Page 1

Susan Elizabeth Phillips Gospodin Neodoljivi

S engleskoga prevela Mirna Čubranić Mozaik knjiga


Za Iris, gospođicu Neodoljivu

I prije no što je Teddie znao što se zbiva, mama ga je grlila, a Dallie je grlio nju, i njih troje stajali su ondje nasred ureda sigurnosti Kipa slobode i grlili se i plakali kao mala djeca. Iz Šminkerice


PRVO POGLAVLJE Više od nekolicine stanovnika grada Wynette u Teksasu smatralo je da se Ted Beaudine ženi ispod svog položaja. Pa mladenkina majka više nije predsjednica Sjedinjenih Američkih Država! Cornelia Jorik prestala je obnašati tu dužnost prije više od godinu dana. A Ted Beaudine je, na kraju krajeva, Ted Beaudine. Mlađi stanovnici željeli su da se oženi rock zvijezdom s nekoliko platinastih albuma, ah tu je priliku već imao i odbio je. Jednako je bilo i s čuvenom filmskom zvijezdom i modnom ikonom. Međutim, većina je smatrala da je trebao odabrati neku od profesionalnih sportašica, točnije neku iz profesionalne ženske golf lige. Njegova odabranica Lucy Jorik nije čak ni igrala golf. To lokalne trgovce nije spriječilo da otisnu Lucyno i Teddyjevo lice na posebno izdanje loptica za golf. Ali zbog namreškane površine loptice izgledah su nekako razroko pa su se većini turista koji su nagrnuli u grad kako bi i sami nazočili vikend svečanosti više svidjeli ručnici za golf na kojima su Lucy i Teddy bolje izgledah. Među ostalim proizvodima koji su se najbolje prodavali bili su tanjuri i šalice koje su masovno proizveli gradski Golden Agers, a prihod od prodaje kojih je bio namijenjen za popravak požarom oštećene Javne knjižnice Wynette. Kao rodni grad dvojice najvećih igrača profesionalnog golfa, Wynette, Teksas, bio je naviknut na svojim ulicama vidjeti slavne osobe, iako ne i bivšu predsjednicu Sjedinjenih Američkih Država. Svaki hotel i motel u okrugu od pedeset milja bio je nakrcan političarima, sportašima, filmskim zvijezdama i državnim vodama. Agenti Tajne službe iskrsnuli su na sve strane i previše je novinara zauzimalo dragocjen prostor za šankom u Roustaboutu. Ali sa samo jednom industrijom kojom je opstajalo lokalno gospodarstvo, grad je u prošlosti doživio teška vremena i stanovnici Wynettea raširenih su ruku dočekali ovaj posao. Kiwanijevi su pokazali naročitu inventivnost prodajući otvorene tribine sučelice prezbiterijanskoj crkvi po cijeni od dvadeset dolara po sjedalu. Javnost se šokirala kad je mladenka za obred odabrala gradić u Teksasu umjesto da se uda u Beltwayu u Washingtonu, utočištu političke elite, ali Ted je bio Teksašanin od glave do pete i lokalno stanovništvo nikad nije ni pomišljalo da bi se oženio igdje drugdje. Izrastao je u muškarca pod njihovim budnim pogledima i poznavali su ga jednako dobro kao što su poznavali vlastite obitelji. Nitko živ u gradu nije mogao pronaći nijednu lošu stvar koju bi o njemu rekao. Čak ni njegove bivše djevojke nisu mogle ništa drugo doli samo sa žaljenjem uzdisati. Takav je muškarac bio Ted Beaudine. Meg Koranda možda jest bila kćerka holivudskog plemstva, ali također je bila bez prebite pare, bez doma i očajna, što je nije baš činilo naročito raspoloženom da bude djeveruša na vjenčanju svoje najbolje prijateljice. Posebice kad je sumnjala da njezina najbolja prijateljica možda čini životnu pogrešku udajući se za najdražeg sina gradića Wynette u Teksasu. Lucy Jorik, buduća mladenka, koračala je po sagu svog apartmana u Wynette Country Innu koji je njezina slavna obitelj zaposjela za svečanost. nitko mi to neće reći u lice, Meg, ali svi u ovome gradu misle da se Ted ženi ispod svog društvenog položaja! Lucy je izgledala tako uzrujana da ju je Meg poželjela zagrliti, ili je možda tu utjehu željela za sebe. Zaklela se da svojim mukama neće dodatno ojaditi


prijateljicu. zanimljiv zaključak za ove seljačine, s obzirom da si ti jedina najstarija kćerka bivše američke predsjednice. Nisi baš nitko i ništa. — Usvojena kćerka. Ne šalim se, Meg. Ljudi u Wynneteu me ispituju. Svaki put kad izađem. To nije bila posve nova informacija, budući da su Meg i Lucy razgovarale telefonom nekoliko puta tjedno, ali njihovi telefonski razgovori nisu otkrivali bore napetosti koje kao da su se trajno nastanile iznad hrpta Lucynog nosića. Meg je potegnula svoju srebrnu naušnicu, koja možda jest, a možda i nije bila iz dinastije Sung, ovisno o tome vjeruje li vozaču rikše u Sangaju koji joj je te naušnice prodao. rekla bih da si ti više no prikladna partija za dobre građane Wynettea. — To me jednostavno strašno iritira rekla je Lucy. nastoje biti prepredeni, ali ne mogu izaći na ulicu da me netko ne zaustavi i ne upita znam li možda koje je godine Ted osvojio američko amatersko golf prvenstvo ili koliko je vremena prošlo otkad je diplomirao dok nije magistrirao što je trik pitanje, budući da je to obavio istodobno. Meg je prestala studirati prije no što je zaradila ijedan akademski stupanj pa joj se pomisao da dva dobiješ istodobno učinila više no pomalo ludom. Međutim, i Lucy je ponekad znala biti malčice opsesiv na.— Mislim da ti je to samo novo iskustvo. To da ti se svi ne ulizuju. Vjeruj mi, ta mi opasnost ne prijeti. - Lucy je gurnula pramen svijetlosmeđe kose iza uha. - Na nekoj zabavi prošli tjedan, netko me je, kao da svi vode takav razgovor uz sirni namaz, veoma ležerno upitao znam li slučajno koliki je Tedov kvocijent inteligencije, što ja nisam znala, ali zaključila sam da ni ona ne zna, pa sam rekla sto trideset i osam. Ali, ne... Ispostavilo se da sam gadno pogriješila. Navodno je Ted, zadnji put kad je testiran, imao rezultat sto pedeset jedan. A prema riječima šankera, Tedje tad imao gripu, inače bi rezultat bio bolji. Meg je željela upitati Lucy je li uistinu dobro promislila o udaji, ali za razliku od Meg, Lucy ništa u životu nije činila impulzivno. Upoznale su se na koledžu kad je Meg bila buntovna brucoši ca, a Lucy iskusna, ali osamljena studentica druge godine. Budući da je i Meg odrasla sa slavnim roditeljima, shvaćala je Lucynu sumnjičavost prema novim prijateljstvima, ali s vremenom su se njih dvije povezale usprkos veoma različitim osobnostima i Meg nije trebalo dugo da zamijeti nešto što je drugima promicalo. Ispod nepokolebljive odlučnosti Lucy Jorik da ne učini ništa čime bi osramotila svoju obitelj kucalo je srce rođene izgrednice. Iako se to po njezinom izgledu nikad ne bi reklo. Zbog vilenjačkih crta lica i gustih trepavica kao u male djevojčice, Lucy je izgledala mlade od svoje trideset ijedne godine. Od studentskih dana pustila je svoju sjajnu smeđu kosu i ponekad je sklanjala od lica nizom baršunastih vrpci koje Meg ne bi stavila ni mrtva, jednako kao što nikad ne bi odabrala Lucynu damsku zelenkastoplavu haljinu s urednim remenom od brušene svile. Umjesto toga, Meg je svoje dugo, štrkljasto tijelo ovila svilenim tkaninama boje dragulja u nekoliko dužina, koje je zavrnula i zavezala na ramenu. Vintage crne gladijatorice veličine četrdeset i tri vezivale su se na listovima, a urešeni srebrni privjesak koji je napravila od starinske posude za betel orahe kupljene na otvorenoj tržnici u središnjoj Sumatri počivao je između njezinih dojki. Svoje je vjerojatno lažne naušnice iz dinastije Sung upotpunila hrpom


narukvica koje je kupila za šest dolara u T.J. Maxxu i uljepšala afričkim perlicama. Moda joj je bila u krvi. I putuje grbavim putem, rekao je njezin ujak, čuveni modni kreator iz New Yorka. Lucy je ovila oko prsta nisku ozbiljnih bisera na svom vratu.—Ted je... On je najbliže savršenom muškarcu što je svemir stvorio. Pogledaj moj vjenčani dar. Koji mladoženja svojoj mladenki daruje crkvu? — Dojmljivo, moram priznati. rano tog poslijepodneva, Lucy je povela Meg da vidi napuštenu drvenu crkvu koja se ugnijezdila na kraju jedne uske uličice na rubu gradića. Ted ju je kupio da je spasi od rušenja, zatim živio u njoj nekoliko mjeseci dok se njegova današnja kuća gradila. Iako je sad bila nenamještena, bilaje to dražesna stara građevina i Meg je lako mogla shvatiti zašto se Lucy sviđa. — Rekao je da svaka udata žena treba vlastiti prostor da bi ostala zdrava. Možeš li zamisliti išta obzirnije? Meg je imala ciničnije objašnjenje. Koju bi bolju strategiju imućni oženjeni muškarac mogao primijeniti ako kani i za sebe negdje stvoriti privatni prostor? — Prilično nevjerojatno bilo je sve što je rekla. jedva čekam da ga upoznam. proklelaje niz osobnih i financijskih kriza zbog kojih još prije mnogo mjeseci nije sjela u zrakoplov kako bi upoznala Lucynog zaručnika. Ovako, propustila je Lucynu djevojačku zabavu i morala se iz Los Angelesa dovesti na vjenčanje u krntiji koju je kupila od vrtlara svojih roditelja. Lucy je uzdahnula i smjestila se na kauč pokraj Meg. dok god Ted i ja budemo živjeli u Wynetteu, uvijek ću biti manjkava. Meg više nije mogla odoljeti da ne zagrli svoju prijateljicu. nikad u životu nisi bila manjkava. Sama si spasila sebe i sestru od djetinjstva u udomiteljskim obiteljima. Prilagodila si se Bijeloj kući kao zmaj. A glede pameti... imaš magisterij. Lucyje skočila. koji sam stekla tek nakon što sam diplomirala. Meg se nije obazirala na tu ludost. tvoj rad kao dječje pravo braniteljice promijenio je živote mnogih, a po mom mišljenju to vrijedi više od astronomskog kvocijenta inteligencije. Lucy je uzdahnula. volim ga, ah ponekad... - Što? Lucyje mahnula netom izmanikiranom rukom pokazujući nokte nalakirane blijedoružičastim lakom, umjesto smaragdnozelenim koji je Meg trenutačno bio draži. glupo je. Trema u zadnjem času. Nema veze. Meg je postala zabrinutija. lucy, već smo dvanaest godina najbolje prijateljice. Jedna drugoj znamo najmračnije tajne. Ako nešto nije u redu... — Nije problem ni u čem određenom. Samo sam nervozna zbog vjenčanja i sve pozornosti koju dobiva. Novinari su posvuda. smjestila se na rub kreveta i privukla jastuk na prsa, baš kao što je običavala činiti na koledžu kad bije nešto uzrujalo. ali... Sto ako je on predobar za mene? Ja jesam pametna, ali onje pametniji. Ja jesam zgodna, ali onje božanstven. Ja nastojim biti pristojna osoba, ali onje praktički svetac. Meg je potisnula sve veći osjećaj srdžbe. isprali su ti mozak. — Nas troje smo odrasli sa slavnim roditeljima. Ti, ja i Ted... Ali Ted je stekao vlastito bogatstvo.


— Ta usporedba nije poštena. Ti se baviš poslom koji ne donosi zaradu, što baš nije platforma za lansiranje multimilijunera. ali Lucy se svejedno mogla uzdržavati, što je nešto što Meg nikad nije uspijevalo za rukom. Ona je bila previše zaposlena putujući u daleke krajeve pod izlikom da proučava lokalne ekološke probleme i istražuje urođeničke obrte, ali zapravo je samo uživala. Voljela je roditelje, ali nije voljela kako su joj obustavili sredstva. I zašto sad? Da su to učinili kad je imala dvadeset ijednu godinu umjesto sad kad joj je trideset, možda se ne bi osjećala tako velikom gubitnicom. Lucy je podbočila svoju malu bradu na rub jastuka koji se na brao oko njezinih obraza. moji ga roditelji obožavaju, a znaš kakvi su kad je riječ o momcima s kojima sam izlazila. — Ni približno tako otvoreno neprijateljski kao što su moji roditelji prema momcima s kojima ja izlazim. — To je zato što ti izlaziš sa svjetskim gubitnicima. Meg tome nije mogla proturiječiti. Medu tim gubitnicima odnedavna je bio ijedan šizoidni surfer kojeg je upoznala u Indoneziji i australski vodič raftinga s ozbiljnim problemima svladavanja bijesa. Neke žene uče na svojim pogreškama. Ona očito nije jedna od njih. Lucy je bacila jastuk u stranu. ted je s dvadeset i šest godina stekao bogatstvo nekim genijalnim softverom koji gradovima pomaže da ne trate energiju. Veliki korak ka stvaranju nacionalne pametne mreže. Sad odabire savjetničke poslove koje želi. Kad je kod kuće, vozi stari Fordov kamionet na vodikov pogon koji je sam ugradio, zajedno s klima uređajem na sunčev pogon i raznim drugim stvarima koje ja ne razumijem. Imaš li uopće predodžbu koliko je stvari patentirao? Ne? Nemam ni ja, iako sam sigurna da svaki trgovac u gradu ima. Što je najgore od svega, njega ništa ne izluđuje. Ništa! — Zvuči kao Isus. Samo što je bogat i seksi. — Pazi, Meg. U ovom te gradu šale o Isusu mogu ubiti. Nikad u životu nisi vidjela toliko naoružanih vjernika.—Lucyn zabrinut izraz ukazivao je na bojazan da bi možda i sama mogla biti ustrijeljena. Morale su ubrzo krenuti na probu i Meg je ponestajalo vremena za suptilnost. što je s tvojim seksualnim životom? Iritantno si škrta s pojedinostima, osim onog glupog tromjesečnog moratorija na kojem si inzistirala. — Želim da naša prva bračna noć bude posebna. zubima je potezala donju usnu. - On je najnevjerojatniji ljubavnik kojeg sam ikad imala. — Taj popis nije baš najduži na svijetu. — Legendaran je. I ne pitaj me kako sam to saznala. On je ljubavnik iz snova svake žene. Totalno nesebičan. Romantičan. Kao da zna što žena želi i prije no što je sama toga svjesna. dugo je uzdahnula. i moj je. Do kraja života. Lucy nije zvučala ni približno sretno zbog toga kao što je trebala zvučati. Meg je podvukla koljena pod tijelo. mora postojati barem jedna loša stvar na njemu. — Nema je. — Bejzbolsku kapu nosi naopako. Ujutro mu smrdi iz usta. Potajno luduje za Kid Rockom. Mora postojati nešto. — Pa... na Lucynom licu pojavio se izraz bespomoćnosti. savršen je. Eto što ne valja.


U tom trenutku, Meg je shvatila. Lucy se nije mogla izložiti opasnosti da razočara ljude koje voli, a sad je njezin budući suprug postao još jedna osoba čija očekivanja mora zadovoljiti. Lucyna majka, bivša predsjednica Sjedinjenih Američkih Država, odabrala je upravo taj trenutak da proviri glavom u sobu. vrijeme je da krenete, vas dvije. Meg je poput strijele skočila s kauča. Iako je odrasla okružena slavnim ljudima, nikad nije posve izgubila osjećaj strahopoštovanja u nazočnosti predsjednice Cornelije Case Jorik. Vedre aristokratske crte lica Nealy Jorik, smeđa kosa boje meda s pramenovima i dizajnerski kostimi po kojimaje bila prepoznatljiva bili su poznati s tisuća fotografija, ali tek su malobrojne pokazivale pravu osobu iza značke američke zastave na suvratku, kompliciranu ženu koja je jednom pobjegla iz Bijele kuće zbog pustolovine u bespuću koja ju je dovela do Lucy i njezine sestre Tracy, kao i do Nealynog ljubljenog supruga, novinara Mata Jorika. Nealy ih je pogledala. kad vas vidim ovako zajedno... Kao da ste još jučer obje bile studentice. sentimentalni nalet suza ublažio je čelično modre oči bivše liderice slobodnog svijeta. meg, dobra si prijateljica mojoj Lucy. — Netko je morao biti. Predsjednica se nasmiješila. zao mi je što tvoji roditelji nisu mogli doći. Meg nije bilo žao. ne mogu dugo jedno bez drugoga, a ovo je bilo jedino vrijeme kad je mama mogla pobjeći s posla i pridružiti se tati na snimanju u Kini. — Unaprijed se radujem njegovom novom filmu. Nikad nije predvidljiv. — Znam da bi voljeli vidjeti Lucyno vjenčanje odgovorila je Meg. posebice mama. Znate što osjeća prema njoj. — Isto što i ja osjećam prema tebi odgovorila je predsjednica, previše ljubazno jer je u usporedbi s Lucy Meg ispala veliko razočaranje. Međutim, sad nije bilo vrijeme za razmišljanje o prošlim neuspjesima i zlogukoj budućnosti. Morala je promozgati o sve većem uvjerenju da njezina najbolja prijateljica tek što nije počinila najveću pogrešku u životu. Lucy je odabrala samo četiri djeveruše, svoje tri sestre i Meg. Okupile su se ispred oltara čekajući dolazak mladoženje i njegovih roditelja. Holly i Charlotte, Matove i Nealyne biološke kćerke, stale su uz roditelje zajedno s Lucynom polusestrom Tracy, koja je imala osamnaest godina, i njihovim usvojenim sedamnaestgo dišnjim bratom Afroamerikancem Andreom. U svojoj naširoko čitanoj kolumni, Mat je izjavio: Ako obitelji imaju pedigre, naša je američki pas mješanac. Meg se stisnulo grlo. Ma koliko se uz svoju braću osjećala inferiorno, sad su joj nedostajali. Iz vedrog neba, vrata crkve širom su se otvorila. I na njima je stajao on, ocrtavajući se na suncu koje je zalazilo. Theodore Day Beaudine. Odjeknule su trube. Prave trube koje su svirale aleluje. — Isuse šapnula je. — Znam šaptomjoj je odvratila Lucy. njemu se takve stvari stalno događaju. Kaže da je slučajno. Usprkos svemu što joj je Lucy rekla, Meg svejedno nije bila pripremljena na prvi pogled na Teda Beaudinea. Imao je savršeno oblikovane jagodice, besprijekorno ravni nos i četvrtastu bradu filmske zvijezde. Kao da je netom


sišao s jumbo plakata na Times Squareu, samo što nije imao izvještačenost muškog manekena. Zaputio se proredom između crkvenih klupa dugim, ležernim korakom, tamnosmeđe kose s bakrenim odsjajem. Svjetlo koje je dopiralo kroz oslikane prozore bacalo je drago kamenje pred njegove noge, kao dajednostavan crveni sag nije dovoljan za takvog muškarca. Meg je jedva zamijetila njegove poznate roditelje nekoliko koraka iza njega. Nije mogla odvratiti pogled od mladoženje svoje najbolje prijateljice. Obitelj svoje mladenke pozdravio je dubokim, ugodnim glasom. Trube koje su vježbale na galeriji za zbor dosegle su krešen do, on se okrenuo i Meg je ostala bez daha. Te oči... Zlatni jantar s primjesama meda i obrubljen kremenom. Oči koje plamte inteligencijom i pronicavošću. Oči koje poniru do srži. Dok je stajala ispred njega, osjetila je kako Ted Beau dine pogledom prodire u nju i zamjećuje sve što se toliko trudila prikriti njezinu besciljnost, njezinu nesposobnost, njezin apsolutni neuspjeh da zauzme dostojno mjesto u svijetu. Oboje znamo da si nesposobna, govorile su njegove oči, ali siguran sam da ćeš jednog dana to prerasti. Ako ne... Pa dobro... Koliko čovjek može očekivati od pretjerano razmaženog holivudskog derišta? Lucy ihje upoznavala. .. tako mi je drago da se vas dvoje najzad srećete. Moja najbolja prijateljica i moj budući suprug. Meg se dičila svojom grubom uglađenošću, ali jedva je uspjela traljavo kimnuti glavom. pozornost molim... rekao je svećenik. Tedje stisnuo Lucynu ruku i nasmiješio se licu svoje mladenke koje ga je promatralo nježnim, zadovoljnim osmijehom koji ni na trenutak nije poremetio suzdržanost onih očiju boje tigrovog oka. Štogod on osjećao prema Lucy, nijedan taj osjećaj ne uključuje silovitu strast koju njezina najbolja prijateljica zaslužuje. Mladoženjini roditelji bili su domaćini probne večere, raskošnog roštilja za stotinu uzvanika u lokalnom golf klubu, mjestu koje je predstavljalo sve što je Meg prezirala razmažene bijele bogataše previše usredotočene na vlastiti užitak da bi pomislili na štetu koju njihov kemikalijama otrovan, vodom prskani golf teren nanosi planetu. Čak ni Lucyno objašnjenje da je to tek poluprivatni klub i da svatko može igrati nije promijenilo njezino mišljenje. Tajna služba držala je čete stranih novinara ispred vrata, zajedno s mnoštvom znatiželjnika koji su se nadali uočiti neko poznato lice. A poznata lica bila su posvuda, ne samo među mladenkinim gostima. Majka i otac mladoženje bili su svjetski poznati. Dallas Beaudine bio je legenda profesionalnog golfa, a Tedova majka, Francesca, jedna od prvih i najpoznatijih televizijskih lica, voditeljica emisije u kojoj su gostovali slavni. Bogati i istaknuti razlijevali su se sa stražnjeg trijema golf kluba izgrađenog u stilu prije građanskog rata, sve do prve rupe političari, filmske zvijezde, elitni sportaši svijeta profesionalnog golfa i kontingent lokalaca razne dobi i etničkih skupina: školski učitelji i trgovci, mehaničari i vodoinstalateri, gradski brijač ijedan biciklist doista zastrašujućeg izgleda. Meg je promatrala kako Ted prolazi kroz mnoštvo. Bio je neupadljiv i samozatajan, a ipak kao da ga je posvuda pratio nevidljivi reflektor. Lucyje bila uz njega, praktički podrhtavala od napetosti dok su ih svi redom zaustavljali


kako bi porazgovarali s njima. Kroz sve to, Ted je ostao nepomućen, i iako je prostorija žamorila od veselog čavrljanja, Meg je postajalo sve teže zadržati osmijeh na licu. Ted joj se više činio muškarcem koji obavlja brižno proračunatu misiju nego zaljubljenim mladoženjom večer uoči vjenčanja. Upravo je dovršila predvidljiv razgovor s nekim bivšim televizijskim komentatorom o tome kako nimalo ne nalikuje svojoj nevjerojatno lijepoj majci, kad su se pokraj nje pojavili Ted i Lucy. što sam ti rekla? lucy je od konobara u prolazu dograbila treću čašu šampanjca. nije li sjajan? Ne uzvrativši na kompliment, Ted je proučavao Meg onim svojim očima koje su sve vidjele, iako zacijelo nije bio ni na pola onih mjesta koja je Meg posjetila. Ti sebe nazivaš građankom svijeta, šaputale su njegove oči, ali to samo znači da nigdje ne pripadaš. Morala se usredotočiti na Lucynu nepriliku, ne na vlastitu, i morala je nešto brzo učiniti. Pa što onda ako ispadne nepristojna? Lucy je bila naviknuta na Meginu neuvijenost, a dobro mišljenje Teda Beaudinea njoj ništa ne znači. Dodirnula je čvor tkanine na svom ramenu. lucy mi je zaboravila spomenuti da si i gradonačelnik Wynettea... osim što si njegov svetac zaštitnik. Nije djelovao ni uvrijeđen ni polaskan ni iznenađen Meginim zadirkivanjem. lucy pretjeruje. — Ne pretjerujem—rekla je Lucy. kunem se da se ona žena koja stoji pokraj vitrine s trofejima malo naklonila kad si prošao pokraj nje. Ted se nacerio i Meg je zadržala dah. Taj spori osmijeh dao mu je opasan dječački izgled koji Meg nije ni na trenutak zavarao. Bacila se na stvar. lucy je moja najdraža prijateljica sestra koju sam oduvijek željela ali imaš li ti pojma koliko iritantnih navika ima? Lucy se namrštila, ali nije pokušala prekinuti razgovor, što je samo po sebi mnogo govorilo. — Njezine su mane male u usporedbi s mojima. obrve su mu bile tamnije od kose, ali trepavice blijede, zlaćanih vrhova, kao da su bile uronjene u zvijezde. Meg mu je prišla bliže. a koje su to točno mane? Lucy kao da je njegov odgovor zanimao jednako kao i Meg. — Ponekad sam pomalo naivan— rekao je. - Na primjer, dopustio sam da me pridobiju za posao gradonačelnika iako ga nisam želio. — Znači, ugađaš ljudima. - Meg se nije trudila da to zvuči ikako drugačije osim kao optužba. Možda ga može uzdrmati. — Ne bib baš rekao da ugađam ljudima blago je odgovorio. —Jednostavno sam se iznenadio kad se moje ime pojavilo na glasačkom listiću. Trebao sam to predvidjeti. — Svejedno na određeni način ugađaš ljudima s oklijevanjem je rekla Lucy. ne mogu se sjetiti nijedne osobe kojoj se ne sviđaš. Poljubio ju je u nos. Kao da mu je kućni ljubimac. dok god se tebi sviđam, sve je u redu. Meg je prešla preko granice pristojnog razgovora. dakle, naivni si ugađač ljudima. Što još? Ted nije ni trepnuo. nastojim ne biti dosadan, ali ponekad se zanesem temama koje nisu uvijek svima zanimljive.


— Štreber zaključila je Meg. — Točno odgovorio je. Lucy je ostala odana. meni to ne smeta. Ti si veoma zanimljiva osoba. — Drago mi je što to misliš. Otpio je gutljaj svog piva, još uvijek ozbiljno razmišljajući o Meginoj nepristojnosti. grozno kuham. — To je istina! lucy je izgledala kao da je nabasala na zlatni rudnik. Njezino oduševljenje njega ja zabavljalo i lice mu je ponovno zaposjeo onaj spori osmijeh. a ne idem na tečaj kuhanja, pa ćeš morati živjeti s time. Lucy je bila pomalo zastravljena i Meg je shvatila da Teda njegov popis vlastitih mana samo čini još privlačnijim paje preusmjerila svoj napadaj. lucy je potreban muškarac koji će joj dopustiti da bude ono što jest. — Mislim da Lucy ne treba muškarac da bi joj dopustio da išta bude tiho je odvratio. ona je svoja vlastita osoba. To je pokazivalo koliko malo razumije ovu ženu kojom se kani oženiti. lucy nije svoja vlastita osoba od svoje četnaeste godine, kad je upoznala buduće roditelje odvratila je Meg. ona je buntovnica. Rođena je izazivati nevolje, ali ne želi uzburkati vodu jer ne želi dovesti u neugodnost ljude do kojih joj je stalo. Jesi li spreman nositi se s time? Prešao je ravno na stvar. čini se da imaš nekih dvojbi glede Lucy i mene. Lucy je potvrdila svaku Meginu bojazan poigravajući se svojim traljavim biserima umjesto da uskoči i obrani svoju odluku da se uda. Meg nije popuštala. ti si očito sjajan tip. nije uspjela da to zazvuči kao kompliment. što ako si previše sjajan? — Bojim se da te ne razumijem. To je zacijelo novo iskustvo za nekoga tako ludo pametnog. sto ako... rekla je Meg. ako si malo previše dobar za nju? Umjesto da prosvjeduje, Lucyje namjestila usta u svoj osmijeh iz Bijele kuće i dodirivala bisere kao da su perlice krunice. Ted se nasmijao. da me bolje poznaješ, shvatila bi koliko je to smiješno. A sad nas, molim te, ispričaj, želim da Lucy upozna mog negdašnjeg vođu izviđača. obgrlio je Lucy oko ramena i odveo je sa sobom. Meg se morala regrupirati pa je pojurila prema ženskom toaletu, samo kako bije tamo u zasjedi dočekala jedna niska ženahi drant, s poput britve oštrom kosom boje cinobera i gomilom pomno stavljene šminke. ja sam Birdie Kittle rekla je, odmjeravajući Meg zamahom trepavica s debelim slojem maškare. ti si zacijelo Lucyna prijateljica. Uopće ne nalikuješ na majku. Birdie je vjerojatno bila u srednjim do kasnim tridesetim godinama života, što znači da je u jeku karijere modela Fleur Savagar Koranda bila dijete, ali njezino zapažanje nije iznenadilo Meg. Svi koji su išta znali o slavnima čuli su za njezinu majku. Fleur Koranda davno je odustala od manekenstva kako bi osnovala jednu od najvećih agencija u državi, ali za opću javnost zauvijek će biti Zlatna Djevojka. Meg je nalijepila na lice Lucyn osmijeh za Bijelu kuću. to je zato što je moja majka jedna od najljepših žena na svijetu, aja nisam. i to je bila istina, iako su Meg i njezina majka dijelile više no samo nekoliko zajedničkih tjelesnih karakteristika, uglavnom one loše. Meg je naslijedila majčine obrve debljine marker flomastera, kao i njezine krupne dlanove, stopala nalik veslima i tek


pet centimetara manje od majčinih metar osamdeset i dva. Ali maslinastu kožu, smeđu kosu i nepravilnije crte lica koje je naslijedila od oca sprečavale su je od ikakvog svojatanja majčine ekstravagantne ljepote, iako su njezine oči bile zanimljiva kombinacija zelene i modre i mijenjale boju ovisno o svjetlu. Nažalost, nije naslijedila ni nadarenost ni ambiciju koje su njezini roditelji oboje posjedovali u velikoj mjeri. — Ti si valjda privlačna na svoj način. birdie je prešla manikiranim noktom palca preko urešene kopče svoje crne večernje torbice. nekako egzotična. Ovih dana supermodelom nazivaju svakoga tko stane ispred kamere. Ali Zlatna Djevojka je bila prava. I kako se pretvorila u uspješnu poslovnu ženu. Budući da sam i sama poslovna žena, divim se tome. — Da, izvanredna je. meg je voljela majku, ali to je nije sprečavalo da poželi da Fleur Savagar Koranda ponekad posrne izgubi velikog klijenta, uprska važan dogovor, dobije bubuljicu. Ali njezinu je majku sva nesreća zadesila rano u životu, prije nego što se Meg rodila, tako da je titula obiteljske propalice ostala kćerki. — Pretpostavljam da si sličnija ocu nastavila je Birdie. kunem se da sam gledala sve njegove filmove. Osim onih depresivnih. — Kao što je onaj za koji je dobio Oscara? — Oh, taj sam gledala. Megin otac bio je trostruka prijetnja. Svjetski poznat glumac, dramski pisac dobitnik Pullitzerove nagrade i autor književnih uspješnica. S tako megauspješnim roditeljima, tko bije mogao kriviti što je tako ozbiljno poremećena? Nijedno dijete ne može biti doraslo takvoj baštini. Osim njezine dvojice mlade braće... Birdie je namjestila naramenice svoje crne haljine srcolikog izreza koja joj je bila malčice preuska u struku. tvoja prijateljica Lucy je zgodušna. to nije zvučalo kao priznanje. nadam se da cijeni što ima u Teddyju. Meg se trudila sačuvati smirenost. sigurna sam da ga cijeni jednako kao i on nju. Lucy je doista posebna osoba. Birdie je skočila na priliku da se uvrijedi. ne tako posebna kao Ted, ali moraš živjeti ovdje da bi to shvatila. Meg se nije kanila upustiti u pljuvačko nadmetanje s ovom ženom, ma koliko to željela, pa je odlučno zadržala osmijeh na licu. —Ja živim u Los Angelesu. Mnogo toga shvaćam. — Kažem samo da to što je predsjedničina kćerka ne znači da je bolja od Teda ili da će joj svi ukazivati poseban tretman. On je najbolji mladić u ovoj državi. Ona će morati zaslužiti naše poštovanje. Meg se svim silama trudila ne planuti. lucy ne mora zaslužiti ničije poštovanje. Ona je osjećajna, pametna, profinjena žena. Ted je taj kojem se posrećilo. — Zar želiš reći da on nije profinjen? — Ne. Samo naglašavam... — Wynette, Teksas, tebi možda ne izgleda kao Bog zna što, ali slučajno je veoma profinjen grad i ne volimo kad nam stranci dolaze i sude nas zato što nismo velike vošingtonske face. zatvorila je torbicu. ili bolivudske filmske zvijezde. — Lucy nije... — Ljudi ovdje moraju ostaviti vlastiti biljeg. Nitko neće nikome ljubiti guzicu samo zbog slavnih roditelja.


