Page 1

Darin J.  Strohmenger   Professor  J  Paul  Johnson   Film  340:  Film  Theory  and  Criticism   9  December,  2013     Fight  Club:  An  Emasculated  Generation’s  Cry  for  Help       Since  the  days  of  the  cave  men  and  Neanderthals,  to  the  cowboys  of  the  west,   the  same  roles  within  society  and  principals  of  virility  have  always  defined   masculinity.    Today,  most  of  those  cornerstones  of  masculinity  have  become   frowned  upon  by  civilized  society,  or  dumbed  down  to  leisure  activity  or  sport.    The   1999  film  Fight  Club  directed  by  David  Fincher,  staring  Edward  Norton  and  Brad   Pitt,  is  a  psychological  thriller   produced  the  film,  all  while   that  is  widely  criticized,  praised   providing  audiences  with  one  of   and  analyzed  for  its  portrayal   the  most  thrilling  and  raved   of  masculinity  as  well  as   about  films  of  the  decade.       society.    The  film  takes  viewers   Fincher’s  film  perfectly  portrays   for  a  rollercoaster  ride  of   Jung’s  psychological  theories;  it   emotions  and  challenges  social   both  portrays  and  criticizes  the   norms.    Fight  Club  covers   image  of  masculinity  today  as  well   everything  from  psychological   the  feminization  and   disorders,  to  criticizing  the   emasculation  of  the  male   corporate  and   role  in  recent  culture.   economical   environment  that       A  History  of  A  Male  Generation’s  S.O.S.       As  one  of  Fincher’s  first  films,  Fight  Club  is  based  off  Chuck  Palahniuk’s  book.     It  starts  with  a  scene  many  viewers  forget,  a  character  tied  down  and  a  gun  in  his   mouth.    Quickly  realizing  this  isn’t  where  the  story  started  the  unnamed   narrator(Edward  Norton)  begins  to  describe  his  life  sometime  in  the  past.    An   insomniac  defined  by  his  mediocre  job  and  possessions  that  he  scours  for  in  IKEA   magazines,  he  stumbles  through  life  like  a  zombie.    He  finds  refuge  from  his   insomnia  through  going  to  therapy  groups  for  those  with  terminal  illnesses,  until  he   finds  another  “faker”  like  himself  –  Marla  Singer(Helena  Bonham  Carter).    Because   Marla  attends  he  no  longer  finds  refuge  from  the  insomnia  in  the  groups.    Soon  after   this  he  meets  a  “man’s  man”  on  a  business  trip,  Tyler  Durden(Brad  Pitt).    The  two   meet  up,  share  a  pitcher,  and  after   experiment  with  hurting  each  other.     The  Narrator  continues  to  live  and   hang  with  Durden, learning  his   unconventional  lifestyle.    Durden   starts  a  strange,  purely  sexual,   relationship  with  Marla  Singer  that   Marla  ruining  The  Narrator’s  “happy  place”  w ithin   the  therapy  groups  

