãe que está se tornando cada vez mais difícil funcionar como um ser humano normal. Fazem dias que ela desapareceu.

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Ontem eu mais uma vez investiguei por toda Wildwood, andei gritando seu nome como se eu estivesse procurando por meu cachorro desaparecido em vez de minha mãe adulta. Quando cheguei de mãos vazias, procurei por metade de South Shores. Eu dirigi em torno do estacionamento de Kroger, olhando para cada pessoa: mães empurrando carrinhos de compras, senhoras mais velhas se arrastando lentamente para o estacionamento para deficientes. Eu dirigi lentamente pela ponte, olhando para as grades. Um calafrio passou por mim. Mamãe estava confusa a maior parte do tempo, mas ela não era suicida. Pelo menos eu não penso assim. Continuei dirigindo até que minha luz de gás se acendeu e depois voltei. Parecia uma traição, dirigindo de volta para casa. Eu durmo em pequenos intervalos. Uma hora aqui. Uma hora ali. À noite, ando de um lado para o outro da casa e mantenho todas as luzes acesas, como se fossem um sinal de morcego que a mamãe verá e então ela perceberá que é hora de voltar para casa. Tarefas simples, como sair para pegar o correio, parecem uma maratona. Eu tenho que me bombear. Respirar fundo. Eu acho que meu coração está pronto para entrar em colapso. Na verdade, tenho certeza disso. Eu não sei o quanto mais posso aguentar.

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É cedo de manhã e não estou cansada. O sono me ilude. Meu batimento cardíaco desapareceu lentamente durante a noite. O ritmo de staccato desaparece. E desaparece. E desaparece. Eu espero que pare completamente quando o sol nascer. Eu quase rezo por isso. Mas o sol acabou, fazendo o seu trabalho. Qual é exatamente o meu trabalho na vida? Não muito tempo atrás, eu diria que estava cuidando da minha mãe. Agora eu não sei. Outras vezes, tenho a sensação mais estranha do meu corpo. Está exausto, implorando por um sono muito necessário. Meu coração ainda bate e minha mente corre uma milha por minuto. E meus pensamentos? Eles estão espalhados e não fazem sentido. Um segundo eu estou pensando sobre a minha mãe e todas as maneiras que eu deveria procurar por ela e no próximo eu estou mentalmente compilando uma lista de todas as coisas que eu preciso limpar na casa.

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Às vezes eles são tão grandiosos que eu sinto que posso conquistar o mundo. Eu recebo essa incrível onda de energia, mas esse sentimento dura apenas uma hora. Duas no máximo. E então eu deito. E quando eu faço, é um sono negro e sem sonhos.

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Capítulo 25 Foi dito que as primeiras setenta e duas horas no caso de uma pessoa desaparecida são cruciais. Cartões de crédito podem ser rastreados. A evidência não foi lavada pela chuva ou pela neve. Se a mídia captar a história, o caso da pessoa desaparecida alcançará mais pessoas. Sua imagem de entes queridos aparecerá na TV em milhares de salas de estar. E as testemunhas, se houver, ainda têm os eventos frescos em sua memória. Eles podem lembrar se viram uma van branca circulando pelo bairro. Ou um estranho misterioso que não fazia contato visual andando pela rua. Não posso deixar de me perguntar: o caso da pessoa desaparecida como a mamãe seria considerado de alto nível? Lembro-me de quando era criança e deixava a mercearia com a mamãe e passávamos por um quadro de avisos com todas as crianças desaparecidas, do local até Chicago. Mamãe sempre parava e escaneava os rostos e nomes. Às vezes ela não dizia nada e outras vezes colocava um braço protetor em volta de mim e gesticulava para o quadro. —É por isso que eu nunca deixo você

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sair da minha vista por um segundo. Há pessoas más em todo lugar. — Nunca em um milhão de anos achei que suas palavras estariam soando em meus ouvidos vinte anos mais tarde para me assombrar. Nunca achei que estaria chamando a polícia para dizer que minha mãe estava desaparecida. Eu estava com medo de que, se chamasse as autoridades, eles a encontrariam e a trancariam em um hospício. Ela não pertencia aquele lugar. Foi Noah quem me convenceu a isso. Noah que discou 911. E Noah que me entregou o telefone. —Eles vão levá-la embora—, eu soltei. —Eles vão colocá-la em um asilo de loucos, mas neste momento eu aceito. Eu só quero que ela fique bem. Eu não sei porque eu disse as palavras em voz alta, provavelmente mais para o meu benefício do que qualquer outra coisa. Noah ficou ao meu lado sem palavras. Hesitei por um segundo, mas depois imaginei-a sem vida, morta. Seu corpo apodrecendo e nada além de ossos. Isso me fez querer dobrar de dor. Fechei os olhos e forcei a imagem para fora da minha cabeça, e então fiz o telefonema que eu sabia que me arrependeria.

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—Você sabe o que você precisa fazer, certo? — ele disse mais cedo esta tarde. Eu olhei para ele, teimosa. Descobri que se você olhar nos olhos de alguém por tempo suficiente, se derramar sua armadura e revelar todas as suas tragédias, elas não poderão suportar e rapidamente desviam o olhar. Mas Noah resolutamente olhou de volta para mim. Se qualquer coisa ele se inclinasse, como ele achava minha tristeza fascinante. —Eu sei o que preciso fazer—, eu finalmente disse. Então eu fiz e aqui estão eles. O céu tem estado cinzento durante todo o dia. Nuvens escuras parecem estar vindo em minha direção, ameaçando engolir o céu inteiro. Tem todos os ingredientes de uma boa tempestade. No entanto, quando os policiais chegam, as nuvens começam a se separar. Sempre tão devagar. E o sol espreita como se estivesse jogando um jogo de esconde-esconde. Eu sei que eu disse anteriormente que a chuva estava começando a ficar velha, mas neste momento eu quero trovão. Relâmpago. Chuva. Eu quero tudo para combinar como eu estou me sentindo por dentro. Eu quero saber que algo, mesmo algo tão grande quanto a Mãe Natureza, está do meu lado. E toda vez que o

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trovão batesse, estaria dizendo: Ei, Selah. O mundo é um lugar fodido. Eu vou me enfurecer ao seu lado. Existem apenas dois carros da polícia. Eles não param com as luzes piscando ou sirenes gritando. No entanto, os vizinhos olham de suas casas. Tracy ousadamente fica em sua varanda da frente. Graças a ela, todos saberão que a polícia está aqui. Mas pela primeira vez isso pode funcionar a meu favor. Quanto mais rápido a notícia se espalha que a mãe está desaparecida, mais rápido ela pode ser encontrada. Certo? Certo. —Você não precisa ficar aqui—, digo a Noah, enquanto os policiais andam em direção à porta da frente. —Eu não vou embora. — Para ser honesta, a presença dele foi... reconfortante e chocante, tudo ao mesmo tempo. Em minha mente, eu construíra essa imagem dele baseada em nada além da minha própria imaginação. Talvez ele não seja um cara tão mal assim. Quando saio, fico cara a cara com um homem corpulento com uma linha perpétua de suor ao redor da linha do cabelo grisalho.

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Há um oficial mais jovem ao lado dele. Ele é alto e magro com uma ânsia gritante sobre ele que até eu posso dizer: novato. Isso não fica bem comigo. Novo se traduz em inexperiente. E inexperiente significa erros. Eu não posso me permitir erros. Estou começando a perceber que a cada minuto eu ingenuamente me recuso a telefonar para a polícia e relatar que minha mãe sumiu foi um erro da minha parte. Eu perdi muito tempo. —Senhora, Oficial Cooper—, diz o homem corpulento. —Selah Kerrington. — Ele segura a mão para apertar. Está suado e eu discretamente limpo o suor do lado do meu jeans. Nós passamos por introduções, que parecem tediosas. Em vez de entrarmos, nós quatro estamos do lado de fora. O atarracado é o primeiro a começar a fazer perguntas. Elas começam inofensivos. Nome completo. Data de nascimento. Altura. Como saber o peso dela? Não posso esquecer a cor dos olhos. Depois disso, ele fez mais perguntas. Quando percebi que ela estava desaparecida? Quando ela foi vista pela última vez?

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—6 de março... eu acho? —Eu digo. —Meu cérebro está um pouco nebuloso com a data exata. — Os policiais compartilham um olhar que eu quero dar uma olhada em seus rostos presunçosos. —Então você levou quase seis dias para relatar sua mãe desaparecida? — —Olha, isso já aconteceu antes e eu pensei que ela iria aparecer e... —Espere—, o novato interrompe. —Ela saiu antes? — —Sim masDe repente, ambos se interessam. Eu não suporto os vizinhos abertamente olhando para mim, então eu convido os policiais a entrar. —Quantas vezes? —O corpulento pergunta. Merda. Por que digo isso? Eles vão ler isso - parece que a mãe escolhe ir e vir quando quiser. Até eu sei que não há crime para um adulto se levantar e sair de casa. —Quantas vezes, senhorita? —, oficial mais velho fica impressionado. —Duas vezes—, eu finalmente admito. —E ela voltou para casa? — o novato pergunta.

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—Não. Ela foi levada para o hospital e colocada lá por setenta e duas horas. —Entendo. — —E antes que você pergunte, já liguei para o DMH e o St. Mary's. Nenhum hospital poderia fornecer informações sobre o paciente. Mas se ela estivesse lá agora, eu deveria ter recebido uma ligação de um dos médicos para cuidar dela, e não houve ligações. O oficial mais velho olha para Noah, para verificar o que estou dizendo. Quando Noah acena, o oficial se vira para mim. —Podemos fazer um relatório, mas precisamos da foto mais recente de sua mãe... — suas palavras desaparecem enquanto ele observa o estado da casa. Claro, para alguém novo pode parecer confuso. Mas estou aqui há tempo suficiente para saber onde mamãe guarda a maior parte de seus pertences, e as fotos estão no quarto de hóspedes no andar de cima e na sala de jantar. —Espere um segundo. — Corro para a sala de jantar, deixando Noah com os policiais. Vou direto para uma caixa empurrada contra a parede chamada de ENSINO e folheio através de dezenas de fotos da turma que mostram a mamãe ao lado de seus alunos pequenos, orgulhosa

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e alta, ou sentada em uma cadeira, seus alunos a flanqueando. Nenhum desses são fotos em close-up, no entanto. Eu acho uma dela em seu último ano de ensino; é com o aluno dela no último dia de aula. Ela está ajoelhada, um braço envolvendo o ombro de um garoto enquanto ele dava um sorriso cheio de dentes. Eu pego a foto da pilha e corro para o vestíbulo. —Aqui! — Eu digo triunfantemente. O novato tira a foto e a examina. O corpulento começa a me fazer perguntas: ela teve um cônjuge abusivo? Ela estava com problemas financeiros? Eu acho que eles chamam esses fatores de pressão - coisas que forçariam alguém a sair por vontade própria. Eu respondo a cada pergunta da melhor maneira possível. Não há tempo para pensar cuidadosamente na última questão, porque posso ouvir meu telefone tocando na outra sala. —Espere um segundo. — Deixo os oficiais com Noah novamente e corro na direção do toque. Está vindo da cozinha. Eu juro que se esta é uma ligação da mamãe e eu sinto falta, eu vou perder isso. Quando chego lá, o toque parou. Quando eu verifico a tela, vejo que é uma chamada perdida de Sam.

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Ela liga quase todo dia e eu continuo esquecendo de ligar de volta. Eu mando uma mensagem rápida para ela, sabendo que sou uma péssima amiga por não atender suas ligações. Ocupada. Prometo ligar de volta. É melhor você ligar. Ou eu vou visitar este fim de semana. Estou preocupada com você. Eu coloco meu telefone virado para baixo na mesa da cozinha e caminho de volta para a sala, só para ver os oficiais saindo. O novato se vira para mim logo antes de Noah fechar a porta. — Senhora, vamos imediatamente começar a trabalhar no preenchimento de um relato de caso. Você deve ouvir de nós dentro de um dia. Eu olho para ele, me sentindo um pouco em estado de choque. Noah fecha a porta atrás do novato e me dá um sorriso fraco. —O que eles disseram para você? — —Quase a mesma coisa que eles disseram para você. Arquivando um relatório de caso. Me fez um punhado de perguntas. Eu cruzo meus braços —É isso? —

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—É isso aí. — Ele me dá uma vez. —Você estava esperando mais, não estava? — —Claro que eu estava! Eu pensei que eles iriam começar a vasculhar a área. Perguntar aos vizinhos, colocar panfletos. Como eles fizeram para aquela garotinha que desapareceu há mais de um mês! —Mas sua mãe não é uma garotinha de nove anos que foi levada do parquinho. Ela é adulta—, Noah destaca. —Ela está desaparecida há dias, no entanto. — —Em seus olhos, não faz tanto tempo. — De repente eu me viro e jogo minhas mãos no ar. —Certo. É isso aí? Eu desisto e espero? —Ninguém disse isso. — —Mas é assim que você faz soar. — Noah se aproxima de mim muito devagar. Suas mãos enrolam em volta dos meus braços enquanto ele abaixa a cabeça, então nossos olhos estão nivelados. —Olha, eu vou ajudar você a procurar por sua mãe. Isso não mudou. Tudo bem? — Com uma respiração instável eu aceno.

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—O que você quis dizer antes sobre você estar bem com a sua mãe sendo colocada em um asilo de loucos? — ele pergunta. Suavemente, eu me retiro do aperto dele. Eu estava tão nervosa que esqueci que disse uma palavra sobre as passagens passadas da mamãe. Eu suspiro, debatendo se devo dizer a verdade ou não. A verdade prevalece. —No começo de janeiro, os vizinhos chamaram a polícia por minha mãe algumas vezes por perambular pelas ruas. — Eu olho para uma foto da mamãe com tia Ruby quando eram crianças. — Eles disseram que ela estava assustando as crianças. Ela entrou e saiu de St. Mary e foi isso que me trouxe de volta para casa. Eu tive que cuidar dela. Protegê-la. O médico me disse que, se os policiais fossem chamados novamente, iriam admiti-la no DMH. —Como, o hospital? — —Não, como Decatur Manor Healthcare. — Seus olhos se iluminam com compreensão. —Um lugar para doentes mentais. — —Sim. —

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—E é por isso que você estava hesitante em chamar a polícia. — Eu respiro fundo. —Sim. Mas você conversou com minha mãe. Você entende que ela não pode ir lá, certo? Ela tem suas dificuldades, mas não é louca. Noah fica em silêncio. —Ela não é louca—, insisto um pouco mais alto desta vez. —Está bem. Está bem. Eu acredito em você, —Noah diz suavemente. Ele abre os braços para mim e porque Jackson não vai me responder, porque eu me sinto tão sozinha, eu vou de bom grado. Eu acredito que há níveis de afeto, tão impossíveis de discernir que você sentiria falta deles se você piscasse. Mas se você os pegar, eles podem ser reveladores. As pessoas acham que o sexo é complicado, mas o carinho é a coisa que é dinâmica e tão confusa. Com um beijo amigável na bochecha, há uma distância saudável entre seus corpos. Mas com um beijo apaixonado, por exemplo, você não consegue o suficiente dessa pessoa. As mãos estão por toda parte. Você é voraz.

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O abraço entre Noah e eu começa amigável. Significa consolar e consolar, mas naquele momento em que nós dois devemos nos afastar, não o fazemos. Há um pequeno passo à frente e sinto Noah apertar seu aperto. Suas mãos estão espalhadas diretamente abaixo das omoplatas, fazendo minha pele arrepiar. E eu não estou melhor, devagar e hesitantemente enrolo minhas mãos ao redor de sua cintura. Eu me odeio. Odeio que eu precise desse carinho mais do que qualquer coisa. Veja? Níveis de afeto. Conhecê-los é amá-los. E amá-los é odiálos.

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Capítulo 26 Eu sempre achei a cor do sangue uma coisa fascinante. Duas coisas acontecem quando as pessoas vêem: algumas entram em ação, pegam toalhas, esfregam álcool. Ou, em situações mais perigosas, eles ligam para o 911 para obter ajuda. Outros olham para ele, paralisados pela cor, o cheiro metálico. Eu sou o último. O sangue te dá vida. Cursa em suas veias e permite que você chore essas lágrimas sem fim por sua mãe. Ele permite que sua imaginação selvagem pense em todas as maneiras doentias que sua mãe poderia estar morta. Você sabe que é errado que você pensa assim. Mas você é apenas humano e está tentando se proteger do pior resultado possível. Você sempre foi uma sangradora pesada. Lembro-me de uma época em que você estava na aula de Economia Doméstica no ensino médio e ficou muito impaciente abrindo uma caixa de macarrão. Você usou uma faca e cortou seu dedo do meio esquerdo. (Olhe para baixo, agora mesmo, em suas mãos e você

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verá a pequena cicatriz perto da junta.) O sangue estava em todo lugar. Você pensaria que você perdeu um membro. Eu lembro que eu congelei. Eu não conseguia me mexer. Eu apenas fiquei parado e observei a poça de sangue sobre o corte antes que ele deslizasse e caísse no chão. O professor entrou em ação. Os alunos recuaram e alguns se moveram para ajudar a limpar todo o sangue. Depois de alguns minutos, foi limpo. Foi apenas um corte pequeno. Você pode não saber disso, mas sua mãe também é sangrenta. Pode ser por uma série de razões, desde células frágeis do sangue até algo mais profundo como a cirrose, mas é algo que vocês duas têm em comum. Não é a única coisa que vocês têm em comum. Você fica facilmente deprimida por dias. Mas se eu te dissesse você não acreditaria em mim. Agora você está muito focada em encontrá-la. Você faz chamadas para a polícia, mas eles não te respondem. Você usa seu cérebro pensando nos seus últimos momentos com ela. Você está procurando demais. Apenas olhe ao seu redor; Eu continuo tentando te mostrar as pistas. O sangue tem a capacidade

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de manchar tecidos e infiltrar-se em material poroso. Pode não haver traços visíveis de sangue, mas está lá. Está sempre lá. Então levante sua cabeça. Levante-se. Deixe o sangue fluir e ouça atentamente as paredes. Elas começarão a sussurrar para você e, se tiver sorte, esses sussurros se transformarão em gritos. Você ouvirá a honestidade e a verdade de que precisa. Tudo por causa da cor do sangue.

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Capítulo 27 Meus sonhos são manchados com a imagem de Jackson. Sempre começa doce. Nós dois juntos e muito felizes, rodeados de pessoas. Mas então ele começa a se distanciar, como um carro se movendo lentamente ao contrário. Eu me apego a ele, embora eu saiba que é desesperador, porque tudo o que posso pensar é como ele me faz feliz e não posso perder isso quando não tenho mais nada. Mas ele continua se movendo mais e mais longe. Ele se torna um pequeno ponto preto em um em um mar de pessoas. —Foda-se—, eu digo. Pelo menos eu acho que sim. Mas ele nunca muda meu caminho. É como se alguém tivesse meu coração na mão e estivesse apertando-o o máximo que pudesse. —Veja o que você está fazendo comigo! — Eu grito para ele. Ele ouve minhas palavras. Sente minha dor. Eu sei que ele faz. Mas ele apenas balança a cabeça e ri como se eu estivesse fazendo uma piada. Então ele começa a falar e mesmo estando tão longe, eu

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ainda ouço suas palavras como se ele estivesse sussurrando-as diretamente no meu ouvido. —Sinto muito—, diz ele. Eu quero me sentir triste por ele. Mas eu não posso. Eu quero ficar com raiva dele. Mas eu não posso. Eu corro atrás dele para obter respostas. Eu começo a alcançá-lo. Eu estendo a mão para ele e quando eu vou agarrar seu braço, eu acordo. Demoro um tempo para perceber que tudo é um sonho e estou no meu quarto com a TV ligada. Uma comédia é a única coisa que me faz companhia. Eu olho para a tela e vejo o show ir para o comercial. A luz da tela passa pela sala. Depois de um minuto ou dois eu me acalmo e pego meu telefone. Eu digito minha senha e acesso o número de telefone de Jackson. Hesito antes de ligar. Não me lembro do último texto ou telefonema que recebi de Jackson. Faz pelo menos uma semana. Nem uma vez ele ligou de volta. Por quê? Ele está bem? Ele sofreu um acidente e agora ele está deitado do lado da estrada, ferido? Ou é algo mais simplista, algo que eu

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simplesmente me recuso a acreditar? Tipo, ele simplesmente não quer mais ficar comigo. Para qualquer pessoa fora do relacionamento, tenho certeza de que os sinais de que ele terminou comigo estavam lá. Ele estava distante. Furtivo. Mas ele estava tentando ficar limpo e acabou perdendo o emprego - fatores que estressariam qualquer um. Nunca achei que ele cortaria completamente todos os laços de comunicação. Parece um jeito covarde de sair de um relacionamento. E Jackson nunca pareceu ser alguém de terminar um relacionamento de um modo como esse. Minhas conversas com Sam e mamãe vêm correndo de volta para mim. Talvez elas estivessem certas. O que eu realmente sabia sobre ele? —Foda-se—, eu murmuro e pressiono ligar. Ele toca uma vez antes de uma voz feminina e automatizada dizer: —Sentimos muito; ligou para um número que foi desconectado ou não está mais em serviço. Se você achar que ouviu esta gravação por engano, verifique o número e tente sua chamada novamente. Eu seguro o telefone longe da minha cabeça e franzi a testa para a tela. A mensagem começa de novo. Eu rapidamente desligo e depois disquei o número de Jackson e como antes da voz automática voltou.

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Ele propositalmente desligou o telefone. —Que idiota—, eu sussurro para ninguém. Eu me forço para fora da cama e desço as escadas com apenas a minha miséria para me fazer companhia. A esta hora da noite a casa está estranhamente quieta. Eu posso ouvir o relógio do meu avô funcionando na sala de jantar. O som da geladeira na cozinha. Eu sei que parece loucura, mas eu sinto os olhos em mim. Eu quero correr de volta pelas escadas e me esconder na minha cama como uma fodida criança de quatro anos de idade, mas eu continuo para frente porque a dor de ser ignorada por Jackson supera meus medos infantis. Sem pensar duas vezes, começo a vasculhar a despensa até encontrar o que estou procurando. Eu pego um copo do armário e uma Coca da geladeira. Eu me sirvo de uma dose de Svedka. Eu bebo e sinto a queimadura com um pouco de Coca-Cola, mas meus lábios ainda franzem. Desista, minha mente assobia. Há uma razão para o telefone dele estar desligado. Meu coração diz de maneira diferente. Ele me diz que não pode ser o motivo. Jackson era alguém bom. Alguém com quem eu tive uma conexão verdadeira. Destino, algumas pessoas

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chamariam. Ainda olha para mim agora. Estou contatando implacavelmente uma pessoa que não tem vontade de falar comigo. Se Jackson quisesse falar comigo, ele teria me dito que ele mudou seu número de telefone. Ele faria um esforço. —Dane-se ele—, eu digo em voz alta. Eu me sirvo de outra bebida e levanto o meu copo no ar e invisivelmente brindo a mim mesma. Eu olho para o relógio no forno. Onze. Eu só tinha estado na cama perto de uma hora, mas se os sonhos de Jackson são a única coisa que me espera em meu sono, então eu prefiro ficar acordada a noite toda. Eu dou outra chance, sentindo o líquido quente percorrer minha garganta. Saio da cozinha e me dirijo para a sala de estar; a casa está muito quieta. Eu preciso da TV ligada. Eu encontro o controle remoto e vejo que uma sitcom está passando. Eu lentamente me abaixo no sofá e assisto ao show. Costumava me incomodar como a mamãe ficava sentada aqui dia após dia e não fazia nada. Mas agora sinto falta da presença dela tão intensamente que é como uma ferida aberta, aberta aos elementos, implorando para estar fechada.

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Eu ouço um som alto vindo de fora. Eu me viro e olho através das persianas e vejo que a porta da garagem de Noah está aberta. A luz se derrama, iluminando as manchas de gelo no concreto. O que ele está fazendo lá fora a essa hora da noite? Minha curiosidade tira o melhor de mim. Eu me levanto e coloco meu casaco, passo para fora, então calmamente fecho a porta da frente atrás de mim. O céu não passa de um manto de estrelas. Passo o tempo caminhando em direção à casa de Noah, evitando o gelo. Eu exalo e percebo a maneira como minha respiração parece estar à minha frente como uma névoa fina. Todos no rua sem saída ficam em casa durante a noite. As luzes estão apagadas e os carros estacionados em garagens. Em algumas das janelas do segundo andar, vejo o brilho da TV piscando a cada segundo. Tenho estado cheia de ansiedade e tristeza durante todo o dia, mas sabendo que há alguém a esta hora, que não estou sozinha, me acalma. Quando entro na entrada de Noah, ele finalmente levanta a cabeça da estação de trabalho. Ele tem uma jaqueta Carhartt e tem um gorro preto na cabeça. A barba do dia anterior cobre seu rosto. Ele parece um bom garoto de fazenda. Eu sei que ele é tudo menos

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isso. Há um rádio no balcão de madeira atrás dele, suavemente cantando a última música country. Eu coloco minhas mãos no meu casaco e dou um passo hesitante para mais perto. —O que você está fazendo acordada? — Ele pergunta surpreso ao me ver. —Uh… são onze horas da noite. Não é tão tarde. Além disso, eu poderia fazer a mesma pergunta. Noah sorri. —Eu estava trabalhando em um artigo e tinha um bloqueio de escritor. Eu precisava limpar a minha cabeça, então eu saí aqui. —Eu ouvi falar de pessoas tomando banhos de espuma para relaxar. Ou lendo logo antes de irem dormir. Mas carpintaria? Não muito. Noah encolhe os ombros e sopra a serragem da camada lisa de madeira. Ela se espalha na mesa. —Eu me apaixonei por carpintaria na escola quando tive que fazer workshop durante o segundo ano. Há algo gratificante em usar minhas mãos para construir algo. Me faz sentir útil e realizado. — Ele olha para mim. —Já se sentiu assim?

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Minha mente repete instantaneamente os anos de ensino e todas as crianças que eu conheci. Houve dias difíceis. Mas o bem superou o mal. Nada era mais gratificante que ver uma criança florescer debaixo da minha tutela. Eu olho nos olhos dele e aceno. —Sim. Eu já senti. — Eu ando devagar ao redor da peça colocada em uma mesa de madeira estreita na altura da cintura. —Então... o que é isso? — —Um banco. — Ele tira as luvas de trabalho, coloca-as no bolso de trás e arqueia uma sobrancelha para mim. —Você já ouviu falar de um banco antes, não ouviu? — Ele pergunta provocativamente. —Claro. Eu simplesmente nunca te identifiquei como alguém que os fazia. —Bem, eu faço. — —Então você é jornalista de dia e a noite carpinteiro. Qual é o próximo? Você é um chef em um restaurante cinco estrelas? —Não. — —Pena. Eu estava começando a pensar que você era um carade-todos-ofícios.

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Noah se estica pela mesa de trabalho e pega uma fita métrica. —O que te traz aqui, Selah? — —Eu não consegui dormir. Olhei pela janela da frente e vi que você estava aqui. —Você com certeza olha muito a sua janela da frente—, ele responde enquanto se volta para o banco e mede a perna direita da frente. Eu dou de ombros. —O que posso dizer? Minha vida é miserável e estou desesperadamente procurando companhia. — Eu tento sorrir. Eu realmente sinto, mas eu posso sentir meus lábios tremendo um pouco porque minhas palavras não são uma mentira total. Eu sou infeliz, mas sou mais que isso. Estou apavorada. Estou assustada. Estou sozinha. Noah me encara por um longo segundo. Seus afiados olhos verdes não revelam nada. Finalmente, ele pigarreia e gesticula para uma cadeira do pátio colocada na frente de algumas caixas fechadas. —Sente. Você pode me fazer companhia. —Você tem certeza? — —Positivo. — —Onde está o Duke? —

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—Dentro. Não sendo um bom cão de guarda. Obviamente. — Eu me levanto. —Olha, se eu estou sendo uma dor na bunda, eu posso sair. — —Não, não, não. Estou apenas brincando. Sente-se. — Porque eu estou sozinha quando todos saem, eu sento de volta. Pelo menos é o que eu digo a mim mesma. Noah volta ao trabalho e, por mais tempo, só o vejo metodicamente trabalhando no banco, parando apenas para fazer medições. Suas sobrancelhas escuras se inclinaram sobre os olhos. Seus lábios formam uma linha fina. Eu vejo como sua língua serpenteia para lamber seus lábios. Meu estômago revira com a ação. Eu viro de lado e cruzo os braços sobre o estômago. Mamãe se foi e eu não sei se ela está voltando. O mesmo pode ser dito para Jackson, e ainda assim, aqui estou olhando para Noah como uma mulher faminta. O que diabos está errado comigo? Eu engulo em voz alta. —Você é muito bom—, digo do nada. Ele levanta a cabeça e sorri. Outra borboleta no meu estomago. —Você parece chocada—, diz ele. —Eu acho que estou—, eu respondo.