Meg nije znala govori li Birdie o njoj ili o Lucy, ali više nije marila. posjetila sam male gradove po čitavom svijetu i oni koji nemaju što dokazivati uvijek kao da srdačno dočekuju strance. Samo u bijednim mjestima gradovima koji su izgubili svoj sjaj svako se novo lice doživljava kao prijetnja. Birdiene našminkane crvene obrve skočile su do ruba kose. u Wynetteu ne postoji ništa bijedno. Zar to ona misli? — Ne, to ja mislim. Birdieno lice naglo je upalo. pa, to mi mnogo govori, zar ne? Vrata su se silovito otvorila ijedna starija tinejdžerka duge svi jetlosmede kose provirila je glavom u toalet. mama! Lady Emma i ostale žele da se dođeš slikati. Dobacivši Meg zadnji neprijateljski pogled, Birdie je izjurila iz toaleta, spremna ponoviti njihov razgovor svakome tko ga bude htio čuti. Meg je iskrivila lice. U pokušaju da obrani Lucy, učinila je više štete no koristi. Ovaj vikend ne može dovoljno brzo završiti. Iznova je zavezala svoju haljinu na ramenu, provukla prste kroz kratku, ludo ošišanu kosu i primorala se vratiti na zabavu. Dok se mnoštvo oduševljavalo roštiljem i smijeh razlijevao trijemom, Meg kao da je bila jedina koja se nije zabavljala. Kad se zatekla sama s Lucynom majkom, znala je da mora nešto reći, ali iako je pomno birala riječi, razgovor nije dobro protekao. — Zar doista želiš reći da se Lucy ne bi trebala udati za Teda? - upitala je Nealy Jorik glasom koji je čuvala za oporbenu stranku. — Ne baš. Samo da... — Meg, znam da prolaziš kroz teško razdoblje i doista mi je žao zbog toga, ali nemoj dopustiti da tvoje emotivno stanje pomuti Lucynu sreću. Nije mogla odabrati boljega no što je Ted Beaudi ne. Obećajem ti, tvoje sumnje su neutemeljene. I želim tvoje obećanje da ćeš ih zadržati za sebe. — Koje sumnje? upitao je neki glas s blagim britanskim naglaskom. Meg se naglo okrenula i ugledala uz sebe Tedovu majku. Fran cesca Beaudine izgledala je kao suvremena Vivien Leigh sa srcoli kim licem, oblakom kose boje mahagonija i haljinom boje mahovine koja je ovijala njezino još uvijek vitko tijelo. U tri desetljeća koliko se emitirala emisija Francesca danas, ugrozila je Barbaru Walters kao kraljicu intervjua sa slavnima u najgledanijem terminu. Iako je Waltersova bila bolja novinarka, Francescu je bilo zabavnije gledati. Nealy je brzo izgladila situaciju. djeverušina trema... Francesca, večer je predivna. Ne mogu ti reći koliko Matt i ja uživamo. Francesca Beaudine nije bila budala. Hladno je pogledala Meg procjenjujući je, a zatim odvela Nealy prema skupini kojaje uključivala i onu crvenokosu ženuhidrant iz ženskog toaleta i Emmu Traveler, suprugu Tedovog kuma Kennyja Travelera, još jedne superzvijezde profesionalnog golfa. Nakon toga, Meg je izabrala najneprimjerenijeg uzvanika kojeg je mogla pronaći, nekog biciklista koji je izjavio da je Tedov prijatelj, ali čak ni razonoda promatranja sjajnih prsnih mišića nije je uspjela razvedriti. Umjesto toga, zbog tog je biciklista pomislila koliko bi njezini roditelji bili ludi od radosti da im ikad dovede kući ikoga iole nalik Tedu Beaudineu. Lucy je bila u pravu. On jest savršen. I ne bi mogao biti pogreš niji za njezinu prijateljicu.


Ma kako Lucy namjestila jastuke, nikako joj nije bilo udobno. Njezina sestra Tracy nečujno je spavala pokraj nje, nakon što je zahtijevala da večeras podijeli postelju s Lucy. Ovo nam je zadnja noć da budemo samo sestre... Svejedno, Tracy nije bila tužna zbog vjenčanja. Obožavala je Teda jednako kao i svi drugi. Lucy i Ted imali su zahvaliti majkama što su ih spojile. Nevjerojatan je, Luce, rekla je Nealy. Čekaj dok ga upoznaš. I bio je nevjerojatan... Meg nije smjela posijati sve one dvojbe u njezinu glavu. Samo što su te dvojbe ondje bile mjesecima, čak iako ihje Lucy uporno pokušavala odagnati razboritim argumentima. Koja se žena zdrave glave ne bi zaljubila u Teda Beaudinea? Ošamutio ju je. Lucy je nogom oslobodila plahtu. Za sve je ovo Meg kriva. To je problem s Meg. Sve okrene naglavačke. Zato što je Megina najbolja prijateljica nije slijepa na njezine mane. Meg je razmažena, nesmotrena i neodgovorna, traži svrhu preko sljedeće planine, umjesto u sebi samoj. Ujedno je pristojna, mila, odana i najbolja prijateljica koju je Lucy ikad imala. Obje su pronašle vlastiti način života u sjeni čuvenih roditelja lucy udovoljavanjem, Meg jurcanjem po svijetu, nastojeći trčati brže od roditeljske baštine. Meg nije znala svoje vlastite jake strane znatnu inteligenciju koju je naslijedila od roditelja, ali nikad nije dokučila kako da iskoristi u vlastitu korist; štrkljast, nekonvencionalan izgled zbog kojega je bila mnogo privlačnija od predvidljivijih ljepotica. Meg je dobra u toliko mnogo stvari da je zaključila da nije dobra ni u čemu. Pomirila se s time da je nedostatna i nitko ni njezini roditelji ni Lucy nije mogao pokolebati njezino uvjerenje. Lucy je zarila lice u jastuk, nastojeći izbrisati sjećanje na onaj grozan trenutak ove noći nakon što su se vratile u hotel, kad ju je Meg privukla u zagrljaj. luce, on je divan šapnulaje. sve je što si rekla. I apsolutno se ne možeš udati za njega. Megino upozorenje nije bilo ni približno zastrašujuće kao Lucyn vlastiti odgovor. znam čula je samu sebe kako šapuće u odgovor. ali svejedno ću to učiniti. Sad je prekasno da se izvučem. Meg ju je snažno protresla. nije prekasno. Ja ću ti pomoći. Učinit ću sve što mogu. Lucy se otrgla i odhitala u svoju sobu. Meg ne shvaća. Ona je dijete Hollywooda u kojemu su skandali svakodnevna pojava, ali Lucy je dijete Washingtona i shvaća konzervativno srce svoje domovine. U ovo je vjenčanje upletena javnost. Gledali su kako djeca Jorikovih rastu i prigrlili ih kroz nemali broj mladenačkih pogrešnih koraka. Novinske podružnice po čitavom svijetu pojavile su se kako bi pratile vjenčanje i Lucy ga nije mogla otkazati iz razloga koji ni sama nije znala odrediti. Osim toga, ako je Ted pogrešan za nju, ne bi li to već zamijetio i netko drugi? Njezini roditelji? Tracy? Ne bi li Ted, koji sve vidi tako jasno, i sam to dokučio? Podsjetnik na nepogrešivu procjenu Teda Beaudinea donio joj je tek onoliko utjehe koliko je bilo dovoljno da zaspe plitkim, nemirnim snom. Međutim, do narednog poslijepodneva taje utjeha iščezla.

DRUGO POGLAVLJE Ulazni trijem prezbiterijanske crkve u Wynetteu mirisao je na stare crkvene pjesmarice i davno zaboravljene večere vjernika. Vani je vladao organizirani


kaos. Poseban dio određen za novinare vrvio je izvjestiteljima, a gledatelji su ispunili tribine do zadnjega sjedala, pri čemu se višak razlijevao po bočnim ulicama. Kad su se mladenkini rođaci poredali kako bi ušli u crkvu, Meg je pogledala Lucy. Savršeno sašivena vjenčanica od čipke laskala je njezinoj vitkoj figuri, ali čak ni vješto nanesena šminka nije mogla sakriti napetost na Lucynom licu. Čitav je dan bila tako nervozna da Meg nije imala srca reći više ni riječi o ovom nerazboritom vjenčanju. Ionako to ne bi ni mogla, budući da je Nealy Jorik budno pratila svaki njezin korak. Komorni ansambl dovršio je preludij i trube su odjeknule najavljujući početak povorke. Lucyne dvije mlađe sestre bile su na čelu, za njima Meg i potom osamnaestgodišnja Tracy, koja je bila Lucyna kuma. Sve su imale jednostavne svilene haljine boje šampanjca, naglašene naušnicama od crnog topaza koje je Lucy darovala djeverušama. Trinaestgodišnja Holly krenula je proredom između klupa. Kad je stigla do sredine, njezina sestra Charlotte krenula je za njom. Meg se nasmiješila preko ramena Lucy koja je odlučila ući u crkvu sama i pridružiti se svojim roditeljima na pola puta, kao simbol načina na koji su ušli u njezin život. Meg je stala ispred Tracy kako bi i sama ušla, ali tek što nije zakoračila, kad je začula šuškanje i jedna je ruka naglo uhvatila njezinu. moram odmah razgovarati s Tedom panično je prošaptala Lucy. Tracy, čija je plava kosa bila počešljana u zamršenu pundžu, prigušeno je zadahtala. luce, što to radiš? Lucy se nije obazirala na sestru. dovedi mi ga, Meg. Molim te. Meg nije robovala običajima, ali ovo je čak i za nju bilo lakoumno. sad? Ne misliš li da si to mogla učiniti prije nekoliko sati? — Bila si u pravu. Sve što si rekla. Posve si bila u pravu. čak i kroz metre tila, Lucyno lice izgledalo je blijedo i ojađeno. po mozi mi. Molim te. Tracy se naglo okrenula prema Meg. ne razumijem. Sto si joj rekla? nije čekala odgovor, već je uhvatila sestrinu ruku. luce, imaš napadaj panike. Sve će biti u redu. — Ne. Ja... moram razgovarati s Tedom. — Sad? upitala je Tracy, ponavljajući Megine riječi. ne možeš sad razgovarati s njim. Ali morala je. Meg je to shvaćala, makar Tracy nije. Čvršće uhvativši buket minijaturnih kala ljiljana, Meg je zalijepila osmijeh na lice i zakoračila na besprijekorno bijelu stazu. Vodoravni prored između klupa dijelio je prednji dio crkve od stražnjeg. Bivša predsjednica Sjedinjenih Američkih Država i njezin suprug čekali su ondje, vlažnih očiju i ponosni, kako bi otpratili svoju kćerku u njezinoj zadnjoj šetnji kao neudate žene. Ted Beaudine stajao je ispred oltara zajedno sa svojim kumom i još trojicom pratilaca. Zraka sunčeva svjetla padala je ravno na njegovu glavu i davala mu što drugo? aureolu. Meg je večer ranije na probi bila pristojno prekorena zbog prebrzog hodanja proredom između klupa, ali to sad nije bio problem kad je svoj uobičajeni dugi korak svela na dječje koračiće. Što je učinila? Uzvanici su se okrenuli u očekivanju, čekajući da se pojavi mladenka. Meg je prebrzo stigla do oltara i stala ispred Teda, umjesto da zauzme svoje mjesto pokraj Charlotte.


Upitno ju je pogledao. Usredotočila se na njegovo čelo kako ne bi morala susresti one uznemirujuće oči boje tigrovog kamena. lucy bi željela razgovarati s tobom šapnula je. Nagnuo je glavu upijajući tu informaciju. Svaki drugi muškarac možda bi postavio nekoliko pitanja, ali ne Ted Beaudine. Njegova zbunjenost pretvorila se u zabrinutost. Odlučnim korakom, bez imalo naznake nelagode, zaputio se proredom između klupa. Predsjednica i prvi gospodin pogledali su se dok je on prolazio, a zatim odmah krenuli za njim. Uzvanici su zažamorili. Mladože njina majka je ustala, a potom i njegov otac. Meg nije mogla dopustiti da se Lucy nosi s ovime sama pa je i ona pohitala ka ulazu. Sa svakim korakom, njezin osjećaj prestravljenosti sve je više jačao. Kad je došla do ulaznog trijema, uočila je pjenušav vrh Lu cynog vela preko Tedovog ramena dok su se Tracy i njezini roditelji okupljah oko nje. Dvojica agenata Tajne službe stajali su u punoj pripravnosti uz vrata. Mladoženjini roditelji pojavili su se upravo u trenutku kad je Ted odmaknuo Lucy podalje od ostalih. Čvrsto je uhvativši za nadlakticu, poveo ju je prema bočnim vratašcima. Lucy se okrenula, pogledom nekog tražeći. Pronašla je Meg i čak i kroz vodopad tila njezina je molba bila jasna. Po mozi mi. Meg je potrčala prema njoj samo kako bije blagi Ted Beaudine prikovao pogledom od kojeg se zaustavila kao ukopana, pogledom opasnim kao oni koje je izveo njezin otac u svojim filmovima iz serije o Bird Dog Caliberu. Lucy je odmahnula glavom i Meg je nekako shvatila da njezina prijateljica nije molila da se ona zauzme za nju kod Teda. Lucy je željela da se ona pobrine za gužvu ispred crkve, kao da je Meg imala pojma kako bi uopće tome pristupila. Kad su se vrata iza mladoženje i mladenke zatvorila, bivši prvi suprug Sjedinjenih Američkih Država krenuo je prema njoj. meg, što se to događa? Tracy je rekla da ti znaš. Meg je čvrsto stisnula svoj buket djeveruše. Zašto je Lucy morala čekati tako dugo da bi iznova otkrila svoje pobunjeničko srce? hm... Lucy je morala razgovarati s Tedom. — To je očito. O čemu? — Ona je... u mislima je vidjela Lucyno ojađeno lice. ima neke dvojbe. — Dvojbe? francesca Beaudine, bijesna kao ris u žućkastosme đem Chanelu, naglo je istupila. ti si odgovorna za ovo. Čula sam te sinoć. Ovo je tvoje maslo. nagrnula je prema prostoriji u kojoj je nestao njezin sin, samo kako bije u zadnjem trenutku obuzdao suprug. — Čekaj, Francesca rekao je Dallas Beaudine, a njegov teksaš ki otegnuti govor bio je u napadnoj opreci odsječnom britanskom naglasku njegove supruge. to moraju sami riješiti. Djeveruše i djeveri nagrnuli su iz crkve u ulazni trijem. Lucyne sestre i brat okupili su se zajedno: Andre, Charlotte, Holly, i Tracy, koja je dobacivala ubojite poglede Meg. Svećenik je prišao predsjednici i njih dvoje brzo su razgovarali. Svećenik je kimnuo glavom i vratio se u crkvu, gdje ga je Meg čula kako se ispričava zbog kratke odgode i moli uzvanike da ne napuštaju svoja sjedala. Komorni ansambl je zasvirao. Vrata bočno od trijema ostala su zatvorena. Meg je počela osjećati mučninu.


Tracy se otrgla od obitelji i nahrupila prema Meg, bijesno naš kubivši usta nalik ružinom pupoljku. lucy je bila sretna dok se ti nisi pojavila. Za ovo si ti kriva! Otac joj je prišao i stavio ruku na njezino rame, hladno promatrajući Meg. nealy mi je rekla za vaš sinoćnji razgovor. Što ti znaš o ovome? Mladoženjini roditelji čuli su to pitanje i približili se. Meg je znala da Lucy računa na nju i othrvala se porivu da ustukne. lucy... se silno trudi ne razočarati ljude koje voli. oblizala je suhe usnice. ponekad zna... zaboraviti biti iskrena prema sebi. Mat Jorik bio je iz škole novinarstva koja nije dopuštala gluposti. — Što točno govoriš? Objasni. Svi su se pogledi prikovali uz nju. Meg je još čvršće stegnu la buketić kala ljiljana. Ma koliko željela pobjeći, ovu je situaciju morala pokušati barem malo olakšati svojoj prijateljici Lucy postavljajući temelje za teške razgovore koji je čekaju. Ponovno je oblizala usne. lucy nije onoliko sretna koliko bi trebala biti. Ima neke dvojbe. — Gluposti! uzviknula je Tedova majka. nye imala nikakve dvojbe. Ne dok ih ti nisi izmislila za nju. — Ovo je prvi put da itko od nas čuje išta o nekim dvojbama rekao je Dallas Beaudine. Meg je nakratko razmislila da izjavi da ne zna ništa o tome, ali Lucy je bila sestra koju nikad nije imala i mogla je za nju učiniti bar ovoliko. lucy je shvatila da se za Teda možda udaje iz pogrešnih razloga. Da on možda... nije pravi muškarac za nju. — To je apsurdno. iz Francescinih zelenih očiju letjele su otrovne strelice. znaš li koliko bi žena dalo sve na svijetu da se udaju za Teda? — Mnogo, sigurna sam. Njegovu majku to nije smirilo. u subotu ujutro sam doruč kovala s Lucy i rekla mi je da nikad u životu nije bila sretnija. Ali to se promijenilo nakon tvog dolaska. Sto si joj rekla? Meg je pokušala izbjeći to pitanje. možda nije bila baš onoliko sretna koliko se činilo. Lucy to vješto hini. —Ja bih se mogla nazvati stručnjakinjom za ljude koji hine sreću obrecnula se Francesca. lucy se nije pretvarala. — Doista je dobra u tome. — Dopusti da ponudim drugačiji scenarij. mladoženjina sitna majka obrušila se na nju s autoritetom odvjetnika optužbe. je li moguće da si ti iz samo tebi poznatih razloga odlučila iskoristiti savršeno prirodan slučaj treme pred vjenčanje? — Ne. To nije moguće. provukla je brončanu vrpcu buketića kroz prste. Dlanovi su joj se počeli znojiti. lucy je znala koliko svi vi želite da njih dvoje budu zajedno, pa se uvjerila da će to funkcionirati. Ali to nije bilo ono što je ona doista željela. — Ne vjerujem ti! tracyne modre oči napunile su se suzama. lucy voli Teda. Ti si ljubomorna! Zato si ovo učinila. Tracy je oduvijek obožavala Meg i njezino neprijateljstvo je za boljelo. to nije istina. — Tad nam reci što si joj rekla zahtijevala je Tracy. neka svi čuju.


Jedna vrpca buketa poderala se među njezinim vlažnim prstima. samo sam je podsjetila da mora biti iskrena prema sebi. — Bila je! uzviknula je Tracy. ti si sve upropastila! — I ja kao i svi vi želim da Lucy bude sretna. A nije bila sretna. — I ti si sve to zaključila iz jednog razgovora jučer poslijepodne? upitao je Tedov otac, opasno tihim glasom. —Jaje prilično dobro poznajem. — A mi ne? hladno je rekao Mat Jorik. Tracyne usnice su zadrhtale. sve je bilo divno dok se ti nisi pojavila. — Nije bilo divno. meg je osjetila kako joj između dojki klizi kapljica znoja. lucy je samo željela da to vjerujete. Predsjednica Jorik podvrgnulaje Meg dugom, pronicavom pogledu i najzad progovorila. meg tiho je rekla. što si učinila? Njezina blaga osuda rekla je Meg ono što je od samog početka trebala znati. Nju će okriviti. I možda su u pravu. Nitko drugi nije vjerovao da je ovaj brak tako grozna zamisao. Zašto bi potvrđena gubitnica mislila da zna bolje od svih njih? Klonula je pod silinom predsjedničinih nebeski modrih očiju. —Ja... nisam željela... Lucy nije bila... vidjeti takvo razočaranje u pogledu žene kojoj se toliko divila bilo je još gore no trpjeti osudu vlastitih roditelja. Na nju je barem Meg bila naviknuta. ja... žao mi je. Predsjednica Jorik odmahnula je glavom. Mladoženjina majka, koja je bila poznata po uništavanju napuhanih slavnih osoba u svojim televizijskim razgovorima, spremila se uništiti Meg dok se nije umiješao smireniji glas njezinog supruga. možda pretjerujemo. Njih dvoje sad vjerojatno izglađuju sve nedoumice. Ali nisu ništa izglađivali. Meg je to znala, a znala je i Nealy Jorik. Lucyna majka dovoljno je dobro poznavala svoju kćerku da bi znala da Lucy nikad ne bi izložila svoju obitelj ovakvome jadu da nije odlučila. Jedan po jedan, svi su okrenuli leđa Meg. I mladoženjini i mladenkini roditelji. Lucyne sestre i brat. Mladoženjin kum i pratioci. Kao da ona više ne postoji. Najprije njezini roditelji, a sad ovo. Svi za koje je marila svi koje je voljela otpisali su je. Nije bila plačljivica, ali na oči su joj navrle suze i znala je da mora pobjeći. Nitko nije zamijetio kad je polako počela odmicati prema ulaznim vratima. Okrenula je kvaku i kliznula van, samo kako bi prekasno shvatila svoju pogrešku. Reflektori su zabljesnuli. Televizijske kamere zazujale. Naglo pojavljivanje djeveruše upravo u trenutku kad su trebali biti izmijenjeni bračni zavjeti izazvalo je mahnitost. Neki od promatrača na tribinama sučelice crkvi ustali su pogledati zbog čega sva ta strka. Izvjestitelji su nagrnuli naprijed. Meg je ispustila buket, okrenula se na peti i objema rukama uhvatila tešku željeznu kvaku. Kvaka se odbila okrenuti. Naravno. Vrata su bila zaključana iz sigurnosnih razloga. Meg je bila u zamci. Izvjestitelji su navalili na nju, nahrupivši o zaštitare na dnu stuba. Sto se ondje unutra dogada? Zar nešto nije kako treba? Je li se dogodila nezgoda? Je li predsjednica Jorik dobro?


Meg se priljubila leđima o vrata. Njihova pitanja postala su glasnija, zahtjevnija. Gdje su mladoženja i mladenka? Je li obred završen? —Ja... ne osjećam se dobro, to je sve... Njihovi povici progutali su njezin slabašan odgovor. Netko je vrisnuo da svi začepe. U životu se znala nositi s varalicama na Tajlandu i uličnim razbojnicima u Maroku, ali nikad se nije osjećala toliko izvan svog elementa. Ponovno se okrenula prema vratima, zgnječivši buket potpeticom, ali kvaka se nije htjela pomaknuti. Ili nitko unutra nije znao za njezin škripac ili su je bacili vukovima. Mnoštvo na tribinama bilo je na nogama. Očajnički se osvrnula oko sebe i uočila dvije uske stube koje su vodile do nogostupa oko boka crkve. Potrčala je niz njih i umalo se spotaknula. Promatrači koji nisu uspjeli dobiti mjesto na tribinama nagomilah su se na pločniku iza ograde crkvenog dvorišta, neki s dječjim kolicima, drugi s osvježavajućim pićima. Podigla je suknju i potrčala neravnom stazom od opeke prema parkiralištu sa stražnje strane. Netko od zaštitara sigurno će je pustiti natrag u crkvu. Grozna mogućnost, ali bolje nego suočiti se s novinarima. Baš kad je stigla do asfalta, uočila je jednog od mladoženjinih pratilaca koji joj je bio okrenut leđima dok je otvarao vrata ta mnosivog Mercedesa. Obred je definitivno bio otkazan. Nije mogla zamisliti da bi se natrag u hotel odvezla limuzinom s ostalim članovima mladenkine obitelji pa je pojurila prema Mercedesu. Otvorila je suvozačka vrata upravo u trenutku kad se motor upalio. biste li me mogli odbaciti do hotela? -Ne. Podigla je pogled i susrela se s hladnim očima Teda Beaudi nea. Jedan pogled na tu tvrdoglavu čeljust rekao joj je da on nikad neće vjerovati da ona nije odgovorna za ovo što se dogodilo, posebice nakon što ga je onako oštro ispitala na probnoj večeri. Zaustila je reći mu da joj je žao zbog bola koji mu ovo zadaje, ali on nije izgledao ojađen. Više se činilo da mu sve ovo predstavlja veliku smetnju. On je emocionalni robot i Lucy je u pravu što ga je nogirala. Meg je povukla suknju oko tijela i nesigurno zakoračila unatrag. uh... Onda dobro. Nije žurio s odlaskom s parkirališta. Nije bilo škripe guma ni buke motora. Čak je i kratko mahnuo nekolicini ljudi na pločniku. Upravo ga je ostavila kćerka bivše predsjednice Sjedinjenih Američkih Država dok je cijeli svijet promatrao, a on svejedno ničime nije pokazao da se dogodilo nešto važno. Odvukla se do najbližeg zaštitara koji ju je napokon pustio natrag u crkvu, gdje je njezino ponovno pojavljivanje naišlo na upravo onako neprijateljski prijam kakav je očekivala. Ispred crkve, predsjedničina glasnogovornica dala je užurbanu izjavu koja nije nudila nikakve pojedinosti, samo kratku objavu da je vjenčanje otkazano. Nakon obvezatne molbe javnosti da poštuje privatnost para, glasnogovornica je pohitala natrag u crkvu ne odgovarajući na pitanja. U strci koja je uslijedila, nitko nije zamijetio sitan lik odjeven u kraljevski modru zborsku halju i bijele satenske cipele koji je kliznuo kroz bočna vrata i nestao u susjednim dvorištima.


TREĆE POGLAVLJE Emma Traveler nikad u životu nije vidjela Francescu Beaudine tako izbezumljenu. Prošla su četiri dana otkad je Lucy Jorik nestala i njih dvije su sjedile ispod sjenice u sjenovitom vrtu iza doma Beaudineovih. Zbog velike srebrne kugle smještene medu ružama, Francescaje djelovalajoš sitnija no što je uistinu bila. Svih ovih godina koliko su se poznavale, Emma nikad nije vidjela svoju prijateljicu kako plače, ali Francescaje ispod jednog svog smaragdnog oka imala izdajnički trag maškare, njezina kestenjasta kosa bila je razbarušena, a u srcoliko lice usijecale se bore umora. Iako je Francesca imala pedeset i četiri godine, gotovo petnaest godina starija od Emme i daleko ljepša, njihovo iskreno prijateljstvo imalo je korijen u zajedničkim vezama. Obje su bile Britanke, obje udate za čuvene profesionalne golf igrače i obje mnogo zainteresiranije za čitanje dobre knjige nego za pojavljivanje na golf terenu. Najvažnije od svega, obje su voljele Teda Beaudinea francesca silovitom majčinskom ljubavlju, a Emma postojanom odanošću koja je započela onoga dana kad su se upoznale. ona prokleta Meg Koranda učinila je nešto strašno Lucy. Znam da jest. francescaje slijepo zurila u velikog leptira koji je lepršao medu ljiljanima. gajila sam sumnje prema njoj i prije no što samje upoznala, usprkos svim Lucyinim blistavim izvješćima. Ako joj je Meg tako bliska prijateljica, zastoje nismo upoznali do dan prije vjenčanja? Kakva to prijateljica nije mogla pronaći vremena čak ni za jednu Lucynu zabavu prije vjenčanja? Emma se pitala to isto. Zahvaljujući Googleu, nepovoljna govorkanja o besciljnom načinu života Meg Korande počela su se kovitlati čim je bio objavljen popis djeveruša. Svejedno, Emma nije vjerovala u osuđivanje ljudi bez dovoljno dokaza i odbila je sudjelovati u širenju glasina. Nažalost, činilo se da su ovaj put glasine točne. Emmin suprug Kenny, koji je bio Tedov najbolji prijatelj, nije mogao shvatiti zašto su ljudi toliko mnogo neprijateljskije raspoloženi prema Meg nego prema odbjegloj nevjesti, ali Emma je shvaćala. Lokalno stanovništvo voljelo je Lucy, barem onoliko koliko je moglo voljeti nekoga izvana tko je osvojio njihovog Te da, i bili su spremni prihvatitije sve do onog dana kad je održana probna večera i kad se ona promijenila pred njihovim očima. Više je vremena provela šuškajući s Meg Korandom nego s vlastitim zaručnikom. S uzvanicimaje bila kratka, rastresena i jedva se nasmiješila tijekom najsmješnije zdravice. Francescaje izvukla smotanu papirnatu maramicu iz džepa izgužvanih bijelih capri hlača koje je odjenula sa starom majicom, talijanskim sandalama i vječno prisutnim dijamantima. u životu sam upoznala previše razmaženih holivudskih derišta da ne bih prepoznala još jedno. Djevojke kao Meg Koranda nikad u životu nisu morale ni dana raditi i misle da im njihova slavna prezimena daju dopuštenje da čine što god žele. Upravo zato smo se Dallie i ja pobrinuli da Ted uvijek zna da će morati raditi za život. otr laje nos maramicom. reći ću ti što ja mislim. Mislim da je ona pogledala mog Teddyja i poželjela ga za sebe. Iako je bila istina da su žene gubile zdrav razum nakon što bi upoznale Teda Beaudinea, Emma je vjerovala da čak ni Meg Koranda ne bi mogla smatrati otkazivanje Tedovog vjenčanja najboljom strategijom kojom će ga pridobiti za sebe. Međutim, njezino je mišljenje bilo manjinsko. Emma je bila pristalica manje


proširene teorije prema kojoj je Meg pokvarila Lucynu sreću zato što je bila ljubomorna na prijateljičin uspjeh u životu. Ali ono što Emma nije mogla shvatiti bilo je kako je Meg uspjela tako brzo polučiti željeni cilj. lucy mi je već bila kao kćerka. francescaje ispreplela prste u krilu. već sam bila izgubila nadu da će on ikad sresti nekog dovoljno posebnog za njega. Ali ona je bila savršena. Svi koji su ih vidjeli zajedno su to znali. Topli povjetarac mreškao je listove koji su zasjenjivali sjenicu. kad bi on bar pošao za Lucy, ali ne želi nastavila je Francesca. —Ja razumijem ponos. Sam Bog zna, njegov otac i ja ga imamo više no dovoljno. Ali voljela bih da ga može nakratko zaboraviti. nove suze kapnule su iz njezinih očiju. trebala si vidjeti Teddyja kad je bio mali. Bio je tako miran i ozbiljan. Tako drag. Bio je čudesno dijete. Najčudesnije ikad. Emma je svoje troje djece smatrala najčudesnijima na svijetu, ali nije osporila Francescu koja se skrušeno nasmijala. bio je posve nekoordiniran. Jedva je mogao proći kroz prostoriju da se ne spotakne. Vjeruj mi kad ti kažem da se njegova nadarenost za sport pojavila u kasnom djetinjstvu. I hvala Bogu da je prerastao alergije. ispuhala je nos. uz to, bio je i neugledan. Trebale su mu godine da postane zgodan kakav je sad. I bio je tako pametan, pametniji od svih oko njega u svakom slučaju pametniji od mene ali nikad nije bio snishodljiv prema ljudima. njezin suzni osmijeh slomio je Emmino srce. uvijek je vjerovao da od svakoga može nešto naučiti. Emmi je bilo drago što Francesca i Dallie uskoro odlaze u New York. Francesci je koristio naporan rad, a snimanje sljedeće serije razgovora skrenut će joj misli. Kad se smjeste u svoju kuću na Manhattanu, moći će uroniti u zabavu života u velikome gradu, što je mnogo zdravije od ostanka u Wynetteu. Francesca je ustala s klupe i protrljala obraz. lucy je bila odgovor na moje molitve za Teddyja. Mislila sam da je napokon upoznao ženu koja ga je vrijedna. Nekog pametnog i pristojnog, nekog tko shvaća kako je odrasti s povlasticom, ali tko nije razmažen svojim odgojem. Mislila sam da ima karakter. izraz njezinoga lica postao je grublji. pogriješila sam u tome, nisam li? — Svi smo pogriješili. Rupčić se razmrvio u njezinim prstima i govorila je tako tiho da ju je Emma jedva čula. tako očajnički želim unuke, Emma. Ja... sanjam o njima... sanjam kako ih držim i mirišem njihove mekane ručice. Teddijeva djeca... Emmaje znala dovoljno o Francescinoj i Dallijevoj prošlosti da bi shvatila da Francesca izražava više od obične čežnje za unuče tom jedne pedeset četiri godine stare žene. Dallie i Francesca bili su otuđeni prvih devet godna Tedovog života, sve dok Dallie nije saznao da ima sina. Unuče bi pomoglo ispuniti tu praznu rupu u njihovim životima. Kao da joj čita misli, Francesca je rekla: dallie i ja nikad nismo imali prilike zajedno gledati prve korake, čuti prve riječi. glas joj je bio ogorčen. meg Koranda ukrala nam je Tedovu djecu. Ukrala je Lucy i ukrala je naše unuke. Emma nije mogla podnijeti njezinu tugu. Ustala je s klupice i zagrlila je. imat ćeš ti te unuke, draga. Ted će naći drugu ženu. Mnogo bolju nego što je Lucyjorik. Francesca joj nije vjerovala. Emmaje to vidjela. I u tom trenutku je odlučila da Francesci neće reći ono najgore. Da je Meg Koranda još uvijek u gradu.