baffles The  Narrator.    The  experimental  fighting  continues  and  grows  into  what  the   two  name  “Fight  Club.”     New  franchises  of  the  club  spring  up  in  other  major  cities.    It  gains  a  cult   following  and  members  begin  to  show  up  at  Durden’s  broken  down  house  for   “training.”    The  Narrator  has  no  idea  what  Durden  is  up  to  and  cant  seem  to  figure   out  what  the  point  of  his  “Project  Mayhem”  is.    As  The  Narrator  delves  deeper  into   Project  Mayhem  he  finds  that  people,  including  Marla,  know  him  as  Tyler  Durden.     Putting  the  pieces  together,  he  figures  out  that  Durden  is  an  alter  ego  he  created  to   help  pull  him  out  of  his  boring  life  and  he  therefore  is  solely  responsible  for  Project   Mayhem  and  everything  else.    After  defeating  Durden  in  “battle,”  he  is  left  with  a   gunshot  wound  in  his  cheek/jaw  and  the  film  ends  as  he  watches  Project  Mayhem   come  to  fruition  while  holding  hands  with  Marla.     Released  in  1999,  Fight  Club  was  up  against  award  winning  films  such  as   American  Beauty,  Star  Wars  Episode  I,  The  Sixth  Sense,  The  Green  Mile,  and  The   Matrix.    With  a  budget  estimated  at  $63   million,  the  film  only  gained  $37  million   from  the  box  office  in  America.     According  to  Mark  Bedford,  this  came   The   “as  a  result  of  an  inept  marketing   original   campaign  that  included  images  of  a   poster   frothy  pink  bar  of  soap  accompanied  by   Bedford   refers  to.   the  obtuse,  free-­‐floating  teaser  tag  line,   ‘Mischief.  Mayhem.  Soap.’”  (51).    Since   its  release,  however,  the  film  has  gained   somewhat  of  a  cult  following  and  been   named  a  classic  by  audiences  and  critics   alike.    Time  has  been  generous  to  the   film  as  it  seems  to  get  only  better  with   age,  making  it  one  of  today’s  most   popular  and  studied  films,  and  has  even   made  the  Internet  Movie  Database’s  top   500  searched  films.    The  film  has  been   both  acclaimed  and  scrutinized  for  its   themes  and  portrayals  of  society,   masculinity,  and  today’s  generation  as  a   whole.  In  an  interview  Fincher  explained,  “Some  people  go  to  the  movies  to  be   reminded  that  everything  is  okay.    I  don’t  make  those  kinds  of  movies.    That,  to  me,   is  a  lie.  Everything  is  not  okay”  (qtd.  Mockenhaupt  par.  13).     Jungian  Structure  of  the  American  Male  Psyche         One  of  Freud’s  most  well  known  forms  of  the  uncanny  is  “the  double”  or  a   “doppelganger.”    To  anyone  who  as  seen  Fight  Club,  the  word  uncanny  brings  up  a   familiar  feeling.    Much  of  the  film  is  based  around  these  principals,  such  as  an   insomniatic  version  of  déjà  vu,  the  automaton,  and  most  importantly  the   doppelganger.      

The version  of  the  doppelganger  in  Fight  Club  is  separate  from  the  typical   application  of  the  term  because  Tyler  Durden  is  not,  at  least  in  appearance,  a  copy  of   the  Narrator.    Instead  he  is  a  product  of  his  subconscious  that  seems  to  have  spilled   over  into  consciousness  in  the   form  of  a  new  character.    It  is   near  the  end  of  the  film,  when   The  Narrator   audiences  as  well  as  The  Narrator   discovering   that  he  is     find  out  he  truth  about  Durden,   Tyler  Durden.   that  the  uncanniness  of  the   doppelganger  appears.    The   Narrator  tries  to  follow  Durton,   flying  around  the  country,  but  is   always  one  step  behind.    He  finds   that  he  is  being  saluted  for  the   actions  of  Durden.    This  is  the   essence  of  the  idea  of  a   doppelganger,  that  one’s  actions   can  be  attributed  to  another,  or   vice  versa.    The  Narrator’s  doppelganger  is  not  a  copy  of  him  in  this  case,  hence   Durton  not  looking  like  the  Narrator,  but  it  is  in  fact  The  Narrator’s  id,  shadow,  or   subconscious.         The  Narrator  and  Durden  represent  two  sides  of  the  same  coin.    According  to   Freud  it  is  the  ego  and  the  id,  to  Jung  it  is  the  persona  and  the  shadow.    While  both   Freudian  and  Jungian  criticisms  apply  to  such  a  vastly  psychological  film  as  Fight   Club,  Jung’s  model  more  appropriately  describes  the  instances  shown  in  this  film,   and  perfectly  outline  the  characters  within  the  film.       As  the  wearer  of  the  mask,  The  Narrator  is  very  clearly  labeled  as  the   persona.    With  his  non-­‐offensive,  clever,  and  cordial  mannerisms  he  attempts  to   create  a  “perfect  life,”  leave  a  good  impression  on  everyone,  and  not  disrupt  the   status  quo  just  as  Jung  describes  the  persona.    Similarly,  this  false  image,  hiding   what  is  later  shown  to  be  Durden,  is  recognized  even  by  his  consciousness  as  he   jokingly  describes  himself.    It  is  the  persona  that  has  completely  taken  over  The   Narrator,  brainwashing  him  to  the  point  of  not  allowing  any  of  his  primal   desires/needs  to  shine  through,  which  eventually  gives  way  to  Durden’s  side  of  the   “character  coin,”  the  shadow.     Durden’s  role,  as  he  put  is,  is,  “all  the   Durden   ways  you  wish  you  could  be,  that’s  me.”     and  other   This  is  precisely  the  role  of  the  shadow,  in  a   portrayals   sense.    The  shadow  represents,  similar  to   of  Jung’s   Freud’s  “id,”  the  unconscious,  primal   “Shadow”   instincts  and  desires,  and  anything   repressed  by  either  the  conscious  or   society.    One  of  Durden’s  most  famous  lines   explains  the  relation  of  the  persona  and  the   shadow  almost  to  a  ‘T’,  “I  look  like  you   wanna  look,  I  f*ck  like  you  wanna  f*ck,  I  am  