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Noah me dá toda a sua atenção. Ele se inclina contra o balcão. —Eu sei que você está sozinha, mas o que realmente trouxe você aqui? — —Você não respondeu sua própria pergunta? Estou solitária. —Sim, mas você estava sozinha quando me mudei e esta é sua primeira visita. — Uma réplica sarcástica está na ponta da minha língua, mas no último segundo eu digo: —Meu namorado Jackson não está atendendo minhas ligações. Estou preocupada. — Ele franze a testa e fica em toda a sua altura. Eu inclino minha cabeça ligeiramente para trás. Eu esqueci o quão alto ele é. —Seu namorado Jackson—, ele repete devagar. Eu aceno ansiosamente e sento na beira do meu assento. — Sim. Nós estamos namorando há algum tempo. —Quanto tempo seria algum tempo? — —Eu não sei. Talvez um mês. —E ele parou de atender suas chamadas? — Ele me dá um olhar que diz: Isso não parece bom. —Soa mal. Eu sei disso. Mas é completamente diferente dele.

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—Então, sua mãe desaparece e agora seu namorado. — Ele está afirmando os fatos, mas eles ainda picam contra minhas feridas recentes. —Eu não sei se ele está desaparecido. — —Então confronte ele. Vá para o lugar dele. — Eu hesito e Noah suspira. —Onde você conheceu esse cara, Selah? —Online—, eu digo com os dentes cerrados. —Você é uma garota inteligente. Eu nunca te identifiquei como alguém de encontros online. —Eu não planejei conhecer alguém online. Acabou por acontecer. —Então você nunca esteve no lugar dele? — Eu concordo. —Mas você o viu pessoalmente? — Eu concordo. —Claro. Ele esteve aqui algumas vezes. Com isso, Noah parece cético. —Mesmo? — —Sim, realmente—, eu digo.

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Noah fica em silêncio por um longo momento, olhando para o chão da garagem. —Existe alguma outra maneira para você entrar em contato com ele? — ele pergunta baixinho. —Não, há... — Eu começo a dizer, mas depois paro porque é mentira. Eu nunca verifiquei JustWrite. Meus olhos se arregalam. —Nós nos encontramos em um site de escritores. Eu não chequei lá! —Mesmo se você for lá e entrar em contato com ele, você realmente quer ficar com alguém que está ignorando você? — Noah diz. A pergunta de ouro. Uma que eu tenho pensado constantemente. —Se ele não está falando com você, Selah, então talvez você deva deixar isso. É a perda dele. Eu tento ler o rosto dele, mas sua cabeça está baixa, focada no banco na frente dele. Eu vou agradecer quando noto que a sua mão esquerda está sangrando. Alarme dispara através de mim. Eu me levanto e ando até o lado dele. —Ei. Você está sangrando. Ele olha para a mão. O sangue agora está pingando no chão da garagem. Ele não parece chocado ao ver isso. Apenas um pouco irritado.

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—Merda. — Ele pega um rolo de papel toalha e envolve alguns pedaços na palma da mão. —O que aconteceu? Ele gesticula para a cadeira de madeira à nossa esquerda. — Provavelmente apenas cortei meu dedo em alguma madeira e nem percebi. Pego as toalhas de papel do balcão de madeira manchada de tinta e limpo as gotas de sangue no chão de cimento. Eu tenho um flash do meu pesadelo - aquele em que eu me afogo em um mar de sangue com Jackson e mamãe assistindo. O simples pensamento disso me faz tremer. Noah se abaixa ao meu lado e me ajuda a me limpar. Nós fazemos um trabalho rápido de limpar a bagunça. Eu faço devagar, olhando para Noah pelo canto do meu olho. Apesar do nosso pequeno tête-à-tête sobre Jackson, estou feliz por ter vindo. Ele me ajudou a procurar por mamãe. Ele me encorajou a chamar a polícia. E agora ele está me fazendo companhia quando as duas pessoas que eu mais amo desapareceram. Eu estava muito errada sobre ele. Um serial killer agiria assim? Possivelmente, mas altamente duvidoso. Ele é um sociopata? Mais uma vez, altamente duvidoso. Ele é apenas alguém

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que eu julguei mal. Está na ponta da minha língua para me desculpar. No último segundo, fecho a boca para que as palavras não escapem. —Por que você está olhando assim para mim? — Ele pergunta intrigado. Rapidamente, eu abaixei minha cabeça. —Eu não estou olhando para você de qualquer maneira. — —Sim, você estava. Você parecia que não odiava completamente estar na minha presença. Com isso, levanto os olhos e encontro seu olhar. Seu rosto está a centímetros de distância. Eu quero me inclinar para a frente e... Deus, o que estou pensando? É o álcool. É isso, digo a mim mesma. A corrida do meu pulso diz o contrário. Eu nunca experimentei um triângulo amoroso: vou deixar isso para programas de TV adolescentes ou para os livros que cobrem minhas prateleiras. No entanto, aqui estou sentindo algo por Noah enquanto eu sofro por Jackson. Se meu coração pudesse falar, tenho certeza que diria. Isso é fodido. O que você está fazendo comigo? E minha resposta seria: não sei. Eu não sei.

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Eu me levanto, enrolo as toalhas de papel em uma grande bola, imaginando que é meu coração que estou esmagando. —Eu vou jogar isso fora. — Eu me viro para a porta que leva para dentro da casa quando Noah pula no meu caminho. Ele sorri de leve para mim. —Você não precisa fazer isso. Eu tenho uma lata de lixo aqui. —O que você está escondendo lá? — Eu digo brincando. —Nada. Confie em mim, não há nada lá. —Ok—, eu saio lentamente. Noah estende a mão para as toalhas de papel. Eu os entrego e vejo-o correr para a lixeira quase cheia ao lado de sua estação de trabalho. Eu examino o balcão e noto as ferramentas espalhadas: martelo, faca, linha de giz, serra circular. E outros itens que eu não conhecia. Noah olha por cima do ombro para mim. —Você já ouviu alguma coisa dos detetives? — Faz apenas dois dias desde que eu relatei o sumiço da minha mãe. Eu sei que deveria dar tempo a eles, mas não sei como fazer isso. Como alguém pode fazer isso quando seu ente querido está

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desaparecido? O não saber parece que alguém está mergulhando lentamente uma faca em seu peito. —Eu chamei o detetive mais velho—, eu respondo. —E? — —Eu continuo recebendo correio de voz. — —Tenho certeza que ele vai ligar de volta em breve. — —Eu sei que ele acha que minha mãe saiu por sua própria vontade. — —Como você sabe disso? Eu cruzo meus braços sobre o peito. —Eu poderia apenas dizer pelo olhar em seus olhos. Noah vira as costas para mim e começa a guardar algumas de suas ferramentas. —Nunca se sabe. Ele pode estar trabalhando no caso dela enquanto falamos. Eu ando até ele e o observo com cuidado. Ele se recusa a encontrar o meu olhar. —Espero que sim; Estou doente de preocupação. Tudo em que consigo pensar é se ela está bem.

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Noah finalmente se vira e completamente me enfrenta. Ele coloca a mão no meu ombro. —Você tem que pensar positivamente. — Tudo o que posso fazer é acenar com a cabeça; Eu posso sentir as lágrimas ameaçando cair dos meus olhos. Há um segundo em que espero sua mão reconfortante se afastar do meu ombro. Mas ele fica e, à medida que os segundos passam, o mesmo acontece com a zona de amigos em que pensei que estávamos. Eu permaneço perfeitamente imóvel sob o seu toque e olho para trás corajosamente para ele. Eu não sei para onde isso está indo, mas estou curiosa para descobrir. Então eu espero e meu coração palpita descontroladamente no meu peito como asas de borboleta. O polegar de Noah roça a minha garganta. A ação é tão suave, tão rápida, que por um segundo eu acho que imaginei na minha cabeça. Mas o sangue correndo em minhas veias não mente. Nem meu corpo que se desloca subitamente para ele. Pelo canto do olho vejo a minha casa e as luzes da sala e é como se um balde de água fria tivesse sido despejado sobre a minha cabeça. Eu deveria estar em casa. Eu não tenho meu telefone comigo e se mamãe ligar? Se eu perdesse, nunca me perdoaria.

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Muito devagar, dou um passo atrás. O ar frio instantaneamente me cumprimenta, fazendo-me lamentar a minha decisão. Mas tem de ser feito. —Eu deveria voltar—, eu digo baixinho. A mão de Noah cai pesadamente para o lado dele. Ele concorda. —Tudo bem. — Eu dou um pequeno passo para trás porque quero ficar e quero suas mãos quentes ao meu redor. —Obrigada por me fazer companhia. — Mais um passo atrás. —Você pode vir a qualquer momento. — —Eu posso aceitar sua oferta—, digo a ele. Eu digo essas palavras ao mesmo tempo meu coração está gritando violentamente dentro do meu peito, não faça isso! Nós mal estamos sobrevivendo a ausência de Jackson. Se você acha que pode sobreviver a Noah, então está muito enganada. Eu engulo alto porque sei que meu coração está certo. —Boa noite—, digo a Noah. —Bons sonhos—, ele responde.

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Com isso eu sorrio e me viro e caminho de volta para minha casa. A parte de trás do meu pescoço formiga e eu sei que Noah está me observando o tempo todo. Quando chego à porta da frente, me viro, e com certeza, ele ainda está olhando para mim. Eu aceno para ele. Ele acena de volta. Fecho a porta atrás de mim, fecho a fechadura e entro na sala de estar. E mesmo que as persianas estejam fechadas, eu juro que ainda posso sentir o olhar de Noah em mim.

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Capítulo 28 Mamãe nem sempre foi uma pessoa confusa. Crescendo, ela manteve uma casa bem limpa. Itens foram autorizados a estar fora do lugar. E os pratos nem sempre precisavam ser lavados no segundo em que você fazia uma refeição. Se a cama não fosse feita logo de manhã, não era o fim do mundo. Ela era normal. Ela começou a deixar as coisas desmoronar quando saí para a faculdade. Toda vez que eu chegava em casa para uma visita, eu via mais coisas na casa. Itens que ela não tinha o porquê comprar, como fraldas de bebê ou vinte latas de Spaghettio's. —Você nunca sabe quando alguém pode vir com um bebê, Selah. — Ou: —Você sabe com que facilidade neva no inverno, Selah. Estou apenas estocando produtos enlatados! As desculpas eram infinitas.

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—É síndrome do ninho vazio—, Sam me disse uma vez. —Ela está tentando compensar por você ter saído e fazer compras é seu único conforto. — Eu sempre a defendi, mas agora, enquanto estou em seu quarto, percebo que Sam provavelmente tinha um ponto válido. Talvez a chave para encontrar minha mãe esteja escondida em seus pertences. Mas onde? Em seu quarto, a cama king-size é o ponto central. Ela comia na cama. Dormia na cama. Lia na cama. Assista TV na cama. E se ela pudesse descobrir uma maneira de se banhar na cama, ela teria feito isso. Há estantes à minha esquerda. Eu corro meus dedos ao longo das lombadas. Uma camada pesada de poeira cobre meus dedos. Pego alguns de seus livros favoritos e folheio-os, na esperança de encontrar um documento secreto que possa revelar novas informações sobre ela. Mas tudo que eu encontro é uma foto minha no meu oitavo aniversário. Sam e eu. Estou orgulhosamente de pé na frente do meu bolo. Sam e eu temos nossos braços em volta um da outra. Outras crianças se movimentam ao fundo. Coloco a foto na estante e vou para o outro lado da sala em direção à montanha de roupas tão altas que cobre as janelas. Eu começo a jogar as roupas atrás de mim. E quando não encontro

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nada, vou para a mesa final dela. Eu abro a gaveta. Há um bloco de papel, algumas canetas, pilhas, brilho labial, grampos. Basicamente nada de interesse. Nos próximos minutos eu ando pelo quarto. Eu olho cada gaveta. Eu olho debaixo da cama. Eu até puxo o colchão e ainda saio de mãos vazias. Com minhas mãos nos meus quadris, eu respiro fundo e olho para a bagunça que eu fiz. Do canto do olho, vejo que a porta do closet está entreaberta. Eu dou uma olhada e corro em direção a ela. Abro a porta e ligo a luz. Está um desastre completo aqui. As hastes que prendem a roupa dela se curvam no meio - um item longe do colapso total. As prateleiras superiores estão cheias de caixas de sapatos que provavelmente ainda têm as etiquetas. Eu me aprofundo no armário, tentando ignorar o quão claustrofóbica me sinto aqui. Eu vasculho os cabides, chutando as pilhas de sapatos que estão no chão. Estou perto de desistir quando ouço um zumbido. Prendendo a respiração, concentro-me em onde o barulho está vindo. Está no armário; isso eu sei, mas onde? Eu separo os cabides para tocar a superfície da parede e é quando vejo a mesa pequena do tamanho de uma criança

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empurrada contra a parede. Um modem de computador superaquecido está zumbindo. Mas não é isso que tem a minha atenção. É a tela do computador solitário mostrando quatro imagens em preto-e-branco de uma câmera de segurança. Uma é direcionada para a porta da frente. Outra na garagem. As outras duas são voltadas para o quintal perto do portão e da porta dos fundos. Meu coração dispara quando me inclino para olhar mais perto da tela. Quando mamãe instalou isso? E por que ela não me contou? —Surpresa! — Alguém grita. Assustada, eu me levanto de repente. Alguém está dentro da casa. A voz parece familiar. Meu primeiro pensamento instantaneamente vai para a mamãe. Eu corro para fora do quarto e desço as escadas, meu coração batendo nos meus ouvidos. Mas minha esperança é de curta duração quando vejo que é Sam. Eu congelo em meu caminho. —Como foi que você entrou? — —Você tem a chave sobressalente no mesmo lugar em que esteve nos últimos doze anos. — —Oh—, eu murmuro.

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Ela tira o casaco bege para revelar um blazer de lã preta com uma gola branca. —Bem, eu tento evitar Decatur como a peste, mas alguém— ela olha para mim, —não atende o telefone. — —Ninguém me ligou—, eu argumento. —Sim, eu liguei—, Sam responde pacientemente, antes de ela pega meu telefone que está aninhado no meu colo. Ela geme enquanto olha para a tela. —Sim. Assim como eu pensava. Você tem a maldita coisa no silencioso. — Ela joga o telefone e se inclina contra a porta, examinando lentamente a sala de estar. Sua boca lentamente parte. Não muito mais e ela começará a se assemelhar a um bacalhau. —O que? — Eu pergunto um pouco defensivamente. Sam segura as mãos dela no ar. —Nada, nada! — Eu pulo no sofá, pego a sacola vazia de Doritos e tiro as migalhas antes de dar um tapinha no assento para Sam sentar. Ela não se move da porta. —Então você veio de Chicago porque eu não atendi alguns telefonemas? — Eu pergunto enquanto pego alguns dos invólucros de fastfood espalhados e vou para a cozinha. Sam segue atrás de mim.

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Não é incomum para Sam e eu ficarmos alguns dias, inferno, semanas, sem falar. É um fato que, quando conversamos, instantaneamente continuamos de onde paramos e normalmente passamos umas boas duas horas conversando sobre tudo o que perdemos. Mas viajar por horas - só de ida - porque não dissemos uma palavra uma para a outra? Isso nunca aconteceu. Algo está acontecendo. Quando entramos na cozinha eu praticamente gemo porque me esqueci de levar o lixo para fora, então agora está transbordando e eu provavelmente não tenho nenhum saco de lixo embaixo da pia. Se Sam achou que a sala estava bagunçada, ela vai amar a cozinha. Eu ando em direção à lata de lixo e enfio o máximo de lixo possível com as embalagens. Funciona. Por agora. —Oh, Deus. — Sam torce o rosto e aperta o nariz. —O que é esse cheiro? — —Que cheiro? Eu não sinto cheiro de nada. Seus olhos azuis balançam em minha direção. —Isso é porque seu nariz não sente o fedor. Sério, Selah. Este lugar é um desastre.

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Se eu recuar e realmente olhar as coisas, posso ver o ponto de Sam. A casa é uma porra de bagunça. Eu dediquei tanto tempo à procura de mamãe e Jackson que garantir que os pratos fiquem prontos, que o lixo seja retirado ou que as roupas estejam lavadas não tem sido uma prioridade. Uma pilha de pratos sujos na geladeira inclina-se pesadamente para a esquerda, lembrando uma torre de Jenga a segundos de desmoronar. O chão não foi varrido... merda. Quanto tempo tem sido? Eu deveria saber disso. As bancadas estão cheias de migalhas de pão, grãos de café derramados e cascas de ovo. As únicas áreas abertas na mesa da cozinha estão diretamente na frente da minha cadeira e da minha mãe E agora que Sam mencionou isso, há um miasma fedorento em volta da lata de lixo transbordante. O nojo da minha própria preguiça toma conta de mim. Como eu deixei ficar assim? Estou começando a agir como mãe. —Eu sei que tem sido muito ruim, mas eu tenho estado ocupada—, murmuro. Sam chuta o saco de lixo ao lado da porta dos fundos. — Fazendo o que? —

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—Bem, para começar, tentando encontrar um novo emprego. — Ela é minha melhor amiga. Eu deveria explicar a ela o que está acontecendo com a mamãe. Mas, ao mesmo tempo, sei como ela se sente em relação à mamãe. Além disso, Sam não é uma das simpáticas de conversações e abraços. Por muito tempo Sam pensou que mamãe deveria morar com minha tia Ruby. —Ela é solitária, Selah—, ela me disse enquanto eu estava na faculdade. Eu acenei com as palavras dela, mas agora vejo o quão certa Sam estava. —E desde que a parte do trabalho não está saindo tão bem, eu estou tentando manter minha cabeça acima da água—, eu digo. Sam permanece na porta da cozinha. Eu rolo meus olhos e aponto para o lugar da minha mãe. —Vamos. Sente. — Ela hesita e olha para a cadeira com um horror. Finalmente, ela cede, mas não antes de tirar a jaqueta, dobrá-la ao meio e usá-la como uma almofada improvisada. —Pouco dramático, você não acha? — —Sem ofensa, mas eu não ficaria surpresa se você tivesse uma infestação de ratos e mosquitos. — Ela pega uma nota de uma

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das pilhas e a abre. —Você está vivendo como uma dessas pessoas em Hoarders. Tudo que você precisa é de uma aldeia de gatos vadios e você ganha o ouro. Eu arranco a conta das mãos dela. É um aviso final para o meu carro. Se eu não pagar as multas por atraso, além do pagamento do carro, eles pegam o carro. Mesmo que seja terrível, parte de mim acredita que não é tão terrível. Poderia ser pior. Pode ser a eletricidade sendo desligada ou o banco tomando a casa e vendendo-a em breve. Se isso não funcionasse, ele entraria em execução e, em seguida, mamãe e eu ficaríamos sem lar. Quando penso assim, sinto o peso do meu estresse começar a se equilibrar. Eu posso me recompor e fechar os olhos e, quando o fizer, posso me afastar de meus problemas sempre crescentes. Eu posso manter meu foco à frente e tentar resolver um problema de cada vez. Este exercício já está funcionando há algum tempo. Mas ultimamente está ficando cada vez mais difícil. —Onde está aquele livro que eu fiz para você? — Sam pergunta. —Que livro? — Eu respondo, usando aspas aéreas.

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Ela acena com a mão no ar. —O caderno de finanças, onde você pode acompanhar tudo o que está entrando na sua conta e tudo o que sai. — —Uhh... — Eu reviro meu cérebro tentando pensar no —livro financeiro— ao qual Sam está se referindo. Quando me mudei de volta para casa e expliquei meu estresse ao tentar encontrar um emprego, Sam se ofereceu alegremente para me ajudar a acompanhar minhas finanças. Na época, parecia muito bom. Me fez sentir como se eu tivesse a vantagem em tudo. Mas as coisas continuaram a deslizar para baixo. Só Deus sabe onde está esse livro. Sam impacientemente bate as unhas contra a mesa suja. — See-Lah—, ela chama o meu nome em aborrecimento. —Não me diga que você perdeu. — —Eu perdi—, digo a ela em branco. —Droga. Você disse que iria usá-lo. —Sim. Bem. Eu tive outros assuntos urgentes, —eu replico. Sam fecha os olhos e olha para o teto por alguns segundos antes de balançar a cabeça para frente e para trás, como se ela tivesse uma dor no pescoço. Alguns segundos depois, ela abaixa a

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cabeça em suas mãos, parecendo mais humana do que eu a vi em bem... sempre. É assustador. —É por isso que não gosto de visitar. Eu me transformo em uma cadela furiosa—, ela admite, com a voz pesada de derrota. —Está tudo bem. — Eu quero alcançá-la e confortá-la, mas sei que isso só vai piorar. A cabeça de Sam dispara. Seus olhos estão injetados e suas madeixas loiras perfeitas são uma bagunça de ela arrastar as mãos através delas. —Não está bem. Nada disso - ela gesticula para o que nos cerca - está bem. — Suas mãos caem pesadamente sobre a mesa. Ela respira fundo. —Eu realmente me preocupo com você. Eu odeio que você esteja vivendo assim. Você me diz que tudo está bem, mas claramente não está. Você pode pelo menos admitir que talvez você esteja acima da sua cabeça? Meus dedos enrolam em volta da xícara de café na minha frente. Eu não tenho planos para beber, considerando que provavelmente está fora por alguns dias, mas mantém minhas mãos ocupadas. Eu posso apertar o maldito copo tão forte quanto eu quero.

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—Prometa-me que você vai pensar em se aproximar de mim. Estou muito preocupada com você, —Sam diz suavemente. —Eu prometo—, eu digo com os dentes cerrados. —Não apenas diga para me tirar das suas costas. Realmente significa isso. —Eu sou uma adulta crescida, Sam. — —Mesmo? Está bem então. Qual é a data de hoje? —Uhh... — Eu paro, tentando freneticamente pensar na última vez que olhei para um calendário. Rapidamente, eu olho para o calendário perto da geladeira. Mas isso é inútil, porque a última data que foi marcada foi 6 de março e eu sei que não pode ser isso. Sam se levanta, caminha até o calendário e apunhala um dedo em um encontro no meio do mês. —Março. É 16 de março. —Ela deixa cair as mãos e suspira. —Isso não é maneira de uma pessoa viver. — Ela olha para mim como se eu fosse uma criança que fez algo errado, e você quer ficar brava com elas, mas você simplesmente não pode, porque elas não sabem melhor. —Que tal sairmos daqui? Vá às compras e tome um pouco de ar fresco. Hmm? — Eu estreito meus olhos para ela. —Que tipo de compras? —

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—Compras de supermercado. Nós vamos pegar a estrada para o Kroger. Quando não digo nada, ela fala rapidamente. —Eu prometo que é tudo que faremos. Compramos e voltamos. —E nada mais? — —Nada mais. Mais uma vez, percebo a miséria em que vivi. Como ficou assim? Claro como o inferno não aconteceu durante a noite. Tudo na vida geralmente leva trabalho, e assim fez essa monstruosidade. Mas era o tipo de coisa que você não queria que ninguém mais visse. O tipo de coisa que tirou toda a sua bagagem interna e a tornou externa. Deus, eu sou uma bagunça. Sam está certa. Eu preciso de uma pausa de tudo isso. Eu suspiro e me levanto. —Certo. Vamos. — O alívio no rosto de Sam é palpável. Por um segundo me sinto bem porque sei que sou responsável por isso.

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À uma da tarde, a mercearia está relativamente vazia. Está cheia de mães com Bjorns2 presas ao peito, ou outras que dizem aos seus filhos mais novos pela vigésima vez para manterem as mãos no carrinho. Algumas pessoas idosas estão espalhadas por toda a loja, calmamente tomando seu tempo. Tudo está bem e pacífico. Há até mesmo uma música alternativa agradável tocando nos alto-falantes acima de nós, mas eu sinto como se eu estivesse presa em uma gaiola. De acordo com Sam, a loja é uma 'maldita sauna' e ela tira a jaqueta, colocando-a bem ao lado de sua bolsa, onde você colocaria uma criança ou um assento de carro. Quanto a mim, mantenho minha camiseta e cruzo os braços com força sobre o peito. —Quando foi a última vez que você foi ao supermercado? — Sam pergunta enquanto ela empurra o carrinho pelo corredor de mistura de açúcar e bolo. Eu dou de ombros, meu olhar furtivamente se movendo ao redor do corredor, absorvendo todos os bens estocados. Sou eu ou o espaço está ficando cada vez menor?

2

Canguru para bebes que as mães carregam junto ao peito.

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—Se? — Sam parou no meio do corredor, virando-se para me olhar. —Uhh... — Eu entendo uma resposta. —Faz algum tempo. — —Então, eu acho que nós vamos apenas armazenar para você em todas as coisas genéricas até descobrirmos a sua situação de vida. — —Minha situação de vida? — Eu gemo. —Não isso de novo. — Ela deixa cair um pote de manteiga de amendoim e gelatina no carrinho. —É uma conversa que não vai desaparecer. — Rapidamente, eu alcanço ela. —A casa está bem—, eu digo com um sorriso. —Do lado de fora, talvez. Mas é como uma camisa que está estourando nas costuras. Vai estourar e então todo mundo vai ver o que você está vivendo e eu não quero isso. Eu sei que você definitivamente não quer isso também. Nós viramos no próximo corredor e passamos por uma mulher idosa. Ela me dá um pequeno sorriso. Seus olhos demoram em mim por muito tempo. Por que ela está me encarando? Ela pode dizer o quão confusa estou agora? Ela vai falar com as amigas e contar sobre a mulher danificada que viu no supermercado? Eu

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aposto que ela vai. Ela parece o tipo de pessoa que faria isso. Ela vai dar-lhes peça por peça. Descrever como eu pareço. Comparado com Sam, eu sou um desastre. Eu sabia que essa pequena viagem de compras seria uma bagunça. Minhas mãos começam a tremer. Eu cavo minhas unhas nas minhas palmas. Eu movo um pé na frente do outro, mas meus pés se sentem pesados. Está começando a ficar muito quente aqui. Eles têm o jato de calor? Eu tiraria minha camiseta, mas não tenho nada por baixo. Gotas de suor começam a se formar ao redor da minha têmpora enquanto Sam continua a se mover em cada corredor. Ela está alheia ao meu pequeno colapso. Todo mundo está. Além do suor em minha testa, sei que minha aparência exterior não revela nada, mas dentro da minha mente há um tumulto. Os sinos de alarme estão saindo. Vozes gritando estão me dizendo para ir para casa. Meu coração está batendo tão furiosamente que acho que estou a segundos de ter um ataque cardíaco. Ainda assim, continuo a andar atrás de Sam. Finalmente, ela diz quatro palavras gloriosas: —Acho que terminei. — Eu praticamente caio contra o carrinho com alívio.