imate li neku drugu kreditnu karticu, gospođice Koranda? upitala je prelijepa plavuša na recepciji. čini se da je ova odbijena. - Odbijena? meg se ponašala kao da ne razumije tu riječ, ali itekako ju je dobro razumjela. Blago zazujavši, njezina je zadnja preostala kreditna kartica nestala u srednjoj ladici recepcije hotela Wynette Country Inn. Recepcionarka se nije trudila sakriti zadovoljstvo. Meg je postala javni neprijatelj broj jedan u Wynetteu kad se iskrivljena inačica njezine uloge u debaklu od vjenčanja koje je njihovog gradonačelnika sveca izvrgnulo međunarodnom poniženju proširila kao virus nošen zrakom kroz gradić u kojem se još zadržalo nekoliko novinara. Neumjereno napuhan prikaz Megine konfrontacije s Birdie Kittle tijekom probne večere također je postao hrana za javnost. Da je Meg samo mogla odmah otići iz Wynettea, bila bi izbjegla sve ovo, ali to se pokazalo nemogućim. Lucyna obitelj otišla je iz Wynettea u nedjelju, dvadeset četiri sata nakon što je Lucy pobjegla. Meg je očekivala da će još uvijek biti ovdje, nadajući se u Lucyn povratak, ali predsjednica se već ranije obvezala nazočiti globalnoj konferenciji Svjetske zdravstvene organizacije u Barceloni, zajedno s Lucyinim ocem koji je organizirao okupljanje međunarodnih medicinskih novinara. Meg je bila jedina koja je razgovarala s Lucy otkad je Lucy pobjegla. Primila je njezin telefonski poziv u subotu kasno navečer, negdje u doba kad su mladoženja i mladenka trebali odlaziti sa svadbenog prijama na medeni mjesec. Signal je bio slab i ona je jedva prepoznala Lucyn glas koji je zvučao tanko i nesigurno. — Meg, ja sam. — Luce? Jesi li dobro? Lucy se prigušeno, poluhisterično nasmijala. ovisi kako na to gledaš. Znaš onu moju divlju stranu o kojoj stalno govoriš? Izgleda da sam je pronašla. — Oh, draga... —Ja sam... ja sam kukavica, Meg. Ne mogu se suočiti sa svojom obitelji. — Luce, oni te vole. Shvatit će. — Reci im da mi je žao. glas ju je izdao. reci im da ih volim i znam da sam od svega napravila strašnu zbrku i da ću se vratiti i sve dovesti u red, ali... Ne još. Ne mogu još. — U redu. Reći ću im. Ali... Prekinula je vezu prije no što je Meg uspjela reći išta više. Meg je prikupila hrabrost i rekla Lucynim roditeljima za taj poziv. ona to čini svojom slobodnom voljom rekla je predsjednica, možda prisjetivši se svog vlastitog buntovničkog bijega prije mnogo godina. zasad joj moramo dati prostor koji joj je potreban. natjerala je Meg da obeća da će još nekoliko dana ostati u Wynetteu, u slučaju da se Lucy ponovno pojavi ondje. to je najmanje što možeš učiniti nakon što si izazvala ovu zbrku. meg je previše pritiskala krivnja da bi odbila. Nažalost, ni predsjednica ni njezin suprug nisu se sjetili podmiriti troškove Megi nog produženog boravka u hotelu. — Baš čudno rekla je Meg recepcionerki. Osim što je bila prirodno lijepa, recepcionerkina kosa s pramenovima, savršena šminka, zasljepljujuće bijeli zubi i asortiman narukvica i prstenja označavali su je kao nekoga tko provodi mnogo više vremena i novca na izgled od Meg. nažalost, nemam sa sobom nijednu drugu karticu. Napisat ću ček. nemoguće, budući da je svoj čekovni


račun ispraznila još prije tri mjeseca i otad živjela na svojoj dragocjenoj zadnjoj kreditnoj kartici. Prekopala je po torbici. oh, ne. Zaboravila sam čekovnu knjižicu. — Nema problema. Bankomat je odmah iza ugla. — Sjajno. meg je zgrabila svoj kovčeg. ovo ću putem ubaciti u prtljažnik. Recepcionerka je poput strijele dojurila iza pulta i istrgla joj kovčeg iz ruke. mi ćemo vam ga pričuvati dok se ne vratite. Meg je ošinula tu ženu najubojitijim pogledom za koji je bila sposobna i izgovorila riječi za koje nije mislila da će ikad izići iz njezinih usta. znate li tko sam ja? —Ja sam nitko. Apsolutni nitko i ništa. — Naravno. Svi to znaju. Ali mi imamo svoja pravila. — Dobro. dograbila je svoju torbicu, Pradinu, koju je naslijedila od majke i izašla iz predvorja. Kad je stigla do parkirališta, već ju je svu oblio hladni znoj. Njezin petnaest godina star Buick Century koji je gutao benzin, nalazio se poput hrđave bradavice između blistavo novog Lexusa i Cadillaca CTS. Usprkos opetovanom usisavanju, Hrđamobil je još uvijek smrdio na cigarete, znoj, brzu hranu i treset. Spustilaje prozore kako bi u unutrašnjost automobila ušlo malo zraka. Sjaj znoja pojavio se ispod majice od gaze koju je odjenula uz traperice, iščekićane srebrne naušnice koje je načinila od nekih kopči pronađenih u Laosu, i kestenjasti filcani, zvonasti vintage šešir za koji je njezina omiljena prodavaonica rabljenih odjevnih predmeta u Los Angelesu tvrdila da je stigao s imanja Ginger Rogers. Spustilaje čelo na volan, ali ma koliko razmišljala, nije uspijevala smisliti izlaz. Izvukla je mobitel iz torbice i učinila ono što je samoj sebi obećala da nikad neće učiniti. Nazvala je svog brata Dylana. Iako je bio tri godine mlađi od nje, već je bio izuzetno uspješan financijski čarobnjak. Ona bi uglavnom odlutala mislima kad bi on govorio o tome čime se bavi, ali znalaje da to čini veoma dobro. Budući da joj je odbio dati svoj broj na poslu, nazvala ga je na mobitel. hej, Dyl, odmah me nazovi. Slučaj je hitan. Ozbiljno to mislim. Moraš me odmah nazvati. Bilo je beskorisno nazvati Claya, koji je bio Dylanov brat blizanac. Clay je još uvijek bio izgladnjeli glumac, jedva uspijevao sakupiti za najamninu, iako to neće još dugo potrajati budući da ima diplomu škole glume na Yaleu, sve veći popis nastupa na off Broadwayu i nadarenost koja ide uz prezime Koranda. Za razliku od nje, nijedan od njezine dvojice braće od roditelja nije ništa uzeo otkad su završili koledž. Zgrabila je telefon kad je zazvonio. —Jedini razlog iz kojeg odgovaram na tvoj poziv rekao je Dylan je znatiželja. Zašto je Lucy pobjegla sa svog vjenčanja? Tajnica mi je rekla da neka online tračerska stranica tvrdi da si ti ta koja ju je odgovorila od vjenčanja. Sto se tamo dolje događa? — Ništa dobroga, Dyl, treba mi pozajmica. — Mama je rekla da će se to dogoditi. Odgovor je ne. — Dyl, ne šalim se. U škripcu sam. Uzeli su mi kreditnu karticu i... — Odrasti, Meg. Trideset ti je godina. Vrijeme je da naučiš plivati ili potoneš. — Znam. I promijenit ću neke stvari. Ali...


— Štogod to bilo u što si se uvalila, možeš se i izvući. Mnogo si pametnija no što misliš. Ja imam vjere u tebe, čak i ako ti nemaš. — Hvala ti na tome, ali sad mi je potrebna pomoć. Doista. Moraš mi pomoći. — Isuse, Meg. Zar ti nemaš nimalo ponosa? — To je usrano reći. — Onda me ne prisiljavaj da kažem. Sposobna si upravljati vlastitim životom. Nađi posao. Znaš što je to, zar ne? -Dyl... — Ti si moja sestra i ja te volim, a budući da te volim, sad ću prekinuti. Zurilaje u nijemi telefon, bijesna ali ne iznenađena ovim dokazom obiteljske urote. Njezini roditelji bili su u Kini i nedvojbeno jasno joj dali do znanja da je neće ponovno spasiti. Njezina odvratna baka Belinda nije ništa davala besplatno. Primorala bi Meg da se upiše na satove glume ili nešto jednako podmuklo. Glede njezinog ujaka Michela... Zadnji put kad su se vidjeli, održao joj je zajedljivo predavanje o osobnoj odgovornosti. S Lucy u bijegu, Meg su preostajale druge tri bliske prijateljice koje su sve bile bogate i od kojih bi joj svaka posudila novac. Ili možda ne? To je bio problem s njima. Georgie, April i Sasha su sve bile neovisne, nepredvidljive žene koje su Meg godinama govorile da se treba prestati zafrkavati i napokon nečemu posveti. Međutim, objasni li im koliko je očajna... Zar ti nemaš nimalo ponosa? Želi li doista svojim uspješnim prijateljicama dati dodatan dokaz vlastite bezvrijednosti? S druge pak strane, koje joj se mogućnosti nude? U novčarki je imalajedva stotinu dolara, bez ijedne kreditne kartice, s praznim čekovnim računom, manje od pola spremnika benzina i automobilom koji bi se mogao pokvariti svakog trenutka. Dylan je u pravu. Ma koliko ona to možda mrzila, mora pronaći posao... i to brzo. Promislila je o tome. Kao glavna negativka u gradu, ovdje nikad neće pronaći posao, ali i San Antonio i Austin su na manje od dva sata vožnje, što znači da bi se s pola spremnika benzina do njih moglo stići. Naravno da će moći naći posao u jednome od ta dva grada. To bi značilo da će pobjeći ne plativši račun, što nikad ranije u životu nije učinila, ali ponestalo joj je drugih mogućnosti. Dlanovi su joj bili znojni na volanu dok je polako izlazila s parkirališta. Zbog buke lošeg prigušivača čeznula je za Nissanom Ultima kojega se morala odreći kad je njezin otac prestao otplaćivati ratu. Imala je samo odjeću na tijelu i sadržaj svoje torbice. Poludjela je što ostavlja kovčeg, ali budući da je Wynette Innu dužna za tri noćenja, odnosno znatno više od četiristo dolara, glede toga nije mogla mnogo učiniti. Vratit će im s kamatama čim pronađe posao. Kakav će to posao biti, nije imala pojma. Nešto privremeno i, nadajmo se, dobro plaćeno, dok ne smisli što će dalje. Jedna žena koja je gurala kolica zaustavila se i zagledala u smeđi Buick koji je rigao oblak masnog dima. To, u kombinaciji s ispušnim prigušivačem koji je rikao, jedva da je činilo njezin Hr đamobil idealnim vozilom za bijeg pa je pokušala potonuti niže na sjedalo. Provezla se pokraj zgrade suda izgrađene od vapnenca i ograđene javne knjižnice dok se približavala predgrađu. Najzad je ugledala znak da izlazi iz grada.


NAPUŠTATE WYNETTE, TEKSAS GradonačelnikTheodore Beaudine Teda nije vidjela od onog groznog susreta na crkvenom parkiralištu, a sad to neće ni morati. Kladila bi se u sve na svijetu da su se žene po čitavoj državi već poredale zauzeti Lucyno mjesto. Iza nje je zavrištala sirena. Naglo je pogledala u retrovizor i vidjela treperavo crveno svjetlo policijskog vozila za ophodnju. Čvrsto se uhvatila za volan. Skrenula je uz rub ceste, zaustavila se i molila da za ovo treba okriviti njezin bučni ispušni prigušivač, usput psujući samu sebe što ga nije dala popraviti prije nego što je otišla iz Los Angelesa. Strava joj je preplavila želudac dok je čekala da dvojica policajaca provjere njezine registarske tablice. Najzad, policajac iza volana izašao je iz vozila i polako krenuo prema njoj, pivskog trbuha obješenog preko pojasa hlača. Imao je rumenu kožu, velik nos i kosu nalik čeličnoj žici koja je stršala ispod kape. Spustila je prozor i zalijepila osmijeh na lice. dobar dan. boze, molim te da je ovo zbog mog neispravnog prigušivača, a ne zbog toga što bježim neplativši račun. Pružila mu je vozačku dozvolu i knjižicu vozila i prije no što ih je on zatražio. u čemu je problem? Proučavao je njezinu vozačku dozvolu, a zatim promotrio njezin šešir. Pomislila je da mu kaže da ga je nekoć nosila Ginger Ro gers, ali nije joj baš djelovao kao naročit ljubitelj starih filmova. gospođo, imamo dojavu da ste napustili hotel ne plativši račun. Stisnulo ju je u želucu. —Ja? To je smiješno. krajičkom oka, opazila je kretanje u bočnom retrovizoru kad se policajčev kolega odlučio priključiti društvu. Samo što je njegov kolega bio u trapericama i crnoj majici, umjesto u odori. I njegov kolega... Pomnije se zagledala u retrovizor. Ne! Cipele su zaškripale po šljunku. Na automobil se spustila sjena. Podigla je pogled i zatekla se suočena s bešćutnim jantarnim očima Teda Beaudinea. bog, Meg.

ČETVRTO POGLAVLJE Tede! nastojala se ponašati kao da je on osoba koju je najviše željela vidjeti, a ne njezina najgora noćna mora. zar si se priključio policiji? — Samo sam se odlučio provozati s njima. nalaktio se na krov njezinog automobila. Dok je promatrao kako ona izgleda, imala je dojam da se ni njemu ne sviđa njezin zvonasti šešir—ili bilo što drugo na njoj. najednom mi se oslobodio raspored u naredna dva tjedna. -Ah. — Dakle, čujem da si pobjegla iz hotela ne plativši račun. —Ja? Ne. To je pogreška. Nisam... samo sam se krenula provozati. Lijep je dan. Pobjegla? Ne. Imaju moj kovčeg. Kako bih mogla pobjeći? — Valjda tako da sjedneš u automobil i odvezeš se odgovorio je Ted, kao da je policajac. kamo si krenula? — Nikamo. Istražujem. Volim to činiti kad posjećujem nova mjesta. — Najbolje je da platiš svoj račun prije nego što kreneš u istraživanje. — Apsolutno si u pravu. Nisam razmišljala. Odmah ću se pobrinuti za to. samo što to nije mogla učiniti.


Pokraj njih je bučno prošao jedan kamion na putu u grad i njoj je ponovno između dojki kliznuo znoj. Morala se baciti nekome na milost i nemilost i nije joj trebalo dugo da odabere. policajce, mogu li razgovarati s vama nasamo? Ted je slegnuo i odmaknuo se do prtljažnika. Policajac se poče šao po prsima. Meg je zagrizla donju usnicu i spustila glas. vidite, problem je u tome... Napravila sam glupu pogrešku. Kako sam stalno na putovanjima, nisam dobila poštu na vrijeme i to je prouzročilo sitnu poteškoću s mojom kreditnom karticom. Morat ću zamoliti hotel da mi pošalju račun. Mislim da to neće biti problem. zacrvenjela se od stida i grlo joj se tako stisnulo da je jedva uspijevala istisnuti riječi. sigurna sam da znate tko su moji roditelji. — Da, gospodo, znam. policajac je zabacio glavu smještenu na kratkom, zdepastom vratu.—Tede, izgleda da ovdje imamo skitnicu. Skitnicu! Izletjela je iz automobila. čekajte malo! Ja nisam... — Ostanite gdje jeste, gospodo. policajčeva ruka krenula je prema koricama pištolja. Ted je podbočio nogu o stražnji odbojnik njezinog automobila i promatrao sa zanimanjem. Meg se bijesno okrenula prema njemu. tražiti da mi hotel pošalje račun ne čini me skitnicom! — Gospođo, jeste li čuli što sam rekao? oštro je upitao policajac. natrag u automobil. Prije no što je imala vremena pomaknuti se, Ted se ponovno približio. sheldone, ona ne surađuje. Mislim da ćeš je morati uhititi. — Uhititi? Ted je izgledao neodređeno tužan zbog toga, navodeći je na zaključak da ima sadističku crtu. Uskočila je natrag u automobil. Ted se odmaknuo. sheldone, što kažeš da slijedimo gospođicu Koranda natrag do hotela kako bi se mogla pobrinuti za svoj nedovršen posao? — Naravno. policajac Mrzovoljko pokazao je malo dalje niz cestu. ovdje se okrenite, gospođo. Bit ćemo tik iza vas. Deset minuta kasnije, ponovno se približavala recepciji Wynette Country Inna, ali ovaj put je uz nju hodao Ted Beaudine, dok je policajac Mrzovoljko stajao na ulazu i govorio u mikrofon na svom suvratku. Ona lijepa plavuša na recepciji pretvorila se u puku pozornost čim je uočila Teda. Usnice su joj se razvukle u širok osmijeh. Čak i kosa kao da joj je živnula. Istodobno je zabrinuto namrštila čelo. hej, Tede. Kako si? — Dobro, Kayla. A ti? kad se smiješio, spustio bi bradu. Meg ga je promatrala kako to čini s Lucy na probnoj večeri. Nije je spuštao nisko, možda tek cetimetardva, tek koliko je bilo dovoljno da svoj osmijeh preobrazi u životopis besprijekornog života i časnih namjera. Sad je taj isti osmijeh koji je bio podario Lucy nudio re cepcionerki u Wynette Innu. Toliko o njegovom slomljenom srcu. — Ne tužim se odgovorila je Kayla. svi se molimo za tebe. On ni izdaleka nije izgledao kao čovjek kojemu su potrebne molitve, ali je kimnuo glavom. hvala vam. Kayla je nagnula glavu tako da joj je sjajna plava kosa pala preko jednog ramena. zašto se ovaj vikend ne bi pridružio tati i meni na večeri u klubu? Znaš kako se tata i ti uvijek dobro zabavljate. — Baš bih i mogao to učiniti.


Čavrljali su nekoliko minuta o tati, vremenu i Tedovim obvezama gradonačelnika. Kayla je izvukla sve adute, zabacivala kosu, treptala, promatrala ga u stilu Tyre Banks, u osnovi ulagala sve što je imala. svi smo razgovarah o onom telefonskom pozivu koji si jučer primio. Svi su mislili da je Spencer Skipjack sigurno zaboravio na nas. Ne možemo vjerovati da je Wynette ponovno u igri. Alija sam čitavo vrijeme govorila da ćeš ti uspjeti. — Cijenim tvoju vjeru u mene, ali još smo daleko od gotovog posla. Ne zaboravi da je do prošlog petka Spence bio odlučan za San Antone. — Ako ga itko može uvjeriti da se predomisli i gradi u Wynetteu, tad si to ti. Nama svakako trebaju ti poslovi. — Kao da ja to ne znam. Megine nade da će njih dvoje nastaviti svoj razgovor bile su kratkoga vijeka kad je Ted ponovno obratio pozornost na nju. čujem da vam ovdje nazočna gospođica Koranda duguje novac. Ona naizgled smatra da to može riješiti. — Oh, nadam se. Recepcionerka nije izgledala kao da se nada ičemu takvome i rumen panike razlila se Meginim licem sve do prsa. Oblizala je suhe usnice. možda bih mogla... razgovarati s upraviteljicom. Ted je djelovao sumnjičav. mislim da to nije dobra zamisao. — Morat će rekla je Kayla. —Ja sam danas samo na ispomoći. Ova je situacija daleko onkraj mojih odgovornosti. Nasmiješio se. oh, k vragu. Svima bi nam dobro došlo nešto da nam malo razvedri dan. Idi po nju. Policajac Mrzovoljko oglasio se s vrata. tede, dogodila se nesreća na cesti prema groblju. Možeš li ti riješiti situaciju ovdje? — Naravno, Sheldone. Je li itko ozlijeđen? — Ne bih rekao. kimnuo je prema Meg. dovedi je do postaje kad završite. — Hoću. Dovedi je do postaje? Zar će je doista uhititi? Policajac je otišao, a Ted se naslonio na pult, ležeran u svijetu koji ga je okrunio za kralja. Čvršće je stisnula torbicu u ruci. sto si mislio kad si rekao da razgovor s upraviteljicom nije dobra zamisao? Ted se osvrnuo po malenom, udobnom predvorju i djelovao zadovoljan onime što je vidio. samo to da baš nije u klubu tvojih obožavatelja. — Alija nju nikad nisam upoznala. — Oh, upoznala sije, itekako jesi. I prema onome što čujem, nije baš dobro prošlo. Priča se da ona ne cijeni tvoj stav prema Wynetteu... ni prema meni. Vrata iza recepcije naglo su se otvorila i pojavila se žena s poput djetlića crvenom kosom, u tirkiznom pletenom kostimu. Bila je to Birdie Kittle. —Dobar dan, Birdie rekao je Ted kad im se vlasnica hotela približila, kratke, vatrene kose koja je plamtjela na neutralnoj pozadini bež zidova. lijepo izgledaš danas. — Oh, Tede... činilo se kao da će zaplakati. tako mi je žao zbog vjenčanja. Ne znam čak ni što bih ti rekla. Većina muškaraca umrla bi od poniženja pod bujicom svog tog sažaljenja, ali on nije djelovao kao da mu je i najmanje neugodno. događa se. Cijenim vašu brigu. kimnuo je prema Meg.


— Sheldon je zaustavio ovdje nazočnu gospođicu Koranda na autocesti dok je, takoreći, bježala s mjesta zločina. Ali dogodila se nesreća na cesti prema groblju pa me je zamolio da ja to riješim. Misli da nitko nije ozlijeđen. — Ondje se događa previše nesreća. Sjećaš se kćerke Jinny Morris? Moramo buldožerom izravnati onaj zavoj. — To bi svakako bilo dobro, ali znaš jednako dobro kao i svi ostali kakav nam je budžet. — Sve će biti mnogo bolje kad nam ishodiš ono golfersko odmaralište. Toliko sam uzbuđena da to jedva mogu podnijeti. Hotel će imati više gostiju primajući sve one koji žele igrati na terenu, ali ne žele platiti cijenu sobe unutar odmarališta. Osim toga, napokon ću moći otvoriti čajanu i knjižnicu tik uz hotel, kao što sam oduvijek željela. Razmišljam da je nazovem Pijuckaj i listaj. —Dobro zvuči. Ali gradnja još ni izdaleka nije dogovorena. — Bit će, Tede. Ti ćeš se pobrinuti za to. Silno su nam potrebni ti poslovi. Ted je kimnuo glavom, kao da je najuvjereniji na svijetu da će te poslove moći osigurati. Birdie je najzad okrenula svoje vrapčje oči prema Meg. Na vje đama je imala tek zamjetan sloj sjenila boje bakra i izgledala je još neprijatelj skije raspoložena nego tijekom njihove konfrontacije u ženskom zahodu. čujem da nisi stigla podmiriti račun prije nego što si otišla. obišla je pult recepcije. možda hoteli u Los Angelesu dopuštaju svojim gostima besplatan boravak, ali ovdje u Wynetteu nismo tako profinjeni. — Došlo je do pogreške rekla je Meg. smiješne, doista. Ja sam mislila da će se, hm, Jorikovi pobrinuti za to. Mislim, pretpostavila sam... ja... sa svakom novom riječju, zvučala je sve nesposobnije. Birdie je prekrižila ruke na grudima. kako kaniš platiti svoj račun, gospođice Koranda? Meg se podsjetila da nakon današnjeg dana više nikad neće morati vidjeti Teda Beaudinea. —Ja... ne mogu ne zamijetiti da ste vi jedna veoma lijepo odjevena osoba. U kovčegu imam nevjerojatne naušnice iz dinastije Sung. Posve unikatne. Kupila sam ih u San gaju. Vrijede mnogo više od četiristo dolara. barem bi vrijedile, kad bi odlučila vjerovati onom vozaču rikše. Što je odlučila učiniti. biste li bili zainteresirani za zamjenu? — Ne nosim ono što drugi odbace. To je valjda popularnije u Los Angelesu. I isključuje šešir Ginger Rogers. Meg je pokušala ponovno. te naušnice nisu odbačena roba. One su vrijedna starina. — Gospođice Koranda, možeš li ti platiti svoj račun ili ne? Meg je pokušala smisliti odgovor, ali joj to nije uspjelo. — Pretpostavljam da je to odgovor na pitanje. ted je pokazao prema telefonu na recepciji. postoji li itko koga možeš nazvati? Stvarno bih mrzio da te moram odvesti u postaju. Ni na trenutak mu nije povjerovala. Njemu ne bi bilo ništa draže no da je osobno uhiti. Vjerojatno bi se i dragovoljno prijavio da je pretraži do gole kože. Sagnite se, gospođice Koranda. Zadrhtala je, a Tedje ponudio onaj spor osmijeh, kao da joj je pročitao misli. Birdie je pokazala prvi izljev oduševljenja. imamjednu zamisao. Bit ću više no sretna razgovarati s tvojim ocem umjesto tebe. Da mu objasnim situaciju. Kladim se da ćeš biti. nažalost, moj je otac trenutačno nedostupan.


— Možda gospođica Koranda može odraditi svoj dug predložio je Ted. nisam li čuo da ti nedostaje sobarica? — Sobarica? upitala je Birdie. oh, pa ona je previ še profinjena da bi čistila hotelske sobe. Meg je teškom mukom progutala slinu. bit ću... sretna pomoći vam u hotelu. — Bolje dobro razmisli o tome rekao je Ted. birdie, koliko ti plaćaš? Sedam, sedam i pol dolara po satu? Kad državi daš što joj pripada pod pretpostavkom da radi punu smjenu to je nekoliko tjedana posla. Sumnjam da gospođica Koranda može tako dugo podnijeti čišćenje kupaonica. — Ti nemaš pojma što gospođica Koranda može podnijeti rekla je Meg, nastojeći izgledati mnogo izdržljivija no što se osjećala. sudjelovala sam u gonjenju stoke u Australiji i planinarila po Annapurni u Nepalu. samo deset milja, ali svejedno... Birdie je podigla olovkom iscrtane obrve i izmijenila s Tedom pogled koji su naizgled oboje razumjeli. pa... potrebna mi je sobarica rekla je Birdie. ali ako misliš da svoj račun možeš otplatiti besposličarenjem, čeka te nesretno iznenađenje. — To uopće ne mislim. — Onda dobro. Obavi svoj posao i neću podići tužbu. Ali ako pokušaš pobjeći, naći ćeš se u gradskom zatvoru Wynettea. — Pošteno suglasio se Ted. volio bih da svi sporovi mogu biti riješeni na ovako miroljubiv način. Svijet bi bio bolji, ne bi li Susan Elizabeth Phillips — Naravno da bi rekla je Birdie. Pozornost je ponovno obratila na Meg i pokazala prema vratima iza recepcije. odvest ću te da upoznaš Arlis Hoover, našu glavnu domaćicu. Radit ćeš za nju. — Arlis Hoover? upitao je Ted. prokletstvo, na to sam zaboravio. — Bila je ovdje kad sam preuzela hotel rekla je Birdie. kako si mogao zaboraviti? — Ne znam. ted je izvadio ključeve automobila iz džepa svojih traperica. valjda je ona jedna od onih osoba koju nastojim izbaciti iz misli. — Pričaj mi o tome promrmljala je Birdie. I s tim zlokobnim riječima, povela je Meg iz predvorja u utrobu industrije gostoljubivosti.