smart, capable,  and  most  importantly,  I  am  free  in  all  the  ways  that  you  are  not.”     Defined  by  the  fact  that  he  can  do  what  he  wants,  when  he  wants  to,  and  is  free  from   social  constraints,  Durden  is  the  epitome  of  Jung’s  shadow.     Jung  characterizes  several  other  archetypes  within  his  theory,  again  relating   to  both  Freud  as  well  as  Vladimir  Propp’s  characters.    Marla  Singer  represents  the   last  of  these  seen  in  the  film,  the  earth  goddess/great  mother.  The  great  mother   character  is  both  a  destructive  and  life  giving  entity.  This  character  both  creates  and   takes  lives  while  influencing  the   story.  Singer,  a  strange  and   troubled  woman,  seems  to  be  both   a  hindrance  as  well  as  a  helping   hand  to  The  Narrator  and  is  the   instigator  for  the  whole  plotline.    It   is  Singer  that  ruins  The  Narrator’s   daily  haven  of  therapy  groups,   resulting  in  the  birth  of  Durden   and  sending  him  on  a  rampage  that   ends  in  Project  Mayhem.     Unknown  to  viewers  until  the   close  of  the  film,  this  is  both  the   destruction  and  rebirth  of  The   Narrator.     The  correlation  of  Carter’s  character  to  a  mother  figure  also  brings  up  a   slightly  more  subtle,  but  very  prevalent,  portrayal  of  the  Oedipus  complex.    The   Oedipus  complex,  so  named  after  the  classic  tale,  refers  to  a  psychological  attraction   to  one’s  mother,  or  mother  type  character.    Used  by  Freud  to  depict  one  of  the  stages   of  development,  it  is  often  referred  to  in  other  works  and  applied  to  adults.    Fight   Club  portrays  the  Freudian  theory  unconventionally  in  a  slightly  untypical  way.    In   the  story  Oedipus,  unknowingly,  kills  his  father  and  marries  his  mother.    The  film   shows  a  relationship  strikingly  similar,  yet  not  directly  form  the  story.    Durden,  as   mentioned  earlier,  gets  sexually  involved  with  Marla  Singer.    Singer,  here,   represents  the  mother  figure,  and  Durden  representing  the  father.    Although  neither   are  actually  blood  related,  family,  or  anything  of  the  sort  it  isn’t  exactly  typical,  but   fits  the  criteria  non-­‐the-­‐less.    It  is  at  the  end  when  The  Narrator  finally  vanquishes   his  alter  ego,  Durden,  paralleling  the  story,  and  unites  with  Singer.      

After Durden  is   defeated,  The   Narrator  and   Marla  hold  hands,   as  they  watch   Project  mayhem’s   final  mission   complete.  