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Nós fazemos o nosso caminho para a frente da loja. Eu olho para a minha direita e é quando eu vejo. Ou devo dizer, ele. É com o canto do meu olho, mas eu reconheceria esse perfil em qualquer lugar. Jackson. Filho da puta. Desgraçado. Idiota. Pense em todos os nomes do livro e estou chamando-o assim. Mas também há uma parte de mim que está feliz em vê-lo. Eu pego o braço de Sam, sem tirar os olhos de Jackson. — Espere um segundo. Esqueci alguma coisa na seção de delicatessen. —O que? Selah, volte! Mas eu saio, não me incomodo em me desculpar através da multidão de pessoas esperando para ser verificada. Tudo o que vejo é Jackson. Sua cabeça está curvada enquanto ele pega os sanduíches que a delicatessen tem a oferecer. Ele está carregando uma cesta na mão esquerda. Está cheio de alguns pequenos itens. Comida de solteiro, eu chamo. Ele está vestindo uma jaqueta de couro marrom que eu nunca vi nele, mas sei que é ele. Eu reconhecia o cabelo castanho dele em qualquer lugar. Ou o corte de seus ombros.

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—Jackson—, eu chamo. Ele não se vira, mas tudo bem. Já me disseram muitas vezes que tenho uma voz de fala mansa. Talvez ele não tenha me ouvido. Eu levanto minha voz. —Jackson! — Ainda assim, ele não se vira. Estou tão perto que posso alcançá-lo e tocá-lo. Há um sorriso radiante no meu rosto esperando e pronto. Ele desaparece no segundo em que o homem se vira. Este não é Jackson. Por um momento estou em choque. O embaraço rouba minha voz e fico ali em completo silêncio. O homem arqueia uma sobrancelha. —Eu sinto muito. Nós nos conhecemos? — Não é o Jackson. Por que eu acho que foi Jackson? —Eu sinto muito. — Eu dou um passo para trás, depois outro e outro e dou uma olhada na exibição de croissants recém-assados e biscoitos de açúcar. Todos, e eu digo, todos me olham. Eu ainda estou olhando para o aspirante a Jackson. —Você era Jackson—, finalmente consegui dizer.

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Ele franze a testa e parece ter medo de chegar mais perto. — Não. Meu nome é John. — —Jackson—, eu imploro. Apenas diga o nome do caralho e eu estou bem, eu penso comigo mesma. Diga o nome dele. Só assim eu sei que não sou louca. —Não, Senhora. — Os segundos passam e eu tomo as características do homem. Seu cabelo é muito escuro. Olhos azuis demais. Ele realmente não é meu Jackson. O homem olha em volta como se estivesse procurando alguém, ou possivelmente por ajuda. É então que eu realmente olho em volta e vejo Sam correndo, seu rosto vermelho como um bêbado com vergonha. Agora que penso nisso, todo mundo parece envergonhado em meu nome. Pulando, tiro minhas calças, rejeitando a mão estendida de Sam. —Todos apenas olhem para a pessoa louca! — eu grito Há completo silêncio na loja. Eu juro, até o rádio está em silêncio.

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—Eu sei o que você está pensando. E você. — Eu aponto para a mulher mais velha que eu passei por um dos corredores. —Eu vi o jeito que você me julgou. Eu sabia o que você estava pensando e sei que você vai falar sobre mim. Eu sei que você vai! —Senhora, eu vou ter que pedir para você sair. — Eu me viro e vejo um homem com um crachá que diz —Eddie. — Gerente Assistente, de pé atrás de mim. Eu me viro para Sam. Ela dá ao cara um sorriso de desculpas. —Claro que vamos embora. Eu prometo que vamos pagar por essa bagunça. Enquanto Sam oferece desculpas após pedir desculpas, a multidão lentamente se afasta. Até o homem que eu queria desesperadamente que fosse Jackson se apressa para a pista de caixas. Ele não se incomoda em olhar em minha direção. Não que eu o culpe. Eu fico lá sem jeito enquanto Sam paga nossos mantimentos. Seus lábios estão comprimidos em uma linha apertada enquanto nos apressamos para sair de Kroger. Nós chegamos em seu carro alugado e juntas colocamos as compras no porta-malas. Quando terminarmos, bato a porta do carro e sento no banco do

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passageiro. Ela pega o carrinho de volta e, alguns segundos depois, bate a porta do lado do motorista. Nós nos sentamos em um silêncio desconfortável. Estou abalada por minhas ações. Pelo que eu pensei que vi. E Sam está apenas mortificada. Eu posso sentir a raiva saindo dela em ondas. Devo me desculpar? Sim, mas não sei por onde começar ou como explicar onde meu cérebro está agora. Eu não acho que alguém vai entender. —Selah. O que inferno foi aquilo? Eu coloco minhas mãos no meu colo e me viro para olhar para ela. —Eu vi ele. — Ela parece confusa. —Viu quem? — —Jackson— Minha voz se quebra no final do nome dele. Seu rosto cai um pouco. Ela se encosta contra o assento e deixa cair as mãos pesadamente em seu colo. —Você não o viu—, diz ela. —Sim, eu vi. Mas quando fui falar com ele, ele desapareceu e...

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—Selah—, ela corta. —Você está se ouvindo agora? Ninguém simplesmente desaparece no ar. Foi outra pessoa o tempo todo. Você só queria que fosse Jackson. Isso é tudo. — Suas palavras têm algum peso, mas eu ainda não consigo tirar a imagem fugaz das costas de Jackson da minha cabeça. A parte de trás do crânio, corte de cabelo, ombros eram todos iguais. Eu olho para frente e coloco minhas mãos trêmulas no meu colo. —Por que você não pode simplesmente acreditar em mim? — —Eu vou começar a acreditar em você quando você começar a fazer sentido. —Você me faz parecer louca. — —Eu não estou fazendo você soar como nada. Você está fazendo um ótimo trabalho sozinha. —Por que você está sendo tão vadia? — Eu estalo Ela joga as mãos para o ar como se estivesse desistindo. —Eu não estou sendo uma vadia. Eu só estou tentando entender você. —Eu não preciso de você para me entender, eu só preciso que você acredite no que estou tentando lhe dizer. —

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Eu estive olhando pela minha janela, mas de repente eu me abaixei. Meus braços se enrolam sob minhas coxas quando viro minha cabeça e olho ansiosamente para Sam. —O que você está fazendo? — Ela olha em volta, alarmada. E ela deveria. —O que está errado? — —Ela está lá? — Eu sussurro. Sam franze a testa. —Quem está aí? — —Aquela velha senhora de dentro da mercearia? Acabei de vê-la entrar em seu carro. Ela olhou diretamente para mim. —Assim? — —Então, — eu digo intencionalmente. —Ela tem me seguido nos últimos dois dias. — Sam inclina a cabeça para o lado e me dá um olhar estranho. —Do que está falando? Não, ela não tem. Quanto mais eu penso sobre isso, mais eu sei que é verdade. Eu vi aquela mulher em volta de Wildwood e tenho sentido alguém me observando. É ela. Tem que ser. Sam não tem estado por perto o suficiente para saber disso. E estou cansada demais para explicar isso, ou qualquer outra coisa, para ela neste momento.

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Sam descansa um cotovelo nos braços e pergunta hesitantemente: —Você está tomando seus remédios? — Eu imito suas ações, só para irritá-la. —Não, eu não tenho—, eu pronuncio devagar. —Você precisa. Não é uma opção. —Claro que é uma opção. É o meu corpo. Minha decisão. Minha vida. — —Mas quando você não toma seus remédios, você para de agir como você mesma. — —Chega, Sam! — Eu grito alto o suficiente para fazê-la pular. Eu tomo uma respiração profunda de limpeza e coço meu pescoço. A velha senhora pode ter ido embora, mas ainda me sinto inquieta. Os olhos de Sam não são os únicos em mim. É então que percebo que Sam está certa. Há algo de errado comigo. Mas como posso explicar a ela que há uma guerra em minha mente? Sou eu contra a paranóia, medo e loucura. Juntos, eles formam um trifecta que está decidido a controlar quantas vezes meu coração bate. Eles pegam meus pensamentos, pensamentos normais e os distorcem em ângulos tão estranhos

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que não há maneira de suavizá-los. Eu não sei como revidar. Ou onde se esconder? Eu só quero escapar e sair viva. Cruzando os braços sobre o meio da minha parte, inclino minha testa contra o vidro frio da janela. Eu exalo alto e vejo neblina aparecer na janela. —Apenas me leve para casa. Por favor. — —Selah, estou realmente preocupada com você. — —Eu sei. Você já me disse isso, —eu digo, observando enquanto eu olho pela janela. Ela coloca o carro alugado em marcha ré e olha para mim, uma expressão triste escrita em seu rosto. —Eu só quero que você esteja bem. — —Mmm-hmm—, é a minha resposta. Sam entra no trânsito e nos leva de volta para casa. Eu respiro no vidro mais uma vez e escrevo na névoa pesada, me ajude.

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Mais tarde, horas depois que Sam me deixou, eu finalmente tenho coragem de voltar para o quarto da mamãe. Eu adormeci enquanto o sol ainda estava alto. Eu me lembro vagamente de Sam me batendo no ombro, dizendo que sentia muito por tudo. Eu acho que eu disse a ela que sentia muito também. Ela mencionou que iria tentar limpar as coisas e depois partiria. Eu acordo às 9 da noite para uma casa misteriosamente silenciosa. Faz arrepios na minha pele. Eu imediatamente ligo a TV antes de sair da cama. Eu pego meu robe e desço as escadas. É óbvio que Sam tentou limpar. Cobertores estão dobrados na sala e envoltos no sofá. Todos os sacos de comida rápida, latas de refrigerante vazias e canecas de café sumiram da mesa de café. As revistas estão bem empilhadas. Na cozinha é a mesma coisa: os balcões estão limpos (o máximo que podem ser), o lixo foi retirado e a pia foi lavada. Todos os pratos sujos, utensílios e canecas estão na água corrente. —Obrigada, Sammy—, eu digo baixinho.

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Meu estômago ronca, mas eu evito a geladeira, vou até o armário e encontro meu estoque de Svedka exatamente onde a deixei. Eu tomo um pouco e ignoro o gosto. E instantaneamente pego outro. Eu tomo mais dois e caminho de volta para cima. Quando entro no quarto da mamãe, respiro fundo e acendo a luz. Eu não sou um glutão por punição; Eu só preciso de mais respostas. Tudo está exatamente como eu deixei. As roupas ainda estão espalhadas pelo quarto e a cama ainda está desfeita. Eu ligo a TV e começo a caminhar em direção ao armário. No início do dia eu tinha a certeza de fechar a porta do armário. Eu posso ver o brilho das várias telas sob a fenda da porta. Um estremecimento invade meu corpo e abro a porta. Os três monitores de computador ainda estão ligados. Eu me inclino mais perto para dar uma olhada melhor. Eu estava do lado de fora há apenas algumas horas e estava nevando e muito frio. Mas, a julgar por essas imagens, está ventando e chovendo lá fora. Claramente as câmeras pararam de gravar há um tempo atrás. Eu só não sei quando, porque a data no canto superior direito diz 03/04/2000. Eu duvido que estivesse gravando em 2000. Mais como mamãe, ou quem quer que tivesse colocado essa vigilância para ela, esqueceu de marcar a data. A única coisa que foi definida é a hora. Eu me ajoelho na frente da tela do computador e movo

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lentamente o mouse. Não tenho ideia de como fazer um vídeo de vigilância. É como um normal que permite parar, avançar ou retroceder? Há um teclado na minha frente, mas não sei para que serve. Eu me inclino mais perto do equipamento parecido com modem que a tela do computador está descansando. À direita está o botão liga / desliga e à esquerda há vários outros botões. No meio tem rebobinar, avançar e pausar. Eu pressiono rápido para frente. Os segundos e minutos passam a uma velocidade rápida. Colocando meu queixo na palma da minha mão, eu assisto avidamente todas as quatro telas da melhor forma possível. Nesse ritmo, os galhos das árvores se movem rapidamente. As folhas não saltam, mas correm pela calçada. Percebo um gato perdido nas cercas da frente. Nosso vizinho chega em casa tarde. Outra anda com seu cachorro e não limpa seu cocô. O carteiro entrega algumas faturas mais atrasadas. A maior parte da ação está na frente da casa. Então mantenho meu olhar nas câmeras 1 e 2. E é lá que noto algo estranho às 22:45. Eu vejo como um homem caminha até a minha varanda da frente. Paro de desacelerar, eu rapidamente pressiono o play e me

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inclino. Ele tem um capuz e sua cabeça está curvada, tornando impossível dizer quem ele é. Ele bate na porta e olha por cima do ombro. Ele espera alguns segundos antes de desaparecer da vista da câmera. Meu coração bate em meus ouvidos enquanto rezo para que o cara tenha desistido e se afastado. Ele surge na câmera três no quintal e meu coração afunda. Ele não sabe das luzes do sensor de movimento ou é muito estúpido, porque ele toma seu tempo e caminha casualmente pelo quintal. Ele abre o portão dos fundos e caminha em direção ao pátio. Ele aparece na câmera quatro. Neste ponto, estou tremendo de raiva por um estranho estar na propriedade da mamãe quando ele não tem nada a fazer. —Não, não, não—, eu sussurro para a tela. Aqui eu tenho: prova de que alguém invadiu a casa da minha mãe. Antes que eu possa ver o que acontece a seguir, a tela corta para estática.

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Capítulo 29 Ontem, nós dois estávamos na livraria ao mesmo tempo. Você simplesmente não percebeu. As pessoas vagando pelos corredores não lhe deram uma segunda olhada. Se o fizessem, eles teriam percebido que havia algo errado com você. Você andou por incontáveis corredores, alternando entre pegar um livro para ler a sinopse na parte de trás ou encarar cegamente o chão. Isso continuou por trinta minutos seguidos. Você não podia se concentrar para salvar sua vida e isso estava começando a fazer você se sentir mal do estômago; você amava ler. Foi uma paixão sua, mas agora é outra coisa que está sendo roubada. Primeiro sua mãe. Então Jackson. Agora as palavras. Qual é o próximo? Então você viu uma senhora que, por trás, parecia idêntica à sua mãe. Deus, isso te acordou muito rápido, não foi? Você olhou em volta para se certificar de que ninguém estava te observando - e

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eu tenho que dizer, eu estava realmente orgulhoso de como você era circunspecto antes de você ficar atrás dela. Você manteve uma distância saudável. Seu coração estava praticamente batendo no seu peito enquanto você tentava se convencer a dizer algo para ela. Você se sentiu estúpida porque todo esse tempo você esteve procurando por sua mãe e aqui está ela. Em uma livraria a poucos quilômetros de distância. Suas bochechas ficaram vermelhas. É porque você estava envergonhada por não ter se esforçado o suficiente? Uma vez que a senhora se aventurou em direção à fila do caixa, você percebeu que precisava entrar em ação antes de tentar sair novamente. Então você bateu no ombro dela e quando ela se virou você sentiu o peso esmagador da decepção. Era tão poderoso que seus joelhos quase se dobraram. Claro que ela não era sua mãe. Você deu a ela um fraco 'desculpe' e disse a ela que você pensou que ela era outra pessoa. Antes que ela pudesse responder, você foi embora rapidamente. Você não queria que algum estranho visse você chorar. Estranho.

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Você está começando a realmente odiar essa palavra. Estranhos estão em todos os lugares que você vai, e tudo que você quer é sua mãe e Jackson. Isso é pedir muito? Você quer ir para o mundo. Se você me pedisse eu diria que não, não é, e então eu lhe diria que nem tudo está perdido porque por alguns segundos felizes enquanto você seguiu aquela mulher de perto, você era a versão anterior de si mesma. Você estava feliz e esperançosa. Parecia que seu coração estava de volta novamente. E sabe de uma coisa? Foi uma bela vista. Ultimamente, tenho pensado muito em você. Risque isso. Você é tudo que eu penso. Eu tenho tentado descobrir onde e quando tudo deu errado. Não há um único momento, mais como um grupo coletivo deles que se empilharam em cima uns dos outros. Esses momentos lhe deram tristeza e dor. Às vezes felicidade. Você poderia combiná-los todos juntos e eles ainda não se comparariam à sua depressão. Até você, eu nunca tive muita experiência com ela. Ela sempre parecia um oponente formidável, mas que poderia ser facilmente derrotada. Eu estava tão errado.

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Depressão deixa marcas de garras em todos que ela toca. Feridas profundas que deixam cicatrizes irregulares. Você não podia vê-la, mas eu a vi. Ontem, quando você estava lá, cercada de livros, ela se aproximou muito devagar. Seu corpo tocou o seu ao mesmo tempo em que seus cotovelos descansaram em seus ombros. Ela passou os dedos pelos seus cabelos e você estremeceu visivelmente. Suas mãos se enrolaram em torno de seu crânio e quando ela tinha um aperto sólido, suas unhas se transformaram em garras e afundaram em sua carne. Ela encheu sua mente com veneno escuro. Ele correu em suas veias e eu estava certo de que se eu cortasse você seu sangue seria preto. Você começou a se sentir impotente diante da inutilidade que estava sentindo. A depressão começou a sorrir. Mas ela não terminou; seu coração ainda não havia sido tocado, e é isso que ela realmente queria. Você começou a tremer. Lágrimas começaram a se acumular em seus olhos. Então eu observei fascinado enquanto suas mãos se fechavam em punhos. Você deu um passo à frente. A depressão gritou quando ela perdeu o controle. Ela estava tão perto de roubar sua alma. Tão perto. Mas você venceu essa rodada. Mais uma vez você me deixou orgulhoso.

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Você saiu daquela livraria, mesmo que não quisesse. Você andou até o seu carro mesmo que você não tivesse nenhum destino. Você colocou o carro na direção e dirige-se para a direção de casa mesmo que não queira, porque as lembranças de sua mãe estavam esperando lá. Bem, se você acha que o lugar onde mora é ruim, você deveria ver o espaço que eu ocupo. Eu não conheço ninguém aqui. É pequeno e escuro. As janelas são tão pequenas que mal consigo ver do lado de fora e, quando o faço, não há nada além de escuridão. Os quartos estão tão vazios que, quando eu falo, tudo que ecoa de volta para mim é a minha própria voz. Onde eu moro deixaria qualquer pessoa sã louca. Por que isso para você mesmo? você pergunta. Boa pergunta. A resposta é: eu faço por você. Especialmente agora, quando você está tão vulnerável. Jackson sumiu quando você mais precisa dele. E sua mãe está longe de ser encontrada. Você está tão perdida que não sabe qual é o caminho para cima ou para baixo. Você não está dormindo, então há bolsas embaixo dos seus olhos. Não há nenhuma maneira de sair agora. Você precisa de mim muito mais do que você sabe. Você está desesperada, com medo. A

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pior parte é que você tem tanto medo de ficar sozinha que está se apegando a qualquer coisa que surja em seu caminho. Lembre-se disso: você é uma garota muito esperta, então não faça uma escolha idiota por ser indiferente. Por favor, abra seus olhos para que você possa ver a tempestade no horizonte. As nuvens estão rolando. Raios de luz estão começando a sumir. Você sabe o que é isso? Tempo. E está caindo sobre você. Quer te devorar. Você tem que se esconder. Merda. Agora você está começando a chorar. Por favor, não. Limpe as lágrimas; você está começando a me machucar. Se eu te der outro presente, você tentará ser feliz novamente? Eu sei que não posso ser duro com você, mas estou ficando sem ideias rapidamente. Se você está com medo, imagine como me sinto. Mas por favor, não seja gananciosa com esse presente; é tudo que tenho. Depois disso, não há mais nada.

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Capítulo 30 —Eu ainda não entendo como posso contribuir para... tudo isso. —Você conheceu Selah antes que ela voltasse para casa—, eu respondo. —É imperativo que você descreva seus últimos dias em Kansas City. Vai mostrar um outro lado dela que ninguém mais sabia. Meghan se contorce desajeitadamente em seu assento enquanto absorve minhas palavras. É evidente que ela não quer estar aqui, mas ao mesmo tempo ela concordou com a entrevista, então ela claramente tem algo a dizer. Meghan lambe os lábios. —Eu estou dizendo a você logo: eu não quero colocar Selah em uma luz ruim. — A equipe e eu entendemos: ela é Time Selah. Meghan Bure é a diretora da última escola que Selah ensinou em Kansas City. Entrei em contato com ela através do site da escola, esperando ouvi-la, mas nunca o fiz. Eu finalmente desisti e liguei para a escola. Eu peguei a secretária dela e depois de ligar para ela várias vezes,

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Meghan me ligou de volta. Inicialmente, ela estava fria, mas educada. Você podia ouvir em seu tom que não havia nenhuma maneira no inferno que ela concordasse em uma entrevista em de qualquer forma. Foi só quando eu disse a ela que o mundo precisava ver as muitas facetas da vida de Selah que ela finalmente me deu ideia. Meghan tinha uma família em Springfield, IL, para que eles fizessem uma viagem de fim de semana com a coisa toda. Quando ela entrou no quarto eu estava inicialmente chocado porque sua voz no telefone era forte e confiante. Pessoalmente, ela é mesquinha e magra. Parece que ela pertence a uma biblioteca, colocando livros em ordem alfabética. Seu cabelo dourado é pontudo e puxado até a metade. Tirando um pouco de brilho labial, o rosto dela está completamente sem maquiagem. Ela está usando um vestido de verão azul e um cardigã branco, como se soubesse que o hotel estaria frio demais para o seu eu delicado. Ela me lembra da Miss Honey de Matilda - um filme que minha filha ama. —Você pode me prometer que não vai me editar em uma luz ruim? — Meghan pergunta. —Eu não quero perturbar a família de Selah. — —Eu prometo—, eu digo pela bilionésima vez. Tanto a equipe quanto eu, estamos começando a ficar inquietos. Nós estivemos

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nisso por uma hora e toda vez que fazemos uma pergunta que não é mesmo incriminatória para Selah, ela se enrijece. —Eu respeito seus sentimentos sobre Selah, mas ao mesmo tempo queremos dar aos espectadores um retrato honesto. — Ela analisa minha resposta por um momento antes de finalmente concordar. Antes que ela possa mudar de ideia, tomada vinte. A claquete bate. A câmera foca em Meghan. —Você diria que você teve um bom relacionamento com Selah? — Eu pergunto. —Fora da escola? Eu suponho. Houve algumas vezes em que tomamos café juntas. Mas nós não éramos incrivelmente próximas. —Como ela era como professora? — Meghan sorri e olha para o chão. —Com as crianças? Ela era maravilhosa. Ela estava lá apenas por três anos, mas ela causou um impacto duradouro nas crianças. Alunos de anos anteriores sempre deixavam o quarto ano e diziam olá. Eu acho que ela estava definitivamente mais confortável com os alunos do que com os adultos. Ao meu redor e colegas professores, ela ficava tímida e

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fechada para si mesma. Levou muito tempo para sair de sua concha. —Ela parece uma professora incrível. — —Ela era—, Meghan concorda. —E eu adoraria mantê-la como professora na Notre Dame de Sion, mas as coisas começaram a ficar estranhas. — —Como assim? — Meghan respira fundo. —Selah às vezes era incrivelmente deprimida. Começou a piorar em novembro. Ela almoçaria em seu quarto ano. Dificilmente falou com os professores, ficou muito distante. Isso durou meses. Ela perdeu muito peso e quando eu perguntei sobre isso, ela apenas riu. Disse que ela quase não perdeu nada. Ela estava mentindo. Eu sabia. — Meghan se inclina para a frente em seu assento. —Na verdade, os professores e eu estávamos pensando em fazer uma intervenção, mas... —Então, o que mais ela fez que você achou alarmante? — Eu digo rapidamente; Meghan está saindo da pista. —Ela giraria como uma moeda. Um momento ela seria enérgica e teria todas essas ideias incríveis e viagens de campo que

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ela queria fazer na sua aula. E ela falaria bem rápido. Tão rápido que você mal conseguia entender o que ela estava dizendo. E então, em várias ocasiões, eu a encontrava chorando em sua mesa durante o tempo livre. Em dezembro passado, decidi que era hora de conversarmos. —O que essa conversa implicava? — —Eu nunca tive a chance. Durante as férias de Natal, ela disse que estava voltando para sua cidade natal. Algo sobre ir para casa para limpar a cabeça. —Então é isso? Ela acabou e desistiu? —Sim. — —Na sua opinião pessoal, o que havia de errado com Selah? — Meghan hesita. —Eu não tenho certeza. É óbvio que ela estava deprimida, embora em que grau é difícil dizer. Tentei manter contato com ela, mas o telefone dela estava desligado. Foi através de outro professor que descobri que ela se mudou oficialmente de volta para casa. Quando ouvi a notícia devastadora... meu coração se partiu. Isso me fez pensar que eu poderia ter feito algo para ajudá-la. Talvez eu pudesse tê-la encorajado a procurar um médico

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e depois ela teria ficado em Kansas City. E... —sua voz lentamente desaparece. Eu dou-lhe um sorriso simpático. —Eu não acho que havia uma coisa que alguém poderia ter feito para impedir o que estava prestes a acontecer. — —Mesmo? — Meghan pergunta, sua voz um pouco desesperada. —Porque eu penso sobre isso o tempo todo. — Faço um movimento para cortar e Meghan afunda em sua cadeira como se acabasse de terminar uma maratona. —Eu fui bem? — —Você foi bem. Podemos fazer mais algumas perguntas, mas... Meghan se endireita. —Que tipo de perguntas? — —Não se preocupe. São perguntas padrão: seu nome, idade, coisas assim. Ela acena com alívio, mas percebo que ela está um pouco pálida. —Você quer um pouco de água antes de começarmos a filmar de novo? —

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—Não, eu estou bem. — Ela não parece bem. Suas mãos estão enroladas firmemente ao redor dos braços e sua perna esquerda está subindo e descendo. —Ei. Você está bem? — Eu pergunto. A boca de Meghan abre e fecha antes que ela finalmente diga: —Eu poderia ter ajudado ela. Eu sei isso. E eu sei que não éramos incrivelmente próximas, mas ela teria escutado. Ela estava clamando por ajuda e eu não fiz nada. — Meghan olha para mim, seus olhos um pouco selvagens. —Isso me persegue. Eu sei que parece impossível, mas é verdade. Tudo isso poderia ter sido interrompido.

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Capítulo 31 —Vai ser outro dia chuvoso lá fora, Liz. —Eu sei! Eu não tinha certeza se deveria viajar para o trabalho de carro ou barco—, brinca a personalidade do rádio feminino. —Oh, cale a boca—, eu digo para o rádio e mudo rapidamente a estação. Eu agito meus limpadores de para-brisa para o mais alto nível possível. Meus dedos apertam o volante. Para mim, não há nada melhor do que uma boa tempestade, mas até mesmo esse idiossincrático ataque de tempestades está começando a se tornar cansativo para mim. Segundo a previsão, haverá uma pequena calmaria. Tempo suficiente para que algumas das estradas sequem e o sol pinte timidamente o céu. Mas então ele deve começar de novo, assim como o longo traço azul que atravessa a TV, listando os condados com alertas de enchentes. Que é quase todo mundo daqui até Springfield.

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Ainda há tempo para eu estocar o que preciso no caso de ficar muito ruim. Mas primeiro tenho algo mais urgente para fazer. Dirijo-me ao departamento de polícia com a intenção de conversar com alguém sobre o equipamento de vigilância por vídeo que encontrei no armário da minha mãe. Eu tentei várias vezes ligar para o detetive que veio para a casa há uma semana, mas ele não estava atendendo. Agora é 19 de março e eu acho que eu mereço algum tipo de atualização. Estou à beira de um colapso nervoso se não obtiver respostas sobre mamãe e Jackson. Vou me certificar de que alguém veja aquele homem no vídeo. Mais do que tudo, preciso de validação; Até agora, todos, incluindo Noah, acham que minha mãe partiu por conta própria. Houve obviamente um jogo sujo e certamente esse vídeo prova isso. Meu intestino torce com o pensamento. Tudo o que posso pensar é o que é. Isso está me deixando louca. Eu estaciono meu carro do lado de fora do departamento de polícia, dou uma olhada na minha bolsa para ter certeza de que tenho o disco com a vigilância por vídeo e abro a porta do carro. Eu coloco minha bolsa sobre a cabeça e corro em direção à porta da frente.