PETO POGLAVLJE Emma Traveler voljela je kuću u rančerskom stilu izgrađenu od bež vapnenca koju je dijelila s Kennyjem i njihovo troje djece. Na pašnjaku iza visokih hrastova zadovoljno su pasli konji, a ptice rugalice zazivale sa svog položaja na netom obijeljenoj ogradi. Uskoro će prve breskve u voćnjaku biti spremne za branje. Sve osim jedne članice Odbora za obnovu javne knjižnice Wynette okupile su se oko bazena na redovitom sastanku subotom poslijepodne. Kenny je odveo djecu u grad kako bi odbor mogao raditi bez ikakvog prekidanja, iako je Emma iz dugog iskustva znala da se nijedan posao nikad ne može obaviti ukoliko sve članice, čija se dob protezala od trideset dvije do njezinih vlastitih prastarih četrdeset godina, prije toga ne pretresu sve što im je na umu.


godinama sam štedjela kako bih mogla omogućiti Haley da ode na koledž, a ona sad to ne želi. birdie Kittle cupkala je svoj novi Tommy Bahama kupaći kostim s poprečnim naborima kojima je kamuflirala trbuh. Kćerka joj je nekoliko tjedana ranije završila srednju školu u Wynetteu sa samim peticama. Birdie nije mogla prihvatiti Haleyino uporno zahtijevanje da ujesen krene na državni okružni koledž umjesto na Sveučilište Teksas, jednako kao što nije mogla prihvatiti svoj prijeteći četrdeseti rođendan. nadala sam se da bi je ti, lady Emma, mogla malo urazumiti. Kao jedino dijete davno preminulog petog grofa Woodbour nea, Emma je imala pravo na počasnu titulu lady, ali je nikad nije koristila. Međutim, to nije spriječilo cjelokupno stanovništvo Wynettea izuzev Emmine djece i Francesce da joj se obraćaju s lady bez obzira koliko ih mnogo puta zamolila da to ne čine. Čak joj se i vlastiti suprug tako obraćao. Osim, naravno, kad su bili u krevetu, u kom slučaju je... Ema se trudila ne odlutati u maštarije zabranjene za mlađe od osamnaest godina. Bila je bivša učiteljica, dugogodišnja članica odbora za obrazovanje, gradska šefica kulture i predsjednica Prijatelja javne knjižnice Wynette pa je bila naviknuta na pitanja o tuđoj djeci. haley je prilično pametna, Birdie. Morat ćeš joj vjerovati. — Ne znam od koga je naslijedila tu pamet jer od mene ili svog bivšeg oca sigurno nije. birdie je smazala jednu limun štangi cu koju je Patrick, dugogodišnji voditelj kućanstva Travelerovih, poslužio okupljenima. Shelby Traveler, koja je bila i Emmina prijateljica i, s trideset i sedam godina, njezina veoma mlada svekrva, prebacila je labavi šešir za zaštitu od sunca preko svog plavog boba negdašnje djevojke iz sestrinstva. gledaj na dobre strane. Želi nastaviti živjeti kod kuće. Ja sam jedva čekala pobjeći od svoje majke. — To nema nikakve veze sa mnom. birdie je otresla mrvice sa svog kupaćeg kostima. da Kyle Bascom ide na Sveučilište Tek sas umjesto što ide na okružni koledž, Haley bi se sad pakirala za Austin. A on uopće ne zna da ona postoji. Ne mogu podnijeti pomisao da će još jedna žena iz obitelji Kittle odbaciti svoju budućnost zbog muškarca. Pokušala sam nagovoriti Teda da razgovara s njom znaš koliko ga ona cijeni ali on je rekao da je ona do voljno stara da donosi vlastite odluke, što ona nije. Podigle su pogled kad je Kayla Garvin pohitala oko ruba kuće, u gornjem dijelu dvodijelnog kupaćeg kostima koji je velikodušno pokazivao implantate koje joj je otac kupio nekoliko godina ranije u nadi da će namamiti Teda da se priključi obitelji Garvin. oprostite što kasnim. Stigla je nova roba u trgovinu. namreš kala je nos, pokazujući svoju nesklonost prema trgovini rabljenom odjećom koju je vodila na pola radnog vremena kako bi nečime zaokupila vrijeme, ali izraz njezina lica se razvedrio kad je opazila da se Torie nije pojavila. Iako je Torie bila bliska prijateljica, Kalya nije voljela biti u društvu nikoga čije je tijelo bilo jednako lijepo kao njezino, ne kad je bila odjevena u kupaći kostim. Danas je Kayla skupila svoju plavu kosu u pomodno neuredan čvor na vrhu glave i omotala bijeli čipkasti sarong nisko oko bokova. Kao i obično, bila je posve našminkana i stavila novu ogrlicu s dijamantima u obliku zvijezde. Smjestila se na ležaljku pokraj Emme. kunem se, pokuša li još ijedna žena


založiti kod mene još neki božični pulover za stare babe, zaključat ću trgovinu i doći raditi za tebe, Birdie. —Još jednom ti hvala što si mi prošli tjedan pomogla. To je bio već drugi put ovog mjeseca da je Mary Alice nazvala da kaže da je bolesna. birdie je sklonila pjegave noge sa sunca. iako su mi potrebni gosti, drago mi je da su novinari napokon otišli iz grada. Bili su kao hrpetina vrana, turali nos u naše poslove i ismijavah grad. Teda su posvuda slijedili. Kyla je posegnula za svojim omiljenim MACovim sjajilom za usne. —Ja bih trebala zahvaliti tebi što si mi dopustila da ti pomognem onog dana. Voljela bih da ste sve bile ondje kad se gospođica Hollywood počela koprcati kako bi platila račun. Znate li tko sam ja?, kaže ona, kao da bih seja trebala početi klanjati. kayla je prešla sjajilom preko usana. drčnija je od ikoga koga znam. zoey Daniels odjenula je konzervativni jednodijelni kupaći kostim boje lješnjaka, nekoliko nijansi tamniji od njezine kože. Vjerujući da Afroamerikan ke moraju biti jednako oprezne glede oštećenja na koži izazvanih suncem kao i njihove blijede sestre, odabrala je sjesti ispod jednog prugastog suncobrana. S trideset dvije godine, Zoey i Kayla bile su najmlađe članice skupine. Usprkos svojim razlikama—jednaje bila modom opsjednuta plavokosa kraljica ljepote; druga marljiva mlada ravnateljica Osnovne škole Sybil Chandler od djetinjstva su bile najbolje prijateljice. Jedva metar i pol visoka i vitka, Zoey je imala kratku, prirodnu kosu, krupne zlatnosmeđe oči i izraz zabrinutosti koji je postao naglašeniji kad se broj učenika u razredima povećao, a budžeti smanjili. Potegnula je rastezljivu narukvicu jarkih boja, načičkanu naizgled grudicama suhog plastelina. već sam pogled na tu djevojku baca me u očaj. Jedva čekam da ode iz grada. Siroti Ted. Shelby Traveler utrljala je kremu za sunčanje na svoje ristove. silno je hrabar glede svega što se dogodilo. Samo što mi se srce ne slomi. Ted je svima njima bio poseban. Birdie ga je obožavala, a u Shelbynu je kuću stalno dolazio otkad se ona udala za Kennyje vog oca Warrena. Kayla i Zoey obje su nekoć bile zaljubljene u njega, što je bila ozbiljna kušnja njihovom prijateljstvu. Sve što je Kayla ovih dana željela reći o tome bilo je da je to bilo najboljih šest mjeseci u njezinom životu. Zoey je samo uzdahnula i snuždila se pa su prestale govoriti o tome. — Možda ju je na to nagnala ljubomora. zoey je podigla primjerak Sociologije u osnovnim školama koji joj je ispao iz torbe za knjige i zagurala ga natrag u torbu. ili nije željela da ga Lucy ima, ili ga je pogledala i poželjela za sebe. — Svi znamo žene koje su postale više no pomalo opsjednute Tedom. shelby nije pogledala ni Zoey ni Kaylu, ali nije ni morala. —Ja bih svakako željela znati što je rekla Lucy kako bije nagovorila da otkaže vjenčanje. Kayla se igrala svojom ogrlicom. svi znate kakav je Ted. Sladak prema svima. Ali ne prema gospođici sa slavnim roditeljima. — Kayla je zadrhtala. tko bi rekao da Ted Beaudine ima mračnu stranu. — Zbog nje je samo još više seksi. zoey je ponovno otrovno uzdahnula. Birdie se prezirno nacerila. kćerka Jakea Korande riba moje zahode... Emmaje navukla svoj šešir za sunce, živahan, slamnati model. — Ne shvaćam zašto joj roditelji ne žele pomoći.


— Obustavili su joj rentu odlučno je rekla Kayla. i nije teško zaključiti zašto. Meg Koranda se drogira. — To ne znamo sa sigurnošću rekla je Zoey. — Ti uvijek o svakome želiš misliti najbolje odvratila je Kayla. — Ali to je posve jasno. Kladim se da je njezina obitelj najzad odlučila da im je prekipjelo. To je upravo bila onakva vrsta trača kakvu je Emma najviše prezirala. najbolje je ne pokretati glasine koje ne možemo dokazati rekla je iako je znala da govori uzalud. Kayla je namjestila gornji dio svog bikinija. pobrini se da tvoja blagajna bude zaključana, Birdie. Ovisnici o drogama okrast će te dok ne trepneš. — Nisam zabrinuta samodopadno je odgovorila Birdie. ar lis Hoover drži oko na njoj. Shelby se prekrižila i sve su se nasmijale. — Možda će ti se posrećiti i Arlis prihvati posao u novom golf odmaralištu. Emmaje željela biti duhovita, ali njihovo je društvance zašu tjelo dok je svaka od njih razmišljala kako bi planirani golf teren i stambeno naselje mogli promijeniti njihov život nabolje. Birdie će imati svoju čajanu i knjižaru, Kayla će moći otvoriti fini butik o kojemu je sanjala, a školski sustav dobit će dodatni prihod za kojim je Zoey čeznula. Emma je izmijenila pogled sa Shelby. Njezina mlada svekrva više neće morati gledati kako se njezin suprug nosi sa stresom jedinog velikog poslodavca u gradu u kojemu su mnogi bili bez posla. A glede same Emme... Ona i Kenny imali su dovoljno novca za udoban život, bez obzira što se dogodilo s golf odmaralištem, ali velik broj onih ljudi do kojih im je bilo stalo nisu ga imali i do brostanje njihovog rodnog grada značilo im je sve na svijetu. Međutim, Emma nije vjerovala u potištenost. golf odmaralište ili ne žustro je rekla moramo raspraviti kako ćemo nabaviti novac da popravimo našu knjižnicu i vratimo je u pogon. Čak i s čekom od osiguranja, bijedno smo kratke s potrebnim sredstvima. Kayla je iznova pričvrstila svoj plavi čvor na vrhu glave. ne mogu podnijeti još jednu glupu prodaju kolača. Zoey ija smo toga obavile preko glave u srednjoj školi. — Ili nijemih dražbi rekla je Shelby. — Ili pranja automobila i tombola. zoey je mahnula rukom tjerajući muhu. — Treba nam nešto veliko rekla je Birdie. nešto što će privući pozornost sviju. Razgovarale su još sat vremena, ali nijedna od njih nije mogla smisliti nijednu zamisao o tome što bi to nešto veliko moglo biti. Arlis Hoover uperila je kvrgavi prst prema kadi koju je Meg netom oribala već drugi put. i ti, gospođice filmska zvijezdo, to nazivaš čistim? Ja to ne nazivam čistim. Meg se više nije trudila naglašavati da nije filmska zvijezda. Arlis je to veoma dobro znala. Upravo zato je to stalno i ponavljala. Arlis je imala obojenu crnu kosu i tijelo nalik oglodanoj hrskavici. Hranila se stalnim osjećajem nepravde, sigurna da je samo loša sreća dijeli od bogatstva, ljepote i prilike. Dok je radila, slušala je šašave radio emisije, emisije koje su dokazivale da je Hilary Clinton jednom pojela


meso novorođenčeta i da PBS u cijelosti financiraju ljevičarski nastrojene filmske zvijezde sklone tome da homoseksualci preuzmu nadzor nad svijetom. Kao da ga oni uistinu žele. Arlis je bila tako zlobna da je Meg posumnjala da je se čak i Birdie pomalo boji, iako je Arlis davala sve od sebe kako bi zauzdala svoje psihotičnije porive kad je njezina poslodavka bila u blizini. Ali štedjela je Birdie novac izvlačeći maksimum iz malobrojnog osoblja za čišćenje i pospremanje pa ju je Birdie ostavljala na miru. dominga, dođi ovamo i pogledaj ovu kadu. Biste li vi u Meksiku ovo nazvali čistim? Dominga je bila nezakonita useljenica, ni u kom slučaju u položaju da se suprotstavi Arlisinom mišljenju paje odmahnula glavom. me. Muy sucia. Meg je mrzila Arlis Hoover više no što je ikad u životu ikoga mrzila, uz moguću iznimku Teda Beaudinea. Koliko plaćašsobaricama, Birdie? Sedam, sedam i pol dolara dnevno? Ne. Birdie im je plaćala deset i pol dolara po satu, što je Ted zacijelo znao. Svima osim Meg. Leđa su je boljela, koljena pulsirala, porezala je palac o razbijeno zrcalo i bila je gladna. Proteklih tjedan dana preživljavala je na mentol bombonima koji se stavljaju na jastuke u hotelskim sobama i ostacima peciva za doručak koje joj je krijumčario radnik na održavanju, Carlos. Ali ta štednja nije mogla nadomjestiti njezinu pogrešku one prve noći kad je uzela sobu u jeftinom motelu, samo kako bi se sljedećeg jutra probudila i shvatila da čak i jeftini moteli koštaju i da se stotinu dolara u njezinoj novčarci preko noći stisnulo na pedeset. Otada je noćila uz kamenolom u svom automobilu i čekala da Arlis ode s posla kući kako bi se ušuljala u neku slobodnu sobu i otuširala. Bio je to bijedan život, ali još nije podigla telefon. Nije pokušala ponovno doći do Dylana ili nazvati Claya. Nije nazvala Georgie, Sashu ili April. Što je najvažnije, svoju situaciju nije spomenula roditeljima kad su nazvali. Prigrlila bi tu spoznaju svaki put kad bi otčepila još jedan smrdljivi zahod ili iščeprkala još jedan mastan i odvratan pramen kose iz odvoda u kadi. Za tjedan dana otići će odavde. I onda što? Nije imala pojma. S velikim obiteljskim okupljanjem na koje tek što nije morala otići, Arlis je mogla odvojiti samo nekoliko minuta tijekom kojih će mučiti Meg. okreni one madrace prije nego što promijeniš plahte, gospođice filmska zvijezdo, i želim da sva klizna vrata na ovome katu budu oprana. Nemoj da pronađen nijedanjedini ostisak prstiju. zar se bojite da će FBI otkriti da pripada vama? slatko je odgovorila Meg. zbog čega vas uopće traže? Arlis bi umalo postala katatonična uvijek kad bi joj Meg odgovorila, i na njezinim žilama prošaranim obrazima eksplodiralo bi bijesno crvenilo. samo moram reći jednu riječ Birdie, i bit ćeš zaključana iza rešetaka. Možda, ali kako se hotel punio za vikend, a sobarica je bilo premalo, Arlis nije mogla dopustiti da je izgubi o ovome trenutku. Svejedno, bolje je ne inzistirati. Kad se Meg najzad našla sama, čeznutljivo je promatrala blistavu kadu. Sinoć je Arlis ostala dokasna provjeriti inventar pa se Meg nije uspjela kradom istuširati, a budući da je hotel bio rezerviran do zadnje sobe, izgledi za večeras


nisu se činili nimalo bolji. Podsjetila se da je provela dane na blatnjavim putevima ni ne pomišljajući na vodovodne cijevi. Ali ti su izleti bili rekreacija, ne njezin stvarni život, iako sad kad je razmišljala o njima, činilo se kao da je rekreacija bila njezin stvarni život. Borila se s okretanjem madraca, kadje osjetila nekoga iza sebe. Pripremila se za novi sukob s Arlis, ali na vratimaje stajao Ted Beaudine. Naslonio se ramenom na dovratak, prekriženih gležnjeva, savršeno opušten u kraljevstvu kojim je vladao. Znoj joj je zalijepio poput metvice zelenu poliestersku suknju sobarice uz kožu. Otrla je čelo rukom. danas je moj sretan dan. Posjet Odabranika. Jesi li u zadnje vrijeme izliječio ijednog gubavca? — Imam previše posla sa štrucama kruha i ribom. Nije se ni nasmiješio. Gad. Nekoliko puta ovaj tjedan, dok je ona namještala zastore ili brisala prozorsku dasku jednim od otrovnih proizvoda koje je hotel uporno koristio, uočila ga je vani. Ispostavilo se da se Gradska vijećnica nalazi u istoj zgradi kao i policijska postaja. Jutros je stajala na prozoru na drugome katu i gledala kako on posve zaustavlja promet kako bi nekoj starici pomogao prijeći cestu. Takoder je zamijetila hrpetinu mladih žena koje su ulazile u zgradu na bočna vrata koja su vodila ravno do općinskih ureda. Možda su dolazile po gradskom poslu. Vjerojatnije zbog majmunarija. Kimnuo je glavom prema madracu. izgleda kao da bi ti s time dobro došla pomoć. Bila je umorna, madrac je bio težak i progutala je ponos. hvala. Osvrnuo se iza sebe u hodnik. ne. Nikoga ne vidim. To što je dopustila da je prevari dalo joj je snage volje da gurne rame ispod donjeg ruba madraca i podigne ga. što želiš? pro gunđalaje. — Provjeravam te. Jedna od mojih dužnosti kao gradonačelnika jest pobrinuti se da naše skitalačko stanovništvo ne ometa nedužne građane. Gurnula je rame dublje ispod madraca i osvetila se najpokvarenijom stvari koju je uspjela smisliti. lucy mi se javlja porukama. Dosad te nije nijednom spomenula. ili bilo što drugo, samo rečenica ili dvije da je dobro i da ne želi govoriti. Meg je još više podigla madrac. — Prenesi joj moje pozdrave odgovorio je on, ležerno kao da govori o nekoj dalekoj rođakinji. — Tebe uopće nije briga gdje je ona, zar ne? meg je podigla madrac još nekoliko centimetara. —Je li dobro ili nije? Mogli su je oteti teroristi. zapanjujuće je kako lako jedna u osnovi dobra osoba kao što je ona može postati pakosna. — Siguran sam da bi netko to dosad već spomenuo. Borila se da uhvati dah. cini se da je tvom navodno divovskom mozgu promaknulo da ja nisam odgovorna što te Lucy no girala. Zašto onda od mene činiš svoju vlastitu boksačku vreću? — Moram na nekome iskaliti svoj beskonačan bijes. iznova je prekrižio gležnjeve. — Patetičan si. ali tek što je prevalila te riječi preko usana, kad je izgubila ravnotežu i prevrnula se preko opruga kreveta. Madrac se srušio na nju. Hladan zrak klizao je preko stražnje strane njezinih nagih bedara. Suknja njezine odore podigla se preko bokova i pružila mu neometan pogled na jarkožute gaćice i vjerojatno zmaja tetovi ranog na njezinom boku. Bog ju je


kaznio zbog nepristojnosti prema svojoj savršenoj tvorevini pretvorivši je u veliki madrac sendvič. Čula je njegov prigušeni glas. jesi li dobro tamo unutra? Madrac se nije pomaknuo. Promeškoljila se, nastojeći se osloboditi, ali nije bilo pomoći. Suknja joj se podigla do struka. Izbacujući sliku žutih gaćica i te tovaže zmaja iz glave, zaklela se da mu neće dopustiti da je vidi poraženu od madraca. Boreći se za zrak, zabilaje nožne prste u sag i, uz jedan zadnji grčevit trzaj, odgurnula veliku težinu na pod. Ted je tiho zazviždao. prokletstvo, taj je gad stvarno težak. Ustala je i spustila suknju. otkud bi ti to mogao znati? On je pogledom kliznuo niz njezine noge i nasmiješio se. upućena pretpostavka. Bacila se na rub madraca i nekako uspjela prikupiti dovoljno snage da okrene tu groznu stvar i odvuče je natrag na podnicu. — Odlično obavljeno rekao je on. Odgurnula je pramen kose s očiju. ti si jedan osvetoljubiv, hladnokrvni psihopat. — Grube riječi. —Jesam li ja jedina osoba na svijeta koja uspijeva proniknuti tvoju glumu Svetog Teda? — Otprilike. — Pogledaj se. Još prije dva tjedna, Lucy je bila ljubav tvog života. Sad se jedva sjećaš njezinog imena. gurnulaje madrac nogom nekoliko centimetara. — Vrijeme liječi. —Jedanaest dana? Slegnuo je ramenima i lijeno se zaputio na drugu stranu prostorije provjeriti internetsku vezu. Zatoptala je za njim. prestani se iskaljivati na meni zbog onoga što se dogodilo. Nije moja krivnja što je Lucy pobjegla. to baš nije bilo u cijelosti istina, ali dovoljno blizu. Čučnuo je provjeriti kabel. prije nego što si ti stigla ovamo, sve je bilo u redu. — To ti samo misliš. Dublje je gurnuo utikač i pridigao se na noge. evo kako ja to vidim. Iz samo tebi poznatih razloga iako ja imam prilično jasnu ideju koji su to razlozi isprala si mozak divnoj ženi i navela je da počini pogrešku s kojom će morati živjeti do kraja svog života. — To nije bila pogreška. Lucy zaslužuje više no što si joj ti bio spreman dati. — Ti nemaš ni najblažeg pojma što sam joj ja bio spreman dati odgovorio je i krenuo prema vratima. — Svoju nesputanu strast sigurno ne. — Prestani se praviti da znaš o čemu govoriš. Nagrnulaje za njim. da si volio Lucy kako ona zaslužuje biti voljena, učinio bi sve što je u tvojoj moći kako bije pronašao i nagovorio da ponovno bude s tobom. I nisam imala nikakvih skrivenih planova. Jedino do čega mi je stalo, Lucynaje sreća. Njegov korak je usporio i on se okrenuo. Oboje znamo da to nije u cijelosti istina. Način na koji ju je proučavao natjerao ju je da se osjeća kao da on razumije nešto o njoj što ona sama ne razumije. Stisnula je šake uz tijelo. misliš da sam


bila ljubomorna? Je li to ono što mi želiš reći? Da sam odlučila sabotirati je? Ja imam mnogo mana, ali prijatelje nikad ne zaribam. Nikad. — Zašto si onda zaribala Lucy? Njegov ubojit, nepošten napad izazvao je nalet bijesa u njoj. odlazi odavde. Većje bio na odlasku, ali nije nestao prije nego što je ispalio zadnju strelicu u njezinom smjeru. zgodan zmaj. Kad je njezina smjena završila, sve sobe u hotelu bile su zauzete i ona se nikako nije mogla ušuljati kradom istuširati. Carlos joj je prokrijumčario muffin, njezin jedini obrok tog dana. Osim Car losa, jedina druga osoba koja kao da je nije mrzila bila je Haley, osamnaestgodišnja kćerka Birdie Kittle, što ju je pomalo začudilo jer se predstavljala kao Tedova osobna pomoćnica. Ali Meg je ubrzo zaključila da je zapravo željela reći da tek povremeno obavlja sitne posliće za njega. Haley je preko ljeta radila u golf klubu pa je Meg nije često viđala, ali ponekad bi svratila do sobe koju je Meg čistila. znam da je Lucy tvoja prijateljica rekla je jednog poslijepodneva dok je pomagala Meg da stavi čistu plahtu. i bila je super draga prema svima. Ali nije izgledala kao da bi u Wynetteu bila sretna. Haley nije nalikovala majci. Nekoliko centimetara viša, duguljastog lica i ravne, svijetlosmeđe kose, nosila je premalenu odjeću i stavljala više šminke no što su njezine nježne crte lica opravdavale. Meg je iz jednog razgovora koji je načula između Birdie i njezine kćerke razabrala da je ta osamnaestgodišnjakinja tek nedavno ušla u droljavost. — Lucy je prilično prilagodljiva rekla je Meg navlačeći čistu jastučnicu na jastuk. — Svejedno, meni se više činila kao osoba za veliki grad i iako Ted posvuda putuje kad savjetuje tvrtke, ovdje živi. Meg je cijenila spoznaju dajoš netko u ovome gradiću dijeli njezine dvojbe, ali to joj nije pomoglo otresti sve veću malodušnost. Kad je te večeri napustila hotel, bila je prljava i gladna. Živjela je u hrđavom Buicku koji je svake večeri parkirala na napuštenom komadu guštare uz gradski kamenolom i nadala se da je nitko neće otkriti ondje. U tijelu je osjećala težinu iako joj je želudac bio prazan i dok se približavala automobilu koji joj je postao dom, usporila je korak. Nešto se nije činilo u redu. Pomnije je promotrila. Stražnji dio automobila na strani vozača gotovo se nezamjetno objesio. Guma se probušila. Stajala je ondje posve nepokretna, nastojeći provariti ovu zadnju katastrofu. Automobil je bio jedino što joj je preostalo. U prošlosti, kad bi joj se guma probušila, jednostavno bi nekoga nazvala i platila da joj promijeni gumu, ali sad je imala jedva dvadeset dolara. Čak i ako dokuči kako da sama promijeni gumu, ne zna je li rezervna guma napuhana. Ako uopće ima rezervnu gumu. S knedlom u grlu otvorila je prtljažnik i izvukla šugavi sag, prljav od ulja, blata i tko zna čega još. Pronašla je rezervnu gumu, ali bila je prazna. Morat će se voziti na praznoj gumi do najbliže servisne stanice u gradu i moliti se da putem ne ošteti naplatak kotača. Vlasnik je znao tko je ona, jednako kao i svi drugi u gradu. Iznio je zajedljivu primjedbu o tome kako je njegova tek provincijalna mala garaža, a zatim se latio neke nesuvisle priče koja je uznosila način na koji je svetački


Ted Beaudine sam samcat spasio okružno spremište hrane od zatvaranja. Kad je završio, zatražio je dvadeset dolara unaprijed kako bi izvornu gumu zamijenio ćelavom rezervnom. — Imam devetnaest. — Daj mi ih. Ispraznila je novčarku i odtoptala u unutrašnjost servisne postaje dok je on mijenjao gumu. Kovanice koje su se nakupile na dnu njezine torbice bile su sve što joj je preostalo. Dok je zurila u automat sa slatkišima pun poslastica koje si ona više nije mogla priuštiti, stari svijetlomodri Fordov kamionet Teda Beaudinea zaustavio se uz pumpu. Vidjela je kako vozi taj kamionet po gradu i sjetila se da je Lucy spomenula da ga je preuredio nekim svojim izumima, ali njoj je još uvijek izgledao kao stara krntija. Na suvozačkom sjedalu sjedila je jedna žena duge smeđe kose. Kad je Ted izašao iz vozila, podigla je ruku i odmaknula kosu od lica pokretom gracioznim kao u balerine. Meg se sjetila daju je vidjela na probnoj večeri, ali ondje je bilo toliko mnogo ljudi i nitko ih nije upoznao. Napunivši spremnik, Ted je kliznuo natrag na svoje sjedalo. Žena je ovila ruku oko njegovog vrata. On je nagnuo lice prema njoj i njih dvoje su se poljubili. Meg ih je s gađenjem promatrala. Toliko o Lucynoj krivnji što je slomila Tedovo srce. Onom kamionetu kao da nije trebalo mnogo benzina možda zbog onog vodikovog pogona koji je spomenula Lucy. Inače bi Meg tako nešto zanimalo, ali sad je samo marila za prebrojavanje sitniša na dnu svoje torbice. Dolar i šest centi. Dok se udaljavala od servisne postaje, najzad je prihvatila činjenicu s kojom se najmanje željela suočiti. Došla je do dna. Izgladnjela je, prljava i jedini dom koji ima gotovo je ostao bez benzina. Od svih njezinih prijateljica, Georgie York Shepard bila je najpo pustljivija. Neumoriva Georgie, koja se sama uzdržava otkad je bila dijete. Georgie, ja sam. Besciljna sam i nedisciplinirana i potrebna si mi da brines 0 meni jer seja ne mogu brinuti 0 sebi. Pokraj nje je zabrektao jedan kamper, na putu u grad. Nije mogla podnijeti pomisao da se odveze do one šljunčare i provede još jednu noć nastojeći samu sebe uvjeriti da je ovo jednostavno nova putnička pustolovina. Naravno, spavala je ona i ranije na mračnim, zastrašujućim mjestima, ali samo nekoliko dana i uvijek s prijateljskim vodičem u blizini i hotelom od četiri zvjezdice koji je čeka na kraju putovanja. Ovo je, pak, bilo beskućništvo. Jedan korak od guranja kolica niz ulicu. Željela je svog oca. Željela je da je on privine uza se i da joj kaže da će sve biti dobro. Željela je da je majka pomiluje po kosi i obeća da u ormaru ne vrebaju čudovišta. Željela se šćućuriti u svojoj staroj sobi u kući u kojoj se uvijek osjećala tako nespokojnom. Ali ma koliko je njezini roditelji voljeli, nikad je nisu poštovah. Kao ni Dylan, Clay i njezin ujak Michel. A jednom kad zatraži novac od Georgie, i njezina prijateljica će se priključiti tom popisu. Rasplakala se. Krupne, dosadne suze samogađenja za gladnu Meg Korandu beskućnicu, koja se rodila sa svim prednostima, a svejedno nije mogla od sebe ništa učiniti. Skrenula je s ceste na trusavo parkiralište neke zatvorene kuće uz


cestu. Morala je nazvati Georgie odmah, prije no što se njezin otac sjeti da još uvijek plaća njezin telefonski račun pa joj i to ukine. Kliznula je palcem preko tipki i pokušala dokučiti kako se Lucy snalazi. Ni Lucy nije otišla kući. Što ona to radi za život, a što Meg nije dokučila kako sama učiniti? Crkveni sat odzvonio je šest sati i podsjetio je na onu crkvu koju je Ted darovao Lucy kao vjenčani dar. Pokraj nje je zaštropo tao jedan kamionet s psom u stražnjem dijelu i telefon je kliznuo iz Meginih prstiju. Lucyna crkva! Prazna. Sjetila se da su prošle pokraj golf kluba kad su se vozile onamo jer joj je Lucy to naglasila. Sjetila se brojnih zavoja i okuka, ali Wynette je imao toliko mnogo sporednih cesta. Kojimaje vozila Lucy? Dva sata kasnije, kad tek što nije odustala, Meg je pronašla ono što je tražila.