Also unconventional  about  this  Oedipal  portrayal  is  the  fact  that  The   Narrator  is  “fighting/killing”  himself  or  a  figment  of  his  imagination  to  win,  in  a   sense,  “his  mother”  rather  than  either  an  actual  person  or  father/mentor  figure.    The   last  factor  accounting  to  the  unconventionality  of  Fight  Club’s  portrayal  of  the   Oedipus  complex  is  the  on  screen  relationship  between  The  Narrator  and  Singer.    It   is  clear  from  the  beginning  that  the  characters  are  very  unapproving  of  each  other   and  their  lifestyles.    The  two  seem  to  be  repulsed  by  each  other  even,  with   conversations  often  ending  very  abruptly  and  with  fighting.    Despite  their  strange   relationship,  once  Durden  is  out  of  the  way  The  Narrator  has  only  one  piece  of  his   previous,  “normal”  life  to  grab  on  to,  and  that  is  Marla.      

Durden, posed  similar   to  a  previously  seen   Calvin  Klein  Model,  as   others  admire  his   fighting  ability  and   position  as  alpha  male.  


Masculinity: Reality  vs.  Representation       Fight  Club  is  one  of  the  few  works  to  portray  white  male  middle  class  as  the   victims  of  society.    Interestingly  enough,  it  is  even  generous  enough  to  point  out   numerous  scapegoats  for  which  these  victims  can  point  fingers  at.    The  film  is  one  of   the  most  acclaimed  and  criticized  films  of  the  past  few  decades,  mostly  due  to  its   portrayal  and  ideas  of  corporate/economic  America  adjacent  to  its  ideas  of   masculinity.         The  early  portrayal  of  Edward  Norton’s  character  makes  it  clear  that  he  is  a   middle  class  zombie,  addicted  to   his  IKEA  consumerism  and   owned  by  his  apartment.    As  this   white  collared  zombie,  The   Narrator  has  become  somewhat   of  a  slave  to  Corporate  America   in  need  of  a  form  release.    He  is   The  Narrator,  unable  to  sleep,  w atching  TV  all  night.  

eventually pushed  to  the  edge,  where  he  creates  Tyler  Durden  to  fight  the  power   for/with  him.  Tyler  so  gracefully  puts  it,  “Advertising  has  us  chasing  cars  and   clothes,  working  jobs  we  hate  so  we  can  buy  shit  we  don't  need.  We're  the  middle   children  of  history,  man.  No  purpose  or  place.  We  have  no  Great  War.  No  Great   Depression.  Our  Great  War's  a  spiritual  war...  our  Great  Depression  is  our  lives.”  So   what  caused  the  meltdown  of  this  average,  middle  class  American?     Some  critics  have   Bob  embracing  The  Narrator   linked  the  formation  of   Durden,  fight  club,  Project   Mayhem,  and  the  mini  male   army  as  representative  of  the   lack  of  Masculinity  in  today’s   society.    As  a  character,  The   Narrator  shows  at  several   points  that  he  is  and  has   always  lacked  a  male  or   father  figure  within  his  life.     Hugging  Bob,  the  testicular   cancer  patient  with  “bitch   tits,”  and  crying  in  his  chest  is   one  of  these  moments.    This   entire  scene  and  idea  of   needing  to  hug  people,  in   particular  a  man,  is  important   according  to  Rudell,  “in  that  it   indicates  the  Narrator’s   search  for  comfort  from  a   man”  (499).    He  also  points   out  The  Narrator’s  “fragility”   when  his  insomnia  returns   with  the  introduction  of   another  woman,  Marla,  in  the   therapy  groups,  upsetting  his   balance  and  only  refuted  by   the  appearance  of  another   male  figure  –  Durden.    In  one   of  his  early  conversations  with  Durden  they  both  openly  tell  audiences  their  missing   or  judgmental  father  problems,  The  Narrator  missing  his  father  and  Durden’s   supposedly  telling  him  how  he’s  “supposed”  to  live  his  life.    These  stories  are   representative  of  the  typical  American  male.    This  conversation  ends  with  one  of   Durden’s  most  important  and  controversial  lines  regarding  masculinity  within  the   film,  “A  generation  of  men  raised  by  women.    I'm  wondering  if  another  woman  is  the   answer  we  really  need,”  but  these  words  come  from  the  same  mouth  that  is  the   pinnacle  of  today’s  idea  of  masculinity.  