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Meu conhecimento de delegacias de polícia vem de Law and Order. Espero ver pessoas entrando e saindo pela porta, o telefone tocando fora do gancho. Mas não é assim. É mais silencioso do que imaginei. Alguns policiais trabalham atrás de mesas e o telefone toca, mas na maior parte parece um escritório - se todos em um escritório carregassem armas. Um homem atrás da recepção levanta a cabeça no segundo em que atravesso a porta. —Posso ajudar? — Ele pergunta indeciso, como se a última coisa que ele quer ouvir é o que tenho a dizer. Eu corro para frente. —Eu preciso falar com... — Levei um segundo para lembrar o nome do detetive mais velho. —Tim— —Tim quem? — ele responde. Merda. Não me lembro qual era o sobrenome dele. Minha boca se abre e se fecha. Então, com o canto do olho, vejo apenas o homem que estou procurando. —Ei! Você! — Eu grito. —Tim! — Ele se vira de sobrancelhas franzidas. Quando ele me vê, o rosto dele relaxa um pouco. —Srta. Kerrington. Por que não estou surpreso em vê-la aqui?

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Eu corro para ele. —Talvez seja porque você não respondeu nenhuma das minhas ligações. — Ele apressa seu passo pelo corredor. Esse filho da puta não sabe, eu planejo persegui-lo até que ele olhe o vídeo. Ele gesticula para a carga de papelada em suas mãos. —Como você pode ver, estamos muito ocupados aqui. — Ele caminha ao redor de uma mesa e dramaticamente deixa a pilha de papéis cair pesadamente sobre a mesa antes de se sentar. —Bem, eu estive ocupada também. — Eu solto o disco em sua mesa. Ele franze a testa e se inclina para frente em sua cadeira. —O que é isso? — —Imagens de uma câmera de vigilância em casa que minha mãe tinha montado em seu armário. — Eu rapidamente me sento em uma das cadeiras em frente à sua mesa. —Isso mostra um homem andando até a porta da frente. Quando ninguém responde, ele dá a volta e se aproxima da porta dos fundos. — Eu faço um gesto para o disco. —Continue. Olhe para isso.

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Tim me encara por um longo momento antes que ele passe a mão pelo rosto e suspira. —Claro, Srta. Kerrington. Vamos dar uma olhada. Devemos? — Ele coloca o disco e eu sorrio; Eu sei que ele está se divertindo, mas em alguns segundos eu vou rir por último. A imagem do homem aparece. Eu olhei de novo e de novo e isso ainda me dá calafrios. Meus olhos voam entre a tela do computador e o rosto do detetive. Ele olha atentamente para a tela e observa o homem com o escrutínio que eu estava desejando. A esperança começa a florescer no meu peito. Talvez ele vá perceber que eu estava dizendo a verdade depois de tudo e começar a me levar a sério. Talvez ele lance uma investigação completa e procure por mamãe. O vídeo corta e eu sento em linha reta na minha cadeira. O detetive entrega o disco. Ele fica quieto por alguns segundos antes de me olhar nos olhos. —Você sabe o que eu vejo? — Eu arqueio uma sobrancelha e espero que ele continue. —Eu vejo um homem suspeito tentando invadir e, em seguida, as imagens cortando. — —Então você suspeita de um crime com minha mãe? — Eu pergunto ansiosamente.

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—Eu não disse isso. — E assim minha esperança desaparece. Eu olho para ele, minha decepção certamente está escrita em todo o meu rosto. —Ele não é pego invadindo. — —Mas... mas ele está invadindo! — Eu digo, mas até eu sei que meu argumento parece fraco. O oficial se recosta na cadeira e liga os dedos atrás da cabeça. Sua barriga se espalha por suas calças. Os botões da camisa esticam para permanecer intactos. —É verdade, mas você sabe quantas pessoas invadiram propriedades que não são delas diariamente? — —Não—, eu digo baixinho. —Demais para contar. — Ele se senta na cadeira e me olha nos olhos. Seu rosto suaviza. —Srta. Kerrington, acho que é do seu interesse deixar isso passar. —Como você pode dizer aquilo? Minha mãe está desaparecida! —Você não sabe disso e um vídeo de um sujeito invadindo não prova isso.

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—Então é isso? — Estou com tanta raiva que não consigo pensar direito. Eu quero pular na mesa e sufocar a vida dele. —Por enquanto estou receoso, sim. Agora, se você não se importa, preciso voltar a questões mais urgentes. Eu não posso acreditar. Ele está realmente desistindo da minha mãe antes de sua investigação ter uma chance de começar. Se fosse um dos membros de sua família desaparecidos, aposto que ele se sentiria diferente. Eu lentamente me levanto, meu olhar enraizado no disco. Eu coloco de volta na mesa. —Você deveria guardar isto; Eu fiz mais cópias. Eu sei que você não acredita que algo aconteceu com minha mãe, mas você está errado. — Eu bato no disco com o dedo indicador. —Este vídeo é uma prova. Se eu tiver que procurar por ela sozinha eu vou. Eu não estou desistindo. Meus olhos permanecem trancados nos dele. Eu espero que ele responda, mas ele fica quieto. Foda-se ele e foda-se seu silêncio. Eu me viro e caminho de volta para o meu carro.

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Eu ainda estou com raiva quando estaciono meu carro do lado de fora de um Wal-Mart. Eu puxo meu capuz antes de sair do carro. A chuva parece fria, agulhas pesadas batendo contra a minha pele. Eu olho e corro como todo mundo em direção à loja. Existem dois WalMarts em torno de Decatur. Eu vou para aquele perto do Monte. Sião. Hoje é um hospício, porque quando há um aviso de chuva para qualquer coisa no meio-oeste as pessoas saem e estocam suas prateleiras com tudo que você pode imaginar. Quanto a mim, sou uma mulher em uma missão, ignorando as filas e fileiras de comida e multidões de pessoas irritáveis. Enquanto dirigia até aqui, comecei a formular um plano sólido de como procurar pela mamãe. Eu vou colocar panfletos, perguntando a estranhos aleatórios se eles a viram. Vou grampear os panfletos —desaparecida— nos postes. Vou procurar nos bosques ao redor de Wildwood. Eu vou engolir meu orgulho e bater em todas as portas de Wildwood e perguntar se eles viram a mamãe.

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E não vou desistir até obter mais respostas - sei que estão por aí. Eu encontrei o vídeo do nada. Imagine o que mais está esperando por mim. Eu digo a mim mesma que tudo vai ficar bem, porque pelo menos eu tenho Jackson. Demoro alguns segundos para lembrar que não tenho. Dois dias atrás eu peguei o conselho de Noah, entrei no JustWrite e mandei uma mensagem para Jackson. Eu não recebi uma resposta. Eu posso ter um puto —Foda-se—, em resposta, mas pelo menos eu sei que ele está vivo. Qualquer resposta é melhor que o silêncio. Coloco cinco garrafas de Svedka na minha cesta. Um homem que permanece no corredor olha para baixo. —Dia difícil? — Ele pergunta com um sorriso. —Oh, você não tem ideia—, eu respondo com o rosto reto. Eu ando em direção à frente da loja e gemo. Seis caixas estão abertos e cada uma tem uma longa fila. Eu escolho a mais próxima de mim e espero. Depois de algum tempo a cesta começa a fazer meu braço doer. Eu coloco na minha frente e cruzo os braços sobre o peito. Minha pele começa a formigar. Eu me sinto um pouco tonta. Eu tento ignorar as pessoas ao meu redor, mas isso é muito difícil de fazer quando a loja está lotada.

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Saia. Agora, eu digo a mim mesma. Mas então eu teria que sair novamente e pegar o álcool. Eu já estou fora agora. Eu só preciso engolir e lidar com as multidões. —Ninguém vai te machucar—, eu sussurro para mim mesma. —Você está bem. — Repito isso algumas vezes e respiro fundo algumas vezes. Depois de alguns segundos me sinto um pouco melhor. Eu levanto a cabeça e vejo as pessoas na fila à minha esquerda, um homem e uma mulher, olhando para mim como se eu tivesse duas cabeças. Eu luto contra o desejo de desligá-los e tudo, mas suspiro de alívio quando finalmente é a minha vez de passar. —Olá! — graceja a caixa. —Oi—, eu digo de volta. —Não há fim à vista para este tempo? — o caixa felizmente me pergunta. De acordo com o crachá dela, o nome dela é Steph. Eu pisco rapidamente, tentando pensar em como devo responder. É como se fosse normal, as conversas do dia-a-dia se tornaram impossíveis para mim. Tudo o que posso fazer é acenar com a cabeça.

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Seu sorriso desaparece e ela fica em silêncio enquanto ela examina todo o meu precioso Svedka. —Isso vai ser cento e quinze dólares—, diz Steph sem qualquer traço de seu sorriso anterior. Eu pego um dos meus cartões de crédito que não está completamente cheio e insiro-o na máquina. Enquanto digito minha senha, olho para Steph quase rosnando para ela. Ela não viu alguém comprar álcool antes? Rapidamente, ela desvia o olhar e se ocupa em endireitar o porta-revistas à sua esquerda. Pego meu recibo e minhas sacolas e corro para a saída. Ainda está chovendo enquanto corro de volta para o meu carro. É só quando estou na segurança do meu veículo que respiro fundo. Eu tenho um plano. E um plano é melhor que nada. Eu posso fazer isso sozinha, se for preciso.

Agora que finalmente estou em casa e já tomei meia garrafa de Svedka, me sinto ótima. Música explode dos alto-falantes do

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sistema de som da sala de estar - Frank Sinatra cantando have yourself a merry little Christmas. Eu nem me importo que não seja Natal. Eu me sinto incrível agora. Eu tomo outro gole de Svedka. Cerca de uma hora atrás, as fotos que eu estava tirando começaram a perder o efeito, então eu tenho bebido direto da garrafa. Tem gosto de água. Tropeçando pelo corredor, sigo a trilha da voz de Frank, o Svedka pendendo frouxamente na minha mão esquerda. Quando chego à sala de estar, vejo a minha mãe sentada em sua cadeira. Mas em vez de seu uniforme habitual de um roupão e chinelos, seu cabelo comprido está empurrado para trás com uma faixa de cabeça e ela está vestindo uma saia verde longa com uma blusa preta. Ela sempre usava essa roupa em dias excepcionalmente quentes na escola. O maldito álcool entorpeceu tanto meus sentidos que nem fico chocada em vê-la. É como se eu estivesse esperando por ela. Como se nós estivéssemos esperando esta reunião por um tempo agora. Eu aponto um dedo acusador para ela e rosno: —Que bom que você decidiu finalmente aparecer. —

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Ela revira os olhos, mas não diz nada. Mas ela não tem que dizer uma palavra para eu saber o que ela está pensando. Ela não gosta que eu beba tanto assim. —Se você estivesse na minha situação, você não estaria um pouco... para baixo também? — Eu digo em voz alta. Ela não diz uma palavra. Eu continuo: —Desde o começo, esse ano foi uma grande merda para mim e não tem sido nada além de más notícias. Perdoe-me se eu quiser dar um tempo. Mais uma vez com o silêncio. Ela, como todo mundo, provavelmente acha que estou deprimida. —Há um equívoco sobre a depressão. As pessoas pensam que isso de repente consome sua vida, mas isso não acontece. Você está me ouvindo? É um monstro escondido atrás de uma ação singular. Você não percebe as nuvens lentamente bloqueando a luz porque só por um segundo você consegue pensar. Você acha que pode vencer, esse peso te pressionando. Você acha que pode se encontrar. Mesmo se eu visse os sinais de antemão, não sei se teria sido forte o suficiente para impedir.

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Eu olho para o chão. Quando levanto a cabeça, vejo Jackson sentado no sofá, bem ao lado da mamãe. Ele está vestido de jeans, um Henley preto e uma jaqueta marrom. Ele está recém-barbeado, com o cabelo arrebentado pelo vento, como se ele tivesse acabado de chegar ao ar livre. Ele parece tão real. Como se eu pudesse alcançá-lo e tocá-lo. Eu não vou. Nós três nos olhamos em silêncio fingido. Ninguém parece inclinado a dizer a primeira palavra. Eu tenho ouvido as paredes falarem por dias. É hora de eu falar por uma vez. —Quem de você dois é o juiz e o júri? — Eu pergunto com um sorriso lento. Eu levanto minhas mãos, palmas voltadas para cima e rio. —Eu admito. Bebi metade dessa garrafa, mas não me prenda. Eu não bebi e dirigi. Isso tem que representar algo, certo? Nenhum deles diz uma palavra. Eles compartilham um olhar e isso me envia ao limite. Eles têm a audácia de me julgar quando eu tenho tentado tanto manter as coisas juntas? —Foda-se os dois! — Eu grito no topo dos meus pulmões. Se houvesse outra garrafa perto de mim, eu a jogaria nos dois. No fundo eu os amo, mas agora os odeio. Eles continuam a olhar

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para mim, como se eu fosse uma pessoa suja e imunda para beber. Mas nem uma vez eles dizem nada. Dois podem jogar nesse jogo. Eu pego meu MacBook e abro para o meu último manuscrito. Minhas mãos voam pelo teclado enquanto digito. Eles dizem que beber faz tantas coisas ruins, mas para mim isso cria magia. Minhas inibições são reduzidas e as coisas que eu quero digitar, mas normalmente tenho muito medo de sair de mim. Um novo mundo ganha vida. E é um que não julga ou me magoa. Um cheio de pessoas que não me deixam ou me espiam. Eu levanto meus olhos para longe do teclado e espio acima da tela para ver que Jackson e mamãe ainda estão lá. Ainda olhando. —Deus! Pare de me encarar! — No entanto, eles continuam. O silêncio deixa as pessoas malucas. Normalmente, é minha arma de escolha. Cansado de uma conversa? Silêncio. Triste? Silêncio.

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Bravo? Silêncio. Ferido? Silêncio. Silêncio. Silêncio. Silêncio. Mas agora estou no fim desse silêncio e sabe de uma coisa? Dói. Como veneno tomando lentamente minhas veias. A voz sussurrante de Frank de repente não é suficiente para preencher o silêncio. Eu levanto meus olhos mais uma vez e os vejo olhando fixamente. Eu já tive o bastante. Batendo meu laptop, eu me levanto. —Você não vai sair da sala, então eu vou—, eu anuncio em voz alta. Eu piso pelo corredor, me sentindo triunfante na minha partida. —Idiotas—, murmuro para mim mesma. Mas quando entro na cozinha, vejo mamãe e Jackson sentados à mesa da cozinha, esperando ansiosamente por mim. —Merda! — Eu grito. Estou tão assustada que meu laptop escorrega dos meus dedos, batendo no chão com um ruído alto. Eu tropeço para trás, minha espinha dolorosamente batendo no

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batente da porta. —Como vocês chegaram aqui? — Tremulamente, aponto atrás de mim. —Vocês estavam lá. — Nenhum deles pisca. Nenhum deles diz uma palavra. O tremor se espalha das minhas mãos pelo meu corpo inteiro. Eu tomo uma respiração instável e pego meu laptop antes de voltar e correr em direção à escada, sem me incomodar em desligar a música natalina. —Eles não estavam lá—, eu digo. —Eles não estavam lá. Tudo estava em minha mente. Eu continuo subindo as escadas, certificando-me de subir meu caminho. Eu não sei por que, mas o som dos meus próprios pés reverberando pelo corredor me faz sentir melhor. Agora, o que eu preciso fazer é ir para a cama. Tem sido um dia longo e eu mal dormi a noite passada. Minha mente precisa de uma pausa, é tudo o que isso é. Mas quando eu entro no meu quarto, lá estão eles de novo. Mamãe e Jackson. Os dois sentados na minha cama. Eu bato na parede e deslizo lentamente até minha bunda atingir o chão. Eu não sei o que está acontecendo e porque está acontecendo comigo. Eu não posso olhar para eles. Eu não posso

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estar na mesma sala com eles, mas não importa o quanto eu tente escapar deles, eles simplesmente continuam me seguindo. —Apenas me deixe em paz. Deixe-me em paz—, eu lamento. —Me deixe em paz. — Eu deveria saber melhor. As coisas nunca acontecem tão facilmente porque, claro, eles ficam. Nós três nos sentamos no quarto. Recuso-me a sentar na cama ao lado deles. Então eu me inclino contra a parede. Meus olhos ficam tão pesados quanto meu coração e finalmente o sono me agarra e me puxa para baixo.

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Capítulo 32 Na manhã seguinte eu acordo no banheiro do andar de cima sem nenhuma pista de como cheguei lá. Eu olho para o banheiro e descanso minha cabeça no assento. Vergonha. Isso é o que segue as pessoas depois de uma noite de bebedeira, certo? Que vergonha pelo que você disse. Ou o que você não disse. Que vergonha o que você fez. Ou não fez. Mas eu não tenho vergonha. Algumas pessoas, se beberem o suficiente, podem apagar completamente. Eles não sabem como foram dormir, o que disseram ou mandaram mensagens. Infelizmente, lembro de tudo sobre a noite passada. Eu ainda posso sentir o peso dos olhares pesados de Jackson e da minha mãe e como, de tudo, o silêncio deles era o mais aterrorizante para mim. Eu respiro profundamente e fecho os olhos.

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Eu posso me sentir uma merda agora, mas em vinte e quatro horas estarei me sentindo tĂŁo bem quanto nova. E sabe de uma coisa? Eu vou fazer isso de novo. Eu encontrei uma forma na medicina que me faz sentir absolutamente nada. E vou continuar fazendo isso o mĂĄximo que puder. Eu sorrio com o prĂłprio pensamento.

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Capítulo 33 Você sabe o que eu não sou? Uma mentirosa. Não, eu permaneço fiel à minha palavra. Quando eu digo que vou fazer alguma coisa, eu faço. Eu durmo o dia todo. Eu ocasionalmente acordo para correr para o banheiro e vomitar ou beber um pouco de água, apenas para cair de volta na cama. Às cinco da tarde estou com cheiro de suor e vômito. Fios de cabelo estão grudados nas minhas têmporas, então eu tomo um banho. Quando a água cai ao meu redor, tento sacudir as imagens da noite passada. Por mais que eu queira ter mamãe e Jackson de volta na minha vida, a noite passada estava toda errada. Eles não estavam lá para sempre. Eles estavam lá para me torturar. Eu inclino a cabeça para trás e deixo a água lavar o xampu. Você pode procurar no Google por que coisas boas acontecem a pessoas ruins, pense no conceito até ficar de cara feia, mas a

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verdade é que você nunca entenderá porque as coisas acabam do jeito que acontecem. Eu sei que não vou desistir de procurar por mamãe, mas uma parte muito pequena de mim acha que pode ser mais saudável se eu aceitar as coisas que não posso mudar. Eu termino de tomar banho e coloco roupas limpas e me sinto revigorada. Quando me sento na minha cama, pego meu laptop e leio novamente a mensagem que enviei para Jackson.

Jackson, Não tenho notícias de você há algum tempo e estou ficando muito preocupada. Eu tentei ligar para o seu telefone, mas está desligado. Está tudo bem? -Selah

Para mim isso soa como alguém que é calmo, legal e tranquilo, não alguém que está à beira da insanidade. Ainda não há resposta dele. E talvez essa seja toda a resposta que eu preciso, mas não me agrada muito. Como mamãe, sei que algo aconteceu com Jackson. O não saber está me matando.

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Eu pulo da minha cama. Se eu permanecer ociosa, pensamentos sombrios vão rastejar de volta à minha cabeça, me mostrando todas as coisas ruins que poderiam estar acontecendo com eles neste exato segundo. Eu preciso me manter ocupada. Eu pego meu laptop e desço as escadas. Eu ligo a trilha sonora de Natal que mamãe sempre amou. Aparentemente, eu voltei ontem à noite e desliguei. Já me sinto um pouco melhor quando ouço a música. Uma nova garrafa de Svedka está justamente onde a deixei no armário. Eu limpo o copo da noite passada, embora eu não saiba por que eu estou usando de novo. Antes de começar outra noite empolgante, abro meu laptop de novo na chance de que haja uma resposta por e-mail de Jackson. Patético? Absolutamente. Mas eu perdi meu orgulho na mesma época em que perdi minha sanidade. Eu sirvo uma bebida e olho para o líquido claro antes de respirar fundo. —Traseiro para cima—, eu murmuro antes de tirar a foto.

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Há um barulho na porta que me desperta do meu computador. Cerca de uma hora atrás, Svedka e eu fomos para a sala de estar. —Vá embora! — Eu grito, pensando que é mamãe e Jackson de volta para me torturar. —Não! — alguém responde. —Eu disse, vá embora! — —Eu disse não. — —Foda-se ridículo—, murmuro para mim mesma enquanto empurro meu laptop de lado e me levanto. É uma longa caminhada até a porta da frente, cheia de tropeções e me endireitando. Quando eu finalmente chego lá, levo alguns minutos para trabalhar a trava do parafuso. As batidas continuam. —Você batendo na porta não vai me fazer abrir mais rápido, idiota—, eu digo em voz alta. As batidas param na mesma hora em que destranco a porta. Eu faço uma pequena abertura e olho para fora, apenas para ver Noah de pé na minha varanda da frente. Meus ombros caem. —O que você está fazendo aqui? —

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Ele parece abatido. Ele está vestindo calça de moletom cinza e um moletom Northwestern que parece ter visto dias melhores. — Estou aqui porque sua música está muito alta. É por isso que estou aqui. — —Sim? — —Sim? — Ele arqueia uma sobrancelha. —Isso é tudo que você tem a dizer? — —Bem, eu não sei o que te dizer. — Eu me afasto da porta, sabendo que ele vai entrar atrás de mim. Ele faz. E eu estou bem com isso. Porque de alguma forma eu sei que se ele está aqui, as chances de mamãe e Jackson me torturarem são pequenas. Noah discretamente fecha a porta atrás dele, o que eu acho irônico considerando que tenho a música explodindo. Entro na sala e pego o Svedka onde a deixei. Eu tomo uma bebida diretamente da garrafa antes de entregá-la a ele. —Quer um pouco? — —Não, obrigado. Eu já bebi meia garrafa de Jack Daniels em casa—, ele diz sarcasticamente. —Mesmo? Você cuida bem do seu uísque— eu digo com um sorriso.

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Ele não sorri de volta. Em vez disso, ele faz seu caminho em direção ao sistema de som e desliga a música natalina. O silêncio que se segue é quase mais alto que a música. Isso machuca meus tímpanos. Me faz querer segurar minhas mãos contra meus ouvidos para fazer a parada dolorida. —O que está acontecendo com você, Selah? — Eu lentamente circulo a sala, com vodka na mão. —Você sabe que você é a enésima pessoa a me perguntar isso? — —Muitas pessoas estão preocupadas com você. — —OK. Eu menti. Você é apenas a segunda pessoa a me perguntar isso. Mas a pergunta foi feita várias vezes—, eu admito. Noah não responde. Paro minha jornada pela sala de estar e olho para fora. Eu amo essa hora da noite. Bem, tecnicamente de manhã. Eu amo que todo mundo está dormindo e tudo está mortalmente parado. O mundo se alinha melhor para mim a esta hora. Eu posso pensar mais claro. Seja eu mesma e faça as coisas que sempre quero fazer durante o dia, mas não o faça. Durante o dia o mundo está vivo e agitado. Eu acho isso esmagador. Tudo parece em espera e tudo o que posso focar é inspirar e expirar e passar pelo dia.

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Você pensaria que Noah interromperia a paz, mas é estranhamente harmonioso com ele aqui. Quem teria pensado? —Há quanto tempo você está bebendo? — Noah pergunta. —Você quer dizer hoje à noite ou outros dias, porque isso pode ser difícil de responder. — Noah flexiona o queixo. —Eu quero dizer essa bebedeira sua. Quanto tempo isso tem acontecido? —Defina bebedeira. — —Selah. Para terminar o questionamento, dou-lhe uma resposta honesta. —Alguns dias. — —Então é por isso que você está trancada em sua casa. — —Ding, ding, ding, ding, ding. Temos um vencedor. — —Você não pode beber sua dor, Selah. — —Obrigada pelo PSA, Dr. Phil. Eu vou manter isso em mente. —Você pode me ouvir por apenas um segundo? — De repente ele está no meu caminho, arrancando a garrafa de vodka do meu alcance.

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—Me dê isso! — Eu grito. Ele segura no ar, fora de alcance, antes de ir para a cozinha. Eu sei que ele vai lavá-lo pelo ralo. —Não desperdice vodka boa—, eu digo enquanto ando atrás dele. Minhas palavras caem em ouvidos surdos e eu assisto com horror enquanto ele derrama a vodka pelo ralo. Noah bate a garrafa no balcão. Suas mãos seguram o canto do balcão. Seus ombros estão caídos. Ele respira profundamente, antes de se afastar do balcão e se erguer. —Eu não vou embora até ver com meus próprios olhos que você está sóbria e bem em ficar sozinha. — Eu cruzo meus braços. —Bem, pegue um par de óculos para que você possa ver melhor porque eu estou sóbria e bem para estar sozinha. — —Selah, eu quero dizer isso. — Eu jogo minhas mãos no ar. —O que é isso para você? — —Oh, eu não sei… há poucos dias você veio à minha casa no meio da noite à beira de um colapso. E agora vejo que você está se automedicando bebendo até a morte.

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—Eu posso garantir que não estou bebendo até a morte. — —Então o que você está fazendo? — ele pergunta. Eu hesito nisso; esta conversa está se tornando séria demais para o meu gosto. —Eu não quero falar sobre isso. — Os lábios de Noah formam uma linha fina. —Estou apenas preocupado com você. Isso é tudo. — Eu olho para o chão. —Eu sei disso. Ficamos assim por um longo momento, antes de Noah dizer: —Vamos para a sala de estar. — Eu não saio do meu lugar. —Só se voltarmos a música natalina. — Noah suspira. —Bem. Música natalina então. Ombro a ombro nós caminhamos de volta para a sala de estar. Eu posso sentir meu zumbido lindo passando e sei que vou ter uma ressaca enorme amanhã. Noah gesticula para o sofá, mas eu balanço minha cabeça, porque tudo que eu posso ver é Jackson sentado lá, olhando para mim com os olhos sem piscar. Em vez disso, me sento com as costas contra a parede, de frente para o sofá. Eu dou tapinhas no lugar ao meu lado.

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—O que há de errado com o sofá? — —Eu só quero sentar aqui—, eu digo; demoraria muito para explicar. Noah dá de ombros e desce pela parede. Ele descansa os cotovelos nos joelhos enquanto olha ao redor da sala. Nenhum de nós diz nada por alguns minutos. Surpreendentemente, não é duro e desconfortável, embora a cada poucos segundos eu possa sentir seus olhos em mim. —Estou deixando você desconfortável? — ele pergunta. —Honestamente? — Eu digo, meu olhar voltado para a frente. —Você está olhando para mim. — Eu viro minha cabeça para encará-lo a tempo de ver seu sorriso. É quente e genuíno. Disso tenho certeza. E eu sorrio de volta. —Você quer que eu vá embora? — —Não—, eu respondo honestamente. Agora que ele está aqui, percebo como tenho passado os últimos dias. Pode não ser uma má ideia alguém me fazer companhia.