ŠESTO POGLAVLJE Stara drvena crkva nalazila se na uzvisini na kraju šljunčane staze. Prednja svjetla Meginog automobila pronašla su zdepasti bijeli zvonik tik iznad središnjih vrata. U mraku, nije uspjela vidjeti zaraslo groblje s desne strane, ali sjećala se da je ondje. Sjećala se i da je Lucy izvukla skriveni ključ odnekud blizu podnožja stuba. Uperila je svjetla u pročelje zgrade i počela prtljati po kamenju i grmlju. Šljunak joj se zabijao u koljena i ogrebala je članke na prstima, ah nigdje nije uspjela pronaći nikakav dokaz nekom ključu. Razbiti prozor činilo joj se svetogrđem, ali morala je ući. Od bljeska automobilskih svjetala njezina se sjena groteskno uzdizala jednostavnim drvenim pročeljem. Kad se ponovno okrenula prema automobilu, uočilaje grubo isklesanu kamenu žabu ispod jednog grma. Podigla ju je i ispod nje pronašla ključ. Duboko ga zaguravši u džep kako ga ne bi izgubila, parkirala je svoj Hrđamo bil, izvukla kovčeg i uspela se uz pet drvenih stuba do vrata. Prema Lucy, luteranci su napustili tu malu seosku crkvu negdje u 1960-ima. Dva prozora s lukovima podupirala su dvokrilna ulazna vrata. Ključ se lako okrenuo u bravi. Unutrašnjost je bila zagušljiva, zrak vruć od sparine. Kad je zadnji put posjetila ovu crkvu, unutrašnjost je bila preplavljena sunčevim svjetlom, ali sad ju je tama podsjetila na svaki film strave koji je ikad u životu vidjela. Nespretno je tražila prekidač, nadajući se da ima struje. Čudesno, dvije su bijele kugle na zidu oživjele. Nije ih mogla predugo ostaviti upaljene od straha da će netko vidjeti tek koliko je dovoljno da malo istraži. Spustila je kovčeg i zatvorila vrata iza svojih leda. Crkvenih klupa nije bilo i ostao je prazan prostor u kojemu je odjekivalo. Očevi domovine nisu vjerovali u ukrašavanje. Kod ovih strogih Luteranaca nije bilo prozora s vitrajima, visokih stropova ili kamenih stupova. Prostorija je bila uska, niti trideset stopa širine, s oribanim borovim podovima i dva ventilatora koji su visili s jednostavnog stropa od tučenog metala. Pet dugih prozora prostiralo se na svakome zidu. Strogo stubište vodilo je do male drvene galerije za zbor u stražnjem dijelu, koja je bila jedina ra skošnost u crkvi. Lucy je bila rekla da je Ted živio u toj crkvi nekoliko mjeseci dok se njegova kuća gradila, ali ma koje pokućstvo tad donio ovamo, sad ga nije bilo. Ostao je samo jedan ružan naslonjač s punjenjem koje je virilo kroz kutak smeđe


tkanine kojim je bio tapeciran, i crni metalni futon koji je otkrila na galeriji za zbor. Lucy je planirala opremiti taj prostor udobnim garniturama za sjedenje, oslikanim stolićima i narodnom umjetnošću. Jedino za što je Meg u ovom trenutku marila bila je mogućnost tekuće vode. Tenisice su joj zaškripale na starom borovom podu dok se približavala malim vratima smještenim desno od onoga što je nekoć bio oltar. Iza njih nalazila se prostorija jedva deset stopa duboka, koja je služila kao kuhinja i spremište istodobno. Prastari, nijemi hladnjak, onaj zaobljenih uglova, nalazio se pokraj malog bočnog prozora. U kuhinji je bio i starinski emajlirani štednjak s četiri kola, metalni ormarić i porculanski sudoper. Okomito na stražnja vrata, druga su vrata vodila u kupaonicu mnogo moderniju od ostatka crkve, sa zahodskom školjkom, bijelim umivaonikom i tuš kabinom. Gledala je porculanske slavine u obliku slova X i polako, s nadom, okrenula dršku. Tekuća voda šiknulaje iz cijevi. Tako temeljna. Tako raskošna. Nije marila što nema tople vode. Za nekoliko minuta, već je otišla po svoj kovčeg, skinula odjeću, dograbila šampon i sapun koji je ukrala iz hotela i ušla pod tuš. Zadahtalaje kad ju je zapljusnula hladna voda. Više nikad neće ovaj luksuz uzimati zdravo za gotovo. Kad se obrisala, zavezala je ispod pazuha onu svilenu tkaninu koju je odjenula na probnu večeru. Upravo je otkrila neotvorenu kutiju slanih štapića i šest limenki juhe od rajčice u metalnom ormariću, kad je zazvonio njezin telefon. Javila se i začula poznati glas. — Meg? Odložila je limenku juhe u stranu. luce? Draga, jesi li dobro? prošla su gotovo dva tjedna od one noći kad je Lucy pobjegla i to je bio zadnji put da su razgovarale. — Dobro sam odgovorila je Lucy. — Zašto šapćeš? — Zato što... stanka. hoću li biti... ono... totalna drolja ako sad spavam s drugim tipom? Kao, ono, za deset minuta? Meg se uspravila. ne znam. Možda. — To sam i ja mislila. — Sviđa li ti se? — Onako. Nije Ted Beaudine, ali... — Tad definitivno moraš spavati s njim. meg je govorila silo vitije no što je namjeravala, ali Lucy to nije zamijetila. — Želim, ali... — Budi drolja, Luce. To će biti dobro za tebe. — Pretpostavljam da bih, da sam doista željela da me odgovore od ovoga, nazvala nekog drugog. — Tad ti to mnogo govori. — U pravu si. meg je začula zatvaranje vode u pozadini. moram ići naglo je rekla Lucy. nazvat ću kad budem mogla. Volim te. i s time je prekinula poziv. Lucy je zvučala iscrpljeno, ali i uzbuđeno. Meg je razmišljala 0 tom pozivu dok je jela juhu. Možda će sve ovo na kraju ispasti dobro. Barem za Lucy. Uzdahnula je i oprala lonac, a zatim oprala svoju prljavu odjeću s malo deterdženta za pranje rublja koji je pronašla ispod sudopera među hrpom mišjeg izmeta. Svako će jutro morati obrisati tragove svog boravka ovdje,


spakirati svoje stvari i ubaciti ih u automobil, u slučaju da Ted naiđe. Ali zasad je imala hranu, krov nad glavom 1tekuću vodu. Kupila si je još malo vremena. Narednih nekoliko tjedana bili su najgori u njezinom životu. Dok je Arlis činila njezin život iz dana u dan sve bjednijim, Meg je sanjala o povratku u Los Angeles, ali čak i da se mogla vratiti, nije imala gdje živjeti. Ne s roditeljima, čiji joj se govor o strogoj ljubavi urezao u mozak. Ne s prijateljima, koji su svi imali obitelji, što je bilo u redu ako prespavaš samo jednu noć, ali nikako za duži posjet. Kad ju je Birdie mrzovoljno obavijestila da je najzad odradila svoj dug, Meg je osjetila samo očaj. Nije mogla prestati raditi u hotelu dok ne nađe neki drugi izvor prihoda, i nije mogla otići dok god joj je Lucyna crkva jedino utočište. Moralaje pronaći drugi posao, u Wynetteu. Po mogućnosti takav koji osigurava trenutačne napojnice. Prijavila se za konobaricu u Roustaboutu, jeftinom lokalu koji je služio kao gradsko okupljalište. zeznula si Tedovo vjenčanje rekao je vlasnik i pokušala si prevariti Birdie. Zašto bih te ja zaposlio? Toliko o Roustaboutu. U narednih nekoliko dana, svratila je u svaki bar i restoran u gradu, ali nitko nije trebao osoblje. Ili barem nije trebao nju. Njezina zaliha hrane bila je nepostojeća, benzin je kupovala deset po deset litara, a uskoro će morati kupiti i tampone. Trebala joj je gotovina, i trebala joj je brzo. Dok je vadila još jednu odvratnu mrežicu za kosu iz još jedne skorene kade, razmišljala je o tome koliko je često zaboravila dati napojnicu sobaricaina koje su čistile hotelske sobe nakon nje. Dosad je u napojnicama sakupila bijednih dvadeset i osam dolara. Bilo bi više, ali Arlis je imala sablasnu sposobnost uočiti goste koji bi najvjerojatnije bili velikodušni i pobrinula se da sama provjeri njihove sobe prije Meg. Vikend koji se bliži mogao bi biti unosan, ako Meg dokuči način kako da je nadmudri. Tedov bivši kum, Kenny Traveler, bio je domaćin golf izleta za svoje prijatelje koji će doletjeti iz svih krajeva države i odsjesti u hotelu. Meg možda prezire taj sport zbog načina na koji proždire prirodne resurse, ali od sljedbenika tog sporta mogao se zaraditi novac i ona je čitav četvrtak razmišljala o tome kako bi se mogla okoristiti tim vikendom. Do večeri je imala plan. Uključivao je trošak koji si ona nije mogla priuštiti, ali natjerala se da nakon posla svrati u trgovinu i potroši dvadeset dolara od svoje bijedne plaće kao ulog u svoju neposrednu budućnost. Sljedeći danje čekala dok golferi nisu počeli kapati u hotel nakon poslijepodnevnih rundi. Kad Arlis nije gledala, zgrabilaje nekoliko ručnika i počela kucati po vratima. dobar dan, gospodine Samuels. zalijepila je širok osmijeh za sjedokosog muškarca koji je otvorio vrata. mislila sam da bi vam dobro došlo nekoliko dodatnih ručnika. Vani je svakako vruće. na vrh ručnika stavila je jedan od dragocjenih čokoladnih prutića koje je večer ranije kupila. nadam se da ste zadovoljni igrom, ali u slučaju da niste, donijela sam vam malo šećera. S poštovanjem. hvala ti, dušo. To je doista obzirno od tebe. gospodin Samuels izvukao je svoju novčarku i dao joj pet dolara. Kad je te večeri odlazila iz hotela, zaradila je četrdeset dolara. Bila je ponosna na sebe kao da je zaradila svoj prvi milijun. Ali ako je kanila ponoviti


svoj plan u subotu poslijepodne, trebao joj je novi zaokret, a to će podrazumijevati novi mali trošak. — Prokletstvo. To nisam jeo godinama rekao je gospodin Samuels kad je u subotu poslijepodne otvorio vrata svoje sobe. — Iz domaće proizvodnje. uputila mu je svoj najveći, najča robniji osmijeh i pružila čiste ručnike, zajedno s jednom pojedinačno zamotanom slasticom od riže koje je spremala do dugo iza ponoći. Keksi bi bili bolji, ali njezine su kulinarske vještine bile ograničene. voljela bih da je hladno pivo rekla je. svakako cijenimo što ste vi gospoda odsjeli kod nas. Ovaj put dao joj je deset dolara. Arlis, već sumnjičava zbog zalihe ručnika koja se smanjivala, umalo ju je dvaput ulovila, ali Meg ju je uspjela izbjeći i dok se približavala apartmanu na trećem katu, u kojem je odsjeo Dexter O`Connor, džep njezine odore bio je ugodno otežan. Jučer kad je navratila, gospodin O`Connor nije bio u svojoj sobi, ali danas joj je vrata otvorila jedna visoka, zapanjujuće lijepa žena, zaogrnuta bijelim frotirnim hotelskim ogrtačem. Iako je tek izašla ispod tuša i na licu nije imala ni najmanje šminke, a pramenovi tamne kose joj prianjali uz vrat, bila je besprijekorna visoka i vitka s odvaž nim zelenim očima i dijamantima veličine ledenjaka na ušima. Nije izgledala kao neki Dexter. A nije ni muškarac kojeg je Meg uočila preko njezinog ramena. Ted Beaudine sjedio je u naslonjaču, bez cipela, s pivom u ruci. Nešto je kliknulo i Meg je tu brinetu prepoznala kao onu ženu koju je Ted nekoliko tjedana ranije poljubio na benzinskoj postaji. — Oh, super. Dodatni ručnici. njezin napadan dijamantski vjenčani prsten zablistao je kad je zgrabila paketić na vrhu ručnika. i domaći krispi od riže! Gledaj, Teddy! Kad si zadnji put jeo krispi od riže? — Ne mogu reći da se sjećam odgovorio je Teddy. Žena je gurnula ručnike ispod ruke i potegnula plastični omot. —Ja ih obožavam. Daj joj deseticu, molim te. Nije se ni pomaknuo.—Nemam deseticu. Niti ijednu drugu valutu. — Čekaj. žena se okrenula, vjerojatno kako bi otišla po svoju torbicu, ali se odmah okrenula poput vihora. blagi Bože! ispustila je ručnike. ti si ona koja je upropastila vjenčanje! Nisam te prepoznala u odori. Ted se izvukao iz naslonjača i prišao vratima. prodaješ kolače bez dozvole, je li, Meg? To je izravno kršenje gradskih propisa. — Ovo su darovi, gradonačelnice. — Znaju li Birdie i Arlis za tvoje darove? Brineta se progurala ispred njega. pusti sad to. njezine zelene oči svjetlucale su od uzbuđenja. rasturačica vjenčanja. Ne mogu vjerovati. Uđi. Imam nekoliko pitanja za tebe. posve je otvorila vrata i povukla Meg za ruku. želim čuti zašto si točno mislila da je ona, kako se već zove, tako pogrešna za Teddyja. Meg je najzad upoznala nekog drugog osim Haley Kittle tko je nije mrzio zbog onoga što je učinila. Nije baš bilo šokantno da je ta osoba Tedova očito udata ljubavnica. Ted je zakoračio ispred žene i odvojio njezinu ruku od Megine. najbolje će biti da se vratiš poslu, Meg. Pobrinut ću se da Birdie sazna koliko si marljiva. Meg je zaškrgutala zubima, ali Ted još nije bio gotov. sljedeći put kad budeš razgovarala s Lucy, svakako joj reci koliko mi nedostaje. -Jednim pokretom


prsta, razvezao je labavi čvor na prednjici ogrtača one žene, privukao je uz sebe i žestoko poljubio. Nekoliko trenutaka kasnije, vrata su se zalupila ispred Megi nog nosa. Meg je mrzila licemjerje i spoznaja da svi u gradu Teda smatraju uzorom doličnosti, a on ševi udatu ženu, jednostavno ju je izluđivala. Kladila bi se u sve na svijetu da je ta veza trajala dok su Lucy i on bili zaručeni. Te se večeri dovezla do crkve i započela mučni postupak odvlačenja sve svoje imovine natrag u unutrašnjost kovčeg, ručnike, hranu, posteljinu koju je posudila iz hotela i kanila vratiti čim prije bude mogla. Odbila je dalje razmišljati o Tedu Beaudineu. Bolje da se usredotoči na ono pozitivno. Zahvaljujući golferima, imala je novac za benzin, tampone i nešto namirnica. Nije to bilo ogromno postignuće, ali dovoljno da odgodi ponižavajuće telefonske pozive prijateljicama. Međutim, njezino je olakšanje bilo kratkoga vijeka. U nedjelju, odmah sutradan navečer, baš kad se spremala otići s posla, otkrila je da se jedan od golfera i nisu bile potrebne velike istražiteljske sposobnosti da zaključi koji potužio Birdie na jednu sobaricu koja hodočasti po sobama ne bi li dobila napojnicu. Birdie je pozvala Meg u svoj ured i s velikim joj zadovoljstvom dala otkaz na licu mjesta. Odbor za obnovu knjižnice sjedio je u Birdienom dnevnom boravku i uživao u njezinom čuvenom mojitu od ananasa. haley je ponovno ljuta na mene. njihova domaćica naslonila se na naslon svog moderniziranog naslonjača iz sredine stoljeća kojega je netom dala obložiti lanom boje vanilije, tkaninom koja bi u Em minoj kući potrajala jedan dan. i to zato što sam najurila Meg Korandu. Kaže da Meg neće moći pronaći drugi posao. Ja svojim sobaricama plaćam više no pristojnu plaću, a gospođica Hollywood nije smjela namjerno iskamčivati napojnice. Žene su se pogledale. Sve su znale da je Birdie plaćala Meg tri dolara manje po satu no što je plaćala svima drugima i to je bilo nešto što Emmi nikad nije sjelo, iako je bilo Tedova zamisao. Zoey se poigravala svjetlucavo ružičastom školjkom od tijesta kojaje ispala s broša na suvratku njezine bijele bluze bez rukava. haley je uvijek bila sućutna. Kladim se da je Meg to iskoristila. — Prije će biti budalasta rekla je Birdie. znam da ste sve primijetile kako se u zadnje vrijeme odijeva i ja sam vam zahvalna što nijedna od vas to nije spomenula. Misli da će je Kyle Bascom zamijetiti ako pusti da joj sise vire iz dekoltea. — Imala sam ga kad sam podučavala šesti razred rekla je Zoey. i reći ću samo da je Haley više nego prepametna za tog dečka. — To pokušaj njoj reći. birdie je bubnjala prstima po ruko naslonu. Kayla je odložila svoje sjajilo za usne i podigla svoj mojito. haley je glede jednoga u pravu. Nitko u ovome gradu neće zaposliti Meg Korandu, ne ako žele pogledati Tedu Beaudineu u lice. Emma nikad nije voljela prijetnje, a osvetoljubivost grada prema Meg u njoj je počela izazivati nelagodu. Istodobno, nije mogla oprostiti Meg ulogu koju je odigrala u nanošenju boli jednoj od osoba koje je najviše voljela. — U zadnje vrijeme mnogo razmišljam o Tedu. shelby je stavila svoju plavu kosu iza uha i pogledala svoje nove balerinke s otvorenim prstima.


— Kao i sve mi. kayla se namrštila i dodirnula svoju dijamant sku zvijezdu na lančiću. — I previše. zoey je zagrizla donju usnicu. Tedov status ponovnog samca iznova je pobudio njihove nade. Emma je željela da obje prihvate činjenicu da se on nikad neće obvezati nijednoj ni drugoj. Kayla je imala previsoke prohtjeve, a Zoey u Tedu izazivala divljenje, ali ne ljubav. Bilo je vrijeme da razgovor vrati na onu temu koju su izbjegavale, odnosno kako će prikupiti ostatak novca za obnovu knjižnice. Uobičajeni gradski izvori velikog novca, koji su uključivali Em mu i njezinog supruga Kennyja, još se nisu oporavili od smanjenja svojih portfelja u zadnjem gospodarskom opadanju, a već su dali sav raspoloživ novac nekolicini drugih dobrotvornih organizacija kojima je potreban spas. ima li itko kakvu novu zamisao kako bismo mogle prikupiti novac? upitala je Emma. Shelby je lupnula kažiprstom o prednje zube. možda imam ja. Birdie je zastenjala. samo da nije prodaja kolača. Zadnji put se četvoro ljudi otrovalo pitom od kokosa koju je ispekla Mollie Dodge. — Lutrija prekrivača bila je strašna sramota morala je dodati Emma, iako nije voljela doprinositi općoj negativnosti. — Tko želi da svaki put kad ude u svoju spavaću sobu u njega zuri mrtva vjeverica? rekla je Kayla. — To je bilo mače, a ne mrtva vjeverica izjavila je Zoey. — Menije svakako izgledalo kao mrtva vjeverica odvratila je Kayla. — Nije prodaja kolača ni lutrija prekrivača. shelby je u očima imala dalek pogled. nešto drugo. Nešto... veće. Zanimljivije. Sve su je upitno pogledale, ali Shelby je odmahnula glavom. moram najprije razmisliti o tome. Ma koliko se trudile, iz nje više nisu mogle ništa drugo izvući. Nitko nije želio zaposliti Meg. Čak ni motel s deset soba na rubu grada. imaš li ti uopće pojma koliko je dozvola potrebno da bi ovo mjesto ostalo otvoreno? upitao ju je upravitelj rumenoga lica. ne kanim učiniti ništa da razljutim Teda Beaudinea, ne dok je on gradonačelnik. K vragu, čak i da nije gradonačelnik... I tako se Meg vozila od jednog lokala do drugog, njezin automobil gutao benzin kao što građevinski radnik guta vodu u ljetno poslijepodne. Prošla su tri dana, zatim četiri. Petoga dana, dok je preko stola promatrala novouposlenog pomoćnika upravitelja Golf kluba Windmill Creek, njezin je očaj prerastao u ogorčenje. Čim ovaj zadnji razgovor o poslu propadne, morat će progutati i zadnji komadić svog ponosa i nazvati Georgie. Pomoćnik upravitelja bio je nametljiv tip, tipični učenik privatne škole, mršav, s naočalama i uredno potkresanom bradicom koju je neprestano cupkao dok je objašnjavao da, usprkos skromnom statutu kluba, kao tek poluprivatnog i ni približno tako prestižnog kao prethodni za koji je radio, Windmill Creek još uvijek je dom Dallasa Beaudinea i Kennyja Travelera, dvojice od najvećih legendi profesionalnog golfa. Kao da ona to ne zna. Windmill Creek ujedno je bio kućni klub Teda Beaudinea i njegovih babetina i ona nikad ne bi bila potratila benzin na dolazak ovamo da u časopisu Wynette Weekly nije vidjela članak koji je objavljivao da je novozaposleni pomoćnik upravitelja kluba dotad radio u nekom golf klubu u Wacu, što je značilo da je


stranac u gradu. Nadajući se da on još ne zna da je ona Voldemort Wynettea, odmah je nazvala i na svoje zaprepaštenje uspjela na brzinu iskamčiti razgovor tog istog poslijepodneva. — Posao je od osam do pet rekao je. ponedjeljak slobodan. Već se toliko bila naviknula na odbijanje da su joj misli odlutale. Nije imala pojma o kojem poslu on govori, niti je li joj ga doista ponudio. —To je... to je savršeno—reklaje.—Od osam do pet je savršeno. — Plaća nije velika, ali ako budeš dobro radila, napojnice bi trebale biti dobre, posebice vikendom. Napojnice! prihvaćam! Pogledao je njezin izmišljeni životopis, zatim promotrio odjeću koju je skrpala iz svoje očajno ograničene garderobe suknju od gaze, bijelu majicu, crni pojas sa zakovicama, gladijatorice i njezine naušnice iz dinastije Sung. jesi li sigurna? sumnjičavo je upitao. guranje kolica s pićima nije baš neki posao. Potisnula je poriv da mu kaže da ni ona nije baš neka zaposlenica. za mene je savršen. iz očaja je zabrinjavajuće lako gurnula u stranu svoja uvjerenja o golf terenima kao uništavačima okoliša. Dok ju je vodio do zalogajnice da upozna svog nadređenog, još uvijek nije mogla vjerovati da napokon ima posao. ekskluzivni tereni nemaju kolica s pićima—prezirno je rekao.—Ali ovdašnji članovi kao da ne mogu dočekati devetu rupu da zgrabe svoje sljedeće pivo. Meg je odrasla uz konje i nije imala pojma zbog čega je ta deveta rupa bitna. Nije marila. Imala je posao. Kad je kasnije tog poslijepodneva stigla kući, parkiralaje iza stare daščareskladišta koju je pronašla u grmlju iza kamene ograde koja je okruživala groblje. Davno je izgubila krov i oko njezinih ruševnih zidova rasle su puzavice, kaktusi i suha trava. Otpuhnu la je kovrče sa znojnoga čela dok je izvlačila kovčeg iz prtljažnika. Baremje svoju malu zalihu namirnica uspjela sakriti iza nekih odbačenih kućanskih pomagala, ali svejedno ju je stalno pakiranje i raspakiravanje umaralo. Dok je vukla svoje stvari grobljem, sanjala je o rashladnom uređaju i nekom mjestu gdje ne bi morala svakog jutra brisati svoju nazočnost. Većje bio umalo srpanj i u crkvi je bilo toplije no ikad. Kad je uključila ventilatore na stropu, poletjele su pahulje prašine. Ventilatori su samo uskomešali zrak, ali nije se smjela izložiti opasnosti da otvori prozore, jednako kao što je nastojala izbjeći paliti svjetla nakon što bi pao mrak. Time joj nije preostajalo ništa drugo doli da na spavanje ode negdje u isto ono vrijeme u koje je nekoć tek izlazila. Skinula je suknju i sandale, navukla japanke i izašla kroz stražnja vrata. Dok je vijugala grobljem, pogledavalaje imena na nadgrobnim pločama. DIETZEL. MEUSEBACH. ERNST. Nedaće s kojima se ona suočavala nisu bile ništa u usporedbi s onima koje su ovi dobri Nijemci zacijelo propatili kad su ostavili svoje obitelji kako bi u ovoj neprijateljskoj zemlji stvorili dom. Iza groblja nalazila se guštara stabala. Na drugoj strani, širok potok koji se napajao vodom iz rijeke Pedernales sačinjavao je skrovit kutak za plivanje koji je otkrila nedugo nakon Što je uselila u crkvu. Bistra je voda u središtu bila duboka i ona je počela dolaziti ovamo svako poslijepodne kako bi se malo rashladila. Zaronila je i borila se s nesretnom spoznajom da će je klub obožavatelja Teda Beaudinea pokušati


najuriti čim je uoče. Morala se potruditi da im za to ne da nijedan drugi razlog osim mržnje koju prema njoj ga je. Sto činjenica da joj je najveća težnja ne zeznuti guranje kolica s pićima govori o njezinom životu? Te je noći na galeriji za zbor bilo naročito vruće i ona se bacila na kvrgavi futon. Morala je rano biti u golf klubu i pokušala se natjerati da zaspe snagom volje, ali baš kad je najzad počela tonuti u san, prenulaju je neka buka. Trebalo joj je nekoliko sekundi da shvati da se otvaraju ulazna vrata. Naglo se uspravila u krevetu kad su se svjetla upalila. Njezina budilica pokazivala je ponoć, a srce joj bubnjalo kao ludo. Bila je spremna da bi se Ted mogao pojaviti u crkvi tijekom dana dok je ona odsutna, ali nikad nije očekivala noćni posjet. Pokušala se sjetiti je li išta ostavila u glavnoj prostoriji. Polako se izvukla iz kreveta i odšuljala proviriti preko ograde galerije. U središtu staroga svetišta stajao je neki muškarac koji nije bio Ted Beaudine. Iako su bili otprilike jednake visine, njegova je kosa bila tamnija, gotovo modrocrna, i bio je nekoliko kilograma teži. Bio je to Kenny Traveler, golf legenda i Tedov kum. Njega i njegovu suprugu Britanku, Emmu, upoznala je na probnoj večeri. Srce joj je još malo brže zalupalo kad je začula škripu drugog seta guma. Podigla je glavu malo više, ali nigdje nije vidjela nijednog traga odbačene odjeće ili cipela. netko je ostavio vrata otključana rekao je Kenny nekoliko trenutaka kasnije kad je ona druga osoba ušla. mora da je Lucy zaboravila zaključati zadnji put kad je bila ovdje odgovorio je neugodan muški glas. Od njegovog propalog vjenčanja prošlo je tek mjesec dana, ali on je Lucyno ime izgovarao posve neosobno. Ponovno je podigla glavu. Ted je došao do središta prostorije i stajao ispred mjesta na kojem se nekoć nalazio oltar. Umjesto ha lje i sandala imao je traperice i majicu, ali ona je svejedno napola očekivala da će podići ruke i obratiti se Svemogućem. Kenny je bio u ranim četrdesetim godinama života, visok, lijepo građen, na svoj način jednako izuzetno zgodan kao i Ted. Wynette je definitivno imao popriličan broj ljepotana. Kenny je uzeo pivo koje mu je pružio Ted i odnio ga na drugi kraj prostorije, gdje je sjeo uza zid između drugog i trećeg prozora. što govori o ovome gradu činjenica da se nas dvojica moramo išuljati kako bismo razgovarali nasamo? upitao je skinuvši čep s piva. — Više govori o tvojoj znatiželjnoj ženi nego o gradu. ted je sa svojim pivom sjeo pokraj njega. — Lady Emma doista voli znati što se događa. način na koji je Kenny pomilovao ime svoje supruge rječito je govorio o osjećajima koje prema njoj gaji. —Još od vjenčanja neprestano mi kvoca da moram provoditi više kvalitetnog vremena s tobom. Misli da ti je potrebna utjeha muških prijatelja i sve te gluposti. — Takva je lady Emma. ted je otpio gutljaj svog piva. jesi lije upitao što misli kad kaže kvalitetno vrijeme? — Bojim se odgovora. — Nema dvojbe da je ovih dana doista zagrizla u knjižne klubove. — Nisi je smio imenovati gradskom šeficom kulture. Znaš kako ozbiljno ona shvaća te stvari.


— Moraš se pobrinuti da ponovno zatrudni. Kad je trudna, nema toliko mnogo energije. — Troje djece je dovoljno. Posebno naše djece. ponovno, njegove riječi isijavale su ponosom. Muškarci su neko vrijeme pili u tišini. Meg se usudila ponada ti. Ne odlutaju li u stražnju prostoriju gdje je razbacana njezina odjeća, ovo bi još uvijek moglo ispasti dobro za nju. —Misliš li da će on ovaj put kupiti onu zemlju? upitao je Kenny. — Teško je to reći. Spencer Skipjack je nepredvidljiv. Prije šest tjedana rekao nam je da se definitivno odlučio za San Antone, ali sad je ponovno ovdje. Meg je čula dovoljno razgovora da bi znala da je Spencer Skipjack vlasnik Viceroy Industries, divovske vodoinstalaterske tvrtke, i čovjek na kojega su svi oni računali da će izgraditi neko otmjeno odmaralište za golfere i niz stanova koji će privući kako turiste, tako i penzionere i spasiti grad od gospodarskog mrtvila. Navodno je u Wynetteu jedina privredna grana koja je koliko toliko pristojno poslovala bila tvrtka elektroničke opreme kojoj je jedan od vlasnika bio Kennyjev otac, Warren Traveller. Ali jedna tvrtka nije bila dovoljna da spasi lokalno gospodarstvo i gradu su bili neophodni poslovi i novi izvor prihoda. — Moramo se pobrinuti da se Spence sutra provede kao nikad u životu rekao je Ted. da vidi kakva će biti njegova budućnost, odabere li Wynette. Čekat ću do večere prije no što se bacim na posao izložim porezne inicijative, podsjetim ga koliko će povoljno dobiti onu zemlju. Znaš kako to ide. —Kad bismo barem imali dovoljno hektara u Windmill Creeku da ga izravnamo i tamo smjestimo odmaralište.—Način na koji je Kenny to spomenuo navodio je na zaključak da su o tome često razgovarah. — Tamo bi bilo mnogo jeftinije graditi, to sigurno. ted je odložio svoju limenku i ona je muklo odjeknula. torie je htjela sutra igrati s nama pa sam joj rekao da ću je, vidim lije igdje u blizini kluba, dati uhititi. — To nju neće spriječiti odgovorio je Kenny a zadnje što nam treba jest da se pojavi moja sestra. Spence zna da nas ne može pobijediti, ali ne bi podnio da ga sredi jedna žena, a Torie ubacuje u rupu praktički jednako dobro kao ja. — Dex će reći Shelby da mora zadržati Torie podalje terena. Meg se pitala je li Dex skraćeno za Dextera, ime na koje je bilo registrirano Tedovo ljubavno gnijezdo u hotelu. Ted se naslonio na zid. čim sam načuo za Torien plan da popuni mjesto četvrtoga, natjerao sam tatu da doleti iz New Yorka. — To će definitivno podići Spenceov ego. Igrat će s velikim Dallasom Beaudineom. meg je uočila tračak razdražljivosti u Kennyjevom glasu, a očito ga je uočio i Ted. — Prestani se ponašati kao curica. Ti si gotovo jednako slavan kao tata. tedov je osmijeh iščezao i spustio je ruke medu povijena koljena. ne uspijemo li ovo izvesti, grad će patiti na više načina no što želim i pomisliti. — Vrijeme je da ljudima daš do znanja koliko je situacija ozbiljna. — Već znaju. Ali zasad, ne želim da to itko izrekne naglas. Ponovno je zavladala šutnja dok su njih dvojica ispijali pivo. Na kraju je Kenny ustao kako bi otišao. nisi ti kriv, Tede. Situacija je već bila usrana i prije no što si dopustio da te izaberu za gradonačelnika.


— Znam. — Nisi čudotvorac. Možeš samo dati najbolje od sebe. — Predugo si u braku s lady Emmom progunđao je Ted. zvučiš baš kao ona. Samo čekam kad ćeš me pozvati da se priključim vašem prokletom knjižnom klubu. Muškarci su se nastavili bockati krenuvši prema izlazu. Njihovi glasovi su utihnuli. Motor jednog automobila glasno je zabrujao. Meg se spustila na pete i dopustila si disati. A onda je shvatila da su svjetla još uvijek upaljena. Vrata su se ponovno otvorila i po borovim daskama na podu odjeknuli su koraci jedne osobe. Provirila je. Ted je stajao nasred prostorije, palčeva zaguranih u stražnje džepove traperica. Gledao je prema mjestu gdje je nekoć bio oltar, ali sad su se njegova ramena tek neznantno ovjesila, nudeći joj rijedak pogled na trenutak neopreza jednog muškarca koji uvijek nastoji djelovati posve hladnokrvno. Taj je trenutak brzo prošao. Krenuo je prema vratima koja su vodila u kuhinju. Želudac joj se stisnuo odjeze. Trenutak kasnije, začula je veoma glasnu, veoma bijesnu psovku. Pognula je glavu i zarila lice u dlanove. Bijesni koraci odjekivali su crkvom. Možda, ostane li posve tiha... meg!

SEDMO POGLAVLJE Meg je pojurila prema futonu. —Ja ovdje gore pokušavam spavati povikala je, pripremajući se na bitku. molim malo mira! Tedje zagrmio stubama do galerije, pod je podrhtavao pod njegovim stopalima. kog vraga misliš da radiš? Sjela je na rub futona i nastojala izgledati kao da se tek probudila. očito, ne spavam. Uostalom, što je tebi? Upadaš ovamo usred noći... I ne bi smio psovati u crkvi. — Koliko si dugo ovdje? Protegnula se i zijevnula, nastojeći djelovati hladnokrvno. To bi bilo jednostavnije izvesti da je na sebi imala nešto malo dojmljivi je od gaćica s gusarskom lubanjom i majice s natpisom SRETNA TISKARA koju je iza sebe ostavio netko od gostiju. moraš li se tako derati? upitala je. ometaš susjede. A oni su mrtvi. — Koliko dugo? — Nisam sigurna. Neke od onih nadgrobnih ploča sežu čak u 1840. godinu. — Govorim o tebi. — Oh. Ja sam ovdje već neko vrijeme. Gdje si mislio da ću odsjesti? — Nisam uopće mislio o tome. Znaš zašto? Zato što mi se fućkalo za to. Želim da odeš odavde. — To ti vjerujem, ali crkva je Lucyna i ona mi je rekla da mogu ostati u njoj koliko god želim. to bi Lucy bila učinla daju je Meg ikad pitala. — Pogrešno. Crkva je moja i ti ćeš otići iz nje sutra ranom zorom i nećeš se vratiti. — Čekaj malo. Dao si ovu crkvu Lucy. — Kao vjenčani dar. Vjenčanja nije bilo. Nema ni dara. — Mislim da se to na sudu ne bi održalo.