Fincher attempts  to  make  Durden,  somewhat  like  Pitt  in  real  life,  the  image  of   pure  masculinity.    This  shows  in  his  perfect  charm  and  build,  but  also  through  his   actions  throughout  the  film.    Ruddell  points  out  that,  “Tyler  represents  a  far  more   masculinized  image  than  the  narrator,  which  is  first   apparent  in  his  desire  to  fight  other  men”  (499).    From   fighting,  to  seducing  Marla(and  somewhat  The   Narrator  in  the  plane  scene),  to  starting  an   underground  boxing  club,  to  carrying  out  Project   Mayhem,  everything  he  does  is  aimed  at  being  the   “cool  guy,”  in  the  most  masculine  way  possible.    Even   the  house  and  way  he  live  are  allusions  to  his   masculinity,  Ruddell  notices,  “he  takes  The  Narrator   away  from  his  obsession  with  furniture  and   clothes(traditionally  coded  as  feminine),  to  a  place  here   he  lives  with  no  comfort,  and  with  many  other  men,   reminiscent  of  warriors  or  gladiators”(499).     Durden  is  shown  only  winning  fights,  giving   orders,  or  leading  the  group  to  victory  –  all   “masculine”  in  the  eyes  of  viewers.    “Is  that   what  a  man  looks  like,”  The  Narrator  asks  Durden  in  one  scene,  both  scoffing  about   the  image  of  masculinity  represented  through  a  Calvin  Klein  advertisement.    But  not   moments  later  Pitt  is  shown  in  a  boxing  scene  replicating  the  same  pose  seen  from   the  model.    In  the  Calvin  Klein  scene,  the  characters  joke  and  laugh  about   masculinity,  but  the  joke  is  on  Pitt  as  he  portrays  that  exact  model  in  a  society  that   has  lost  its  footholds  in  what  masculinity  once  was.       The  idea  of  the  ripped  man  in  a  loincloth  with  a  dead  animal  slung  over  his   shoulders  was  never  the  perfect  image  of  masculinity,  but  it  was  close.    For  all  of   history  a  similar  form  of  brute-­‐ness  has  applied  as  a  man’s  model  on  how  to  be  a   man.    Today  this  doesn’t  even  come  close.    “American  manhood  has  become  totally   disconnected  from  meaningful  social  purpose,”  Michael  Clark  says  (66).    Fight  Club   shows  that  outlets  for  males  to  show  masculinity  are  dwindling  today,  and  with   globalization  and  the  takeover  of  consumerism  on  culture,  the  scale  on  which   masculinity  is  measured  has   switched,  in  part  at  least,  to   The   measurement  in  participation  in   Narrator   consumerism.  “Consumer  culture   obsessing   has  emasculated  men,  pushing   about  his   them  increasingly  into   furniture   collection.   ornamental  and  passive  roles   traditionally  associated  with  the   feminine  sphere”  (67).        “Many   men  have  found  themselves   driven  to  more  domineering  …  displays  in  their  frantic  quest  for  a  meaningful   showdown,”  Faludi  explains,  in  which  they  “attempt  to  compensate  …  for  their  lives   of  quiet  desperation”  (31).    Fight  Club  is  a  perfect  example  of  this,  showing  the   masses  of  men  eager  to  participate  in  the  underground  boxing  cult.    It  shows  the  