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—Bom. — Ele me cutuca com o ombro. —Porque eu não vou embora. — —Bem. Mas você vai perder seu sono de beleza. — —Eu posso dormir sentado. — Com isso, eu bufo. Há mais silêncio e logo começa a chegar a mim. —Eu escrevi para Jackson como você sugeriu. Ainda sem palavra, — eu solto em uma grande corrida. Noah evita meu olhar. —Talvez ele tenha perdido o telefone ou esteja viajando. — Eu nego suas palavras. —Não, acho que algo aconteceu com ele. Assim como mamãe. — Eu olho para Noah. —Não me dê esse olhar. — —Que olhar? — —Aquele que diz que eu estou louca, mas você não quer sair e dizer isso. — Ele não diz nada e isso aumenta minha raiva. —Nós estávamos juntos—, insisto. —Se vocês estavam juntos, mostre-me uma foto. —

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A maioria dos casais tira fotos juntos. Não Jackson e eu. Neste momento, não sei porque nunca fizemos. —OK. Então eu não tenho fotos dele. Mas ele é real! Noah olha para mim pelo canto do olho. —Quando você me disse que ele estava desaparecido, eu procurei por ele, Selah. Não há Jackson Cooper. Eu me afasto dele. —Você está mentindo. — —Eu não estou mentindo—, diz ele suavemente. O que só me irrita porque ele está falando comigo como se eu fosse uma pessoa louca e eu não sou. —Eu não posso te mostrar a prova, mas ele existe e ele é real. — Eu não sou uma covarde, mas as lágrimas começam a crescer nos meus olhos. Estou tão cansada de ter que me defender para todos. Minhas lágrimas logo se transformam em soluços. Os braços de Noah vão ao meu redor. Ele me guia em direção ao seu peito. Eu não luto contra ele. Mesmo que eu queira dar um soco nele pelo que ele disse alguns minutos antes, seu toque é suave do jeito mais estranho porque eu sinto algo onde eu não deveria: meu coração.

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Sua mão se enrola em volta da minha cabeça, me segurando firmemente contra ele. —Eu quero ajudá-la—, diz ele no meu cabelo. —Você só precisa baixar a guarda porque a sua mente é poderosa e brilhante e está consumindo tudo e eu acho que você é maravilhosa. — Delicadamente, ele me puxa de volta, então estamos cara a cara. —Por favor. Deixe-me ajudá-la. —Se você quiser me ajudar, então você pode começar acreditando em mim. — —Eu quero acreditar em você, mas também acho importante que eu não minta para você. — —Você acha que Jackson não existe. Eu acho que isso também significa que você acha que eu inventei a minha mãe também, hein? Ele hesita e essa é a última gota. Eu me retiro do aperto dele e pulo rapidamente. —Você está errado, você sabe. — Antes que ele possa dizer qualquer coisa eu rapidamente falo. —Minha mãe tinha um sistema de segurança em casa. Eu encontrei no andar de cima mais próximo dela. Isso instantaneamente chama sua atenção. Ele se endireita. — O que você viu? —

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—Um homem quebrando e entrando. — —Você viu isso? — —Bem, não exatamente, mas ele estava tentando entrar. Ele estava no quintal se movendo em direção à porta dos fundos quando a fita foi cortada. O rosto de Noah cai um pouco e de alguma forma eu sinto que o desapontei. —Portanto, não há prova definitiva de que alguém tenha invadido. — —Não. Mas sei que algo de ruim aconteceu. —Você contou à polícia? — —Sim. Eu dei a eles o vídeo. —O que eles fizeram? — —Nada. — Eu deixo cair minhas mãos desamparadamente no meu colo. —Eles são absolutamente inúteis. Quando o detetive Corpulento viu, ele disse que não podia fazer nada porque o vídeo foi cortado antes do cara ser pego tentando invadir. Eu tentei argumentar o fato de que ele estava invadindo, mas ele não estava interessado.

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Muito devagar, Noah se levanta e se aproxima de mim com cuidado, como se eu fosse um animal selvagem que está se preparando para atacar. Eu arrasto minhas mãos pelo meu cabelo e começo a andar de um lado para o outro. —Ninguém acredita em mim. Ninguém entende. Claro que não, porque não está acontecendo com eles. Se isso estivesse acontecendo com eles, então seria uma história completamente diferente. Todos só querem olhar para mim e me julgar, em vez de tentar ajudar. — —Eu não estou julgando você. — Eu paro de andar e giro ao redor. —Oh, mas você está. Você não acha que está. Você simplesmente não percebe isso. —Selah, se você me deixasse explicar... —Não! — Eu grito. —Não explique. Apenas me ajude e se você não puder me ajudar, apenas vá embora. Em qualquer outro momento, eu ficaria e lutaria, mas tudo o que ele está dizendo é inquietante e eu simplesmente não consigo lidar com isso. Teimosamente ele fica parado. Pego minhas chaves e saio correndo de casa, sem me importar se Noah fica para trás ou não.

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—Selah, onde você está indo? — —Fora—, eu grito por cima do meu ombro. Os faróis piscam quando eu destranco o carro com o meu chaveiro. Eu corro para o lado do motorista. Noah agarra meu braço com força e me vira. Há um olhar selvagem em seus olhos que faz com que os pelos do meu braço se levantem. —Eu não estou tentando incomodar você—, diz ele com muita calma. —Solte-me. Eu preciso sair daqui. — Ele não me deixa ir. —Selah, apenas fale comigo. — —Eu disse. Deixei-me. Ir. — Seus olhos permanecem trancados nos meus por mais um segundo e finalmente ele me solta, empurrando-me um pouco. Por mim tudo bem. Eu bato a porta do meu carro e coloco o carro em marcha a ré. Eu saio da rua sem saída com Noah me observando o tempo todo.

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Capítulo 34 Você não teria que me contar sobre o vídeo. Eu vi você descobrir a vigilância no armário da sua mãe. E vi você ir à delegacia e voltar trinta minutos depois. Você estava tão brava. Suas mãos estavam enroladas em punhos tão apertados que suas unhas se enterravam em sua pele, criando pequenos recortes de lua crescente. Para ser honesto, foi bom ver você com raiva pela primeira vez. Seus olhos estavam em chamas, tornando-os mais brilhantes do que em meses. E suas bochechas estavam vermelhas, o que é um passo acima do olhar mortalmente pálido que você está usando. Eu não posso te dizer o que fazer a seguir, tanto quanto eu quero. E eu não posso te dar outro presente; Estou acabado. Você tem que descobrir isso sozinha. Eu tenho que deixar você ir; Estou cansado. Tão fodidamente cansado. Você não pode ver? Claro que não. Porque você está muito ocupada mergulhada em sua dor para perceber que eu preciso apenas de um momento

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para respirar. Quando eu penso em como você pode ser tacanha, às vezes fico com raiva, e quando fico com raiva, tenho esses desejos sombrios de machucá-la. Deixar a depressão e a ansiedade e tudo isso esmagá-la a uma polpa. Você está começando a me lembrar de um filhote frágil que se recusa a deixar o ninho. Você viu todos os outros voar e uma parte de você quer se juntar a eles em sua jornada, mas você está com muito medo do que está do outro lado, então você fica lá e lentamente morre de fome. Tudo por causa do seu medo. —Faça alguma coisa! — Eu quero gritar. —Faça qualquer coisa! Apenas não perca! Então isso me atinge. Isto é minha culpa. Eu sempre te protegi. Sempre te ajudei. Você nunca teve que pensar em deixar o ninho. A opção nunca esteve lá. Bem, seu ninho está se preparando para cair. Então é cair ou voar. Passarinho que eu mais amo, o que você vai fazer?

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Capítulo 35 Há certas ruas em Decatur que você evita durante a noite. Eldorado é uma delas. Claro, à luz do dia, quando todo mundo está ocupado trabalhando e fazendo recados, tudo bem. Mas à noite é uma coisa diferente. —Só tome cuidado—, mamãe implorou uma vez. Eu disse a ela que iria e então corri para a porta da frente onde Sam estava esperando no carro. Eu ri de suas palavras; Eu tinha dezesseis anos e sabia de tudo. Sam e eu dirigimos por aí, parando em um restaurante mexicano não muito longe da Universidade Millikin. Nós nos sentamos lá, rindo, fingindo o que seria quando estivéssemos com dezoito anos e na faculdade. Crescido é tudo em que podíamos pensar quando a palavra — dezoito— saiu das nossas línguas. Depois, nós dirigimos mais algum tempo até que estava perto do meu toque de recolher. Nós dirigimos de volta para baixo Eldo em direção a South Shores. Foi em um sinal de trânsito que olhei para o ponto de ônibus e vi uma mulher sentada ali. Ela tinha uma

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pilha de bolsas do Wal-Mart entre os pés e um capuz surrado. Seu cabelo castanho crespo estava oleoso nas raízes, seu jeans manchado de lama. Ela parecia imunda. Eu dei uma olhada para ela e ela se levantou devagar, o peito ligeiramente sobressaindo como se estivesse se preparando para uma briga. —O que? — ela gritou para mim. Eu sentei lá, imóvel, fascinada pelo olhar selvagem em seus olhos. Ela estava enlouquecida. Ela estava errática. Ela parecia assustadora. Mas ela também parecia perdida. Foi só quando ela começou a andar em minha direção que eu me esforcei para trancar a porta. Ela parou de andar uma vez que me viu trancar a porta e abrir a janela. Meu coração estava acelerado. Enquanto esperávamos que a luz ficasse verde, ela ficou ali parada e continuou a olhar fixamente para mim. Isso foi há mais de dez anos, mas ainda se destaca na minha memória. Eu me vejo constantemente pensando sobre essa mulher. Especialmente ultimamente. Talvez ela não fosse tão perigosa quanto eu pensava que ela fosse. Talvez eu tenha tirado conclusões precipitadas. Talvez ela estivesse apenas com medo. Talvez ela só quisesse alguém para ouvi-la.

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De certa forma, éramos muito parecidas. Nas últimas horas, andei sem destino em mente. Eu só vou com o fluxo do tráfego, tomando curvas aleatórias aqui e ali. Logo o sol começa a subir. As pessoas acordam e começam o dia, mas eu ainda não estou cansada. Eu paro e coloco gás e continuo dirigindo ao redor, surpresa quando eu finalmente olho para o relógio e vejo que marca 10 da manhã. Eu me vejo na Water Street passando por empresas e restaurantes. É no semáforo da estrada Pershing que noto o carro de Jackson. Meu coração começa a bater em um ritmo errático. O carro está à minha frente na pista à minha direita. Eu tento ver quem está dirigindo, mas não posso dizer. A luz fica verde. Para entrar na faixa da direita, pressiono o pedal do acelerador no chão e, por pouco, evito ser atingida. Alguém pressiona a buzina, mas eu a ignoro. A seta direita do carro pisca e os freios acendem. O carro vira para Brentwood Village, um pequeno complexo comercial. Eu descaradamente sigo e quando ele se volta para o Kroger, viro à direita e encontro uma vaga de estacionamento a uma distância saudável para não ser óbvia.

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Eu desligo o carro e vejo uma bela morena sair. Eu aperto o volante e me inclino para frente. Ela joga o cabelo por cima do ombro e agarra sua bolsa antes de abrir a porta dos fundos. Ela sorri. Os lábios se movem, mas não consigo entender o que ela está dizendo. Ela está vestindo uma trincheira azul marinho com o cinto amarrado em torno de sua cintura inexistente. Ela usa meias pretas, gola alta preta e botas pretas para combinar; tão juntos e chiques. Ela se inclina para dentro do carro e segundos depois, ela fica em sua altura total, com uma garotinha em seus braços. A garotinha é deslumbrante; o cabelo encaracolado escuro dela está puxado em tranças. Ela não poderia ter mais de três anos de idade. Meu coração bate violentamente no meu peito enquanto eu vejo a linda mulher colocar a garotinha em pé. Eu sinto que fui enganada. Ou que eu estou nesses shows de brincadeira. A qualquer momento algum anfitrião vai saltar de trás do meu carro, rindo e me dizendo que isso é tudo uma piada. No entanto, quanto mais tempo os segundos passam, mais percebo que isso não é uma piada. Isso não está em minha mente. Isso não é um sonho. Isso é real.

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É uma regra geral que todos neste mundo têm segredos. Todos. Eles só vêm em diferentes tamanhos e formas. Então não deveria ser chocante descobrir que Jackson tem outra vida que eu não conhecia. As pessoas têm casos o tempo todo. Eu nunca achei que Jackson fosse alguém assim. Ele é quieto e sombrio. Isso é algo que nós temos em comum. Pelo menos eu pensei que fosse. Mas talvez seja assim que escolhi ver as coisas. Talvez eu tenha criado esse relacionamento perfeito para poder ignorar o lado negativo de Jackson. A morena coloca a menina no chão, certificando-se de segurar a mão dela. Eu vejo um anel no dedo esquerdo dela. Meu coração se quebra em dois. Elas andam pelo estacionamento, a garotinha pulando, mal conseguindo se conter. A morena sorrindo para ela enquanto elas se apressam em direção ao supermercado. Eu a vejo pegar a menina e colocá-la em um carrinho. As portas se abrem e elas se adiantam. Ela para e pega o anúncio semanal com todas as economias em mantimentos e bens domésticos. Ela folheia o anúncio e imagino que ela está tentando descobrir o que fazer para sua família para o jantar. Ela é provavelmente uma ótima cozinheira. Escravos na cozinha fazendo deliciosas refeições que ela, claro, nunca come.

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(Tem que assistir a figura dela.) Todas as manhãs ela religiosamente vai para suas aulas de spinning. Ela leva sua filha para encontros no parque. Tem café com as amigas dela. E ela faz tudo isso com um sorriso no rosto. Por quê? Bem, é simples: ela tem a vida perfeita. Ela tem o homem e a linda filha. Eles são o mundo dela. Tudo o que ela poderia pedir. Ela nunca amará ninguém do jeito que ela ama. Minha cabeça cai contra o volante. Eu fecho meus olhos e tento respirar profundamente. Meu coração não para de bater. Por que eu nunca vi isso chegando? Todo esse tempo eu tive a impressão de que algo ruim tinha acontecido com ele. Que ele nunca seria tão cruel a ponto de parar de falar comigo do ar; simplesmente não parecia em sua natureza fazer isso. Eu quero voltar para ele. Encontrar ele o machucar. Mas ele não quer ser encontrado. Especialmente não por mim. E por que ele iria querer? Eu apenas coloquei um holofote em uma parte de sua vida que ele nunca quis que eu visse.

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Uma pessoa sã iria embora, mas eu fico lá e espero. Trinta minutos depois, a mulher e a menina saem com um carrinho cheio de mantimentos. A mulher passa a mão pela bochecha da menina antes de se apressar para o carro de Jackson. Estou fascinada com a visão delas juntas. Qual é o nome da menininha? Existem outras crianças? Eu tenho perguntas que exigem respostas e eu vou pegá-las.

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Capítulo 36 Foi dito que a definição de insanidade é repetir a mesma coisa várias vezes e esperando resultados diferentes. Então, por que eu continuo voltando para você na esperança de que você se lembre de mim? Por que eu continuo estragando você com presente após presente? Eu estou obcecado por você? Não. Eu prefiro a palavra envolvido. Estou envolvido na sua felicidade. Seu bem-estar. Sua tristeza. Tudo isso. Cada pedaço, eu quero estar envolvido. No entanto, você me ignora. Você está realmente começando a me deixar com raiva, Selah. Eu sei que posso ser inconstante. Para cima e para baixo. Quente e frio. Às vezes eu amo você. E às vezes, como agora, eu te odeio. O ódio é uma palavra forte, mas eu adoro isso. Deixe a palavra sair da sua língua, lenta e deliberadamente, e ela se tornará

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poderosa. Um objeto afiado que pode cortar uma pessoa em pedaços. Ódio, ódio, ódio. Eu te odeio. Eu acho que você se odeia também. Nós dois sabemos que você está deixando ir. Tudo está se acumulando. Um em cima do outro e você não está levantando um dedo. Você precisa lutar. Ter raiva. Recuse-se a desistir. Tudo o que você quer saber está à vista de todos. Eu deixei pistas para você. Abra seus malditos olhos e você os verá. Coloque um pé na frente do outro e você os alcançará. Apenas faça alguma coisa. Ou não faça nada. Eu te odeio. O barulho na sua cabeça? Você pode silenciar tudo. Você pode pegar o caminho mais fácil. Há uma faca na cozinha. Você escondeu da sua mãe porque estava com medo que ela se machucasse. Um bom corte nos pulsos, ou se você realmente quer fazer o trabalho, a garganta. Corte. Você está feita.

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Ou talvez você queira uma morte muito mais limpa? Há sempre a opção de pílulas para dormir. Acho que os vi no armário do banheiro. Eu assisti você olhar para a garrafa com saudade. Algumas vezes você pegou um pouco. Você sabe que a opção está lá: suicídio. Mas você simplesmente não tem coragem de fazer isso e isso, de todos os seus pensamentos, torna isso ainda pior. Ontem à noite, quando você saiu do chuveiro, caminhou até o espelho. Você limpou o embaçado com a palma da mão esquerda. Você tentou o seu melhor para se concentrar em seu reflexo, mas seus olhos não podiam se concentrar. Lentamente, muito lentamente, você está escorregando do buraco da insanidade. Você está tão em conflito e confusa que não sabe o que fazer. Vou te dar quatro opções: pegue a faca. Abra a garrafa. Pule do seu telhado. Ou lute. Segure-se em tudo que você ama e se você deixar ir certifique-se de deixar marcas. Um sinal da sua luta. Certifique-se de que todos saibam que você tentou. Faça o que quiser, mas faça você mesma.

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Considere-se um pรกssaro que foi empurrado para fora do ninho. Boa sorte. Eu te odeio.

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Parte III

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Capítulo 37 Eu sou uma perseguidora em todos os sentidos da palavra. Ainda não há um único osso no meu corpo que dá uma merda. A única coisa que está correndo por mim agora é adrenalina. Meu coração está batendo tão forte que estou convencido de que vai explodir do meu peito. Com as duas mãos segurando o volante, tenho certeza de manter dois carros atrás do BMW preto. Não vou mentir, me sinto um pouco exultante com a perspectiva de vê-la. Que vai além do reino do patético. Eu não tenho palavras para mim mesmo. Mas… respostas. Eu preciso delas como o meu próximo fôlego. Deus, eu preciso delas tão mal. Felizmente, o trânsito está do meu lado e eu permaneço facilmente para trás. Eu tento o meu melhor para espreitar os dois carros entre nós e para o para-brisa traseiro, mas é impossível. Isso exigiria binóculos e habilidades super furtivas. Até eu tenho meus limites.

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O granizo cai rapidamente do céu, tornando momentaneamente difícil de ver. Eu ligo meus limpadores de parabrisa e mantenho meu olhar para frente. Uma nevasca pode estar vindo em nossa direção por tudo que eu sei, mas isso não me impede. Eu me pergunto por um segundo o que Sam diria se ela pudesse me ver neste exato minuto. Eu posso apenas imaginá-la: lábios franzidos, balançando a cabeça em desaprovação antes que ela diga: —Sério, Selah? Desde quando você começou a perseguir? Desde que tudo na minha vida se tornou fodido, seria a minha resposta. Nós dirigimos por Decatur e logo estamos em Forsyth. Sua alerta pisca. Ela se move para a faixa da esquerda para entrar na Av. Barnett. Há agora um carro entre nós, mas ela não olhou em seu espelho retrovisor uma vez. A luz fica verde e nos voltamos com o fluxo de tráfego. O sinal de sua vez vem novamente. Outro certo. Desta vez no estacionamento do Texas Roadhouse. É embalado ao máximo, o que é bom. Eu não quero estacionar muito perto. Ela consegue uma vaga no estacionamento nos fundos. Eu encontro um ponto duas filas atrás e imediatamente desligo meu carro.

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Ela sai, desta vez com um guarda-chuva. Claro que ela tem um guarda-chuva. Ela é uma daquelas mulheres prontas e preparadas, enquanto eu não posso te dizer a última vez que eu tive um guarda-chuva em mim quando eu realmente precisei. Eu vejo como as duas correm em direção ao prédio. A mulher bonita consegue proteger o pequeno rosto da menina e se mantêm seca ao mesmo tempo. Tão perfeito. Elas desaparecem no prédio. Talvez elas estejam aqui para jantar com Jackson. O próprio pensamento me deixa doente do estômago. Esta é a minha abertura para colocar meu carro em marcha a ré e ir para casa, mas não posso. Eu cheguei até aqui. Desistir agora seria um desperdício enorme. Então, eu ajustei meu assento e fiquei confortável, desliguei o rádio para um suave murmúrio e esperei.

Uma hora mais tarde estou cansada de esperar no meu carro. Eu saio, batendo a porta do carro. Ignorando o granizo que está atingindo o lado do meu rosto, fico de pé do lado de fora da entrada

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do Texas Roadhouse, observando as pessoas entrando e saindo pela porta da frente. Uma música country insuportavelmente alta soa pelos alto-falantes sempre que as portas se abrem e se torna um murmúrio suave quando elas se fecham. Saia daqui, minha mente sussurra. Você parece louca. Enlouquecida. Eu acho que há uma boa chance de eu começar a enlouquecer no minuto em que Jackson e minha mãe desapareceram para mim, deixando-me com milhares de perguntas não respondidas. —Senhora? — Eu vejo um homem segurando a porta aberta. —Você está vindo? — Eu estive fora por apenas alguns minutos e já estou encharcada. Meu cabelo está grudado nos lados do meu rosto. Minhas roupas parecem pesadas e coçam contra a minha pele. Meus dedos estão tão frios, estou convencida de que estou com hipotermia. —Não. — Eu paro. —Estou esperando por alguém. — É óbvio que ele está se perguntando por que eu não estou esperando dentro, mas ele não diz isso. Ele apenas balança a cabeça e deixa a porta se fechar atrás dele.

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Com meus braços cruzados sobre o peito e meu queixo para baixo, tento imaginar o que direi quando encontrar a linda mulher. Eu tinha uma hora no carro para descobrir, mas continuei desenhando um espaço em branco. A única coisa em que posso pensar é ser honesta e honesta. 'Ei! Como você conhece Jackson?’ Parece ser a melhor abordagem. Embora eu pudesse acidentalmente esbarrar nela, pedir desculpas. Perguntar se a garota ao lado dela é sua filha. E se ela disser sim, direi que ela é tão linda. E ela vai agradecer. E há a minha introdução perfeita. Perfeito, mas longo e provavelmente demorado. Além disso, isso levaria finesse. E isso é definitivamente algo que me falta agora. Não, o melhor curso de ação é ser direta. As portas duplas se abrem. O riso filtra e de repente lá está ela, diretamente na minha frente. Eu fico lá, molhada, parecendo ridícula. Ela tem a garotinha em seus braços. Um casal mais velho que não estava com ela quando ela entrou agora flanqueia ela em ambos os lados. Sua cabeça está voltada para a mulher, em profunda conversa. A mulher diz algo que a faz chutar a cabeça para trás e rir. Ela tem uma risada bonita. Aposto que foi isso que fez Jackson se apaixonou por ela.

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Um ruído gutural escorre da minha garganta, surpreendendo a mim e a ela. Ela para de repente. A mulher ao lado dela se vira para trás. Ela tem o mesmo olhar que eu tinha quando aquela mendiga gritou comigo. O rosto da linda morena fica pálido, como se ela estivesse olhando para um fantasma. Ela me conhece. Eu não a conheço, mas ela me conhece e isso torna tudo isso mais angustiante. Engolindo em voz alta, eu dou um passo à frente, o que faz a mulher dar outro passo para trás, como se eu fosse um monstro. —Você conhece Jackson? — Eu sussurro, ignorando seus olhares. A boca da mulher mais velha está boquiaberta e o homem parece nitidamente desconfortável. Quanto a linda, ela parece pronta para arrancar minha cabeça. —O que você está fazendo aqui? — ela exige. —EU… Puta merda. O que eu posso dizer para ela que não me faz soar como uma louca? Nada. Eu a segui até uma mercearia e agora a um restaurante. Ela poderia chamar os policiais 0para mim. Arquivar

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uma ordem de restrição. Ela poderia fazer qualquer coisa e fugir porque eu sou a outra mulher. Eu nunca percebi isso. —Ele. Não. Está. Aqui, —ela enuncia lentamente. Eu posso dizer que ela quer dizer mais, mas ela faz uma dupla olhada na menina em seus braços. Ela olha com o canto do olho para a mulher mais velha e gesticula para ela segurar a menina e sair pra que ela não ouça nada. Imediatamente a mulher a leva, embalando a menininha como um precioso tesouro. Ela beija a cabeça da menina e vai embora com o homem mais velho, que lança um olhar preocupado em minha direção. Quando eles estão a poucos passos de distância, a mulher bonita dá um passo mais perto. Ela diz em uma voz firme e nivelada: —Você precisa nos deixar em paz, tudo bem? — —Você não entende. Eu não sabia... —Eu não me importo—, ela corta, pronunciando suas palavras lentamente, como se eu fosse surda. —Eu não me importo com o que você tem a dizer. Apenas nos deixe em paz. Você pode nos dar isso, Selah?

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Ela sabe meu nome. Ela sabe meu nome. De tudo o que ela acabou de dizer, é tudo o que minha mente consegue entender. Ela sabe o meu nome e ainda não sei nada sobre ela. Jackson obviamente contou a ela sobre mim. Mas o que ele disse? Eu fui pintada para ser o vilão? Uma mulher que se apaixonou por um homem casado, quase destruiu uma família e agora não aceitaria um não como resposta? Se ele deu a sua esposa qualquer imagem de mim, tinha que ser negativa. Não positiva. —Você está pronta, Claribelle? — a senhora atrás dela pergunta. Claribelle. Que nome lindo. Ela me dá um olhar mordaz. —Sim. Estou pronta. — Ela se vira e corre de volta para as pessoas com quem jantou. A mulher segurando a linda menina continua virando-se para me encarar. Ela não me olha com ódio como Claribelle, mas com interesse e pena. Me devora pensar que sua esposa vai se afastar pensando que eu sou essa prostituta enorme que está perseguindo sua família. Eu

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não sou o vilão. E tenho certeza que não sou uma megera. Eu não sou nenhuma dessas coisas. —Eu sinto muito! — Eu grito. Ela não me olha.

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Capítulo 38 Volte, minha doce Selah. Estou quase terminando de ficar com raiva e você está quase terminando a vida. Juntos nós criamos equilíbrio. Não harmonia. De jeito nenhum. Mas a discórdia que está acontecendo agora? Não está lá quando nos conectamos. Eu não queria que fosse tão longe. Eu odeio te ver tão infeliz. Mas você pode entender porque eu estava tão chateado com você? Você não estava tentando. Aqui estou eu, trabalhando ao seu lado quando ninguém mais está e ainda não recebo nenhum reconhecimento. Eu não estou procurando por um troféu ou algo assim. Apenas um obrigado. Apenas duas palavras. O que é preciso para capturar sua atenção? Eu tive isso algumas vezes ao longo dos últimos meses e foi delicioso. Como provar biscoitos recém-assados.

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Eu vi você fora do Texas Roadhouse com a chuva caindo ao seu redor. Eu vi você falar com aquela mulher e o olhar devastador em seus olhos. Você foi embora, ligeiramente debruçada como se tivesse levado um soco rápido em seu estômago. Você não queria acreditar no que ela estava lhe dizendo - o que estava parado na sua frente -, mas você não tinha escolha. Então você entorpecidamente voltou ao seu carro. Você não se lembra muito da viagem de carro para casa; você estava no piloto automático. Apenas passando pelos movimentos. Quando você parou na sua garagem, você fechou a porta do carro suavemente e entrou. Você trancou a porta atrás de você e acendeu as luzes. E você tirou suas roupas encharcadas bem ali no foyer. Você subiu as escadas, nua e foi direto para o banheiro, onde pegou as pílulas para dormir. Você pegou algumas e foi para o seu quarto, onde acendeu a luz.

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Capítulo 39 Dois dias depois eu me forço a sair. Tenho tanto medo de que, se eu ficar em casa, trancada com minhas lembranças da mamãe e do Jackson, nunca mais vou emergir. É muito fácil cair no buraco da insanidade e sei que estou tão perto da borda. Meus pés continuam escorregando, mas me recuso a cair porque não há ninguém para me pegar. Bem, sempre há Sam e Noah. Mas eu não posso confiar neles para sempre. Em algum momento eu preciso me consertar. Algo me diz que isso nunca vai acontecer até eu encontrar mamãe e Jackson. Ambas as minhas mãos agarram o volante enquanto eu dirijo pela North Street. O inverno ainda continua ferozmente, recusando-se a deixar a primavera espiar sua cabeça para fora. Flocos de neve dançam no ar enquanto eu dirijo em direção ao centro de Decatur. O termostato no carro diz que está 40 graus, mas parece 20.