— Nije bilo zakonskog ugovora! — Ili si osoba koja se drži svoje riječi, ili nisi. Iskreno, počinjem misliti da nisi. Obrve su mu se sudarile. crkvaje moja i ti si u njoj neovlašteno. — Ti to shvaćaš na svoj način. Ja na svoj. Ovo je Amerika. Svatko ima pravo na svoje mišljenje. —Pogrešno. Ovo je Teksas. I moje mišljenjejedino je koje se računa. Bilo je to mnogo istinitije no što je ona voljela priznati. lucy želi da ostanem ovdje pa ću ostati. ona bi apsolutno željela da Meg ostane, da je znala za to. Spustio je ruku na ogradu galerije. isprvaje bilo zabavno mučiti te, ali ta mi je igra dojadila. gurnuo je ruku u džep i izvukao novčarku. želim da sutra nestaneš iz grada. Ovo će ti ubrzati odlazak. Izvukao je novčanice, gurnuo praznu novčarku natrag u džep i zamahao novčanicama kako bi ih ona mogla prebrojati. Pet novčanica od stotinu dolara. Teško je progutala slinu. ne bi smio nositi toliko mnogo gotovine. — Obično to ne činim, ali jedan je lokalni posjednik svratio u Gradsku vijećnicu nakon što se banka zatvorila i platio ostatak starog poreznog duga. Nije li ti drago što nisam mogao ostaviti sav taj novac bez nadzora? bacio je novčanice na futon. kad se ponovno vratiš u tatinu milost, reci mu da mi napiše ček. okrenuo se prema stubama. Nije mogla dopustiti da njegova bude zadnja. prizor na koji sam naletjela u subotu u hotelu bio je doista zanimljiv. Jesi li varao Lucy čitavo vrijeme vaših zaruka ili samo jedan dio tog vremena? Okrenuo se i kliznuo pogledom po njoj, namjerno zastajkujući na natpisu SRETNA TISKARA na njezinim dojkama. uvijek sam varao Lucy. Ali ne brini. Ona nikad nije ništa posumnjala. Nestao je niz stube. Nekoliko trenutaka kasnije, crkvu je obavila tama i ulazna vrata zalupila su se iza njegovih leda. Sljedeće jutro se krmeljavih očiju odvezla na posao. Onaj novac ju je žario poput radioaktivne rupe u džepu ogavnih novih kaki bermuda. S Tedovih petsto dolara najzad se mogla vratiti u Los Angeles, gdje se mogla sakriti u nekom jeftinom motelu dok ne pronađe neki posao. Jednom kad njezini roditelji vide da je sposobna oko nečega se potruditi, sigurno će popustiti i pomoći joj u pravom novom početku. Ali ne. Umjesto da s Tedovim novcem pobjegne prema izlazu iz grada, ona je ostala kako bi započela besperspektivan posao gu račice kolica s pićima u golf klubu. Barem njezina odora nije bila onako strašna kao poliesterska haljina sobarice, iako nije mnogo zaostajala za njom. Na kraju razgovora za posao, pomoćnik upravitelja pružiojoj je žutu polo majicu s logotipom kluba lovački zelene boje. Bila je primorana potrošiti svoj dragocjeni novac od napojnica na kupnju kaki hlača i jeftinih bijelih tenisica i nekih odvratnih čarapa za tenisice s cofom, koje su bile tako ružne da ih nije mogla ni gledati. Kadje skrenula na prilaz za osoblje, bilaje bijesna na samu sebe što je previše tvrdoglava da zgrabi Tedov novac i pobjegne. Da je ta gotovina došla od bilo kog drugog, možda bi to bila učinila, ali nije mogla podnijeti uzeti nijedan novčić od njega. Taje njezina odluka bila utoliko glupljajer je znala da će on dati sve od sebe da ona dobije otkaz čim otkrije da radi u klubu. Više ni samu sebe nije mogla zavaravati da zna što čini.


Parkiralište za zaposlenike bilo je mnogo praznije no što je ona očekivala u osam sati ujutro. Kad se zaputila u klub kroz ulaz za osoblje, samu je sebe podsjetila da se mora potruditi da je Ted i one njegove babetine ne vide. Otišlaje do ureda pomoćnika upravitelja, ali vrata su bila zaključana i glavni kat kluba prazan. Ponovno je izašla iz zgrade. Nekoliko golfera bilo je na terenu, ali jedini zaposlenik na vidiku bio je neki radnik koji je zalijevao ruže. Kad je upitala gdje su svi, on joj je odgovorio na španjolsko me, nešto kako su ljudi bolesni. Pokazao je na neka vrata u donjoj razini kluba. Trgovina s golf opremom bilaje ukrašena kao stari engleski pab s tamnim drvetom, mjedenim instalacijama i sagom na modre i zelene kockice. Piramide štapova za golf stajale su poput stražara između polica uredno složene odjeće za golf, cipela i kapa s logotipom kluba. Trgovinaje bila prazna, uz iznimkujednog tipa oštrih crta lica iza pulta, koji je grozničavo tipkao na mobitel. Kad se približila, pročitala je ime na njegovom bedžu. MARK. Bio je nešto niži od nje, u srednjim ili kasnim dvadesetim godinama života, krhke građe, uredno ošišane svijetlosmeđe kose, lijepih zu biju negdašnji debeljko koji se, za razliku od nje, osjećao posve prirodno u polo majici s koje vrišti logotip golf kluba. Kad se predstavila, podigao je pogled s mobitela. baš si odabrala vraški dan da počneš raditi ovdje rekao je. reci mi da si već ranije nosila palice ili barem igrala golf. — Nisam. Ja sam nova cura za kolica s pićem. — Da, shvaćam. Ali već si nosila palice, zar ne? — Vidjela sam palice. Računa li se to? On nije baš imao naročit smisao za humor. slušaj, nemam vremena za zafrkavanje. Veoma važna četvorica igrača tek što nisu stigli. nakon onog razgovora noć ranije, nije se morala naprezati da dokuči tko su ta veoma važna četvorica igrača. upravo sam saznao da su se svi osim jednog našeg nosača otrovali hranom, zajedno s većinom osoblja. Jučer je zaposlenicima za ručak bila poslužena pokvarena salata s kupusom i majonezom i vjeruj mi, netko će zbog toga izgubiti posao. Nije joj se svidio smjer kojim je taj razgovor krenuo. Nimalo joj se nije svidio. —Ja ću nositi palice za našeg VIP gosta rekao je izašavši iza pulta. lenny on je jedan od naših redovitih nosača mrzi salatu od kupusa i na putuje ovamo. Skeet će nositi za Dallija, kao i obično, paje to velika sreća. Ali još uvijek mi nedostaje jedan nosač, a nemam vremena pronaći nikog drugog. Progutala je slinu. onaj simpatični čovjek koji zalijeva ruže uz stup za zastavu... — Ne govori engleski. usmjerio ju je prema vratima u stražnjem dijelu trgovine. — Sigurno među zaposlenicima postoji još netko tko nije jeo salatu od kupusa. — Da, naš šanker, koji ima slomljen gležanj, i Jenny u računovodstvu, koja ima osamdeset godina. kad je otvorio vrata i pokazao joj da uđe, osjetila je kako je odmjerava. ne izgledaš kao da će ti biti ikakav problem nositi torbu osamnaest rupa. — Alija nikad nisam igrala golf i ne znam ništa o njemu. Čak ni ne poštujem taj sport. Sva ona posječena stabla i pesticidi od kojih ljudi dobivaju rak. Bit će


katastrofa. i veća no što on može zamisliti. Samo nekoliko minuta ranije, razmišljala je kako da ostane izvan vidokruga Teda Beaudinea. A sad ovo. —Ja ću te uputiti. Učiniš li sve kako treba, zaradit ćeš mnogo više no što možeš zaraditi gurajući kolica s pićima. Honorar za nosača početnika je dvadeset i pet dolara, ali svi ovi ljudi daju darežljive napojnice. Dobit ćeš još barem četrdeset dolara. pridržao joj je vrata otvorena. ovo je prostorija za nosače. U zatrpanom prostoru nalazio se uleknuti kauč i nekoliko metalnih stolaca na sklapanje. Iznad sklopivog stola prekrivenog špilom karata i nekolicinom žetona za poker nalazila se oglasna ploča s natpisom KOCKANJE ZABRANJENO. On je uključio mali televizor i izvukao DVD s police. ovo je video za obuku koji pokazujemo klincima na juniorskom tečaju za nosače. Gledaj ga dok se ne vratim po tebe. Ne zaboravi ostati u blizini svog igrača, ali ne toliko blizu da ga ometaš. Ne skidaj pogled s loptice, i pazi da njegovi štapovi budu čisti. Sa sobom stalno moraš nositi ručnik. Pokrpaj rupe koje napravi na čistom terenu, tragove od njegove lopte na tratini oko rupe gledaj što ja radim. I nemoj govoriti. Ne ukoliko ti se netko od igrača ne obrati. — Šutnja mi baš ne ide od ruke. — Danas ti mora ići, posebice kad je riječ o tvom mišljenju o golf terenima. zaustavio se na vratima. i nikad se nijednom članu kluba ne obraćaj drugačije osim s gospodine. Zaboravi krsno ime. Nikad. Kad je on otišao, potonula je na onaj uleknuti kauč. Video za obuku je krenuo. Nema šanse da će se Tedu Beaudineu obraćati s gospodine. Ni za sve napojnice na ovome svijetu. Pola sata kasnije, stajalaje ispred trgovine s odvratnom pregačom za nosače palica koja joj je sezala do struka zavezanom preko njezine polo majice, dajući sve od sebe da se učini nevidljivom skrivajući se iza Markovih leđa. Budući da je bila viša od njega najmanje pet centimetara, to joj nije baš polazilo za rukom. Srećom, četvorica igrača koji su im se približavali bili su previše zaokupljeni razgovorom o doručku koji su netom završili i večeri koju su kanili pojesti tog dana da bije zamijetili. Uz iznimku muškarca za kojeg je pretpostavila da je Spen ce Skipjack, sve ih je prepoznala: Teda; njegovog oca Dallija; i Kennyja Travelera. I uz iznimku Spencea Skipjacka, nije se mogla sjetiti da je ikad u životu vidjela toliko muškog savršenstva na jednome mjestu, čak ni na crvenom tepihu. Ni najednom od ove trojice bogova golfa nisu se zamjećivah znakovi presađivanja kose, cipela s povišenim potplatima ili rumenila kako bi izgledah preplanuli. Ovo su Teksašani visoki, vitki, čeličnih očiju i rumenih lica muževni muškarci koji nikad nisu čuli za ovlaživače za mušku kožu, depilaciju prsa ili frizuru koja košta više od dvadeset dolara. Oni su izvorni proizvod arhetipski američki junak koji osvaja Zapad kompletom golf palica umjesto puškom Winchester. Osim što su bili iste visine i građe, Ted i njegov otac nisu bili naročito nalik jedan drugome. Ted je imao oči boje jantara, dok su Dalhjeve bile blistavo modre, nezamagljene godinama koje su prolazile. Ondje gdje je Ted bio uglat, Dallie je bio zaobljen. Usne su mu bile punije nego sinovljeve, gotovo ženske, a profil blaži, ali obojica su bili ljepotani i s onim njihovim ležernim hodom i samouvjerenim držanjem, nitko ne bi pomislio da su išta drugo doli otac i sin.


Iz nečega za što je saznala da se zove soba s torbama izašao je jedan prosijedi muškarac s konjskim repom, sitnim očima i spljoštenim nosom. To je mogao biti samo Skeet Cooper, muškarac za kojeg joj je Mark rekao da je najbolji prijatelj i cjeloživotni nosač Dallija Beaudinea. Dok je Mark prilazio skupini, ona je pognula glavu, spustila se na koljeno i hinila da zavezuje cipelu. dobro jutro, gospodo čula je kako govori Mark. gospodine Skipjack, ja ću danas nositi vaše palice. Čuo sam da ste odličan igrač i unaprijed se radujem promatrati vašu igru. Do ovog određenog trenutka nije razmišljala dovoljno daleko unaprijed i promislila kojem će točno igraču Mark nju dodijeliti. Lenny, nosač koji mrzi salatu od kupusa, također je izašao. Bio je nizak, na licu su mu se zamjećivah tragovi dugogodišnjeg boravka na suncu i imao je problematične zube. Podigao je jednu ogromnu torbu za golf koja je bila naslonjena uz vješalicu, prebacio je preko ramena kao da je ljetna jakna i krenuo ravno prema Kennyju Traveleru. To je ostavilo... Ali naravno da če ona završiti kao Tedova no sačica palica. Sad kad je njezin život bio u slobodnom padu, što je drugo mogla očekivati? On nju još uvijek nije uočio i ona se dala na ponovno zavezivanje i druge teniske. gospodine Beaudine rekao je Mark vi danas imate nosača kojemu je ovo prvi put... Stisnula je čeljust, sjetivši se svog oca u njegovoj naj zastrašujućoj ulozi na filmu, onoj Bird Dog Calibera, i ustala. znam da će Meg obaviti dobar posao za vas rekao je Mark. Ted se posve ukočio. Kennyju je promatrao sa zanimanjem, Dallie s otvorenim neprijateljstvom. Podigla je bradu, zabacila ramena i primorala Bird Doga da susretne ledene jantarne oči Te da Beaudinea. U kutku njegove čeljusti zatitrao je jedan mišić. meg. Dok god ih je Spencer Skipjack mogao čuti, shvatila je da Ted ne može reći što želi. Kimnula je glavom, nasmiješila se, ali nije ponudila ni jednostavno bog, ništa što bije primoralo da ga nazove gospodinom. Umjesto toga, krenula je prema vješalici i podigla preostalu torbu. Bila je upravo onoliko teška kako je i izgledala i Meg je tek jedva zamjetno zateturala. Dok je prebacivala široku naramenicu preko ramena, pokušala je dokučiti kako će tegliti tu torbetinu pet milja po brežuljkastom golf terenu na teksaškom suncu koje nesmiljeno prži. Vratit će se na koledž. Diplomirat će pravo. Ili knjigovodstvo. Ali ona ne želi biti pravnica ni knjigovođa. Želi biti bogatašica s neograničenim bankovnim računom koji će joj dopustiti da putuje po čitavom svijetu, upoznaje zanimljive ljude, usvaja lokalne umjetničke obrte i pronađe ljubavnika koji nije ni luđak ni bezveznjak. Skupina je krenula prema terenu za vježbu kako bi se ugrijali. Ted je pokušao zaostati za ostalima kako bi mogao navaliti na nju, ali nije mogao pobjeći od svog počasnog gosta. Onaje kaskala za njima, već zadihana od težine torbe. Mark joj se približio i tiho rekao: ted će željeti palicu za pijesak kad dođe do vježbališta. Nakon toga devetku, pa sedmicu, vjerojatno trojku i na kraju palicu za kotrljanje loptice u rupu. Ne zaboravi ih očistiti kad završi s njima. I nemoj izgubiti njegove nove štitnike za vrhove.


Sve su joj se ove upute počele miješati u glavi. Skeet Cooper, Dallijev nosač, pogledao ju je i proučavao svojim očicama koje su se caklile od znatiželje. Ispod kape, prosijedi konjski rep padao mu je ispod ramena, a njegova koža podsjetila ju je na životinjsku kožu isušenu suncem. Kad su stigli do vježbališta, odložila je Tedove palice i izvukla jednu označenu sa S. On joj je umalo otrgnuo ruku, silovito istr gnuvši palicu. Muškarci su se počeli zagrijavati i onaje napokon imala priliku promotriti Spencera Skipjacka, diva odvodnih cijevi. U pedesetim godinama života, imao je lice grubih crta, nalik Johnnyju Cashu, i stas koji se počeo popunjavati, ali još nije uzgojio trbušinu. Iako je bio svježe obrijan, na čeljusti mu se nazirala gusta brada. Slamnati Panama šešir ukrašen vrpcom od zmijske kože prekrivao mu je gustu tamnu kosu prošaranu sijedim vlasima. Crni kamen na srebrnom prstenu blistao je na njegovom malom prstu, a skupocjen sat okruživao dlakavo zapešće. Imao je snažan, odjekujući glas i ponašanje koje je odražavalo i jak ego i očekivanje svačije pozornosti. prošli tjedan sam igrao s nekim momcima na Pebbleu objavio je navlačeći rukavicu. —Ja sam platio korištenje terena. I igrao sam vraški dobro. — Bojim se da se mi ne možemo nadmetati s Pebbleom rekao je Jack. ali dat ćemo sve od sebe da te zabavimo. Muškarci su se počeli zagrijavati. Skipjack je njoj izgledao kao vješt igrač, ali pretpostavila je da nema izgleda u nadmetanju protiv dvojice golf profesionalaca i Teda, koji je osvojio Američko amatersko prvenstvo, kako su joj stalno ponavljali. Sjelaje najed nu drvenu klupu kako bi ib promatrala. — Ustani prosiktao je Mark. nosači nikad ne sjede. Naravno da ne sjede. To bi imalo previše smisla. Kad su napokon krenuli s vježbališta, nosači su se vukli iza igrača koji su raspravljali o igri koja ih čeka. Uspjelaje čuti dovoljno da bi shvatila da igraju ekipnu igru nazvanu najbolja lopta, u kojoj će Ted i Dallie okušati snage protiv Kennyja i Spencera Skipjac ka. Na kraju svake rupe, onaj igrač koji ima najniži rezultat za tu rupu osvojit će bod za svoju ekipu. Ekipa koja na kraju bude imala najviše bodova bit će pobjednik. — Što kažete na dvadeset dolarsku Nassau okladu da igra bude zanimljivija? predložio je Kenny. — Sranje, dečki, odvratio je Skipjack —ja i moji kompići igramo tisuću dolarski Nassau svake subote. — To se protivi našoj vjeri otegnuto je odgovorio Dallie. mi smo baptisti. Dvojbeno, budući da je Kennyjevo vjenčanje trebalo biti održano u prezbiter ijanskoj crkvi, a Kenny Traveler je bio katolik. Kad su stigli do mjesta za početni udarac, Ted joj je prišao, ispružio ruku i uputio joj otrovan pogled. driver. — Od šesnaeste godine odvratila je. ti? Posegnuo je rukom pokraj nje, zgrabio jedan štitnik za vrh i izvukao najdužu palicu. Igra riječi naime, driver je ime za palicu u golfu, ali ujedno znači i vozač. Skipjack je prvi udarao. Mark je šapnuo da će mu ostali igrači dati ukupno sedam udaraca fore kako bi igra bila poštena. Njegov je udarac djelovao dojmljivo, ali nitko nije ništa rekao pa zacijelo nije bio takav. Kenny je bio sljedeći i zatim Ted. Čak je i ona mogla vidjeti snagu i otmjenost u njegovom zamahu dok su se ugrijavali, ali sad kad je došlo vrijeme za pravu stvar, nešto


je pošlo ukrivo. Tek što palica nije udarila o lopticu, izgubio je ravnotežu i loptica je otišla ulijevo. Svi su se okrenuli i pogledah Meg. Ted je ponudio svoj javni osmijeh Isusa, ali u njegovim očima plamtio je oganj pakla. meg, bi li imala išta protiv... — Sto sam učinila? Mark ju je brzo povukao u stranu i objasnio da je dopustiti da golf palice zazveckaju dok igrač zamahuje veliki, neoprostiv grijeh protiv čovječanstva. Kao da se zagađivanje potoka i narušavanje močvarnih staništa ne računa. Nakon toga je Ted dao sve od sebe da je uhvati nasamo, ali ona ga je uspjela izbjeći do treće rupe kad je zbog lošeg udarca loptica završila u zamci bunkeru, kako su oni to zvali. Zbog čitave one servilne rutine nošenja njegove torbe i obveze da ga oslovljava s gospodine što je ona dotad uspjela izbjeći bilo je neophodno da ona navali prva. — Ništa od ovoga ne bi se dogodilo da se nisi pobrinuo da me najure iz hotela. Imao je drskosti djelovati ogorčen. nisam seja pobrinuo da te najure. To je učinio Larry Stellman. Dva dana zaredom probudila si ga dok je drijemao. — Onih petsto dolara koje si mi ponudio nalaze se u gornjem džepu tvoje torbe. Očekujem nešto od toga natrag kao veoma velikodušnu napojnicu. Stisnuo je čeljust. imaš li ti uopće pojma koliko je današnji dan važan? — Prisluškivala sam vaš sinoćnji razgovor, sjećaš se? Zato točno znam što je na kocki i koliko želite danas zadiviti svog uvaženog gosta. — A ipak si ovdje. — Da, međutim, barem za tu katastrofu ne možeš mene okriviti. Iako vidim da ćeš to učiniti. — Ne znam kako si se uspjela ugurati medu nosače, ali ako makar samo na minutu misliš da... — Dobro me slušaj, Theodore. pljesnula je dlanom po rubu njegove torbe. ja sam na ovo bila primorana. Mrzim golf i nemam pojma što radim. Nikakvog pojma, shvaćaš? Stoga ti preporučujem da se doista potrudiš ne učiniti me nervoznijom no što većjesam. odmaknula se od njega. a sad prestani pričati i raspali tu prokletu lopticu. I ovaj put bih ti bila zahvalna da je raspališ ravno tako da ne moram klipsati po čitavom terenu za tobom. Uputio joj je ubojit pogled u posvemašnjem raskoraku s njegovim ugledom sveca i naglo izvadio palicu iz torbe, dokazujući da je savršeno sposoban sam se nositi sa svojom opremom. čim ovo završi, ti i ja ćemo se obračunati jednom zauvijek. raspalio je po loptici snažnim zamahom gonjenim bijesom i pijesak se razletio na sve strane. Loptica je odskočila desetak metara od rupe, zakotrljala se kosinom prema zastavici, kratko zadržala na rubu rupe i kliznula u nju. — Dojmljivo rekla je. nisam znala da sam tako dobra trenerica golfa. Bacio je palicu pred njezine noge i odšepirio se dok su mu ostali igrači preko tratine izvikivali čestitke. — Što kažeš da malo te sreće dobaciš meni? teksaško otezanje u govoru nije moglo biti autentično u Skipjackovom slučaju, budući da je on bio iz Indiane, ali očito je bio muškarac koji voli biti jedan od dečkiju. Kod sljedeće rupe, ona je bila nosač najbliži zastavici. Kad se Ted namjestio da gurne lopticu u rupu, Mark joj je diskretno ki mnuo glavom. Dotadje već naučila lekciju da ne proizvodi nagle pokrete, pa je iako su svi počeli vikati,


čekala dok Tedova loptica nije pogodila zastavicu i upala u rupu prije no što je izvukla zastavicu. Dallie je zastenjao. Kenny se nacerio. Ted je pognuo glavu a Spencer Skipjack je zagraktao: izgleda da te je tvoja nosačica upravo izvukla iz ove rupe, Tede. Meg je zaboravila da bi trebala biti nijema uz to što bi trebala biti učinkovita, vesela i pokorna. sto sam učinila? Mark je problijedio od čela do logotipa na polo majici. doista se ispričavam zbog ovoga, gospodine Beaudine. obratio joj se s turobnim strpljenjem. meg, ne smiješ dopustiti loptici da udari o zastavicu. To je kazneni bod. — Zar je igrač kažnjen zbog pogreške nosača? upitala je. to je glupo. Loptica bi ionako ušla u rupu. — Nemoj se gristi zbog toga, dušo veselo je rekao Skipjack. svakome se to moglo dogoditi. Zbog svog hendikepa, Skipjack je imao udarac više i nimalo nije pokušavao sakriti svoje oduševljenje kad su svi oni ubacili loptice u rupu. izgleda da nam je moj neto zbroj upravo osvojio rupu, partneru. pljesnuo je Kennyja po leđima. to me podsjeća na onaj put kad sam igrao s Billom Murrayem i Rayem Romanom u Cypress Pointu. Kakvi su to bili likovi... Ted i Dallie sad su zaostajali jednu rupu, ali Ted je to naizgled veoma dobro podnosio nikakvo čudo. nadoknadit ćemo kod sljedeće rupe. bijesni pogled koji je njoj uputio poslao je poruku koju je ona protumačila bez ikakvih poteškoća. — Ova igra je apsurdna promrmljala je nekih dvadesetak minuta kasnije, kad je ponovno izbacila Teda iz nadmetanja prekršivši još jedno smiješno pravilo. Nastojeći biti dobra nosačica, podiglaje Tedovu lopticu kako bi očistila malo blata, ali je saznala da to ne smije učiniti dok loptica nije na tratini oko rupe i označena. Kao da to ima ikakvog smisla. — Dobro je da si imao manje od očekivanog broja zamaha na prvoj i drugoj rupi, sine rekao je Dallie. definitivno te prati loša sreća. Ona nije vidjela nikakvoga smisla u ignoriranju očitoga. ja sam ta loša sreća. Mark joj je uputio bijesan pogled upozorenja jer krši pravilo o negovorenju i ne obraća se Dalliju s gospodine, ali Spencer Skipjack se nasmijuljio. barem je iskrena. Što je više no što mogu reći za većinu žena. Sad je bio red na Teda da joj uputi bijesan pogled upozorenja, takav koji će joj zabraniti da komentira idiotluk muškarca koji čitav ženski rod trpa u stereotipe. Nije joj se sviđalo kako joj Ted čita misli. I doista joj se nije sviđao Spencer Skipjack, koji je bio napu hanac i volio se razmetati poznanstvima s čuvenim osobama. — Zadnji put kad sam bio u Vegasu, naletio sam na Michaela Jordana u jednoj privatnoj prostoriji... Uspjela je preživjeti sedmu rupu ne prekršivši više nijedno pravilo, ali ramena su je boljela, nove je tenisice žuljale i gulile kožu na malom prstu, vrućina joj je udarala u glavu i pred njom je bilo još jedanaest bijednih rupa. Biti primorana tegliti torbu od dvadesetak kilograma punu golf palica jednom sportskom šampionu od metar i devedeset, koji je bio savršeno sposoban sam obaviti taj posao, činilo joj se sa svakim trenutkom sve apsurdnije. Ako su ovi zdravi, snažni muškarci previše lijeni da bi nosili svoje vlastite palice, zašto ne uzmu kolica za golf? Čitavo ovo nošenje nema smisla. Osim...


— Sjajan udarac, gospodine Skipjack. Tu ste rupu doista fino za kucali rekao je Mark i s divljenjem kimnuo glavom. tako se koristi vjetar, gospodine Traveler rekao je Lenny. —Vrhunski sije odigrao —ponudioje Skeet Cooper Tedovom ocu. Dok je slušala kako nosači hvale igrače, zaključila je da je ovdje riječ samo o egu. O tome da imaš vlastitu osobnu ekipu klicača. Odlučila je iskušati svoju teoriju. opa! uzviknula je kod sljedeće rupe kad je Ted udario lopticu. super udarac. Tu si lopticu doista daleko napucao. Veoma daleko. Sve do... tamo dolje. Muškarci su se okrenuli i zagledali u nju. Uslijedila je duga šutnja. Na kraju je progovorio Kenny. volio bih da i ja mogu tako napucati lopticu. još jedna duga stanka. tako daleko. Zaklela se da više neće reći ni riječ i možda bi se bila i mogla držati tog zavjeta da Spencer Skipjack nije volio toliko mnogo govoriti. obrati pozornost, gospođice Meg. Upotrijebit ću mali savjet koji sam pokupio od Phila Mickelsona kako bih ovu lopticu ispucao ravno do zastavice. Ted se ukočio kao i svaki put kad bi joj se Skipjack obratio. Očekivao je da će ga ona sabotirati i ona bi to nedvojbeno i bila učinila da je na kocki bila samo njegova sreća i dobrobit. Ali nešto je drugo također bilo na kocki. Našla se suočena s nemogućom dvojbom. Zadnje što je planetu Zemlji trebalo bio je još jedan golf teren koji će usisati prirodne resurse, ali čak je i njoj bilo očito koliko silno grad trpi. Svaki članak u lokalnim novinama izvješćivao je o još nekoj maloj tvrtki koja se zatvarala ili još jednoj dobrotvornoj organizaciji u financijskom škripcu koja više nije mogla zadovoljiti sve veću potrebu za svojim uslugama. Osim toga, kako može suditi o drugima kad ona živi životom koji je sve osim zelen, počevši od njezinog automobila koji doslovce guta benzin? Ma što sad učinila, ispast će licemjerka, paje poslušala svoj nagon, odustala od još nekoliko svojih načela i ponijela se kao dobar vojnik grada koji ju je mrzio. gledati kako vi udarate lopticu za golf puki je užitak, gospodine Skipjack. — Ma ne. Ja sam običan netalent u usporedbi s ovim dečkima. — Ali oni igraju golf puno radno vrijeme rekla je. vi imate pravi posao. Učinilo joj se da je Kenny Traveller prezirno zabrektao. Skipjack se nasmijao i rekao joj da bi volio da je ona njegova nosačica palica, iako nema pojma o golfu i trebalo bi mu više od sedam udaraca da popravi ono što ona zabrlja. Kad su se zaustavili u klupskoj kućici između devete i desete rupe, dvije su ekipe imale jednak rezultat četiri rupe za Teda i Dallija, četiri za Kennya i Spencera, jedna neriješena. Dobila je kratku stanku ne da odrijema, o čemu je sanjala, ali dovoljno vremena da se umije hladnom vodom i stavi flaster na žuljeve. Mark ju je odvukao u stranu i pošteno je naribao što se previše prisno obraća članovima, proizvodi previše buke na terenu, ne drži dovoljno blizu svom igraču i dobacuje Tedu gadne poglede. — Ted Beaudine je najsimpatičniji tip u klubu. Ne znam što je s tobom. On se prema svakome od osoblja odnosi s poštovanjem i da je velike napojnice. Nekako je sumnjala da se to na nju možda neće odnositi. Kad se Mark udaljio kako bi se ulizao Kennyu, ona je s prezirom prišla Tedovoj velikoj mornarskomodroj torbi. Zlatne navlake za palice bile su u skladu sa zlatnim šavovima. Samo dvije navlake. Očito je jednu izgubila. Ted


joj je prišao iza leđa, namrštio se opazivši dajedna navlaka nedostaje, a zatim je mrko pogledao. — Previše se ulaguješ Skipjacku. Odbij. Toliko o dobrom vojniku. Uspjela je ne povisiti glas. odrasla sam u Hollywoodu i zato razumijem muškarce gonjene egom kao što je on bolje no što ćeš ih ti ikad razumjeti. — To ti misliš. nabio joj je kapu koju je nosio na glavu. stavi prokletu kapu. Ovdje imamo pravo sunce, a ne ono razvodnjeno kalifornijsko sranje na koje si ti naviknuta... Kad su nastavili igrati, ponovno je Tedu i njegovom ocu izbi lajednu rupu iz ruku jer je iščupala neki korov kako bi Tedu bilo lakše udariti lopticu. Međutim, čak i s tri rupe koliko ih je koštala i Tedovim povremenim zastranjelim udarcem kad se previše trudio sakriti koliko ga je rasrdila još uvijek je bio itekako natjecateljski raspoložen. danas igraš veoma čudno, sine rekao je Dallie. trenutci briljantnosti zajedno s posve neshvatljivim ludilom. Već godinama nisam vidio da igraš ovako dobro ni ovako loše. — Slomljeno srce muškarcu to može učiniti. kenny je udario lopticu s ruba glatke tratine oko rupe. natjera ih da malo polude. njegova se loptica zaustavila nekoliko centimetara prije rupe. — Plus poniženje zbog činjenice da ga svi u gradu još uvijek sa žalijevaju iza njegovih leđa. skeet, jedini nosač kojemu je bilo dopušteno biti prisan s igračima, gurnuo je u stranu neke krhotine koje su pale na teren. Dallie je prišao svojoj loptici. pokušao sam mu primjerom pokazati kako da zadrži ženu. Mali nije obraćao pozornost. Muškarci kao da su bili oduševljeni međusobno se zadirkujući gdje su bili najranjiviji. Čak i Tedov vlastiti otac. Bio je to valjda ispit muževnosti ili nešto slično. Da su se njezine prijateljice međusobno pikale kao što su to činili ovi tipovi, netko bi završio u suzama. Ali Ted se samo nehajno osmijehnuo, pričekao svoj red i ubacio lopticu u rupu s udaljenosti od tri metra. Dok su se muškarci udaljavali s tratine oko rupe, Kenny Traveler je iz nekog razloga koji ona nije mogla dokučiti odlučio reći Spenceru Skipjacku tko su njezini roditelji. Skipjackove oči su zaiskrile. —Jake Koranda je tvoj otac? E to je stvarno nešto. A ja sam mislio da ti nosiš palice zbog novca. pogledao je nju pa Te da. jeste li vas dvoje sad par? — Ne! uzviknula je. —Bojim se da nismo—ležerno je rekao Ted.—Kao što možeš pretpostaviti, još uvijek se pokušavam oporaviti od razvrgnutih zaruka. — Ne bih rekao da to zovu razvrgnutim zarukama kad si bio ostavljen ispred oltara naglasio je Kenny. to je poznatije kao katastrofa. Kako je Teda toliko brinulo da će ga ona danas osramotiti kad su njegovi vlastiti prijatelji taj posao tako dobro obavljali? Ali Skipjack kao da se zabavljao kao nikad u životu i ona je shvatila da se on zbog njihovog prisnog razgovora osjeća kao jedan od njih. Kenny i Dallie, uza svo svoje glupo, tipično muško ponašanje, pročitali su ga od glave do pete. Nakon otkrića o njezinim slavnim roditeljima, Skipjack je nije ostavljao na miru. onda, kako je bilo odrastati s Jakeom Ko random kao ocem? To je pitanje čula već tisuću puta ranije i još uvijek je smatrala uvredljivim da ljudi ne priznaju i njezinu majku, koja je bila jednako uspješna kao i njezin


otac. Dala je standardan odgovor. za mene su oboje mojih roditelja samo mama i tata. Ted je najzad shvatio da bi mu mogla biti od neke vrijednosti. megina je majka također slavna. Vodi veliku manekensku agenciju, ali prije toga je i sama bila čuvena manekenka i glumica. Njezina se majka pojavila u jednom jedinom filmu, Sunday Morning Eclipse, gdje je upoznala Meginog oca. — Čekaj malo! uzviknuo je Spencer. majčicu mu! Pa ja sam kao klinac imao poster tvoje majke na vratima svoje sobe. Još jedna izjava koju je čula milijardu puta previše. zamisli ti to. ted joj je dobacio još jedan od onih svojih pogleda. Skipjack nije prestao govoriti o njezinim slavnim roditeljima dok se nisu približili sedamnaestoj rupi. Zahvaljujući nekolicini loših udaraca, Kenny i Skipjack zaostajali su jednu rupu i Skipjack nije bio sretan. Postao je još nesretniji kad je Kenny primio telefonski poziv od svoje supruge netom prije no što je trebao gurnuti lopticu u rupu i saznao da se porezala vrtlareći i odvezla liječniku da joj zašije ranu. Prema Kennyjevim riječima tijekom tog razgovora bilo je jasno da ozljeda nije ozbiljna i da njegova supruga ne želi ni čuti da on napusti igru, ali otad nadalje bio je rastresen. Meg je vidjela koliko silno Skipjack želi pobijediti, jednako kao što je vidjela da ni Tedu ni Dalliju nije palo na pamet da se povuku, čak ni zbog budućnosti grada. Dallie je igrao postojano dobro, a Tedova neujednačena igra sadje bila prošlost. Meg je hvatao čudan osjećaj da on možda čak i uživa u izazovu da nadoknadi one tri rupe koje su zbog nje izgubili. Skipjack se obrecnuo na Marka jer mu je predugo trebalo da mu doda neku palicu. Osjećao je da mu pobjeda klizi iz ruke i, zajedno s njom, prilika da se hvali kako su on i Kenny Traveler pobijedili Dallija i Teda Beaudinea na njihovom domaćem terenu. Čak je prestao dodijavati i Meg. Jedino što je dvojac Beaudine trebao učiniti bilo je promašiti nekoliko guranja u rupu i Spencera Skipjacka doveli bi u sjajno raspoloženje za buduće pregovore, ali oni kao da to nisu shvaćali. Ona je shvaćala. Trebali bi udovoljavati ogromnom egu svoga gosta umjesto da igraju kao da je važan jedino ishod golf nadmetanja. Očito su mislili da je zadirkivanje i dopuštanje da se Skipjack osjeća kao dio njihove ekipe dovoljno. Ali Skipjack se durio. Želi li Ted da on bude za njegove prijedloge, on i njegov otac moraju izgubiti ovu igru. Umjesto toga, njih dvojica još su se više trudili sačuvati prednost od jedne rupe. Srećom, Kenny je oživio na sedamnaestoj rupi i ubacio lopticu s osam metara što je dvije ekipe učinilo izjednačenima. Meg se nije svidio odlučaj sjaj u Tedovim očima kad se spremio ubaciti lopticu u zadnju rupu. Namjestio je palicu, prilagodio položaj i zamahnuo... upravo u trenutku kadje ona slučajno namjerno ispustila torbu s njegovim palicama za golf...

