Page 1


Unit 6: Water  Flowing Around Us 

  Building a  terrarium activity  guide and handout

Developed by     


This project was funded by the Department of   Sustainability and Environment. 

This work is licensed under Creative Commons Attribution 2.5 Australia licence. A copy of this licence is available at‐nc/2.5/au/ or by writing to However logos are protected by copyright.

Page 1 of 6 

Unit 6: Water flowing around us 

Building a terrarium activity guide   

Estimated duration: 45 minutes  Aim  • •

To create a terrarium as a model of the water cycle   To describe the stages of the water cycle 

Outcome By the end of this class, students will be able to:  • better follow instructions for model construction  • understand the requirements for pot plants  • understand the water cycle   • be more confident in their scientific literacy in relation to the water cycle     

Resources • • •

Water catchments slideshow  Building a terrarium student handout  Resources to make the terrarium:  You will need sufficient quantities to make a number of terrariums in small  groups. Each group will need  • a large plastic drink bottle (2Lor 1.25L) with a lid  • potting mix  • small house plants or seedlings (ask your local nursery for plant ideas)  • a Stanley knife  • tape  • water 

Activity Description  A terrarium is a sealed glass or plastic container used for growing plants that require  a high level of humidity. The idea is to demonstrate the water cycle in miniature  form via the terrarium.    Remind students about the water cycle. Use the diagram in the slideshow to  reinforce the concept of the water cycle and to reinforce the scientific terms. This is  fully explained in the water cycle activity guide earlier in this unit.    Have the materials ready for the students and remind them of the safety  requirements when using sharp knives. Divide student into groups and have them 

Page 2 of 6 

begin constructing their model terrarium. Instructions are provided on the student  handout and also below:    1. Use the Stanley knife to cut the bottom of the soft drink bottle, 5‐6 cm from the  end.  

  2. Put soil in the bottom to a depth of about 4 cm.  3. Remove a seedling from their pot and carefully place them into the soil in the  bottle.  4. Re‐seal the end of the bottle with tape by replacing the end portion.  5. Water the soil by removing the bottle cap.  6. Replace the cap and place it in a sunny location.  7. Make observations of the terrarium over the remainder of the day, or ideally  over the following few days.  8. You can open the terrarium to check if the air inside is hotter or colder/ dryer or  wetter then outside the terrarium.    Note: ensure that plants are not drowned with too much water. They should not be  place in direct sunlight all day as the sealed container will heat up in the sun and can  become too hot depending on the plant type.    Get students draw annotated diagrams of the terrarium and how they think it will  illustrate the water cycle. They should include a description of how their terrarium is  a model for these processes:   Terms  Possible answers  Precipitation  water you add  Absorption  water absorbed by soil   Transpiration  water transpired by plant  Condensation, clouds  condensation on bottle sides  Sun  putting it in a sunny spot  Run‐off, underground water  excess water at bottom of terrarium if  you add too much  Rivers, streams and oceans  as above    Ideally students would confirm their guesses over the following few days, as the  terrarium starts to cycle water, and would then present a final annotated diagram. If  leaving the terrariums for a number of days isn’t an option, you might want to run  this activity at the start of the class or the day and then see what the terrariums have 

Page 3 of 6 

done at the end. However you will need a sunny window, or possibly a heat lamp, or  you might find that the water hasn’t condensed at the top of the terrarium, and so  that it hasn’t worked as an illustration of the water cycle.    Extension activities  Get the students to visit the local primary school or a junior secondary class and  conduct a lesson on the water cycle. Run a session on terrarium making to help them  understand the ideas.    Imagine life inside a bottle (i.e. a metaphor for the earth). If you  planted a garden in with you, you would survive for a long time.  Explain if it would be possible to survive inside this terrarium.  What would you have to deal with to survive long term?    

Student Roles and Responsibilities  Participate in agreed tasks  Contribute to class discussions  Complete activities and worksheets  Work cooperatively with others  Seek teacher assistance and support when needed   

Level of Teacher Support  Facilitate discussion  Organise materials and equipment  Provide encouragement  Introduce tasks and activities  Provide assistance when requested   

Assessment To use this learning activity as an assessment task, collect evidence such as :    Teacher checklist and observation  Student research notes and report  Copies of student materials and worksheets  Completed model  Photos or videos    

Page 4 of 6 

Unit 6: Water Flowing Around Us 

Building a terrarium student handout    The water cycle is the path that water travels through, beginning as rain or snow,  then travelling down rivers and streams into the oceans to be evaporated to become  clouds and then rain again. In the process, the precious liquid H20 is absorbed by  living things that need freshwater to survive. The amazing thing is that the  freshwater that we drink is only about 1% of the total water available on the planet  and that this amount remains fairly constant, even though it changes state from  liquid to gas and sometimes freezes into ice and snow. Most of the water on the  planet (97%) is found as saltwater in the seas and oceans. A further 2 % is trapped as  ice and snow. It is amazing to think that our water system is one large recycling  system. The water molecules that have passed through your body have been  recycled through all the living things that live and have ever lived. Just think, one of  the molecules in your body right now could have passed though the body of an ant, a  dinosaur, Julius Caesar or Florence Nightingale!       

Building a Terrarium  A terrarium is a miniature ecosystem, like the earth. Once you create your  ecosystem you should be able to walk away and it will look after itself. The water  cycle will operate independently inside the system, passing through different stages  and states so you won’t need to keep adding water.  What you need  • • • • • •


Large plastic drink bottle (2L) with lid  Potting mix  Small house plants and seedlings  Stanley knife  Tape  Water 

Page 5 of 6 

Unit 6: Water Flowing Around Us 

Building a terrarium student handout, p.2    What to do  1. Use the Stanley knife to cut the bottom of the soft drink bottle, 5‐6 cm from the  end.   2. Put soil in the bottom to a depth of about 4 cm.  3. Remove the seedling from their pots and carefully place them into the soil in  the bottle.  4. Re‐seal the end of the bottle with tape by replacing the end portion.  5. Water the soil by removing the bottle cap.  6. Replace the cap and place it in a sunny location.    When you have made your model, you need to be able to communicate the ideas  to others.       Write a summary paragraph of how you think the terrarium will work as a  model ecosystem        Draw a diagram of the terrarium and how you think it will illustrate the water  cycle as it occurs in water catchments. Include the terms: precipitation,  absorption, transpiration, condensation, sun, run‐off, rivers and streams,  clouds, oceans.        

Page 6 of 6 

VCAL: unit 6 building a terrarium act guide & handout  
VCAL: unit 6 building a terrarium act guide & handout  

Part of the VCAL Youth Eco-Challenge curriculum resource.