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Há tantas opções quando se trata de restaurantes em Decatur, ainda escolho Donna'sDiner. Pequeno e singular, sem lembranças de Jackson. Ou mãe. É a sua típica lanchonete comum, com um piso xadrez preto e branco, balcão longo com banquetas e cabines revestindo as janelas, permitindo que você vislumbre do lado de fora. Os assentos têm pequenas lágrimas com amortecimento derramando em alguns lugares. O lugar cheira a batatas fritas gordurosas e faz meu estômago roncar. Há uma garçonete atrás do balcão. Ela acena com a cabeça na minha direção. Eu aceno de volta e me sento no estande perto da parte de trás do balcão. Eu pego um menu, procurando os itens. Estou com fome, mas parece que não consigo encontrar nada de bom. —O que posso fazer por você, querida? — Eu levanto minha cabeça para ver a mesma mulher que estava atrás do balcão mais cedo. Seu crachá diz Ang, e tem alguns adesivos com estrelas. Ela parece tão animada por estar aqui como eu. Isso me faz pensar no que está acontecendo em sua vida que a deixa estressada. Certamente este trabalho não ajuda. Mas ela é casada? Tem filhos? Ou ela está sozinha, como eu?

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Parte de mim quer fazer essas mesmas perguntas, mas eu as empurro para baixo, para baixo, para que elas não tenham chance de sair da minha boca. —Um café e uma torrada seriam bons. — Ela arqueia uma sobrancelha. —É isso? — —É isso—, eu confirmo. Largo o cardápio e deslizo-o pela mesa em direção a ela. Ang dá de ombros enquanto ela pega o cardápio antes de voltar para o registro da frente. O restaurante está quieto. Minha perna esquerda balança nervosamente para cima e para baixo. Por quê? Eu não sei. Talvez seja porque eu queria fugir do silêncio. Eu não esperava que isso me seguisse. Eu tusso em voz alta, fazendo com que os poucos clientes que estão aqui levantem a cabeça. Mexo com o sal e os pimentões, colocando-os de lado e girando-os de um lado para o outro até estar praticamente em transe. —Pensei que nunca te encontraria sozinha. —

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Eu levanto minha cabeça e vejo Jackson deslizando no assento em frente a mim. Eu juro que meu coração para por um milésimo de segundo antes de voltar a bater. Furtivamente, eu olho em volta para ter certeza de que todo mundo está vendo a mesma coisa. Ninguém toma qualquer aviso. Eu fecho meus olhos, pensando que está tudo na minha cabeça. Mas quando os abro, ele ainda está lá. Eu suspiro alto. É como se uma parte de mim estivesse morta e de repente acordasse, ofegando ansiosamente por ar. Eu me inclino para frente e luto contra a vontade de alcançálo e tocá-lo. —Jackson? — Eu sussurro. Ele inclina a cabeça para o lado e sorri. —Quem mais você acha que seria? — Isso não pode estar acontecendo agora. Não pode. —Você sumiu. — Eu me inclino em direção a ele. —Eu não tenho notícias de você em muito tempo. — Ele se inclina e tenta pegar minhas mãos. No último segundo, eu as tiro. —Eu sei. Mas é o melhor.

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—Como? Como é melhor assim? — Eu não posso ajudar a raiva que se infiltra em minhas palavras, porque tudo o que posso imaginar são as mentiras e enganos que começaram no segundo em que encontrei este homem. Enfrente-o, minha mente assobia. Ele não pode fazer isso com você. Ele não pode fazer promessas que ele não pode seguir adiante. Como se ele pudesse ler meus pensamentos, seus olhos se fecham com os meus. Ele não parece chocado. Não, ele parece triste por mim. E esse único olhar me enche de raiva inesperada. Desculpa? Por mim? Impossível. No entanto, percebo que sou patética. E sim, triste. Porque aqui está ele, bem diante dos meus olhos. Nada de ruim aconteceu com ele. Nada de ruim aconteceu comigo. A única coisa que aconteceu é que ele perdeu o interesse em mim. Eu posso teorizar que talvez ele tenha ficado entediado e se mudado para outra mulher. Talvez ele percebeu que ele realmente amava aquela mulher e a criança, e queria dar-lhe uma segunda chance. Pelo jeito que ela olhou para mim com ódio, era óbvio que ele contou tudo sobre mim. —Jackson, eu te segui ontem. —

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Ele não parece surpreso. Eu continuo. —Eu segui seu carro e conheci uma mulher. Ela me disse que eu já causei danos suficientes. — Eu coloquei aspas na última palavra. Ainda sem resposta, o que até agora não deveria ser surpresa. Mas ainda me irrita o inferno. Jackson permanece rígido em seu assento, indiferente às minhas palavras e ao olhar suplicante em meus olhos. Ele olha para a mesa para os saleiros e pimentões dos lados antes de erguer o olhar para o meu. —Sinto muito, Selah. Você não tem ideia de como sinto muito. Por tudo. — —Entre em maiores detalhes. Eu não estou bem com você usando a palavra tudo. Diga-me exatamente o que você sente muito. Ele engole. —Eu não posso. —Você não pode—, repito docemente. —O tempo todo que você esteve falando comigo, você teve uma vida completamente separada. Você sabe o quanto eu quero alcançar essa mesa e

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sufocar a merda de você? Acho que nunca fiquei tão zangada na minha vida. —Sei que você está chateada. Mas não há tempo para explicar tudo. —Você está sentado à minha frente em uma lanchonete no meio do dia. Quanto tempo de merda você precisa? — Eu pergunto, minha voz subindo com cada palavra. —Diga-me a verdade! — Eu bato minhas palmas na mesa. —Tudo isso. Por favor! — —Está tudo bem aqui? — Eu levanto a cabeça e vejo Ang olhando para mim com uma expressão estranha. Eu dou-lhe um sorriso falso. —Sim. — Ela aponta para o meu copo meio vazio. —Você gostaria de um refil do seu café? — —Ahh… não. Eu estou bem. — —Tudo bem. — Ela caminha em direção a outros clientes, mas olha por cima do ombro para mim, como se eu fosse louca. Eu a ignoro, com a intenção de continuar minha conversa com Jackson. Eu volto para ele, mas seu assento está vazio. Ele se foi.

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Poof. Como um mago, ele simplesmente desapareceu para mim. Novamente. Torcendo no meu assento, eu olho freneticamente para cada pessoa na lanchonete. Não, não, não. Eu não terminei de falar com ele. Eu quero que ele explique porque ele me levou por tanto tempo. Ele estava mesmo arrependido? Quem era a garotinha? Melhor ainda, quem era Claribelle? Ele não pode ir embora! Eu arrasto todos os dez dedos pelo meu cabelo e aperto meus olhos fechados. Minhas mãos se acomodam contra as minhas têmporas. Eu quero apertar o máximo que puder para que meu crânio se abra. Eu imagino todos os pedaços pretos de mim derramando como tinta. Talvez a loucura possa escapar e talvez eu possa revirar os restos e recompor minha vida. E talvez tudo possa ficar bem porque eu sei que não posso continuar fazendo isso comigo mesmo. Eu não sou uma pessoa agora. Eu existo apenas nas memórias de Jackson. Conversas com Noah. E entre esses pensamentos e

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sentimentos fragmentados, eu deveria encontrar partes da minha vida, mas elas não estão em lugar algum para serem vistas. Pense! Continue pensando; você está tão perto da verdade, minha mente grita freneticamente para mim. Minhas mãos estão tremendo quando eu pego dez dólares e coloco na superfície pegajosa da mesa. —Guarde o troco—, eu digo para Ang e fujo do restaurante. Minha respiração vem em suspiros curtos enquanto eu faço meu caminho para o meu carro. Recuso-me a olhar em volta para o meu cenário, com medo do que possa ver. Eu vou ver Jackson em pé do outro lado da rua? Ou talvez desta vez seja a mamãe? Que ideia. Posso imaginar minha mente, dizendo a Sam e a qualquer um que pergunte que encontrei mamãe na esquina da North Street. Simplesmente. É só quando estou no meu carro que choro. Está tão frio no carro que tenho certeza de que minhas lágrimas congelarão no lugar. Ainda assim, não ligo o aquecedor. Eu enrolo meus dedos ao redor do volante. Tudo parece tão complicado e distorcido que, mesmo que eu tente desvencilhar um pensamento do outro, isso nunca será suficiente.

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Capítulo 40 A próxima entrevista terá que ser tratada com luvas de pelica. Houve um acordo feito de antemão que trataríamos essas duas pessoas com o maior respeito, tentando, ao mesmo tempo, obter respostas para perguntas contundentes. Essa foi a parte difícil: transpondo a linha entre carinhoso e insensível. Eu tinha toda a fé no mundo que nós poderíamos extrair a verdade e emoção dos dois. Para manter a maioria das entrevistas coesas, ainda estamos no Homewood Suites. Estou ficando farto desse lugar. Cansado de olhar pela minha janela todas as manhãs e ver uma milha de espaço definido por um estacionamento vazio para um shopping sempre moribundo. Na verdade, a única coisa que me anima é essa entrevista. Todos no set estão trabalhando em silêncio e em uníssono. Eu acho que todos nós sentimos o mesmo: isso vai ser uma entrevista para lembrar. No ano passado, quando tudo aconteceu, Jonathan e Catherine praticamente entraram em reclusão. Tudo o que se dizia

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à imprensa era através de um familiar próximo ou de um advogado. Eles se agarravam à sua privacidade como se desejassem a próxima respiração. E quem poderia culpá-los? Catherine é uma mulher de cinquenta e poucos anos. Seu cabelo castanho claro é cortado no corte de cabelo típico de mãe. Os pés de galinha se curvam ao redor das bordas externas de seus olhos. O que antes eram linhas de riso em torno de seus lábios, agora estão viradas para baixo, fazendo-a parecer uma versão suave do coringa. Um ano inteiro pode ter passado, mas Catherine claramente ainda não está bem com o que aconteceu. Ela está quieta. Deixa o marido fazer toda a conversa. Claribelle também está infelizmente no set hoje, mas ela trouxe sua filhinha. É só quando a garota está por perto que o rosto de Catherine se ilumina. Não é que eu não goste de Catherine. Ela só me deixa desconfortável. Há algo sobre o quão livremente ela abraça sua tristeza. Não só isso, mas como se espalha para todos os outros. Ela olha para você com aqueles olhos implorantes que dizem: Você entende minha dor agora? Para mim é mais fácil falar com Jonathan. Ele é um homem robusto, com a cabeça cheia de cabelos brancos como a neve. Ele

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tem os olhos levemente caídos que o fazem parecer perpetuamente triste, mas são os lábios finos que estão sempre em uma linha reta que mostram que ele dá zero besteira. Ele fala como é. Semanas atrás, pedimos a Jonathan para trazer algumas fotos de Jackson ao longo de sua vida. Eu poderia ter perguntado a Catherine, mas sei qual teria sido a resposta. Um grande maldito não. Ela provavelmente tem um santuário de cada coisa que ele já tocou. Mas Jonathan? Ele tem um ar abatido, a vida tentou me bater, mas eu ganhei, olhe para ele. Eu acho que é parcialmente por estar no exército por toda a sua carreira, mas principalmente pelas cartas que a vida lhe deu. De qualquer maneira, ele era a pessoa a perguntar. No começo, ele relutou, até que eu disse a ele como era importante para os telespectadores verem o outro lado mais suave de seu filho. Ele me disse que pensaria sobre isso. Esta manhã, quando ele entrou na sala de conferências, ele me entregou uma pasta de papel pardo cheia de fotos de Jackson. Catherine tinha me dado um olhar mordaz, como se ela não pudesse acreditar que eu iria atrás dela e fazer uma pergunta dessas.

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Na estação de café, eu folheei as fotos. Elas eram perfeitas. Fotos do primeiro aniversário de Jackson. Foto do jardim de infância de Jackson. As fotos desajeitadas do ensino médio. Algumas fotos de formatura. Um punhado de fotos dele com Claribelle. Eu fecho a pasta e dou um tapinha nas costas de Jonathan. — Muito obrigado por isso. Nós cuidaremos bem delas. De fato, durante a entrevista, vamos passar por essas fotos. — Ele acena brevemente. —Quanto tempo esta entrevista levará? —Não muito. Eu vou passar por uma série de perguntas, centradas principalmente em torno de Jackson e... —E o que aconteceu—, ele fornece. —Isso só vai ser no final—, eu rapidamente explico de modo a não o afastar. Antes que ele possa responder, um maquiador bate em seu ombro e diz: —Senhor, precisamos de você lá. — Ele aponta para trás das cortinas pretas abertas, onde Catherine está olhando para a maquiagem final. Jonathan olha para mim com preocupação.

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—Todo mundo usa maquiagem na câmera. Vai ser só um pouquinho de pó. Isso é tudo—, eu forneço. Jonathan fecha mais a cara, murmurando coisas em voz baixa enquanto segue o maquiador. Catherine se aproxima de mim. —Eu escolhi as fotos que você pediu a Jackson. — Por um segundo, estou chocado com as palavras dela. — Obrigado por isso—, eu finalmente digo. —Você não tinha que por trás das minhas costas e perguntar ao meu marido. Este foi um ano brutal, mas posso lidar com mais do que você sabe. Isso me deixa no meu caminho. —Eu tenho que viver com a tragédia que aconteceu como todo mundo. Eu lido com raiva e tristeza todos os dias. E com a agonia, —ela diz, sua voz vacilando. Mas há força em seus olhos que eu nunca esperei. —Quando falarmos com você e seu marido, mostre a eles que você é mãe e um ser humano com sentimentos. É imperativo que o mundo veja isso, Catherine.

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Trinta minutos depois, Catherine e Jonathan sentam-se à minha frente. Todo mundo está perfeitamente parado. O operador está de pé perto do operador de câmera, pronto para pegar cada palavra. —Como você descreveria seu filho? — Eu pergunto. Catherine suspira e seus olhos assumem um olhar distante. — Jackson—, diz ela e, em seguida, uma explosão de riso escorre de sua boca. —Jackson era Jackson. Desde o dia em que ele nasceu, aquele garoto estava me dando uma corrida pelo meu dinheiro. Crescendo ele era tão travesso. Ele adorava praticar esportes: futebol de quadra, basquete e futebol. Você pode escolher. —Ele era bom? — —Ele foi incrível. Mas ele estava mais interessado em futebol. Ele poderia ter conseguido uma bolsa de estudos para Millikin se tivesse se aplicado mais. —Então ele não se saiu bem na escola? — —Se não lhe interessava, ele não queria nada com isso. E ir para a aula não era interessante. Ele mal se formou no colegial e no minuto seguinte ele conseguiu um emprego na Caterpillar. — —Isso incomodou você? —

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—Na verdade não. Foi um trabalho estável e ele parecia relativamente feliz. —Ele namorou muito? — —Claro. Jackson conheceu várias meninas. Ao crescer, ele trouxe para casa muitas meninas para nos conhecermos. —Algum relacionamento já durou? — Catherine sorri fracamente. —Apenas um ou dois. — Eu olho para as minhas anotações. —Quando ele começou a escrever? — Desta vez, Jonathan responde. —Ele está escrevendo há tanto tempo quanto podemos nos lembrar. — Ele olha para a esposa. — Quando nos apresentou seu primeiro romance? — De repente, um sorriso brilhante enfeita o rosto de Catherine. Ela olha para o chão, imersa em pensamentos. —Sete ou oito. Ele ficou tão orgulhoso porque conseguiu digitá-lo no computador. Tinha apenas doze páginas, mas ele imprimiu e fez Jon e eu copiarmos.

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Jonathan e Catherine olham um para o outro. Seus sorrisos desaparecem junto com a doce memória de seu filho. Rapidamente, eu olho para as perguntas na minha frente. —Então você lia as histórias dele? — —Só quando ele era criança. Conforme ficou mais velho, ele se tornou protetor em relação ao seu trabalho. —Ele já mencionou o site JustWrite? — —Só de passagem—, responde Catherine. —Ele parecia animado em ter um lugar para conversar com outras pessoas que compartilhavam a mesma paixão por escrever. — —E Selah Kerrington era uma dessas pessoas. — Catherine hesita brevemente. —Não no começo. Por um tempo, acho que eram apenas duas pessoas que liam as histórias umas das outras. Foi mais tarde que ele começou a se tornar secreto. —Secreto como? —Eu perguntei mais sobre essa Selah, mas ele era evasivo. Disse-me que eles estavam apenas conversando. Ele não ofereceria outros detalhes.

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—Isso incomodou você? — Catherine pensa sobre as palavras com cuidado. —Uma mãe é tão feliz quanto seu filho mais infeliz. Ele realmente lutou em seus vinte anos, mas ultimamente ele parecia muito feliz. Foi tão refrescante de ver. Para mim, isso é tudo o que importava. —Lutou como? — —Infelizmente ele começou a usar drogas. Realmente tinha um controle sobre ele e o colocou em um lugar escuro. Durante muito tempo, perguntei se ele já estava limpo. Levou um tempo para finalmente se afastar desse estilo de vida. —Como você descobriu sobre Selah? — —No início de fevereiro. Lembro-me que ele chegou em casa para visitar e sentou-se à mesa da cozinha e disse: —Acho que encontrei meu jogo. — Eu estava tão feliz por ele. —Você chegou a conhecê-la? — —Não. — Catherine adverte seus olhos. —Tudo aconteceu tão rapidamente depois disso. Nós nunca tivemos a chance...

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Capítulo 41 Eu sei que eu o vi. Eu sei isso. Algumas pessoas podem dizer que foi uma invenção da minha imaginação, mas ele era um homem de corpo inteiro, vivo e respirando. E ele estava apenas a alguns passos de mim. E eu juro quando nossos olhos se encontraram uma sacudida passou através de mim, das pontas dos dedos aos dedos dos pés. Certo quando eu estava recebendo respostas para minhas perguntas mais ardentes, eu virei meu olhar para outro lugar e ele se foi. Eu percebo que eu deveria estar furiosa com ele. E eu estou. Mas mais do que tudo, eu só quero uma explicação sobre por que ele saiu. Como qualquer um, eu só quero o encerramento - uma razão para suas ações. No restaurante, ele disse que não havia tempo suficiente, o que é irônico, porque é tudo o que tenho. O relógio continua correndo, ameaçando que eu nunca descobrisse a verdade.

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Eu começo a andar pelo meu quarto, lutando contra o desejo de ligar para Noah. Ele saberia o que fazer. Ele sempre faz. Mas mesmo as pessoas mais gentis têm seus limites e agora meus pensamentos são uma porra de confusão. Tudo sobre mim grita bagunça. Preciso me recompor antes de ligar para ele. Repetidamente, eu ando na sala até estar convencida de ter feito uma trilha no tapete. Nós chamamos isso de —a trilha da insanidade— porque é onde eu sinto que estou indo. —Você não fez as pazes—, eu digo na sala silenciosa. —Você o viu com seus próprios olhos. — E é quando ouço a voz automatizada. —Você tem um e-mail. — Eu paro e me viro devagar e olho para o meu laptop na minha cama. —Você tem e-mail. Pausa. —Você tem e-mail. — Pausa.

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—Você tem e-mail. — A frase se repete até que seja tudo que eu possa ouvir. Corro até o laptop e vejo todos os e-mails de Jackson sendo reenviados para mim. Todo o sangue é drenado do meu rosto; O que diabos está acontecendo? Lá fora o vento pega, enviando centenas de manchas brancas de neve contra a vidraça. Está congelando, mas dentro do meu sangue está fervendo. Nada está fazendo sentido. —Não! — Eu agito meu laptop em frustração. —O que está acontecendo? — Não há razão para isso. Eu ouvi falar disso às vezes, mas apenas com um e-mail ou dois. Mesmo assim, é tipicamente uma falha. Nada a este extremo. Não, isso parece de propósito. Parece que alguém, possivelmente o próprio Jackson, está reenviando cada e-mail apenas para me tirar da cabeça. —Você tem e-mail. — Isso tudo é demais.

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Eu cubro meus ouvidos. —Pare com isso! — Eu grito. —Pare com isso! Pare com isso! E de repente, isso acontece. Meus ouvidos estão ligeiramente zumbindo enquanto eu abaixo lentamente minhas mãos. Eles caem pesadamente para os meus lados. Exceto pelo vento, ele está mortalmente quieto no quarto. Eu respiro fundo. Eu me aproximo do computador. Minhas mãos descansam na superfície plana da mesa enquanto eu me inclino e vejo que cada e-mail está marcado como não lido, como se fosse a primeira vez que eu os visse. É uma coisa ridícula de se fazer, mas clico no primeiro e-mail e o leio.

Para: Selahk85@aol.com De: Jackvan.dosis9@gmail.com 2 de fevereiro 14h27 Olá.

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Tão inócuo. Tão simples. Mas lembro-me de procurar impacientemente por um emprego quando esse e-mail apareceu pela primeira vez. E lembrome de excluir esse e-mail. —O que diabos está acontecendo? — Eu gemo. Eu bato minha mão no teclado. Estou meio tentada a arrancar o laptop da minha cama e jogá-lo contra a parede. De repente, do nada, a impressora entra em ação. Quando eu bati no teclado, eu devo ter apertado o botão de impressão. Completamente atordoada, ouço o ruído constante da impressora e vejo uma página cair do dispensador, flutuar até o chão e pousar suavemente de cabeça para baixo. Eu me inclino para pegá-lo e é quando eu percebo. Algo que eu nunca vi antes. É fugaz, como pegar algo com o canto do olho. Mas lentamente as letras começam a se mover antes de se estabelecerem em seu lugar correto: Jackvan.dosis é Jackson Davis. Claro. Faz sentido agora. Se ele tivesse uma vida dupla, por que ele não mudaria seu nome? Ele não iria querer as duas misturas.

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Ignorando o e-mail, eu puxo uma nova janela e procuro o nome dele no Google Segundos. Isso é tudo o que é preciso para obter informações. Existem vários links, mas tudo o que vejo é o das Páginas Amarelas. O endereço é do outro lado da rua, um que eu conheço muito bem: Noah.

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Parte IV

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Capítulo 42 Não pare agora, passarinho. Você está tão perto da verdade. Você segura a chave nas suas mãos. A fechadura está a poucos passos de distância. Eu suponho que eu deveria estar com medo porque tudo está tão perto de ficar exposto. Eu não sei como você vai lidar com isso. Há uma boa chance de você desmoronar e nunca mais voltar. Mas isso é para acontecer. Todas as coisas boas devem chegar ao fim. Você está pronta para a verdade? Eu sei com certeza que estou. Eu tenho esperado muito, muito tempo para isso.

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Capítulo 43 Quem sabia que com todos os segredos e confusão ao meu redor, ele tinha as respostas o tempo todo? Lentamente, levanto a cabeça e olho para o corredor. Antes de sair da sala, pego o e-mail impresso. Meus passos são lentos e firmes enquanto desço as escadas. Eu pulo colocando um casaco e pego o primeiro par de sapatos que posso encontrar. Meu coração está batendo, implorando e pedindo para eu me apressar. Mas algo dentro de mim está ficando entorpecido. Algo dentro de mim sabe que o que eu descobrir lá destruirá todo o meu mundo. Eu ando para fora, nem mesmo me incomodo em fechar a porta atrás de mim. Ao meu redor a neve cai, tornando a rua um paraíso de inverno. Um vento gelado morde minha pele, empurrando meu cabelo para cima e longe do meu rosto. A essa hora do dia, tenho certeza de que ele está no trabalho. No entanto, ainda subo os degraus até a porta da frente de Noah. Eu chego a porta e assim como eu esperava, está trancada. Mas doce, confiando que Noah é provavelmente como noventa e nove

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por cento das pessoas lá fora, que mantêm uma chave sobressalente em algum lugar perto da porta da frente. Como ele não tem nenhum vaso de flores, eu olho debaixo do capacho. Bingo. Eu levanto a chave prata e balanço a cabeça quando entro na casa de Noah. Deve haver uma parte de mim que sente uma pequena quantidade de remorso pelo que estou fazendo. Mas estou tão determinada a encontrar respostas que não há espaço para remorso. De alguma forma, Noah está entrelaçado nisso, e eu preciso saber por quê. Todas as luzes estão apagadas, exceto por uma lâmpada na sala de jantar. Eu rastejo para frente, mas paro quando ouço passos. Eu suspiro de alívio quando vejo Duke parado na porta. Ele inclina a cabeça para o lado. Sua cauda começa a abanar lentamente. Eu me aproximo dele com um pequeno sorriso. —Oi, Duke—, eu sussurro, o que é ridículo. Ninguém está aqui. Ele se senta e inclina a cabeça para o lado, como se soubesse que algo está errado comigo estar aqui e não consigo descobrir o

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porquê. Segundos depois, ele se levanta, passa por mim e caminha até o travesseiro no canto. Tanto por ser um bom cão de guarda. A casa de Noah é uma bi-level3. Quase uma réplica exata da nossa, mas completamente diferente de um jeito: está praticamente vazia. Onde a casa da mamãe está cheia de pertences, a casa de Noah parece que ninguém está vivendo nela. Há uma mesa pop-up na sala de jantar. A sala tem um sofá de couro preto simples e uma TV de tela plana montada na parede. Parece uma caverna de homem, apenas parcialmente decorada. Eu entro na sala de jantar. Além da mesa pop-up solitária, há pilhas de caixas alinhadas contra a parede. Seu laptop está aberto na mesa. Uma xícara de café meio cheia fica ao lado dela. Eu posso imaginá-lo abruptamente se levantando de seu assento e saindo de casa para fazer uma rápida incursão. O que me permite uma pequena janela de tempo para pesquisar suas coisas. Na parede oposta das caixas empilhadas há uma enorme placa seca que você normalmente vê em escolas ou salas de conferência. Nele estava minha árvore genealógica. Meu nome está escrito no topo em negrito, letras maiúsculas.

3

Uma casa que tem ou funciona em dois níveis; dispostos em dois planos.

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Abaixo de mim está minha família. Pai, David Kerrington está à esquerda. À direita está Susan Kerrington. Nascimento: 10 de setembro de 1963. E sua morte: 06 de março de 2016. Impossível. Só de ver as palavras quase me derrubam no assento mais próximo. Eu tinha razão. Este homem é louco. Um stalker. Ele está me observando esse tempo todo. Como eu poderia ter deixado ele me enganar assim? A raiva faz uma névoa vermelha aparecer na frente dos meus olhos. Se eu tivesse uma arma e Noah entrasse, provavelmente atiraria suas bolas. —Acalme-se—, eu digo em voz alta. —Você precisa de respostas. — Eu preciso de muitas delas. Começando com, como Noah e Jackson estão conectados? Por que ele tem uma data da morte listada para minha mãe? Meu batimento cardíaco ecoa em meus ouvidos; não pode ser. Ela não está morta.

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Ausente? Sim. Mas morta? De jeito nenhum. Sentando-me no banco, respiro fundo e pressiono as palmas das mãos contra os olhos até que surjam manchas brancas. Quando os abro de volta, olho para a mesa com um CD. No invólucro de plástico está uma nota de post-it:

Noah, Pensei que você gostaria de ver como a gravação foi tão longe. Vai ao ar em março. Mantenha contato. -David. Minhas mãos estão tremendo quando eu removo o CD e o deslizo na porta do CD. Leva alguns segundos para o laptop fazer o download. A tela fica preta por um segundo e, em seguida, o rosto de uma mulher aparece. Eu me aproximo e vejo que é a mesma mulher que vi dirigindo o carro de Jackson. Ela está olhando para longe da câmera, mas é óbvio pela sua linguagem corporal que ela sabe que o foco está nela. Eu quero dizer que ela gosta disso, mas há um leve tremor nas mãos dela.