OSMO POGLAVLJE Palice su se s treskom srušile. Sva sedmorica muškaraca uz rupu naglo su se okrenula i zagledala u nju. Pokušala je djelovati zbunjeno. ops. Beng. Velika pogreška.


Ted je ispalio lopticu daleko ulijevo i Skipjack se nacerio. gospođice Meg, svakako mi je drago da ne nosiš moje palice. Zabila je tenisicu u tlo. doista mi je žao. malo sutra. A što je Ted učinio u odgovor na njezinu glupu pogrešku? Je li joj zahvalio što ga je podsjetila na ono što je danas najvažnije? Ili obratno, je li joj narogušeno prišao i omotao jedan od svojih štapova oko njezinog vrata kao što je znala da želi učiniti? O, ne. Gospodin Savršeni bio je previše miran za išta od toga. Umjesto toga, uputio imje jedan od onih svojih osmijeha zborskog dječaka, došetao natrag do nje ležernim korakom i sam uspravio torbu. ništa se ti ne uzrujavaj, Meg. Upravo si igru učinila zanimljivijom. Bio je najbolji folirant kojeg je ikad upoznala, ali čak iako drugi to nisu mogli vidjeti, znala je da je bijesan kao ris. Svi su krenuh terenom prema rupi. Skipjack se zajapurio u licu, majica mu se zalijepila uz izbočena prsa. Dosad je već dovoljno dobro shvatila igru da bi znala što se mora dogoditi. Zbog svog hendikepa, Skipjackje dobio dodatni udarac na ovoj rupi, tako da ubace li svi s prosječnim brojem udaraca, Skipjack će osvojiti ovu rupu za svoju ekipu. Ali ako Dallie ili Ted ubace u rupu s brojem udaraca manjim od prosječnog, to će trebati učiniti i Skipjack kako bi osvojio rupu, a to se činilo krajnje malo vjerojatnim. U protivnom, igra će završiti nezadovoljavajuće izjednačeno. Zahvaljujući njezinom uplitanju, Ted je bio najdalje od zastavice pa je bio prvi na redu za drugi udarac. Budući da nitko nije bio dovoljno blizu da bi čuo njihov razgovor, mogla mu je reći što točno misli. dopusti mu da pobijedi, idiote! Zar ne vidiš koliko mu to znači? Umjesto da je posluša, raspalio je lopticu preko tratine i doveo se, čak je i ona to uspjela zamijetiti, u savršen položaj. glupane promrmljala je. ako ubaciš u rupu s brojem udaraca manjim od prosječnog, samo što nisi zajamčio da tvoj gost ne može pobijediti. Misliš li doista da je to najbolji način da ga dovedeš u dobro raspoloženje za tvoje mrske pregovore? Bacio je palicu prema njoj. znam kako se ova igra igra, Meg, a zna i Skipjack. Nije klinac. bahato se odšepirio. Dallie, Kenny i narogušeni Skipjack već su udarali lopticu treći put, ali Ted je imao samo dva udarca. Napustio je zdrav razum. Očito je izgubiti igru bio smrtni grijeh za one koji se mole u svetoj katedrali golfa. Meg je do Tedove loptice stigla prva. Nalazila se na vrhu velikog busena kemijski uzgojene trave u savršenom položaju da je bez prevelikog napora ubaci u rupu. Spustila je njegovu torbu, ponovno razmislila o svojim načelima i zatim nagazila tenisicom na lopticu najjače što je mogla. Kad je čula da joj se Ted približava, tužno je odmahnula glavom. šteta. Izgleda da si sletio u rupu. rupu? gurnuo ju je u stranu i ugledao svoju lopticu utisnutu duboko u travu. Kad se odmaknula, uočila je Skeeta Coopera koji je stajao na rubu tratine i promatrao je svojim sitnim, od sunca izboranim očima. Ted je pogledao lopticu. koji je to vrag? — Neki glodavac. skeet je to rekao na način koji je njoj jasno dao do znanja da je vidio što je učinila. — Glodavac? Tu nema... ted se naglo okrenuo prema njoj. nemoj mi reći da si... — Možeš mi zahvaliti kasnije odgovorila je.


—Ima U nekih problema?—doviknuo je Skipjack sa suprotnog ruba. — Ted je u nevolji odviknuo je Skeet. Tedu su trebala dva udarca da se izvuče iz rupe u koju ga je ona ukopala. Još uvijek je imao prosječan broj udaraca, ali prosječan broj nije bio dovoljno dobar. Kenny i Skipjack su pobijedili. Činilo se da je Kennyju više stalo do povratka kući svojoj supruzi nego do uživanja u pobjedi. Ali Spencer se smijao čitavim putem do klupske zgrade. e to je bila golf partija. Šteta što si na kraju izgubio, Tede. Nisi imao sreće. dok je govorio, izvlačio je novčanice iz svežnja kako bi dao napojnicu Marku. danas si obavio dobar posao. Možeš mi uvijek nositi palice. — Hvala vam, gospodine. Bilo mi je zadovoljstvo. Kenny je dodao nekoliko dvadesetica Lennyju, rukovao se sa svojim partnerom i otputio se kući. Ted je gurnuo ruku u vlastiti džep, utisnuo napojnicu u Megin dlan i sklopio joj prste oko nje. bez uvrede, Meg. Dala si sve od sebe. — Hvala. zaboravila je da ima posla sa svecom. Spencer Skipjack prišao joj je s leda, smjestio dlan na njezin zatiljak i protrljao ga. Jezovito. gospođice Meg, Ted i njegovi prijatelji večeras me vode na objed. Bila bi mi čast da mi budeš pratilja. — Oh, veoma bih to voljela, ali... — Oduševljena je rekao je Ted. nisi li, Meg? — Inače bih bila, ali... — Ne budi stidljiva. Doći ćemo po tebe u sedam. Megin trenutačni dom teško je pronaći pa ću ja voziti. pogledao ju je i sjaj u njegovim očima poslao joj je jasnu poruku da će morati tražiti novi dom ne bude li surađivala. Progutala je slinu. ležerna odjeća? — Ležerna od glave do pete rekao je. Dok su se muškarci udaljavali, ona je razmišljala o svim zlima prisilnog izlaska s egoističnom budalom kojaje praktički stara kao njezin otac. To je već samo po sebi bilo dovoljno loše, ali još je gore bilo to što će Ted motriti na svaki njezin pokret. Protrljala je bolno rame i otvorila šaku kako bi provjerila koliko ju napojnicu dobila za četiri i pol sata teglenja trideset kilograma golf palica uzbrdo i nizbrdo po vrelom teksaškom suncu. S dlana je u nju zurila novčanica od jednog dolara. Neonske reklame za pivo, jelenji rogovi i športski suveniri resili su četvrtasti drveni šank u središtu Roustabouta. Separei su bili poredani uz dva zida tog plesnog lokala, stolovi za bilijar i video igre uz druga dva. Vikendomje ovdje svirao neki country sastav, ali zasad je iz džuboksa pokraj malenog, izgrebanog plesnog podija treštao Toby Keith. Meg je bila jedina žena za stolom, zbog čega se pomalo osjećala kao prostitutka u muškom klubu, iako joj je bilo drago što s njima nisu bile ni Dallijeva ni Kennyeva supruga, budući da su je obje mrzile. Sjedila je između Spencera i Kennya, s Tedom sučelice njoj, zajedno s njegovim ocem i Dallijevim vjernim nosačem palica, Skeetom Cooperom. — Roustabout je ovdje prava institucija rekao je Ted kad je Spencer slistio pladanj pečenih rebaraca. vidio je mnogo toga. Dobrog, lošeg i ružnog. —Ja se svakako sjećam ružnog rekao je Skeet. kao onda kad su se Dallie i Francie porječkali na parkiralištu. To se dogodilo prije više od trideset godina, dugo prije nego što su se vjenčali, ali ljudi i dan danas govore o tome.


— Istina suglasio se Ted. ne mogu vam reći koliko sam puta čuo tu priču. Moja majka je zaboravila da je upola manja od mog oca i pokušala ga je oboriti. — I umalo joj je uspjelo. Te je večeri bila prava divlja mačka, to vam mogu reći rekao je Skeet. —Ja i Dallijeva bivša suprugajed va smo uspjeli prekinuti tu tučnjavu. — Nije bilo baš tako kako zvuči iz njihovih usta rekao je Dallie. — Bilo je upravo tako kako zvuči. kenny je spremio svoj mobitel nakon što je provjerio kako je njegova supruga. — Otkud ti znaš? progundao je Dallie. ti si tad bio klinac i nisi ni bio ondje. Osim toga, i ti imaš vlastitu povijest s parkiralištem Roustabouta. Kao one večeri kad se lady Emma razljutila na tebe i ukrala ti automobil. Morao si trčati cestom za njom. — Nije mi trebalo dugo da je sustignem rekao je Kenny. moja supruga nije bila naročita vozačica. — Nje ni dan danas rekao je Ted. vozi najsporije u okrugu. Prošli je tjedan izazvala veliki zastoj na cesti uz kamenolom. Troje ljudi me je nazvalo da se požale. Kenny je slegnuo ramenima. ma koliko se svi mi trudili, ne možemo je uvjeriti da su naša službena ograničenja brzine samo pristojne preporuke. Takav se razgovor vodio čitavu večer. Njih petorica zabavljali su Skipjacka svojim starim momačkim pričama dok je Spence, kako ju je zamolio da ga oslovljava, sve to upijao s mješavinom zabavljenosti i tek jedva primjetnom naznakom bahatosti. Volio je što mu ugađaju ovi čuveni muškarci volio je znati da ima nešto što oni žele, nešto što je u njegovoj moći uskratiti im. Potegnuo je ubrus preko usta kako bi obrisao malo umaka od pečenja. u ovome gradu imate čudne običaje. Ted se zavalio u svoj stolac, opušten kao i uvijek. nas ne sputava silna birokracija, to sigurno. Ljudi ovdje ne vide smisla u svakojakim crvenim vrpcama. Ako želimo da se nešto dogodi, krenemo u akciju i to učinimo. Spence se nasmiješio Meg. mislim da ću sad čuti plaćenu političku objavu. Večer je već trajala predugo. Bila je mrtva umorna i jedino što je željela bilo je šćućuriti se na svojoj galeriji u crkvi i spavati. Nakon onog katastrofalnog nošenja palica, ostatak je dana provela gurajući kolica s pićima. Nažalost, njezin neposredni šef bio je neki napušeni klinac s minimumom komunikacijskih vještina i bez ikakvog pojma kako je njezin prethodnik posluživao pića. Otkud je ona mogla znati da su ženske članice kluba ovisnice o dijetalnom Arizona ledenom čaju i da se uvrijede ako ih ne čeka na četrnaestoj rupi? Međutim, to nije bilo tako loše kao činjenica da joj je ponestalo Bud Lighta. U zanimljivom slučaju masovne deluzije, pretili muški članovi kluba kao da su zaključili da riječ light znači da mogu popiti dvostruko više. Njihove su trbušine trebale ukazivati na pogrešno zaključivanje, ali očito nije bilo tako. Svejedno, najveće iznenađenje tog dana bilo je koliko joj se sve to nije gadilo. Trebala se gnušati rada u golf klubu, ali voljela je biti na otvorenom, čak i ako joj nije bilo dopušteno da se vozi po čitavom terenu onako kako je željela i čak i ako je morala ostati parkirana ili kod četrnaeste ili kod petnaeste rupe. To što nije dobila otkaz bio je bonus.


Spence je pokušao kradom zaviriti u dekolte njezinog topića koji je načinila od komada svile korištene na probnoj večeri i sad odjenula uz traperice. Čitavu ju je večer dodirivao, klizio prstom po kosti na njezinom zapešću, milovao joj rame i leđa, hinio da ga zanimaju njezine naušnice kako bi dobio izliku da joj protrlja resicu uha. Ted je zapazio svaki taj dodir i po prvi put otkad su se upoznali, činilo se da je sretan što je ona u blizini. Spence se nagnuo preblizu. evo moje dileme, gospođice Meg. Primaknula se bliže Kenny u, što je činila čitavu večer dok mu se praktički nije našla u krilu. Činilo se kao da on to nije ni primijetio, očito je toliko bio naviknut da mu se žene nabacuju da to više nije ni zamjećivao. Ali Ted je zamjećivao i htio je da ona ostane gdje jest, baš ondje gdjeje Skipjack može pipati. Budući da se njegov ležeran osmijeh nijednom nije promijenio, nije znala kako to zna, ali znala je, i sljedeći put kad ga uhvati nasamo kanila mu je reći da svom velikom, dojmljivom životopisu doda i svodnik. Spence se igrao s njezinim prstima. razmatram dvije zgodne nekretnine — jednu u predgrađu San Antonea, grada koji je rasadnik trgovačke aktivnosti. Druga je usred ničega. Ted je mrzio igre mačke i miša. Znala je to jer se naslonio još dublje na stolac, najhladnokrvniji što čovjek može biti. najljepšeg dijela ničega koji je čovjek ikad vidio rekao je. Koji su oni željeli uništiti hotelom, apartmanima, umjetnim golf igralištem i besprijekornim travnjacima za zabijanje u rupu. — Ne zaboravi da je ni dvadeset milja od grada pista za slijetanje. kenny je dodirnuo svoj mobitel. — Ali ne mnogo drugog što bi mu išlo u prilog odgovorio je Spence. nema otmjenih butika za dame. Nema noćnih klubova ni finih restorana. Skeet se počešao po bradi, stružući noktima po prosijedim kratkim dlačicama. ja to ne vidim kao veliku manu. To samo znači da će ljudi potrošiti više novca u tvom odmaralištu. — Kad ne budu dolazili u Wynette po svoju dozu malog američkog gradića rekao je Ted. na primjer, Roustabout. Ovo je ono pravo a ne neka folirantska nacionalna franšiza s volovskim rogovima masovne proizvodnje na zidu. Svi znamo koliko bogataši cijene autentičnost. Zanimljiva primjedba od jednog multimilijunera. Palo joj je na pamet da su svi za ovim stolom, osim nje, besramno bogati. Čak i Skeet Cooper sigurno ima nekoliko milijuna spremljenih od svih nagrada koje je dobio noseći palice Dalliju. Spence je ovio ruku oko Meginog zapešća. zaplešimo, gospođice Meg. Moram potrošiti večeru. Nije željela plesati s njim i izvukla je ruku iz njegove hineći da poseže za ubrusom. ne shvaćam točno zašto tako silno želiš izgraditi to odmaralište. Već si glavni u jednoj velikoj tvrtki. Zašto si želiš dodatno zakomplicirati život? — Čovjeku su neke stvari u životu suđene. to je zvučalo kao replika iz jednog od najgorih filmova njezinog oca. -Jesi li ikad čula za tipa po imenu Herb Kohler? — Mislim da nisam. — Kohler Company. Vodovodne cijevi. Moj najveći suparnik. Nije obraćala mnogo pozornosti kupaonskim instalacijama, ali čak je i ona čula za Kohler i kimnula je glavom.


— Herb je vlasnik Američkog kluba u Kohleru, Wisconsin, kao i četiri najbolja golf terena na Srednjem zapadu. Svaka prostorija u Američkom klubu opremljena je najnovijim vodovodnim instalacijama. Imaju čak i muzej. I svake godine, to je mjesto na vrhu popisa najboljih. — Herb Kohler je važan čovjek rekao je Ted s takvim manjkom lukavštine da je ona umalo zakolutala očima. Je li ona jedina osoba koja ga čita kao otvorenu knjigu? svakako je postao legenda u svijetu golfa. A Spencer Skipjack želio je nadmašiti svog rivala. Zato mu je bilo tako važno izgraditi to odmaralište. — Pravaje šteta što Herb nije izgradio svoj klub negdje gdje ljudi mogu igrati čitave godine rekao je Dallie. u Wisconsinu je prokleto hladno. — To je razlog iz kojega sam ja bio dovoljno pametan i odabrao Teksas rekao je Skipjack. kad sam bio klinac, često sam dolazio ovamo iz Indiane u posjet majčinoj obitelji. U državi Usamljene zvijezde uvijek sam se osjećao kao kod kuće. Više sam Teksaša nin nego Hooser. ponovno je obratio pozornost Meg. gdjegod izgradio, svakako reci ocu da je u svako doba pozvan igrati kao moj gost. — Hoću. njezin sportski nastrojen otac još uvijek je volio košarku, a zahvaljujući njezinoj majci, sad je jahao iz užitka, ali nije ga mogla zamisliti kako zamahuje golf palicom. Danas je zasebno razgovarala s oboje svojih roditelja, ali umjesto da ih preklinje da joj pošalju novac, rekla im je da je dobila sjajan posao u ugostiteljskim uslugama jednog važnog teksaškog golf kluba. Iako nije rekla da je koordinatorica djelatnosti, nije ni ispravila majku kad je došla do tog zaključka i izjavila da je divno da je Meg najzad pronašla koristan odušak svojoj prirodnoj kreativnosti. Tata je bio samo sretan što ona ima posao. Više nije mogla šutjeti o tome. je li itko od vas pomislio da ostavi tu zemlju na miru? Mislim, treba li svijetu doista još jedan golf teren koji će progutati još prirodnih resursa? Ted se gotovo nezamjetno namrštio. rekreacijske zelene površine čuvaju zdravlje ljudi. — Tu si prokleto u pravu suglasio se Spence prije nego što je Meg mogla spomenuti golfere i njihova Bud Light piva. ted i ja smo mnogo govorili o tome. odgurnuo je svoj stolac. dođi, gospođice Meg. Volim ovu pjesmu. Spence ju je možda držao za ruku, ali Meg bi se bila zaklela da je osjetila kako je Tedova nevidljiva ruka gura na plesni podij. Spence je bio pristojan plesač i pjesma je bila živahnog ritma pa je sve isprva bilo u redu. Ali kad je zasvirala balada, privukao ju je tako blizu sebi da se kopča njegovog pojasa zabila u nju, da ne spominjemo nešto još nepoželjnije. ne znam što se dogodilo da si ostala bez novca. spence je njuškao njezino uho. ali čini se da bi ti dobro došao netko tko će brinuti o tebi dok ponovno ne staneš na svoje noge. Nadala se da on ne misli ono što je ona mislila da misli, ali dokaz ispod kopče njegovoga pojasa kao da je ukazivao da misli baš to. — Ne govorim ni o čemu zbog čega bi ti bilo neugodno rekao je. samo predlažem da ti i ja provedemo malo vremena zajedno. Namjerno se spotaknula o njegovu nogu. ops. Moram sjesti. Danas sam dobila nekoliko žuljeva.


Spence nije imao drugog izbora doli slijediti je natrag do stola. ne može održati korak sa mnom progunđao je. — Kladim se da su malobrojni koji to mogu rekao je gradonačelnik ulizica. Spence je privukao svoj stolac bliže Meginom i ovio ruku oko njezinih ramena. imam sjajnu zamisao, gospođice Meg. Odletimo večeras u Vegas. I ti, Tede. Nazovi neku djevojku i pođi s nama. Pozvat ću svog pilota. Bio je toliko siguran u njihov pristanak da je posegnuo za svojim mobitelom, a budući da nijedan od muškaraca za stolom nije učinio ništa kako bi ga odvratio od toga, shvatila je da je prepuštena sama sebi. žao mi je, Spence. Sutra moram raditi. Namignuo je Tedu. taj golf klub za koji radiš i nije nešto naročito, a kladim se da Ted može nagovoriti tvog šefa da ti da nekoliko slobodnih dana. Sto kažeš na to, Tede? — Ako on ne može, ja mogu rekao je Dallie, bacajući je vukovima. Pridružio se i Kenny. —Ja ću to učiniti. Drage volje ću nazvati. Ted ju je promatrao preko boce svog piva i ništa nije rekao. Netremice mu je uzvraćala pogled, tako bijesna da ju je koža žarila. U zadnje je vrijeme mnogo toga progutala, ali ovo neće. riječ je o tome da... gutala je slogove. nisam baš slobodna. Emotivno. — Kako to? upitao je Spence. — Pa... zamršeno je. počeo ju je hvatati osjećaj mučnine. Zašto život nema gumb za stanku? On joj je u tom trenutku bilo potrebnije od ičega, jer bez prilike da razmisli o tome što će reći, izlanut će prvo što joj padne na pamet, najgluplje čega se sjeti, ali gumba za stanku nije bilo. ted i ja. Tedova boca zazveckala je o njegove zube. Kenny je živnuo. Spence je izgledao zbunjen. jutros si rekla da vas dvoje niste par. Silom je razvukla usne u osmijeh. nismo odgovorila je. još. Alija ne gubim nadu. te su joj riječi zapele u grlu kao kost. Upravo je potvrdila sve što su ljudi vjerovali o njezinim razlozima da spriječi vjenčanje. Ali Kenny se zavalio u svoj stolac, više zabavljeno nego optu živački. ted to ženama stalno čini. Nitko od nas ne može dokučiti kako. —Ja sigurno ne mogu. tedov otac dobacio joj je osebujan pogled. bio je najneugledniji klinac kojega je svijet vidio. Ted je protisnuo riječi kroz rubove lijenog osmijeha. to se neće dogoditi, Meg. — Vrijeme će pokazati. sad kad je vidjela koliko ga je razdra žila, zagrijala se za tu temu, usprkos njezinim širim implikacijama. poznata sam po tome da padam na najgore muškarce. dopustila je da se ta informacija slegne. ne kažem da Ted nije savršen. Očito, on je malo i presavršen, ali... privlačnost nije uvijek logična. Spenceove teške, tamne obrve spojile su se na sredini čela. zar prošli mjesec nije bio posve spreman oženiti predsjedničinu kćerku? — To je bilo krajem svibnja rekla je. i Lucy je moja najbolja prijateljica. Bio je to totalni debakl, sigurna sam da to znaš iz svih novina. ted ju je promatrao, s posve nepomičnim ležernim osmijehom na licu i samo je jedan mikroskopski živac podrhtavao u kutku njegovog oka. Počela je uživati. ali Lucy nikad nije bila prava žena za njega. Zahvaljujući meni, on to sad zna i iskreno, njegova bi zahvalnost bila nelagodna da ja nisam do ušiju zaljubljena u njega.


— Zahvalnost? tedov glas bio je kaljeni čelik. K vragu i sve. Lakomisleno je mahnula rukom i počela uljepšavati sa svim umijećem svog oca glumca. mogla bih izigravati stidljivku i praviti se da se nisam totalno stvarno totalno zaljubila u njega, ali nikad nisam bila od onih žena koje vole igrice. Ja svoje karte stavljam ravno na stol. To je dugoročno bolje. — Iskrenost je divljenja vrijedna osobina rekao je Kenny, otvoreno uživajući. — Znam što svi vi mislite. Da se nikako nisam mogla tako brzo zaljubiti u njega jer, bez obzira što tko kaže, ja nisam upropastila to vjenčanje. Ali... uputila je Tedu pogled obožavanja. ovaj put je za mene drugačije. Silno drugačije. nije mogla odoljeti da malo ne raspiri vatru. a sudeći po Tedovom jučerašnjem kasnonoćnom posjetu... — Vas dvoje ste se sinoć kasno vidjeli? upitao je Tedov otac. — Prilično romantično, nije li? odglumila je sanjiv osmijeh. u ponoć. Na galeriji... Ted je skočio na noge. hajdemo plesati. Nagnuvši glavu, preobrazila se u oličenje tuge. imam žulj. — Sentiš rekao je glasom poput svile. možeš stajati na mojim stopalima. Prije nego što je uspjela smisliti neki način da se izvuče, Ted ju je već uhvatio za ruku i vukao prema plesnom podiju prepunom plesača. Privio ju je čvrsto uz sebe korak do gušenja. On bar nije imao pojas, pa nije morala trpjeti kopču... ili bilo što drugo pritisnuto o nju. Jedino tvrdo na Tedu Beaudineu bio je izraz njegovoga lica. svaki put kad pomislim da ne možeš izazvati više nevolje nego što već jesi, ti me uspiješ iznenaditi. — Sto sam trebala učiniti? odvratila je. odletjeti u Vegas s njim? I kad se svodništvo našlo u opisu tvoga posla? — Ne bi otišlo tako daleko. Samo si morala biti ljubazna. — Zašto bib? Pa ja mrzim ovaj grad, sjećaš se? I posve mi je svejedno hoće li tvoje glupo golf odmaralište biti izgrađeno. Ja ne želim da bude izgrađeno. — Zašto si onda dosad pristala na sve ovo? — Zato što sam se prodala. Za branu u želucu. —Je li to jedini razlog? — Ne znam... Činilo mi se ispravnim. Bog zna zašto. Suprotno uvriježenom mišljenju, ja nisam zla gadura kakvom me svi prikazuju. Ali to ne znači da sam voljna pretvoriti se u kurvu za dobro svih vas. — Nikad nisam rekao da si zla. imao je čak drskosti djelovati povrijeđeno. — Znaš da gaja zanimam samo zbog mog oca prosiktalaje. on je mali čovjek s velikim egom. Kad je u blizini slavnih ljudi, čak i pomoćnog osoblja kao što sam ja, ojseća se važnim. Da nije mojih roditelja, ne bi me dvaput pogledao. — Ne bih bio toliko siguran u to. — Daj, Tede. Pa ja nisam baš tip za bogatašku fuficu. — To je istina. glas mu je ublažilo golemo suosjećanje. fufice su općenito dobrodušne žene s kojima je ugodno biti u društvu. — Sigurna sam da govoriš iz iskustva. Usput, možda ti na golf terenu jesi Svemogući, ali plešeš strašno. Daj da ja vodim. Izgubio je korak, zatimje čudno pogledao, kao da ga je napokon iznenadila, iako ona nije mogla zamisliti zašto. Ponovno je krenula u napad. imam


zamisao. Zašto ti i tvoja ljubavnica ne odletite u Vegas sa Spenceom? Sigurna sam da biste mu vas dvoje mogli pokazati ludi provod. — To te doista žulja, zar ne? — Činjenica da si varao Lucy? O, da. Nju u ovom trenutku izjeda krivnja. I nemoj ni načas pomisliti dajoj neću prenijeti sve prljave pojedinosti tvojih izvannastavnih aktivnosti, čim budemo imale priliku za dugi razgovor. — Sumnjam da će ti povjerovati. — Ne razumijem zašto sije uopće zaprosio. — Počela me sputavati činjenica da nisam oženjen odgovorio je. bio sam spreman prijeći na sljedeću fazu u životu i za to mi je trebala supruga. Netko spektakularan. Predsjedničina kćerka bila je kao naručena. —Jesi lije ikad volio? Barem malo? —Jesi li luda? To je bila laž od samog početka. Nešto joj je govorilo da on laže, ali čitanje misli kojim se bavila čitavu večer iznevjerilo ju je. mora da je teško biti ti rekla je. gospodin Savršeni izvana. Doktor Zlo iznutra. — Nije to tako teško. Ostatak svijeta nije tako pronicav kao ti. Njegov nehajni osmijeh klizio je preko nje i njezini živci su za titrali gotovo nezamjetno tako neznatno da to zapravo nije ni trebala zamijetiti ali svejedno je zamijetila. Nisu joj titrali svi živci. Njih samo nekoliko. Oni smješteni negdje južno od pupka. — Sranje! uzviknuo je, savršeno izražavajući njezine osjećaje. Okrenula je glavu i vidjela što mu je privuklo pozornost. Njegova prekrasna ljubavnica brineta kretalaje ravno prema Spenceu. Ted je napustio Meg i pojurio natrag do stola, a njegov je korak bio toliko odlučan da se Meg začudila što nije ostavio tragove stopala na podu. Nagazio je kočnicu upravo u trenutku kad je njegova ljubavnica ispružila ruku njihovom gostu. — Bog. Ja sam Torie Traveler O`Connor.