idea that  men  must  be  pinned  against  an  opponent  of  some  sort.    These  opponents   come  in  different  forms  from  themselves  to  groups  of  people(gays,  race,  nation,  etc.)   or  are  replaced  with  “emasculating  self-­‐doubts”(67).    To  repeat  what  Durden  says,   this  generation  has  no  great  war  and  no  other  sort  of  great  problem  to  send  men  to   release  their  masculinity  upon  to  solve.    For  the  first  time  in  history  real,  true   masculinity  in  its  purest  form  has  little  to  no  value  in  society.    Through  this  the  film   implies  that  without  such  an  enemy  “that  white,  middle  American  men  are  their  own   worst  enemies”  (67).     Through  a  Jungian  eye,  we  see  both  extremes  of  the  male  psyche.    These  two   halves  of  the  mind,  one  overly  conservative  and  the  other  outlandishly  irrational   and  eccentric,  help  portray  the  uncanny  doppelganger  and  address  the  idea  of  the   Oedipus  complex.  Today  the  luxury  and  civility  is  very  apparent  and  seems  to  have   taken  the  place  of  masculinity  in  society.    As  a  film  that  seems  to  so  accurately  depict   the  bleak  lives  of  people  today,  Fight  Club  sends  an   even  bleaker  message  of  the  defeat  and  misplacement   of  masculinity.    Today’s  men  may  not  be  Hercules,  or   Daniel  Boone,  or  Arnold  Schwarzenegger,  but   masculinity  today  is  different  than  it  has  been  in  all  of       history,  and  men  just  need  to  find  their  new  place  and       form  of  expression.    Perhaps,  after  all  is  said  and  done,   Durden  still  best  describes  masculinity  today,  “It’s  not   till  we’ve  lost  everything  that  we’re  free  to  do   anything.”                                                

Works Cited     Bedford,  Mark.  "Smells  Like  1990S  Spirit:  The  Dazzling  Deception  Of  Fight  Club's   Grunge-­‐Aesthetic."  New  Cinemas:  Journal  Of  Contemporary  Film  9.1  (2011):   49-­‐63.  Academic  Search  Premier.  Web.  21  Nov.  2013.         Boon,  Kevin  Alexander.  "Men  and  Nostalgia  for  Violence:  Culture  and  Culpability  in   Chuck  Palahniuk's  Fight  Club."  The  Journal  of  Men's  Studies  11.3  (2003):  267.   Expanded  Academic  ASAP.  Web.  19  Nov.  2013.         Clark,  J.  Michael.  "Faludi,  Fight  Club,  And  Phallic  Masculinity:  Exploring  The   Emasculating  Economics  Of  Patriarchy."  The  Journal  Of  Men's  Studies  11.1   (2002):  65-­‐76.  PsycINFO.  Web.  23  Nov.  2013.         Faludi,  S.  "Stiffed:  The  Betrayal  Of  The  American  Man."(1999)  31-­‐39.       Faludi,  Susan.  "It's  `Thelma  &  Louise'  For  Guys."  Newsweek  134.17  (1999):  89.   Academic  Search  Premier.  Web.  23  Nov.  2013.         Kackar,  Hayal,  and  Thomas  B.  Roberts.  "Fight  Club  And  The  Basic  Perinatal  Matrices:   A  Movie  Analysis  Via  A  Grofian  Frame."  Journal  Of  Transpersonal  Psychology   37.1  (2005):  44-­‐51.  Academic  Search  Premier.  Web.  21  Nov.  2013.     Hewitt,  Andrew.  "Masochism  And  Terror:  Fight  Club  And  The  Violence  Of  Neo-­‐ Fascist  Ressentiment."  Telos  136  (2006):  104-­‐131.  Academic  Search  Premier.   Web.  21  Nov.  2013.     Mockenhaupt,  Brian.  "The  Curious  Case  Of  David  Fincher."  Esquire  147.3  (2007):   158-­‐212.  Academic  Search  Premier.  Web.  21  Nov.  2013.         Ruddell,  Caroline.  "Virility  And  Vulnerability,  Splitting  And  Masculinity  In  "Fight   Club":  A  Tale  Of  Contemporary  Male  Identity  Issues."  Extrapolation   (University  Of  Texas  At  Brownsville)  48.3  (2007):  493-­‐503.  Academic  Search   Premier.  Web.  21  Nov.  2013.        

Fight Club - An Emasculated Generation's Cry for Help  
Fight Club - An Emasculated Generation's Cry for Help