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Alguém bate um claquete e a voz de um homem diz: — Claribelle, como você conheceu Selah Kerrington? — Meus olhos estão fixos na tela. —Eu mal conhecia Selah. Eu a encontrei apenas duas vezes. Ela olha para longe e você pode dizer que ela mal consegue falar meu nome sem sentir nojo. Ela coloca uma mecha de cabelo atrás da orelha direita. —E quais são seus pensamentos sobre ela? — o homem continua. Claribelle se inclina e eu me vejo fazendo o mesmo. —Ela é uma vadia malvada e manipuladora que não é confiável. — Eu pressiono pause. Essa mulher claramente me conhece. Mas como? Além da única vez no Texas Roadhouse, nunca falei com ela. Todas as perguntas não respondidas correndo pelo meu cérebro estão me deixando louca. Eu arrasto minhas mãos pelo meu cabelo e gemo antes de pressionar o play novamente.

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O rosto de Claribelle é cortado, apenas para ser substituído pelo de Sam. Seu rosto olhando para mim me dá uma sacudida. Como ela está envolvida?

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Capítulo 44 Há pessoas que você entrevista que você gosta, e há outros que seguram a peça do quebra-cabeça que falta. Eles são a chave que você precisa desesperadamente para desvendar a verdade. Samantha Gulick é essa chave. Levei cinco tentativas para que ela finalmente me ligasse de volta. Houve um breve segundo em que eu estava convencido de que ela rejeitaria minha oferta para ser entrevistada, porque ela não estava lisonjeada como alguns. Ela viu isso como uma tarefa. Mas, finalmente, depois de muito insistir e prometer que só levaria um fim de semana (viagem incluída), e que nós não a importunaríamos novamente, ela concordou. A maquiadora está tentando aplicar mais blush nas bochechas de Sam, mas ela atira na pobre mulher um olhar que a faz se afastar lentamente, pincel na mão. —Neste momento eu vou precisar de um formão para tirar toda essa maquiagem—, ela observa secamente.

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—Eu sei que é muito, mas é necessário para todas as luzes que estarão brilhando em você. Sua única resposta é um leve aceno quando ela pega seu Blackberry. Quem diabos ainda usa um Blackberry? Sam, aparentemente. Eu gesticulo para isso. —Você ainda tem um desses? — —Claro. — Seus dedos voam pelo teclado com uma sutileza que só pode ser aprendida através da prática. —É a única maneira de fazer o trabalho. — —É antigo. — Finalmente, ela levanta a cabeça com uma expressão impaciente, como se eu fosse uma criança que não parasse com as perguntas —mas por que. —Tempo é dinheiro. E eu não tenho tempo para aprender um novo gadget. Há um iPhone a cada dois anos. Algo mais novo e maior. Eu vou ficar com o que eu sei. Essa mulher é tão trivial que é difícil discutir com ela. É difícil obter uma boa leitura sobre Samantha Gulick em geral. Num minuto ela é educada e gentil, e no próximo ela é toda

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profissional, fazendo você se sentir como se estivesse relaxando no trabalho. —Podemos apressar isso? — Ela pergunta enquanto lentamente abaixa o telefone no colo. —Eu tenho uma conferência em quarenta e cinco minutos. — —Sim. Sim. Nós podemos começar agora mesmo. Enquanto nos preparamos para filmar, Sam coloca o telefone longe, senta-se diretamente em sua cadeira e coloca deliberadamente uma parede. Podemos fazer perguntas e obter respostas, mas as chances de tirarmos as emoções dela, juntando lágrimas para os espectadores, são incrivelmente baixas. Se esta mulher vai chorar, vai ser na privacidade de sua própria casa. Eu imediatamente pulo dentro —Que tipo de amizade você e Selah têm? — —Estamos incrivelmente próximas. Estamos a um ano e cinco dias de diferença. —Você é a mais velha? Com isso, Sam sorri. —Não, eu não sou. Foi sempre engraçado crescer. Selah pode ter sido a mais velha, mas eu sempre senti que

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tinha que ser a única a protegê-la. Ela amava demais, o que a tornava vulnerável. —E quando ela começou a namorar Jackson. Quais foram seus pensamentos? Samantha encolhe os ombros. —Não muito, para ser honesta com você. Eu moro em Chicago. Eu não o conheci pessoalmente ainda. As primeiras impressões significam muito para mim e me incomodou que os dois se encontrassem online. Eu a avisei que poderia ser perigoso, mas ela é teimosa demais e deu de ombros para as minhas palavras. Depois de um tempo, cheguei à conclusão de que, se Selah estava feliz, eu estava feliz. —Você queria isso por Selah... não é? — —Claro. Minha irmã mereceu isso. No processo de edição de vídeo, teremos fotos piscando na tela - as que a tia Ruby me deu sobre Selah e Sam ao lado de sua mãe. Eu recuo de perguntas sobre Selah e as direciono para Susie. —Como é difícil para você entender que sua mãe foi encontrada morta? —

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Samantha respira fundo. Seus dedos ainda estão cruzados. — Não é tão difícil quanto você pode imaginar. — —O que isso significa? — Ela me olha diretamente nos olhos. —O que quero dizer é que minha mãe pode ter alguns traços difíceis de lidar, mas no geral ela era uma pessoa gentil e carinhosa. Ela via o melhor absoluto em todos. Como Selah, ela era muito vulnerável. —Muitas pessoas acusaram sua irmã de trazer esse viciado para a vida de sua mãe. Eles dizem que ela ainda estaria viva se não fosse por Selah. Você acredita nisso? — Se fosse qualquer outra pessoa, acho que eles se ofenderiam com essa linha de questionamento, mas Samantha Gulick tem bolas de aço. Ela nunca vai mostrar sua dor. É tudo mente sobre a matéria para ela. Especialmente quando se trata de sua dor. —Absolutamente não—, diz Samantha com tanta convicção que até eu acredito nela. —No final das contas, as pessoas vão tomar suas próprias decisões, e se não fosse uma pessoa que teria feito isso com a minha mãe, teria sido outra. — —Se você pudesse voltar e mudar uma coisa, o que seria? —

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Sam fica quieta. Ela olha para o chão por alguns segundos antes de olhar de novo para mim. —Eu mudaria a rapidez com que desisti. Desde o começo eu tive um mau pressentimento sobre Jackson, mas optei por ignorá-lo. Talvez se eu não tivesse, nada disso teria acontecido. Isso é o que eu iria voltar e mudar.

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Capítulo 45 A chave chocalha e eu ofego quando a maçaneta gira lentamente e a porta se abre. Duke late uma vez e corre para o lado de Noah. Sua cabeça está baixa enquanto ele vasculha a correspondência, completamente inconsciente de que eu estou em pé em sua sala de jantar. —Olá, como foi o seu dia? — ele diz distraidamente para Duke. —Não bom, desde que eu descobri que você é um maldito mentiroso—, eu digo em voz alta. A cabeça de Noah gira. A correspondência cai de suas mãos e se espalha ao redor dele. Ele observa a cena. O laptop na minha frente. O jornal e o quadro branco. —Como você chegou aqui? — —Você tem uma chave reserva embaixo do seu capacho. Você tem que encontrar um esconderijo melhor do que esse.

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Noah não responde. Ele sabe que eu o conheço. O verdadeiro ele. Eu posso dizer pelo olhar em seus olhos. Muito devagar, ele se aproxima. Ele levanta as mãos para mostrar que ele não significa nenhum risco. Alguns dias atrás, inferno, até uma hora atrás, eu teria acreditado que ele não faria isso. Mas agora eu não sei. Eu pulo e atravesso a sala, até que estamos de frente um para o outro, e a mesa está entre nós. —Selah, deixe-me explicar. — —Diga-me o que está acontecendo—, eu digo calmamente, embora meu coração esteja batendo forte. —Selah Eu sinto como se tivesse sido deixada no escuro, puxado de um jeito ou de outro. Eu obviamente estou cansada de parecer louca e não aguento mais. —Conte-me! — Eu grito porque é isso ou quebrar e soluçar. —Diga-me porque seu endereço é o de Jackson. — —Ele não morava aqui—, diz ele. —Seus pais foram as últimas pessoas a viver aqui. — Ele seleciona suas palavras com cuidado. Delicadamente. Está me deixando louca.

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—Você conhece ele? — Eu exijo. Noah balança a cabeça. —Eu não conheço. — Minha boca se abre, mas não saem palavras. —Então, onde ele está? — Agora é a vez de Noah parecer sem palavras. Ele olha para longe, sua mandíbula cerrada antes de ele se mover em minha direção. Hesitante, eu olho para ele, sem saber o que ele está prestes a fazer. Mas em vez de se aproximar, ele vasculha uma das muitas caixas contra a parede. Ele folheia uma pilha de jornais antes de puxar um para fora. Ele me olha nos olhos quando ele segura. Eu arranco-o dele e olho a primeira página. É datado do ano passado. A manchete diz: O corpo de um homem de Decatur foi puxado do lago Decatur Abaixo da manchete há uma foto colorida de policiais ao longo da linha d'água. Alguns estão falando um com o outro. Outros olham para a água. Há uma fita de advertência amarela atrás deles. Carros de polícia e ambulâncias estão por toda parte com luzes piscando. Não há sinal do corpo de Jackson, mas também pode ser. Parece que alguém está me socando no estômago repetidamente.

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Colocando as palmas das mãos sobre a mesa, me inclino sobre o jornal e continuo a ler o artigo: Autoridades confirmaram que um corpo masculino foi retirado do lago Decatur em 22 de março às 20h30. O homem foi identificado como Jackson Davis, segundo Macon. Escritório do County Examiner. Eu tento ler o resto do artigo, mas minha visão fica embaçada pelas lágrimas. Eu respiro fundo. —Há também isso—, Noah diz calmamente. Ele desliza sobre um pequeno recorte de jornal. Eu leio o obituário mesmo sabendo que não deveria. Jonathan Jackson Davis, 31 anos, faleceu tragicamente em 22 de março de 2016. Ele continuará vivo para seus pais, Jonathan e Catherine Cooper-Davis de Forsyth; irmã, Claribelle (marido, romano) Sandoval de Forsyth. Os serviços serão realizados na First Baptist Church, Mt. Sião, sábado às 13h. Oficiante é o pastor George Riney. Enterro: Cemitério Greenwood. Moran e Goebel Funeral Home estão encarregados dos arranjos. De tudo o que acabei de ler, o que se destaca para mim é o ano de 2016, que não consigo compreender. Como isso é possível? Um

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homem morreu há mais de um ano, mas eu o vi há menos de duas semanas? Com minhas mãos enroladas em punhos, pressiono-as contra as minhas têmporas. Eu posso sentir meu corpo inteiro tremer. — Não... — eu respiro. Quando afasto meu olhar do obituário, vejo Noah me encarando com tristeza. Eu passo por ele e ando em direção à porta. Ele está errado. E esse jornal? Também errado. Estou sendo enganada. Talvez Jackson queira que eu acredite que ele está morto. É algum tipo de piada de mau gosto da parte dele. —Selah! Apenas me escute! — Noah chama atrás de mim. — Você precisa ler isso. — Eu paro sem vida e me viro e olho para ele. O que mais ele pode ter para me mostrar? Ele segura outro recorte de jornal. Desta vez, a manchete diz: Polícia Descobre Corpo no Twin Oak Apartments Na terça - feira, 22 de março, 2016, a polícia foi chamada ao apartamento 2B no Twin Oak Apartments depois de um morador relatar queixas de um cheiro esmagador vindo do local. Quando a

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polícia chegou, eles descobriram o corpo de Susie Kerrington, que está desaparecida há mais de duas semanas. Ela foi encontrada em um dos quartos, seu corpo desmembrado e enfiada em sacos de lixo pretos. A polícia confirmou que o apartamento pertencia a Jackson Davis. O chefe de polícia, Anthony Cooke, disse: —É sempre um golpe esmagador ser chamado para uma cena como essa. Podemos confirmar que o corpo encontrado é de Susie Kerrington, que foi dada como desaparecida por sua filha. Nossos pensamentos vão para a família da Sra. Kerrington neste momento. ' Em uma estranha reviravolta do destino, o carro de Davis foi declarado abandonado na East Lake Shore Drive por volta das quatro e meia da noite do mesmo dia em que o corpo de Susie Kerrington foi encontrado. Suas chaves e carteira foram encontrados dentro do carro. Equipes de busca e resgate foram convocadas para a cena. Quatro horas depois, mergulhadores encontraram seu corpo. Sua morte foi determinada como um suicídio. Eu acho que vou ficar doente. Jackson não matou minha mãe. Ele não prejudicaria uma mosca. E mamãe não está morta. Não pode ser.

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Eu tenho que ir para casa. Eu tenho que esperar pela mamãe. Talvez ela volte. Eu abro a porta e saio para a varanda exatamente quando Noah agarra meu braço. Eu giro ao redor. —Solte! — Eu grito antes de tentar violentamente me soltar. Eu preciso ir para casa. Eu preciso estar em minha própria casa; é seguro lá. Ele coloca uma pequena luta antes de finalmente soltar. Eu dou um passo para trás e aponto o dedo para ele. —Você está errado—, eu assobio. Noah se aproxima lentamente, como se estivesse chegando perto de um animal selvagem. —Esse jornal está errado—, eu digo, minha voz ligeiramente quebrando. —Não é verdade. — —Sim! — ele diz com mais força. —Jackson matou sua mãe e escondeu o corpo em seu apartamento. Ele se matou no dia em que o corpo de sua mãe foi descoberto! —Pare com isso! Você está errado! — —Não, eu não estou. Eu queria estar errado, mas não estou. —Jackson não faria isso. Ele não iria.

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—Ele era um viciado em drogas, Selah! Ele precisava de dinheiro. Ele teria matado alguém por sua próxima alta! —Mas não a minha mãe—, eu digo, respirando pesadamente. —Ele sabia que ela estava mentalmente doente. — —Sua mãe estava bem. Tudo o que você achava que estava acontecendo com ela estava acontecendo com você. Eu balancei minha cabeça em negação, mas isso só o faz segurar meus braços mais apertados. —Droga, me escute! — ele diz bruscamente. —Você precisa ouvir isso! Depois que sua mãe morreu no ano passado, foi você quem estava chorando e rindo na calçada. Você foi a única que foi colocada em setenta e duas horas de internação. Eu não tinha segundas intenções quando me mudei, mas depois comecei a observar você. Você estava falando sozinha e eu tive que descobrir o porquê. Então eu comecei a vasculhar jornais antigos e foi quando descobri o que aconteceu. Um amigo da faculdade, David, é produtor executivo da Dateline. Eu sabia que eles estavam gravando um episódio sobre sua vida e pedi para ver as entrevistas que eles gravaram até agora. — Noah engole. — Selah, me desculpe. Eu não queria que você descobrisse assim.

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—Não. — Meus lábios tremem. —Você está errado. — —Eu não estou. — Quando eu tento me afastar dessa vez, ele solta. Volto, pretendo ir para casa, mas paro quando vejo os vizinhos do lado de fora. Alguns estão de pé em seus gramados. Outros em suas varandas. Os pais estão de pé ao lado de seus filhos, uma mão firme plantada em seus ombros ossudos. Eles estão todos olhando diretamente para mim. Uma sensação de déjà vu me atinge. Eu vi esse olhar tantas vezes. Mas sempre foi dirigido a mamãe. Minha respiração sai em suspiros rasos quando eu fecho meus olhos. Quando eu faço, uma cortina lentamente se levanta. Eu vejo memórias em uma luz diferente. Eu estou agora representando o papel que minha mãe desempenhou, a pessoa louca de Wildwood. Andando pela rua com um roupão e chinelos de casa, rindo e chorando ao mesmo tempo. Um policial lentamente me perguntando se havia alguém para quem eu precisava ligar. —Eu estou bem—, eu disse a ele, mas as palavras saíram na voz da mamãe. Muito devagar, a neblina está começando a se levantar. As imagens estão ficando mais claras. Eu não quero ver este jogo na

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minha cabeça, mas é como se alguém tivesse as mãos na minha cabeça, forçando-me a olhar para frente. Eu posso me ver sentada em frente ao médico quando ele me disse que estava preocupado comigo. Que se eu fosse trazida mais uma vez, ele seria forçado a encontrar um —lugar adequado— para mim. Eu posso ver distintamente minha irmã, Sam, me contatando, assegurando ao médico que ela se certificaria de que eu estava bem. Eu me vejo sentada na mesa da cozinha da minha mãe, olhando para as profundezas do café marrom escuro, querendo beber, mas não tendo estômago para isso. Eu me vejo cegamente assistindo a TV. Eu me vejo indo para entrevistas e sentada nas salas de espera. Minha cabeça inclinada para a esquerda, falando em sussurros apressados para o assento vazio. As pessoas ao meu redor me dando um olhar estranho, deixando um amplo espaço ao meu redor. Meus joelhos começam a se dobrar. Eu posso ouvir Noah dizer meu nome atrás de mim.

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Um pequeno ruído agudo escapa da minha boca. É um som que eu não sabia que era capaz de fazer. A dor atravessa meu corpo. Tudo o que Noah me disse tenta entrar no meu cérebro. É tudo uma bagunça confusa. Eu levanto minhas mãos para o meu rosto. Sinta minhas unhas se cravarem na minha pele enquanto eu as arrasto pelo meu cabelo. Todo o barulho exterior foi colocado em pausa, deixandome encarar a verdade. Eu não posso aceitar isso. Não é a verdade. Eu pressiono meus dedos mais profundamente na pele ao redor da base do meu crânio. Mais difícil, mais difícil, até que eu tenha certeza que eu tirei sangue. Eu abaixo minha cabeça até a minha testa repousar no chão. Então eu solto um grito de gelar o sangue. A verdade é uma coisa poderosa. Quando é suprimida por um tempo tão longo e, de repente, libertada, não vem silenciosamente; Ela te ataca de dentro para fora, forçando você a sentir cada mentira e decepção que estava segurando. Não importa o quão doloroso seja.

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Capítulo 46 UM MÊS DEPOIS

—Como você está, Selah? — Dr. Clowds pergunta. Ele está sentado atrás de sua mesa, sem se incomodar em levantar os olhos da papelada. Ele tem um fichário amarelo (meu fichário) aberto na frente dele. À sua esquerda, um carrinho com cerca de dezenove pastas. Os nomes de cada paciente estão escritos nas lombadas. Eu estive aqui no Sacred Heart Behavioral Health Facility por trinta dias, é um lugar onde as pessoas normalmente ficam por cinco a sete dias, isso é muito tempo. Meu arquivo é tão grande que eu tenho dois fichários. O outro está no carrinho. Algumas vezes tentei ver o que está escrito neles, mas a letra do médico é tão desleixada que não consigo ler nada. —Selah? — o médico empurra.

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Rapidamente, eu pisco e volto meu olhar para o médico. Eu tento pensar na última coisa que ele disse para mim. —Uh... eu tenho estado ótima. — Uma coisa que aprendi rapidamente aqui é que tudo que você faz e diz é monitorado de perto. Um paciente do sexo masculino murmurou sob sua respiração que uma paciente do sexo feminino era uma cadela e ele foi removido para a enfermaria 1, onde os pacientes mais graves são enviados. Três dias depois, ele voltou, parecendo estável, mas definitivamente subjugado. Eu não pude deixar de me perguntar o que aconteceria se eu tivesse um colapso completo. Eles me colocariam na enfermaria 1 também? —Isso é bom de ouvir—, comenta o médico. —Como tem sido sua ansiedade? A Effexor está ajudando? —Eu acho que está—, eu respondo com sinceridade. —Eu posso me concentrar melhor ultimamente e não estou tão nervosa indo para a cafeteria. — Ele balança a cabeça pensativamente, sua caneta voando pela página.

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Quando cheguei, fui imediatamente colocada de volta no Seroquel para tratar minha depressão e Remeron para me ajudar a dormir durante a noite. Eu ainda tinha uma ansiedade horrível quando se tratava de interagir com outras pessoas ou multidões excessivamente grandes. Era quase como se meu cérebro se tornasse estimulado por tudo isso. Então eles me colocaram no Effexor. Meu humor pode estar estável, mas isso não significa que eu esteja cem por cento bem. Na verdade, estou longe disso. Mas o Sacred Heart ajuda a tratar o mentalmente instável, não o coração partido. Eu sei que meu tempo aqui está se esgotando. —Quando você acha que eu posso ir para casa? — Eu pergunto. O médico hesita por um segundo. —Dentro dos próximos dias. — É difícil dizer se ele está dizendo isso para me aplacar ou se está me dizendo a verdade. De qualquer maneira, eu aceito. O pensamento de deixar este lugar me enche de felicidade e medo. Medo porque não sei como vou sobreviver no mundo exterior. Claro, eu posso ter truques na manga para lidar com minha

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ansiedade e depressão, mas usá-los é uma coisa completamente diferente. —Você pode enviar Michael agora—, diz ele. Eu aceno e me levanto. Quando saio do escritório, examino a sala de recreação. Um paciente está fazendo um quebra-cabeça. Outro está encostado no posto da enfermeira, tentando persuadir um deles a deixá-lo fumar outra vez antes do almoço. Alguns estão sentados nas cadeiras desconfortáveis, assistindo silenciosamente à TV. —Michael? — Eu digo. Ele afasta o olhar da TV e olha para mim. —É a sua vez—, eu digo e faço o meu caminho para o meu quarto. Como mal me lembro do meu breve tempo passado no DMH, fiquei apavorada quando Sam me levou aqui dias depois do meu colapso na casa de Noah. Meu único conhecimento de enfermarias psicológicas veio de filmes como Girl, Interrupted. Eu entrei na sala de recreação principal e olhei para as pessoas, imaginando quem seria a Lisa da ala. Quem seria a Janet? Ou a Georgina? No entanto, era relativamente calmo. Havia duas alas: uma para os pacientes mais graves e outros que variavam de apenas

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precisar de ajustes de medicação para pessoas que queriam cometer suicídio. Eu vejo minha psicoterapeuta, Kim, duas vezes por semana. Alguns dias não há nada que eu tenha a dizer e eu estou dentro e fora de seu escritório em apenas alguns minutos. E depois há outros dias em que falo por uma boa hora. Nós falamos sobre minha ansiedade e como eu vou prosperar no mundo exterior. Há uma ordem aqui que acho estranhamente reconfortante. Pessoas que normalmente nunca se falam no mundo real se tornam seus confidentes mais próximos. Você vai levar suas confissões e trevas para o seu túmulo e você sabe que eles farão o mesmo por você. Entro no meu quarto e vejo minha colega de quarto sentada em sua cama. Lápis de cor estão espalhados na frente dela enquanto ela obedientemente colore. O nome dela é Michelle e ela está aqui há três dias. Eu tive três colegas de quarto desde que eu estive no Sacred Heart. Uma usava constantemente camisas de manga comprida para encobrir os cortes nos pulsos. Outra era uma menina com TEPT que regularmente gritava à noite. E a outra era uma mulher irritada de

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trinta e poucos anos que só estava no Sacred Heart porque disse ao médico que era suicida. Não tenho certeza do porque Michelle está aqui; ela é gentil, mas muito quieta. Mantém-se quieta durante a terapia de grupo e só fala comigo enquanto nos arrumamos para dormir. Para todos os efeitos, ela parece normal. Mas essa é a coisa. Nós assumimos automaticamente que os estranhos que vemos andando na rua têm tudo junto quando na realidade eles estão lutando uma batalha própria. Ela olha para cima da sua página. —Como foi a sua visita com o Dr. Clowds? — ela pergunta. —Boa. — Eu caio na minha cama. —Ele disse que eu poderia sair em alguns dias. — Ela balança a cabeça e não diz nada por alguns minutos. Eu fecho meus olhos e respiro fundo algumas vezes. —Você está animada para sair daqui? — Ela pergunta tão baixinho que a princípio não a ouço. —Eu não sei ainda—, confesso. Meus olhos se abrem, eu olho para o teto. Eu ainda penso em minha mãe constantemente. Tantas

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vezes eu quis pesquisar o nome dela e ver quantos artigos surgem sobre sua morte e o envolvimento de Jackson. O conhecimento de que a morte dela poderia ter sido evitada se eu nunca tivesse trazido Jackson para nossas vidas me incomoda constantemente. Kim me diz que não posso pensar assim. Que eu não tinha como saber o que o futuro traria. Ela me diz que eu tenho que trabalhar com a minha culpa ou nunca serei capaz de seguir em frente comigo. Eu já aceitei a morte dela? Sim. Mas às vezes acho que ainda estou em choque. Minha dor é como uma venda. Todos os dias dou passos em frente. Alguns dias eu ando sem cair. Outras vezes eu tropeço e caio e a dor é tão crua que parece que estou descobrindo as notícias de novo. Depois, há momentos em que sinto um tipo estranho de empatia em relação a Jackson. Eu só confessei esse sentimento mórbido para Kim, porque dizer as palavras em voz alta só me deixa fodida. Ela me pediu para explicar. Fiquei em silêncio por alguns momentos e então disse: —Porque acho que ele estava tão cego por seu vício e depressão que tudo o que ele queria era uma maneira de não sentir nada. Eu acho que se ele não matasse minha mãe, teria sido outra pessoa.

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—Você pode se relacionar com a dor que ele estava passando? — Minha resposta foi sim. Eu fui diagnosticada como bipolar em meus vinte e poucos anos. Por muito tempo eu pensei que estava lutando contra a depressão e que era normal ter altos incríveis e baixos assustadores. Eu achava que era comum ter pensamentos grandiosos e comportamento imprudente. O momento decisivo para mim foi quando eu estava lutando contra a depressão por quase um ano antes de perceber que algo estava errado. Há uma conotação negativa ligada ao bipolar. As pessoas instantaneamente imaginam as duas máscaras brancas: uma sorrindo e a outra triste. Mas é muito mais complexo que isso. Alguns pensam que você é um canhão solto e não é confiável. Mas a doença mental não é uma soma coletiva de dias e momentos ruins. É um desequilíbrio químico com o qual ninguém escolheria sofrer, assim como alguém escolheria diabetes. Você tem que aprender a viver com isso. E muitas vezes isso é uma tarefa assustadora e aterrorizante.

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—É hora de visita—, diz Cynthia, desligando a TV na sala de recreação. Algumas pessoas gritam com ela porque ela está parada em frente à TV. —Se você quiser continuar assistindo ao jogo, vá para a sala de terapia. — A sala de terapia é onde temos terapia de grupo duas vezes por dia. Todos na ala se reúnem e fazemos atividades que se concentram em lidar com PTSD, ansiedade e dependência. Você nomeia isto. Na maioria das vezes eu sou uma cínica quando se trata de besteira de terapia, mas tem havido algumas vezes quando eu apliquei as técnicas ou ferramentas para lidar com a minha ansiedade e achei-as incrivelmente úteis. Eu fecho meu livro e vou para o posto da enfermeira. Eu me inclino contra a parede e espero pacientemente por uma das enfermeiras para trazer o carrinho de banho. Cada paciente aqui tem uma caixa de higiene pessoal. É colocado em um carrinho que é trazido de manhã e à noite. Esta é a minha hora favorita do dia. Às vezes eu passo até quarenta e cinco minutos no chuveiro. Deixo

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a água quente e escaldante bater contra a minha pele até ficar vermelha. Até que pareça que toda emoção que a terapia do dia tem se arrastado e é lavada de mim. Uma enfermeira ruiva chamada Carla empurra o carrinho e para no meio do corredor. Eu pego duas toalhas na primeira prateleira e me abaixo para pegar minha caixa de papel higiênico. —Selah. Você tem uma visita. Eu franzo a testa porque hoje não é sexta-feira. É quando Sam vem me visitar. Ela não perdeu uma única sexta-feira. Ela sempre vem com um presente. Normalmente livros, ou um item de higiene pessoal ou uma nova camisa. Enquanto conversamos, ela entrega os presentes para as enfermeiras; eles se certificam de que ela não tenha feito qualquer contrabando e quando ela sai, eles entregam de volta para mim. Mas hoje é terça-feira. Largo as toalhas e viro para a enfermaria e vejo Noah lá. Esta é a primeira vez que o vejo desde que cheguei aqui. Eu penso nele quase que diariamente. Sobre meus últimos momentos passados com ele antes de vir para cá. Às vezes sinto raiva dele porque ele não me disse antes. Durante uma das minhas

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sessões, Kim certa vez sugeriu que eu estava colocando a maior parte da minha raiva em Noah porque não tinha mais ninguém para direcioná-la. Ela tinha um ponto válido. Outras vezes me sinto grata por alguém lá fora se importar o suficiente para tentar desvendar minha história quando eu não pude. Lentamente, eu ando até onde ele está esperando, usando o tempo para descobrir o que vou dizer a ele. Mas não consigo pensar em nada que leve a uma conversa leve. Há uma energia nervosa saltando entre nós que tem meu coração acelerado. Não ajuda que ele veio hoje sem qualquer aviso. Mas não é como se eu pudesse virar as costas e voltar para o meu quarto, como se isso nunca tivesse acontecido. —Vamos sentar aqui—, digo a ele, apontando para a mesa mais próxima da cozinha. Quando estou sentada aqui, tenho uma visão perfeitamente angular da sala, me deixando à vontade. Eu puxo a cadeira em frente a dele e me sento. Eu cruzo meus dedos e os coloco no meu colo para esconder o quanto eles estão tremendo.

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Ele se senta e descansa os cotovelos na mesa antes de me dar um pequeno sorriso que não chega aos olhos. —Uau... isso é uma surpresa—, eu digo. —Uma surpresa boa ou ruim? — —Eu ainda não tenho certeza. Pergunte depois da nossa visita. —Vou fazer isso. Há um pequeno silêncio entre nós dois. Honestamente, não tenho ideia do que dizer. Não é como se fosse um encontro de café entre dois amigos se atualizando. São duas pessoas que foram reunidas por circunstâncias trágicas, e não importa quanto tempo passe, isso nunca mudará. Eu sempre penso em minha mãe quando vejo Noah. —Como você tem estado? — ele pergunta. Eu dou de ombros e olho para os meus dedos entrelaçados. — Tenho dias bons e ruins, mas isso é de se esperar com tudo o que aconteceu. — Eu levanto meu olhar. —Como você está? —Estou bem. —E Duke? — Eu pergunto com uma sugestão de um sorriso.

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—Ainda é o pior cão de guarda na história dos cães. — —Bem, é bom saber que pelo menos alguma coisa permaneceu a mesma. — Noah sorri amplamente antes de seu olhar vagar pela sala de recreação. Ele olha tudo, desde a pequena cozinha no canto da mesa contra a parede com projetos de arte que secam sobre ela. Há um piano no canto e um computador disponível. Todas as mídias sociais estão bloqueadas, então só podemos verificar nosso e-mail. Alguns pacientes estão constantemente lá, clicando furiosamente no botão de atualização enquanto esperam que os entes queridos os escrevam de volta. De vez em quando faço login, mas tudo que recebo é lixo eletrônico. —Então o que você faz por aqui? — Noah pergunta. —Nós nos mantemos ocupados: há aula de arte, terapia de grupo e tempo livre. —O que você faz durante o tempo livre? —Normalmente leio. — Noah sorri. —Por que não estou surpreso?

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Eu sorrio de volta, mas isso desaparece rapidamente porque não adianta fingir que as coisas são normais entre nós. —Noah, por que você está realmente aqui? Sua boca abre e fecha antes de se inclinar mais perto. Ele olha para a esquerda e para a direita antes de falar. —Eu só tinha que ver por mim mesmo se você estava bem. Já falei algumas vezes com sua irmã. —Então ela foi a única que te disse que eu estava aqui? —Ela disse—, ele confirma. —Por que isso não me choca? — Eu murmuro para mim mesma. —Não fique com raiva dela. Eu a vi na sua casa e perguntei sobre você. Eu não tinha ouvido nada e estava ficando preocupado. Minha pele começa a formigar debaixo do escrutínio de Noah. Eu pego uma mão trêmula e coloco uma mecha de cabelo atrás da minha orelha. —Você sabe que se as coisas fossem diferentes. Se — ele começa a dizer.

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—Não—, eu sussurro. Noah tem uma expressão de dor no rosto. —Por favor. — Eu já sei o que ele vai dizer. Em um mundo perfeito, talvez pudéssemos estar juntos. Mas eu nunca vejo isso acontecendo. —Eu não quero entreter a ideia; isso apenas levará ao desapontamento—, confesso. —Agora, eu tomo tudo dia a dia. Momento por momento. Segundo a segundo. Vou dormir pensando que é outro dia e consegui. Noah não diz uma palavra. Nós nos encaramos enquanto outros pacientes e seus visitantes falam ao nosso redor. Eu engulo, tentando ignorar a dor no meu peito. Parece que meu coração está sendo esmagado em milhares de pedaços. Eu observo Noah com muito cuidado, tendo em sua aparência: seu cabelo cresceu desde a última vez que o vi, ele tem a barba grossa em suas bochechas, salpicada de prata. Eu luto contra o desejo de colocar minha mão contra sua bochecha. Um dos maiores equívocos sobre as alas psiquiátricas é que eles são lugares solitários. Mas não queremos companhia aqui. Há enfermeiras e médicos constantemente andando pelas portas. Nas

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quatro semanas em que estive aqui, vi pacientes formarem amizades firmes com outros pacientes. Mas há um silêncio que se instala profundamente em seus ossos. Você fica envolvido na monotonia de cada dia e melhorando, e quando olha pela janela, pode sentir o mundo exterior vibrando com a vida. Eu sinto essa energia saindo de Noah agora. Eu quero sentir o cheiro da sua pele. Ver se a magia da vida se apega a ele como eu imagino. —O horário de visitas acabou—, a enfermeira da noite chama da frente da sala. Eu posso ouvir a comoção de pacientes espiando a cabeça para fora do quarto, como pessoas escondidas em abrigos contra tempestades, esperando pelo tempo severo para deixá-los em paz. Lentamente me levanto da cadeira, ignorando a maneira como ela range contra o chão. Noah se levanta, as mãos enterradas nos bolsos. Ele pega as chaves do carro e olha para mim por um momento antes de se mover e envolve um braço em volta dos meus ombros, me guiando para mais perto dele. Minha cabeça descansa perfeitamente contra seu peito e por um segundo meus olhos se fecham. Meus braços vão ao redor dele. Meus dedos têm

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uma mente própria e enroscam-se firmemente na parte de trás de sua camisa. Porque ele é bom. Porque ele é estável. Porque eu sei que nunca seremos. Noah é o primeiro a se afastar. —Obrigada por ter vindo—, eu digo. Ele balança a cabeça sombriamente. —Estou muito feliz por ter vindo. — Ficamos lá, nós dois nos recusando a ser o primeiro a sair. Ele estende a mão e enrola em volta da minha cabeça, depois se inclina, pressionando a testa contra a minha. Um, dois, três, quatro, cinco… Eu conto os segundos com um sentimento de medo. Com toda a minha força, eu ignoro a vontade de implorar a Noah para me levar com ele. As palavras estão na minha língua; Eu posso sentilas. Eu posso ouvi-las como se estivessem sendo sussurradas no meu ouvido. Finalmente, eu empurro de volta.

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Os olhos de Noah varrem meu rosto. Ele me dá um sorriso triste. —Se cuida. — Eu concordo. —Você também. Então ele se afasta, deixando-me com a minha miséria. —Hora do remédio! — David grita atrás do posto da enfermeira. Todo mundo se alinha, uma fila única. Alguns se mantêm em silêncio, outros falam com as pessoas na frente ou atrás delas. Normalmente eu sou uma das últimas pessoas a tomar meus remédios noturnos. Esta noite sou a segunda pessoa na fila. Quando eu passo para o balcão, David me entrega uma xícara com o meu nome escrito ao lado. Eu tomo todas as minhas pílulas de uma só vez e engulo-as com um pouco de água. Eu mostro minha língua para David examinar antes de me virar e fazer meu caminho para o meu quarto, esperando que eu imediatamente caia em um sono sem sonhos.

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EPÍLOGO Olá. Você me ouviu falar algumas vezes ao longo dos últimos meses, mas não acredito que tenhamos sido formalmente apresentados. Ao longo do tempo, as pessoas me descreveram de várias maneiras: Uma prisão. Uma ferramenta. Uma lousa em branco. Inconstante. Poderoso. Perigoso. Mas eu não sou nenhuma dessas palavras; Eu sou todas elas. Às vezes não podemos viver juntos, mas certamente não podemos viver separados.

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Eu sou sua mente, Selah, e lembro o que você se recusa a fazer. Pense em mim como uma grande casa. Há a sala principal, ou central de comando, onde eu moro e muitos pequenos que se separam de onde eu moro. Eu mantenho tudo em ordem. Há dias em que as coisas se tornam... esmagadoras. Na maior parte do tempo, porém, fiz um ótimo trabalho em manter tudo junto. Nos bons dias, posso facilmente encontrar o caminho por toda a casa. Eu deslizo pelos corredores, abro as portas uma por uma, entro em todos os cômodos. E nos dias ruins, as portas travam. Seja qual for o quarto em que estou, sei que vou estar lá por um tempo. Mas, mesmo assim, a porta se abre. Quando a tragédia atingiu a sua vida, a sua dor tornou-se tão poderosa e esmagadora que toda a casa foi fechada. As portas trancadas. As luzes se apagaram e estava mortalmente quieto. Eu era a única coisa viva. Você estava no piloto automático, graças a mim. No entanto, foi terrível porque não pude ouvir você. Não consegui encontrar você. Em todos os nossos anos juntos, isso nunca aconteceu.

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Claro, eu ainda tinha as chaves de cada quarto. Quando eu finalmente te encontrei, você estava presa no que eu gosto de chamar de sala cinza. É o quarto entre a tristeza e a completa loucura. Não é necessariamente perigoso lá, mas justifica preocupação. Oh, eu queria me juntar a você. E alguns dias eu facilmente fiz. Mas tenho um trabalho a fazer. E isso é mantê-la bem. Eu tentei muitas chaves para te tirar daqui. Eu tentei a chave Sam, pensando que se você falasse com sua irmã, o único link sólido para sua mãe, você poderia se animar. E você fez, por apenas um breve momento. Eu mexi a chave na fechadura, com a intenção de te tirar. Mas a porta ficaria emperrada e eu voltaria à estaca zero. Eu sugeri que você escrevesse. Sim, escrevesse! Você sempre gostou de fugir para o movimentado e infinito mundo de sua imaginação. No entanto, quando você abriu seu laptop e pegou um de seus muitos manuscritos inacabados, você olhava para a tela. Você não poderia juntar uma frase se alguém lhe pagasse. Outro beco sem saída. Eu recomendei correr. Isso não deu certo.

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Então ler. Mas você nunca poderia se concentrar na história por tempo suficiente. As opções estavam se esgotando. Eu tive que fazer algo para aliviar sua dor. Porque se eu não fizesse alguma coisa, eu estava com medo de que seria impossível te tirar daqui. De alguma forma, a miséria entrou na sala como um invasor, deixando cair seu eu inútil no chão e recusando-se a mover-se. Tornou-se sua companheira e melhor amiga. Ninguém foi melhor que a sua miséria. E então pensei nisso: a única chave que não usava. A chave para onde todas as suas memórias foi armazenadas. Mas quando abri essa porta, era como a caixa de Pandora. Todos eles me atingiram de uma só vez. Durante meses revirei memória após memória. E não qualquer tipo - as boas. Parecia tão infalível. Por que não pensei nisso antes? Mas como eu deveria saber que toda vez que você acessa uma memória ela é construída de forma diferente? O tempo se torna irrelevante. Pequenos detalhes mudam, como o clima, o dia da semana ou o que você estava usando. Como eu deveria saber que você se agarraria a cada lembrança tão prontamente? Que você mergulharia neles tão profundamente que eles se tornassem sua realidade?

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Quase instantaneamente vi o erro em meus caminhos, mas continuei entregando-lhe presente após presente após presente. Fiquei tão obcecada por você que perdi as chaves para as portas que sempre deveriam permanecer fechadas e esqueci de abrir as portas para a sua felicidade. Tudo se tornou uma bagunça e por isso sinto muito. Mas olhe para você. Você saiu do outro lado viva. Você está melhor que antes. Pelo menos eu acho que você está. Embora seja difícil dizer se isso é você mesma ou a medicação. De qualquer forma, eu dei um pequeno passo para trás. O controle de sua vida agora é seu, a menos que você peça minha ajuda. Você segura a cadeira na sua frente e observa a última página tremular na bandeja. Você a pega, aproveitando a sensação de tinta fresca antes de colocá-lo de cabeça para baixo na pilha à sua frente. Se não fosse estranho, você colocaria as páginas perto do seu nariz e as cheiraria. Em vez disso, você vira o manuscrito e olha para o título. Orgulho e realização correm através de você, fazendo com que o menor dos sorrisos apareça. Quando você chegou em casa do Sacred Heart, você imediatamente voltou a escrever. As palavras

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ficaram cheias com a escuridão do seu coração e o sangue correndo em suas veias. Se você vai ter um magnum opus, este livro é o único. Por quê? Porque isso é mais do que apenas uma história. Você escreveu este livro porque a verdade se perde dentro dos rumores. Presa dentro das almas. Você não queria que isso fosse uma possibilidade para você. Você não tem filhos, mas imagina que isso é apenas uma pequena parte do que um pai sente em relação ao filho. Você coloca a pilha pesada de páginas na sua bolsa e deixa a biblioteca. Antes de ir, você dá a bibliotecária um pequeno sorriso. Como todo mundo, ela só conhece sua história através dos olhos da mídia, mas ela sempre foi tão legal com você, então você é legal com ela. Quando o episódio do Dateline foi ao ar no final de março, você ainda estava no Sacred Heart.O episódio trouxe uma nova rodada de revistas sobre a história e jornalistas querendo falar com você. Agora é julho e a mídia ainda está batendo à sua porta para ter uma chance de conseguir uma entrevista exclusiva com você. Através de Sam, você recusou toda e qualquer entrevista. Ela se aproximou e se tornou um cão de guarda para você. Ela disse

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aos jornalistas que você não tinha nenhum comentário a fazer. Uma vez que você recebeu alta do Sacred Heart, ela implorou para que você encontrasse um apartamento e continuasse as sessões de terapia com um psicoterapeuta. Você concordou com tudo. Sam encontrou um pequeno apartamento de um quarto no Monte Sião. Foi em uma área bastante tranquila, onde ninguém iria perseguir você ou olhar para você com fascínio. Sam encontrou mobília para você. Era mínima. (Pessoalmente, acho que ela temia que mais itens e móveis levassem você a acumular como sua mãe.) No geral, ela criou um lugar aconchegante para você. Claro, as pessoas ainda reconheciam você. Algumas delas foram corajosas o suficiente para falar com você. —Sinto muito—, diziam baixinho, mas você não sabe se eles queriam dizer isso. As palavras eram instintivas, como dizer 'te abençoe' depois que alguém espirra. Você sempre disse 'obrigada' e saiu correndo. Alguns dias foram bons para você. Naqueles dias você falava na orelha do seu psicoterapeuta ou respondia alegremente às perguntas do psiquiatra sobre a medicação que ela prescreveu para você. Ela recomendou tratamentos consistentes.

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Mas naqueles dias ruins? Oh, seus pensamentos eram perigosos. Você se sentiu incontrolável e absolutamente perigosa para si e para os outros. Isso me assustou. Inferno, isso te assustou também, porque se você não tivesse procurado tratamento e apenas vivesse em seu próprio mundo, não haveria muita chance de você sair viva. Já faz um tempo agora. Tempo suficiente para as drogas entrarem em ação. Você está tomando mais de 1000 mg de Seroquel por dia. E não vamos esquecer Remeron. À noite, as pílulas para dormir deixam você sonolenta antes de bater em você, mas você sempre acorda pensando em sua mãe, convencida de que foi um pesadelo antes que a realidade afunde novamente. Algo tem que dar. Eu sei o perigo de dar a você muitos presentes agora. Então eu dei meu último presente como uma ideia: saia do seu apartamento. Saia do Decatur completamente. Você adora essa ideia e passa dias na Internet procurando lugares onde possa se instalar. Onde quer que seja, você sabe que não vai ser em Illinois. Finalmente, você se estabelece em Kokomo, Indiana. É pequena o suficiente para não ser considerada uma cidade grande e grande o suficiente para ser considerada uma cidade.

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Eu lhe digo para parar de tomar sua medicação. Porque o que as pessoas não entendem é que as drogas são apenas um band-aid colocado sobre a agonia. Eles podem escondê-la e muitas vezes, entorpecê-la. Mas no final do dia a agonia ainda está lá. Ainda esperando por você. Você não diz nada a Sam. Você joga seu remédio no lixo. Você paga o aluguel do próximo mês. Você o coloca em um envelope junto com as chaves do seu apartamento antes de lambêlo. Você deixa no centro comunitário. De acordo com o seu sistema de navegação, o trajeto até a casa da sua mãe leva aproximadamente quinze minutos. Doze, se o tráfego for bom. Você faz isso em nove. (Você disse a si mesma para não acelerar, mas não pôde evitar). Já faz meses desde que você viu a casa. Nós sentimos muito a falta. Juro que suspiro em uníssono quando você pisa na rua; Não importa quais momentos hediondos aconteceram aqui. Há algo indescritível que nos mantém presos aqui. Você estaciona perto da calçada em vez de na garagem.

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Há um sinal de Brinkoetter Real Estate plantado no jardim da frente. A grama é um verde saudável, graças a uma boa quantidade de chuva. Os carvalhos estão novamente cobertos de folhas que se movem suavemente na direção da casa, quase como se estivessem apontando para a porta. Quando você sai do carro você ouve os pássaros cantando. O vento carrega o som das risadas e dos cortadores de grama das crianças. Quando Sam decidiu colocar a casa no mercado, o agente imobiliário deu-lhe uma chave para o cofre. Ela também, embora com relutância, deu-lhe uma chave. Eu acho que ela pensou que você ia se tornar um invasor e se recusar a sair, mas você está orgulhosa de si mesma que esta é a primeira vez que você usou essa chave. A porta se abre facilmente e, quando você entra, fica momentaneamente congelada em confusão; esta não é a casa em que você cresceu. É uma versão mais limpa e elegante. Parece que pertence a um daqueles antes e depois dos shows no HGTV. Tem Sam escrito por todo o lado. Tem sido encenado para atrair mais compradores, mas você está cética. Você imagina que, uma vez que as pessoas descubram o

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que aconteceu a portas fechadas, elas ficarão nervosas demais para comprá-la. Os pisos são de madeira de lei real e as paredes têm uma camada fresca de tinta branca. Janelas foram substituídas. Então, sem os buracos nas paredes. O cheiro pútrido desapareceu. O velho corrimão que estava em sua última vida foi substituído. Sua mão se curva ao redor enquanto você sobe a escada lentamente. As paredes começam a falar. Você ouve risos de você e Sam enquanto vocês duas subiam as escadas. Você pode sentir o famoso bolo de carne da sua mãe e é tão real que seu estômago ronca. O flash de uma câmera brilha atrás de você. Você se vira e vê seu eu de dezesseis anos de idade parada na escada com o seu encontro. Sua mãe tira fotos enquanto coloca o corpete no pulso esquerdo. As lembranças fazem você sorrir fracamente. Você continua subindo as escadas e vai diretamente para o seu antigo quarto. A equipe que Sam contratou para encenar a casa colocou uma simples cama de solteiro contra a janela e a cômoda no lado oposto da sala. Embora haja um carpete novo, um tapete foi colocado no meio do chão. Você se pergunta se Sam teve algo a ver com isso.

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Quando você volta para o corredor, olha para a direita. A porta do quarto principal está aberta, mas você não pode andar até lá. As emoções que circulam através de você são aquelas com as quais eu lido todos os dias. Surpresa. Nostalgia. Tristeza. Medo. Algumas delas estão mais perto, como tristeza. O vínculo que criamos não pode ser ajudado. Quando uma pessoa experimenta um trauma como o seu, é impossível para a psique humana voltar ao normal. Você lentamente desce as escadas e percebe que até mesmo a porta da frente foi substituída. Como você não sentiu falta disso? Você deve ter estado muito ocupada tentando entrar. A porta é uma daquelas —extravagantes— como sua mãe teria chamado. É uma impressão de quatro painéis de mogno manchada com sidelites. A mesa da sala de jantar é encenada, fazendo parecer que algum jantar chique está a poucos minutos de começar. Você se maravilha com a limpeza da mesa. Você se senta em uma das cadeiras. É dura, por falta de uso. Você olha para a madeira granulada da superfície da mesa. Quando era só você a mesa da sala de jantar estava tão cheia de lixo que você mal podia colocar o seu prato para baixo.

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Você se levanta e visita a cozinha. Sam tinha alguém que faz um serviço completo porque nem parece a mesma. Há novos pisos, novos armários e eletrodomésticos. Novas bancadas também. Mas a maior diferença é a parede que foi removida, substituída agora por uma ilha de cozinha. Você tem que inclinar seu chapéu na direção de Sam; ela fez um trabalho incrível. Você fecha a porta da frente e certifica-se de trancá-la atrás de você. Sua cabeça está erguida enquanto você caminha pela calçada, passando pela placa de VENDA em frente ao jardim. Você atravessa a estrada em direção à casa de Noah. Você sabe que ele está no trabalho, então seus passos são certos, até mesmo confiantes. Em vez de se dirigir para a porta, você para em frente à caixa de correio. Você pega um dos pesados pacotes marrons e coloca dentro. Você não se preocupa com quanto tempo seu manuscrito ficará aqui, negligenciado. Noah é responsável e ele terá as páginas em suas mãos dentro de algumas horas. Por um breve segundo você estremece de alívio e medo, porque tudo o que você nunca poderia dizer em voz alta - toda a dor e pensamentos sombrios - está escrito em tinta preta e incluído neste pacote. Você dá um tapinha na caixa de correio antes de

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voltar para sua casa de infância e colocar as chaves da casa onde elas permanecem escondidas por anos: sob o tapete da porta. Você não precisa mais delas. Você se move em direção ao seu carro. A segunda pasta está em seus braços. Ao sair da garagem, mantem a pasta no colo. Quando estiver nos arredores de Wildwood, você estaciona na beira da estrada, em frente à caixa de correio azul da coleção. O pacote é endereçado a Sam Gulick. Assim como o primeiro pacote, você hesita por um segundo. Você está tão nervosa para enviar seus manuscritos que você acha que pode vomitar. Uma coisa é escrever seus sentimentos, mas todo um outro assunto é mandá-los para o mundo onde qualquer um pode vê-los. Senti-los. Você está tão nervosa porque sabe que é estranho, não totalmente completo. Seu cérebro está constantemente em movimento. Você não pode deixar de imaginar como seria se eu pudesse sair do seu corpo e te mostrar tudo o que você está fazendo errado. É uma ideia interessante, mas quem quer dizer que eu gostaria de voltar? Coisas negras vivem dentro de você, Selah. Mas eu sou parte dessa escuridão.

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—Foda-se. Apenas faça isso, —eu te peço. —Foda-se—, você murmura para si mesma enquanto deixa cair o pacote. Você respira fundo porque não pode voltar atrás. Está oficialmente fora de suas mãos. Suas mãos se enroscam ao redor do volante enquanto você sai de Wildwood. Você vai dez acima do limite de velocidade. Você está dirigindo como alguém em uma missão. Uma pessoa que está atrasada para algo importante. Você dirige em South Shores quando a luz fica vermelha. Você vira a cabeça para a esquerda e vê uma mulher ao volante de uma mini-van prateada. Uma mão está enrolada ao redor do volante e a outra está balançando descontroladamente. Seus olhos estão colados no espelho retrovisor. Ela provavelmente está gritando com seus filhos. Talvez ela tenha um. Ou talvez quatro. De qualquer maneira, ela parece perto de arrancar seus cabelos. Segundos depois, ela olha para frente e fecha os olhos. Então ela se vira e seus olhos se conectam com os seus. Ela olha para você com inveja porque você está sozinha em seu carro e ela faria

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qualquer coisa para conseguir uma pausa das crianças gritando na parte de trás do carro. E você faria qualquer coisa para ter uma família sólida. Talvez uma criança ou duas, mas você não acha que essas cartas estão no seu futuro; você não é estável o suficiente para um homem, muito menos crianças. Você quer dizer a ela para segurar um pouco mais. Você quer dizer a ela que ela tem sorte porque coisas muito piores estão acontecendo no mundo para as pessoas. No entanto, essa é a coisa sobre a dor; É uma oportunidade igual e, no entanto, nunca atinge todas as pessoas da mesma forma. Eu sussurro em seu ouvido que o que precisa mudar é o todo mundo. Todo mundo precisa reconhecer que todo mundo está fodido. Todo mundo está quebrado. Todo mundo está passando por sua própria merda. E tudo bem. Então você dá a ela o mais fraco dos sorrisos, para que ela saiba que está tudo bem. Por um breve segundo, o rosto dela relaxa um pouco e ela sorri de volta. Eu me sinto momentaneamente orgulhosa. Dois estranhos se conectando. A luz fica verde. Propositalmente, você mantém o pé no freio e espera que ela passe. As pessoas atrás de você começam a tocar suas buzinas.

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Você coloca o sinal de volta e se fundem atrás da van. Você não se concentra em sua van, no entanto. Na verdade, você mal percebe isso. Você tem visão de túnel, convencida de que o que foi feito está feito. E o que será, será. Você está perto do próximo cruzamento. A luz está vermelha, mas de repente fica verde. Seu coração acelera porque você acha que é um sinal. Vá, vá, o mais rápido que puder. Você aperta o acelerador, aproximando-se cada vez mais da Ponte South Shores. Segundos antes de você chegar em Sienna, vira para esquerda. Seu corpo se move para a esquerda e para a direita e, se não fosse pelo seu cinto de segurança, você avançaria. O parachoque dianteiro faz um som horrível quando bate na calçada. Seu pé nunca deixa o pedal do acelerador. Está todo pressionado. Você não tem intenção de desistir. Você mantém o volante virado para a direita e irrompendo pelo corrimão. Seu carro voa no ar. Parece minutos, mas são apenas alguns segundos que seu carro paira no ar.

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Antes de você cair na água, fecha os olhos. Há um momento de medo. Um momento em que você quer recuar. Talvez a vida seja mais fácil. Você pode virar tudo! Mas então eu pergunto a você a pergunta mais importante que você já fez: nós realmente queremos passar por essa escuridão e dor pelo resto de nossas vidas? E por um segundo pensamos em uníssono. —Não—, você sussurra. —Não—, eu sussurro de volta. Algumas pessoas simplesmente não são destinadas a este mundo.

FIM

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AGRADECIMENTOS UM GRANDE obrigada vai para meus leitores beta: Darla Williams, Tosha Khoury, Vanessa Proehl, Holli Buck e Alyssa Cole. Muito obrigada por ler o rascunho da história de Selah, dando-me seu feedback sincero e sendo tão favorável. Isso significa o mundo para mim. Obrigado a Anna da Cover Couture por criar uma capa SURPREENDENTE para a Figura Oito.Eu absolutamente amo isso. Você fez um trabalho incrível! Obrigado a Mare da Piquette Editing por fazer um trabalho tão fantástico! Obrigado a Angela do Formatos Fictícios por fazer a Figura 8 tão bonita. Um grande obrigado a Autumn H. da Wordsmith Publicity por todo o seu trabalho árduo. Eu aprecio muito isso! Por último, mas não menos importante: obrigado a meu marido, Joshua, por olhar as crianças e brincar de papai e mamãe enquanto eu estava em meu próprio mundo. Acima de tudo, obrigado por acreditar neste livro.

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SOBRE A AUTORA A faculdade parecia muito estressante para mim. Viajar pelo mundo, casar e ter quatro filhos parecia muito mais relaxante. Sim, eu ainda estou esperando a parte relaxante... Eu mudo de endereço a cada dois anos. Não é por escolha, mas é a minha realidade. Enquanto os loucos da vida me mantinham ocupado, as histórias na minha cabeça decidiram borbulhar para a superfície. Elas estavam morrendo de vontade de serem contadas e eu estava morrendo de vontade de ser aquela que conta. Espero que você goste de escapar para o mundo louco desses personagens comigo!

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Figure Eight by Calia Read  

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