DEVETO POGLAVLJE Torie Traveler O`Connor? Meg se sjetila razgovora koji je čula večer ranije između Teda i Kennya. Tedova udata ljubavnica bila je Kennyeva sestra? Torieno teksaško otezanje bilo je tekuća dekadencija. čula sam da si danas zablistao na devetoj rupi, Spence. Nemaš ništa protiv da te zovem Spence, zar ne? Morala sam upoznati muškarca koji je tako naprašio ove starce. Spence se privremeno zabezeknuo. Bilo je lako shvatiti kako Torie postiže taj učinak svojim besprijekornim crtama lica, zamahom poput tinte crne kose i dugim nogama u usko pripijenim ultraskupim trapericama. Tri srebrna privjeska visjela su u izrezu njezine bluze, ogroman dijamant svjetlucao na njezinoj lijevoj ruci, a druga dva, gotovo jednako velika, svjetlucala na njezinim ušima. Kenny se namrštio. Kad ih je čovjek vidio ovako zajedno, njihova pretjerana ljepota navodila je na očit zaključak da su brat i sestra. zašto nisi kod kuće i ne čuvaš moje nećakinje? — Zato što su napokon zaspale. Trebalo je nekoliko tableta za smirenje pametno skrivenih u kekse, ali, no dobro... Čudovišta.


— Nedostaje im otac rekao je Kenny. jedini stabilizirajući utjecaj u njihovim životima. Torie se nacerila. sutra će se vratiti. zadirkivala je brata. upravo sam razgovarala s lady Emmom. Rekla mi je dajoj je ruka dobro i ako je još jednom nazoveš, noćas ti neće dati. poljubila je Teda u obraz. hej, gospodine gradonačelnice. Priča se da si danas igrao stvarno gadno. — Osimjedne rupe iz prve i nekoliko ispod prosječnog broja udaraca rekao je njezin brat. najvraškija igra koju sam ikad vidio. Osvrnula se tražeći stolac na koji će sjesti, a kako nije uočila nijedan slobodan, smjestila se na Tedovo desno bedro. čudno. Obično si tako postojan. — Spence me je preplašio rekao je Ted, iskren na više načina. najbolji je igrač s hendikepom sedam s kojim sam ikad igrao. Kenny se zaljuljao u svom stolcu. torie, danas se ovdje dogodilo mnogo toga zanimljivog. Meg je upravo govorila Spenceu o svojoj neuzvraćenoj ljubavi prema Tedu. Tko bi rekao, zar ne? Torie je raskolačila oči od iznenađenosti, no za tim je gotovo odmah uslijedilo iščekivanje. U tom trenutku Meg je shvatila. Iako je Torie balansirala kao vitka pantera, žderačica muškaraca na Tedovom bedru ijednu ruku ovila oko njegovih ramena, Meg je znala da njih dvoje nisu ljubavnici. Nije shvaćala u kakvom, su točno odnosu ili zašto su bili zajedno u onom apartmanu i zašto je Torie bila omotana samo u ručnik, ili zašto ga je Torie poljubila onu večer u njegovom automobilu. Usprkos svim dokazima u suprotno i usprkos Tedovim vlastitim riječima znala je s apsolutnom sigurnošću da njih dvoje nisu intimni. Torie je otpila gutljaj Tedovog piva i obratila pozornost na Meg. nikad mi ne dojade ženske priče, posebice one koje uključuju muškarce. Kunem se, svaki dan bih čitala ljubić, da ne moram juriti za djecom. Jesi li to samo izlanula iz vedra neba rekla Tedu što osjećaš? Meg je nastojala djelovati iskreno. vjerujem u iskrenost. — Prilično je sigurna da će se on opametiti rekao je Kenny. Torie je vratila pivo Tedu ne skidajući pogled s Meg. divim se tvom samopouzdanju. Meg je ispružila ruke, raširivši dlanove. zašto se ne bi opametio? Pogledajte me. Očekivala je podrugljivo cerekanje, ali nije ga dobila. zanimljivo rekla je Torie. — Nije zanimljivo. ted je gurnuo svoje pivo izvan Torienog dosega. Torie je opazila Megine naušnice iz dinastije Sung. vjerojatno je bolje da nisi čuo za novi plan moje maćehe kako da prikupi sredstva za obnovu knjižnice. — Shelby mi nije spomenula nikakav plan odgovorio je Ted. Torie je odmahnula rukom. sigurna sam da će ti ga netko prije ili kasnije spomenuti. Odbor još nije utvrdio sve pojedinosti. Ted je pogledao Kennyja. je li tebi lady Emma spomenula išta o tome? — Ni slova. Torie je bila žena na zadatku i ne bi dopustila da joj išta dugo odvrati pozornost. tvoja iskrenost je pravo osvježenje, Meg. Kad si točno shvatila da si zaljubljena u Teda? Prije ili nakon što ga je Lucy napucala? — Odbij ugodno je rekao Ted. Torie je podigla svoj savršeno oblikovan nos u zrak. nisam se obraćala tebi. Kad je riječ o ženama, ti uvijek izostaviš zanimljive dijelove.


— Nakon što je otišla odgovorila je Meg i zatim opreznije dodala: nemam što drugo reći u ovom trenutku. Još uvijek se nadam da ću... uspjeti riješiti Tedove probleme. — Podsjeti me koji su to problemi rekla je Torie. pa Ted je tako savršen. kratki uzdah oteo se kroz njene sjajilom našminkane usne. oh, Gospode, Teddy... Ne valjda taj problem! Rekao si nam da Viagra pomaže. nagnula se Spenceu i hinjenim šaptom rekla: ted bori hrabru bitku protiv erektilne disfunkcije. Skeet se zagrcnuo pivom. Kenny se nasmijao. Dallie se lecnuo, a Spence namrštio. Nije bio posve siguran šali li se Torie ili ne, a nije volio osjećaj isključenosti. Meg je osjetila prvi nalet suosjećanja, ne prema Spenceu, već prema Tedu, koji je izgledao nepomućen kao i uvijek, iako se definitivno nije tako osjećao. torie se šali, Spence. meg je prenaglašeno zakolutala očima. doista se, doista šali. a zatim, s hinjenom krivnjom: barem prema onome što sam ja čula. — U redu, sad je dovoljno. ted je umalo bacio Torie na pod kad je ustao od stola i uhvatio je za zapešće. zaplešimo. — Da želim plesati, pozvala bih svog brata odvratila je Torie. nekoga tko nema dvije lijeve noge. — Nisam tako strašan rekao je Ted. — Dovoljno si strašan. Kenny se obratio Spenceu. moja sestra je jedina žena u Wynetteu, a možda u čitavom svemiru, koja je Tedu ikad rekla istinu o njegovom manjku plesačkih sposobnosti. Ostale samo trepću i prave se da je on Justin Timberlake. Smiješno da poludiš. Ted je pogledom okrznuo Meg, samo na čas, prije nego što se okrenuo i odvukao Torie prema džuboksu. Spence ih je promatrao. tvoja sestra je neobična žena. — Pričaj mi o tome. — Ona i Ted djeluju veoma bliski. — Torie je Tedova najbolja prijateljica otkad su bili djeca odgovorio je Kenny. kunem se, onaje jedina žena mlada od šezdeset godina koja nikad nije bila zaljubljena u njega. — I njezin suprug nema ništa protiv njihovog prijateljstva? —Dex?—Kenny se nasmiješio.—Ne. Dex je prilično samouvjeren. Ted kao da je više držao prodiku nego plesao i kad su se on i Torie vratili za stol, namjerno je dograbio jedan prazan stolac i posjeo je što je dalje mogao od Spencea. To nije spriječilo Torie od nabrajanja svih prednosti Wynettea kao savršene lokacije za golf odmaralište, nastojeći dokučiti koliko je Spence financijski težak, pozivajući ga na proslavu Četvrtog srpnja koju je organizirala njezina maćeha i prisiljavajući ga na partiju golfa u subotu poslijepodne. Ted je djelovao ojađen i brzo objavio da će im se Kenny i on pridružiti. Torie je pogledala Meg i vragolasti sjaj u njezinim očima objasnio je zašto ju je Ted želio zadržati podalje Skipjacka. meg će ponovno nositi palice za Teda, zar ne? Ted i Meg oboje su bez oklijevanja uzviknuli: ne! Ali Kenny je iz nekog nedokučivog razloga zaključio da je to sjajna zamisao, a kad je Spence izjavio da partija bez Meg neće biti ni upola tako zabavna, presuda je bila jasna kao dan.


Kad je Spence otišao u zahod, razgovor je postao malo trezve niji. evo što ne mogu dokučiti rekla je Torie Tedu. spen ceovi ljudi su prošlo proljeće jasno dali do znanja da je eliminirao Wynette i odlučio se za San Antone. Onda je on prije mjesec dana, bez ikakvog upozorenja, ponovno uskrsnuo i rekao da je Wynette ponovno u igri. Voljela bih znati što se dogodilo da se predomislio. — Ljudi u San Antoneu jednako su iznenađeni kao i mi rekao je Ted. mislili su da su sve sredili. — Šteta za njih. torie je mahnula nekom na drugom kraju prostorije. nama je to potrebnije nego njima. Kadje bilo vrijeme za odlazak, Dallie je inzistirao da odveze Spencea do hotela i tako je Meg završila sama u Tedovom Merce desu. Čekala je dok nisu stigli do autoceste i tek je tad prekinula šutnju. nemaš ljubavnu vezu s Kennyevom sestrom. — Morat ću joj to reći. — I nikad nisi varao Luce. — Kako god ti kažeš. — I... proučavala je ležernost s kojom je držao volan i pitala se je li ovom začaranom stvorenju išta ikad bilo teško ako želiš da nastavim surađivati u pogledu Spencea, a uvjeravam te da to želiš, moramo se nešto dogovoriti. — Tko kaže da mi treba tvoja suradnja? — Oh, treba ti, itekako ti treba. provukla je prste kroz kosu. fascinantno je, nije li, koliko je Spence zadivljen mojim ocem i, zahvaljujući tome, mnome? To je, naravno, uvredljivo prema mojoj majci, uzme li se u obzir koliko je ona moćna u modnoj industriji, da ne spominjemo činjenicu da je jedna od najljepših žena na svijetu. Svejedno, Spence je spomenuo da je imao njezin poster na zidu svoje sobe, a sa mnomje definitivno očaran, iz tko zna kojeg izopačenog razloga. To znači da sam se od pasive pretvorila u aktivu, a ti se, prijatelju moj, moraš malo više potruditi da mi ugodiš, počevši od onih cicijaških napojnica. Spence je danas dao Marku sto dolara. — Mark nije koštao Spencea tri rupe i ne znam koliko loših udaraca. Ali dobro. Sutra ću ti dati napojnicu od sto dolara. Minus pedeset dolara za svaku rupu koju me budeš koštala. — Minus deset dolara za svaku takvu rupu i dogovorili smo se. Usput, nisam naročito luda za dijamantima i ružama, ah otvoreni račun u trgovini živežnim namirnicima neće proći necijenjen. Iskosa joj je uputio jedan od onih svojih svetačkih pogleda. mislio sam da si previše ponosna da bi uzela moj novac. — Da bih ga uzela, da. Da ga zaradim? Definitivno ne. — Spence nije dospio tu gdjejest zato što je glup. Sumnjam da je povjerovao u onu tvoju šašavu priču o neuzvraćenoj strasti prema meni. — Bit će mu bolje da je povjerovao jer neću dopustiti da me taj čovjek ikad više pipne, ni za sva golf odmarališta na svijetu, a neodoljivi ti moja je izlika. Podigao je obrvu i skrenuo u mračnu, usku uličicu koja je vodila do njezinog privremenog doma. možda bi trebala razmisliti. On je tip pristojnog izgleda i bogat je. Iskreno, mogao bi biti odgovor 11a tvoje molitve. — Da kanim staviti cijenu na svoje ženske dijelove, pronašla bih privlačnijeg kupca. Tedu se to svidjelo i kad su se zaustavili ispred crkve, joŠ se uvijek cerio. Otvorila je suvozačka vrata kako bi izašla. On je prebacio ruku preko naslona


njezinog sjedala i uputio joj pogled koji nije mogla posve dokučiti. pretpostavljam da sam pozvan da uđem rekao je. s obzirom na snagu tvojih osjećaja prema meni? Obasjao ju je pogledom, njegove jantarne oči bile su oličenje pobožne pažnje, savršenog razumijevanja, dubokog poštovanja i oprosta svim njezinim grijesima. Totalno se poigravao s njom. Odglumila je tragičan uzdah. moram najprije svladati tvoju nezemaljsku savršenost prije no što uopće mogu pomisliti da te izložim svojoj pohotnoj strani. — Koliko pohotnoj? — Mnogo pohotnijoj no što je uobičajeno. kliznula je iz automobila. laku noć, Theodore. Slatko sanjaj. Uspela se stubama do vrata crkve dok joj je put osvjetljavao bljesak prednjih svjetala njegovog automobila. Kad je stigla do vrha, gurnula je ključ u bravu i ušla. Crkva ju je obavila. Mračna, prazna, samotna. Sljedeći je dan provela uz kolica s pićima, a da nije dobila otkaz i to je smatrala velikim postignućem, budući da nije mogla odoljeti da ne podsjeti nekoliko golfera da svoje vražje limenke od pića bace u kontejnere za recikliranje, a ne u kante za smeće. Bruce Gar vin, otac Birdiene prijateljice Kayle, bio je naročito neprijateljski raspoložen i Meg je pretpostavila da je za nastavak njezinog statusa zaposlenice zaslužno zanimanje koje Spencer Skipjack pokazuje za nju. Ujedno je bila duboko zahvalna da se vijest o njezinoj neistinitoj izjavi ljubavi prema Tedu naizgled nije proširila. Očito su sinoćnji svjedoci odlučili držati jezik za zubima, što je u malom gradu pravo čudo. Kad je ušla u zalogajnicu po svježi led i novu zalihu pića za kolica, pozdravila je Birdienu kćerku Haley. Haley je ili suzila polo majicu svog poslodavca ili se zamijenila s nekim sitnijim od sebe jer se posve jasno vidio obris njezinih dojki. danas igra gospodin Collins rekla je a on obožava Gatorade. Zato se pobrini da ga imaš dovoljno. — Hvala na savjetu. meg je pokazala prema izloženim slatkišima. smijem li uzeti nekoliko ovih? Bacit ću ih na led i vidjeti hoće li se prodati. — Dobra zamisao. A ako naletiš na Teda, hoćeš li mu molim te reći da moram razgovarati s njim? Meg se iskreno nadala da neće naletjeti na njega. — Isključio je mobitel rekla je Haley a ja bih mu danas trebala otići u kupnju namirnica. — Zar mu ti kupuješ namirnice? — Obavljam posliće za njega. Nosim pošiljke na poštu. Obavljam stvari za koje on nema vremena. izvadila je nekoliko hot dogova iz vruće vode. mislim da sam ti rekla da sam njegova osobna pomoćnica. — Istina. Rekla si mi. meg je prikrila svoju zabavljenost. Odrasla je okružena osobnim pomoćnicima i oni su činili mnogo više od obavljanja poslića. Kad je te večeri došla kući, otvorila je prozore, sretna što više nije bilo potrebe za skrivanjem, i kratko otplivala u jezeru. Nakon toga je prekriženih nogu sjedila na podu i proučila bižuteriju koju je s dopuštenjem uzela iz kutije izgubljenih i pronađenih stvari u klubu, a koju


nitko nije potraživao. Voljela je raditi s nakitom, a nekoliko zadnjih dana bockala ju je jedna zamisao. Izvuklaje par starih kliješta dugih krakova koje je pronašla u kuhinjskoj ladici i počela rastavljati jeftinu narukvicu s privjescima. Ispred kuće se zaustavio automobil i nekoliko trenutaka kasnije ušetao je Ted, nemaran i božanstven u mornarskomodrim hlačama i izgužvanoj sivoj sportskoj košulji. —Jesi li ikad čuo za kucanje? upitala je. —Jesi li ti ikad čula za neovlašteno ometanje posjeda? Raskopčani okovratnik košulje otkrivao je preplanulu udubinu na dnu njegovog vrata. Promatrala ju je trenutak predugo, a zatim navalila na prsten pričvršćen uz kopču narukvice. danas sam dobila poruku od Lucy. — Nije me briga. ušao je dublje u prostoriju i sa sobom donio mučni miris nerazrijeđene dobrote. —Još uvijek mi ne želi reći što radi ni gdje je točno. kliješta su joj iskliznula. Lecnula se uštinuvši se za prst. kaže samo da je nisu zarobili teroristi i da ne trebam brinuti. — Ponavljam. Nije me briga. Sisala je prst. je, briga te je, iako ne onaj način na koji bi većinu napuštenih mladoženja bilo briga. Ponos ti je povrijeđen, ali srce kao da ti nije nije ni ogrebano, a kamoli slomljeno. — Ti ne znaš ništa o mom srcu. Potreba da bude neugodna nije je napuštala i kad je ponovno teškom mukom odvratila pogled od onog mrskog raskopčanog okovratnika, sjetila se slatkog zalogaj čića koji je čula od Haley. ne misliš li da je za muškarca tvojih godina nekako neugodno da još uvijek živi s roditeljima? — Ne živim s roditeljima. — Kao da živiš. Imaš kuću na istom posjedu. — Posjed je velik, a oni me vole u blizini. Za razliku od njezinih roditelja, koji su je najurili nogom u guzicu iz svoje kuće. baš slatko rekla je. stavlja li te mamica navečer na spavanje? — Samo ako je zamolim. I ti baš nisi u poziciji šaliti se na račun mamica. — Istina. Alija sa svojom ne živim. nije joj se sviđalo što se on nadvija nad njom pa se podigla s poda i odšetala prema svom jedinom komadu pokućstva za dnevni boravak, ružnom smeđem tapeciranom naslonjaču koji je Ted ostavio iza sebe. što želiš? — Ništa. Uživam u dokolici. približio se prozoru i kliznuo palcem niz okvir. Ona se smjestila na rukonaslon naslonjača. doista imaš težak život. Radiš li ti zapravo? Mislim, osim onog tvog takozvanog posla gradonačelnika? Kao da ga je zabavilo to njezino pitanje. naravno da radim. Imam radni stol i šiljilo i sve. -Gdje? — Na tajnom mjestu. — Tako da žene ne mogu do tebe? — Da nitko ne može do mene. Razmislila je o tome. znam da si izmislio neki čarobnjački softver kojim si zaradio hrpetinu dolara, ali nisam čula mnogo govora o tome. Kakav posao imaš? — Unosan. brzo je nagnuo glavu, kao da se ispričava. oprosti. To je strana riječ koju ti ne bi razumjela.


— Pakostan si. Nasmiješio se i pogledao prema ventilatoru na stropu. ne mogu vjerovati koliko je ovdje vruće, a tek je prvi srpnja. Teško je i zamisliti kako će tek biti kasnije. odmahnuo je glavom sa svetački bezazlenim izrazom lica. kanio sam ugraditi rashladni uređaj za Lucy, ali sad mi je drago da to nisam učinio. Od svih tih fluorkarbonata u zraku noću ne bi mogla spavati. Imaš li piva? Bijesno ga je pogledala. —Jedva si mogu priuštiti mlijeko za žitarice. — Živiš ovdje, a ne plaćaš najamninu istaknuo je. najmanje što možeš učiniti je imati pivo u hladnjaku kad ti dođe društvo. — Ti nisi društvo. Ti si pošast. Sto želiš? — Ovo je moja crkva, sjećaš se? Ne moram ništa željeti. uperio je vršak izguljene, ali veoma skupe mokasinke prema nakitu rasprostrtom na podu. što je sve ovo? — Bižuterija. kleknula je i počela je skupljati. — Nadam se da je nisi platila pravim novcem. Ali kao što kažu, ljepota je u oku promatrača. Podigla je pogled. ima li ovo mjesto poštansku adresu? — Naravno da ima poštansku adresu. Zašto te to zanima? — Želim znati gdje živim, samo to. također je željela da joj budu poslane neke stvari spremljene u njezinom ormaru kod kuće. Pronašla je komadić papira i zapisala adresu koju joj je dao. Ki mnula je prema ulazu u crkvu. kad si već ovdje, bi li uključio toplu vodu? Već mi je dojadio hladan tuš. — Meni kažeš. Nasmiješila se. nije valjda da još uvijek patiš od posljedica Lucynog tromjesečnog seksualnog moratorija? — Prokletstvo, vi ženske stvarno volite govoriti. — Rekla sam joj da je to glupo. poželjela je da je dovoljno zlobna da mu prenese vijest da je Lucy već našla ljubavnika. — Napokon se oko nečega slažemo rekao je. — Ipak... vratila se uklanjanju nakita. svi znaju da možeš imati svaku žensku bez mozga u Wynetteu. Ne vidim u čemu je tvoj problem u pronalaženju partnerice za seks. Pogledao ju je kao da se upravo pridružila klubu idiota. — Istina rekla je. ovo je Wynette, a ti si Ted Beaudine. Spavaš li s jednom od njih, morao bi spavati sa svima. Nacerio se. Namjera joj je bila uzrujati ga, a ne zabaviti, pa je napala ponovno. baš je šteta što nisam bila u pravu u pogledu tebe i To rie. Tajna ljubavna veza s udatom ženom bila bi odgovor na tvoj problem. Gotovo jednako dobar kao brak s Lucy. — Sto time misliš? Ispružila je noge i oslonila se na dlanove. znaš, bez neurednih emotivnih sranja kao što su prava ljubav i istinska strast. Nakratko se zagledao u nju, nedokučivim tigrovim očima. misliš da Lucy i ja nismo imali strast? — Ne želim biti uvredljiva... no dobro, možda ipak malo želim... ali iskreno, sumnjam da ti u sebi imaš imalo strasti.


Običan smrtnik bio bi uvrijeđen, ali ne Sveti Theodore. On je samo djelovao zamišljeno. da ne bude zabune. Smušena ženska kao što si ti analizira mene. — Dajem ti novi pogled na stvari. Kimnuo je glavom. Razmislio. A zatim je učinio nešto posve nesvojstveno Tedu Beaudinu. Spustio je vjeđe i razuzdano je odmjerio. Započeo je od vrha njezine glave, kliznuo niz njezino tijelo i putem se zadržao na nekim mjestima. Na njezinim usnama. Na njezinim dojkama. Na vrhu njezinih bedara. Ostavljajući za sobom vruće virove želje. Apsolutna užasnutost zbog činjenice da nije imuna na njega naglo ju je nagnala u akciju i ona je skočila s poda. uzaludan trud, gospodine B. Ukoliko, naravno, ne misliš platiti. — Platiti? — Znaš. Debeli smotak dvadesetica na toaletnom stoliću nakon obavljenog posla. Ops... Nemam toaletni stolić. No dobro, ta zamisao propada. Napokon ga je uspjela iživcirati. Bijesno je otišao u stražnju prostoriju uključiti toplu vodu ili raznijeti čitavu građevinu. Iskreno se nadala da je ovo prvo. Nedugo nakon toga, čula je kako se stražnja vrata zatvaraju i nekoliko trenutaka kasnije, kako se njegov automobil udaljava. Iz nekog neobjašnjivog razloga, bila je razočarana. Četvorka je krenula narednog dana. Ted i Torie protiv Kennyja i Spencea. —Jučer sam morao otići u Austin i svaki put kad sam vidio neku lijepu ženu, pomislio sam na tebe rekao je Spence Meg. — Isuse, zašto? Ted ju je kradom gurnuo u rebra. Spence je zabacio glavu i nasmijao se. baš si prava mustra, gospođice Meg. Znaš na koga me podsjećaš? — Nadam se na mladu Juliju Roberts. — Podsjećaš me na mene, eto na koga. iznova je namjestio svoj slamnati Panama šešir na glavu. u životu sam imao mnogo izazova, ali uvijek sam ih svladao drskošću. Ted ju je lupio po leđima. da, takva je naša Meg. Kad su došli do treće rupe, već je klonula od vrućine, ali je bila sretna što je vani. Primorala se usredotočiti na to da bude savršena nosačica palica i uz to dobacuje Tedu poglede prepune obožavanja svaki put kad bi Spence postao previše prisan. — Hoćeš li već jednom prestati! rekao je Ted kad ih nitko nije mogao čuti. — Što se to tebe tiče? — Živcira me, samo to požalio se. kao da sam zarobljen u nekoj drugoj stvarnosti. — Ti bi bar trebao biti naviknut na poglede obožavanja. — Ne od tebe. Čak je i Meg ubrzo postalo jasno da je Torie krajnje natjecateljski raspoložena sportašica, ali na devetoj rupi najednom je počela promašivati. Ted ni na trenutak nije izgubio svoj nehajni šarm, ne dok se nije našao sam s Meg kad je potvrdio njezine sumnje da Torie to radi namjerno. ubacivala je s udaljenosti od jedva tri stope pobunio se a samo je okrznula rub rupe. Spence bi mogao ostati ovdje tjednima. Svatko tko misli da ću mu dopustiti da dobije svaku partiju je lud. zato je očito Torie promašila tu rupu. barem je još netko osim nje shvaćao Spencerov ego. Osvrnula se ne bi li pronašla najnovije pokrivalo za glavu


kojeje naizgled ponovno negdje zamet nula. usredotoči se na širu sliku, gospodine gradonačelnice. Ako si odlučio ovim projektom upropastiti lokalno okruženje, moraš biti više kao Torie i bolje se potruditi usrećiti Spencea. Nije se obazirao na njezino bockanje. prava mi govori o usrećivanju Spencea. Ne bi ti pala kruna s glave da si ljubaznija prema njemu. Kunem se da ću prirediti javnu svađu s tobom tako da točno zna koliko je tvoja strast prema meni neuzvraćena. Zamahnuo je i zavitlao lopticu daleko preko tratine, dobacio joj palicu i bijesno se udaljio. Zahvaljujući Torie, Spence i Kenny pobijedili su za jednu rupu. Nakon toga se Meg zaputila u žensku svlačionicu koju, strogo govoreći, zaposlenici nisu smjeli koristiti, ali budući da je bila opremljena širokim izborom proizvoda za osobnu njegu koji su njezinoj vlastitoj zbirci bolno nedostajali, ona ju je svejedno koristila. Dok je hladnom vodom umivala svoje lice zajapureno od vrućine, Torie joj se pridružila za umivaonikom. Za razliku od Meg, vrućina na Torie kao da nije nimalo djelovala; skinula je šiltericu da popravi svoj konjski rep, a zatim se osvrnula oko sebe kako bi se uvjerila da je svlačionica prazna. onda, što se stvarno događa između tebe i Teda? — Kako to misliš? Nisi li čula glasine da sam otjerala Lucy kako bih ga ščepala za sebe? — Mnogo sam pametnija nego što izgledam. A ti nisi žena koja će pasti na tipa koji te u osnovi mrzi. — Mislim da me ne mrzi koliko me je ranije mrzio. Sad je prije riječ o prosječnom preziru. — Zanimljivo. torie je rastresla dugu kosu i ponovno je skupila. Meg je zgrabila ručnik s hrpe uz umivaonik i smočila ga hladnom vodom. čini se da me ni ti ne mrziš. Zašto? Svi ostali u gradu me mrze. — Imam svoje razloge. stegnula je kosu elastičnom gumicom. sto ne znači da ti ne bih iskopala oči da doista vjerujem da si prijetnja Tedu. — Upropastila sam mu vjenčanje, sjećaš se? Torie je neodredeno slegnula ramenima. Meg ju je proučavala, ali Torie nije nudila dodatna objašnjenja. Meg je protrljala zatiljak hladnim ručnikom. budući da vodimo ovako iskren razgovor, zanima me kako bi se tvoj suprug osjećao da zna da si bila praktički naga u hotelskoj sobi s Tedom. — Oh, Dexu nije zasmetala golotinja tek sam bila izašla ispod tuša ali nije bio sretan što me je Ted onako poljubio, čak ni kad sam mu naglasila da sam bila tek nedužna promatračka. nestala je u najbližoj kabini, i nadalje govoreći. dex se sav uspjenio i obavijestio Teda da povlači granicu kod ljubljenja. Rekla sam Dexu da bi mi bilo draže da je povuče negdje drugdje, jer iako sumnjam da je taj poljubac bio Tedov najbolji pokušaj, svejedno je nekako bilo zabavno. Na to je Dex rekao da će mi on pokazati svu zabavu koju mogu podnijeti, što bi te, da poznaš mog supruga, itekako nasmijalo, ali Dex je bio mrzovoljan jer sam ga prije nekoliko tjedana nasamarila da ostane s curicama i otišla s Tedom testirati novi GPS koji je napravio za svoj kamionet. Dex je htio sam obaviti probnu vožnju. Mora da je to bilo one noći kad ih je Meg vidjela zajedno. Dexter O`Connor počeo ju je itekako zanimati. znači, tvoj je suprug znao da si bila sama u sobi s Tedom? dograbila je kremu za sunčanje. mora da je veoma uviđavan.


Začula je puštanje vode u zahodu. kako misliš sama? Dex je bio pod tušem. Taje soba naša. Ted je samo svratio. — Vaša? Mislila sam da živite u Wynetteu. Torie je izašla iz kabine i promotrila je s hinjenim sažaljenjem. imamo djecu, Meg. Djecu. Dvije božanstvene curice koje volim od sveg srca, ali definitivno su na mene, što znači da Dex i ja nastojimo pobjeći, samo nas dvoje, svakih nekoliko mjeseci. oprala je ruke. ponekad uspijemo zbrisati na neki dugi vikend u Dallasu ili New Orleansu. Međutim, obično je to samo jedna noć u hotelu. Meg je imala još pitanja, ali morala je pospremiti Tedove palice i pokupiti svoju napojnicu. Pronašla ga je ispred trgovine golf opremom. Razgovarao je s Kennyjem. Kad se približila, posegnuo je u džep. Zadržala je dah. Istina, izgubila je njegova dva zadnja pokrivala za glavu, ali nije ga koštala nijedne rupe i ako taj škrtac... — Izvoli, Meg. Dao joj je stotku u komadu. vau šapnula je. mislila sam da moram kupiti toaletni ormarić kako bih mogla zaraditi ovoliko novaca. — Nemoj se naviknuti na to odgovorio je. tvoji dani nošenja štapova za mene su gotovi. Upravo u tom trenutku, Spence je izašao iz trgovine s golf opremom s nekom mladom ženom, poslovno odjevenom u crnu ravnu haljinu bez rukava, s biserima i tamnozelenom Birkin torbicom. Bila je visoka, krupnih kostiju i prsata, iako ni približno debela. Imala je izražajne crte lica duguljasto lice lijepo oblikovanih tamnih obrva, važan nos i puna, čulna usta. Diskretni pramenovi davali su živost tamnosmeđoj kosi koja se ovijala oko njezinog lica u dugim, ravnim slojevima. Iako je izgledala kao da je u kasnim dvadesetim godinama života, u njezinom je držanju bilo samouvjerenosti starije žene u kombinaciji sa seksipilnim samopouzdanjem mlade žene naviknute da bude po njezinom. Skipjack ju je obgrlio rukom. tede, ti si već upoznao Sunny, ali mislim da vi ostali ne poznajete moju prekrasnu kćerku. Sunny se odrješito rukovala, ponavljajući svako ime i spremajući ga u pamćenje, počevši od Kennyja, zatim Torie odmjeravajući Meg i zastavši kad je stigla do Teda. sjajno je ponovno te vidjeti, Tede. proučavala ga je kao da je on cijenjeni dio konjskog mesa i to je uvrijedilo Meg. — Tebe također, Sunny. Spence joj je stisnuo ruku. torie nas je oboje pozvala na za bavicu za Četvrti srpnja. Bit će to dobra prilika da upoznam više lokalnih ljudi i steknem dojam o situaciji ovdje. Sunny se nasmiješila Tedu. zvuči super. — Meg, želiš li da dođemo po tebe? upitao je Spence. torie je pozvala i tebe. Sunny i meni će biti drago da te usput pokupimo. Meg je složila tužno lice. nažalost, moram raditi. Ted ju je lupio po leđima. Ekstra žestoko. kad bi barem svi zaposlenici kluba bili tako posvećeni poslu. gurnuo je palac ispod njezine ramene lopatice i pronašao možda jednu od onih kobnih točaka za koje znaju samo ubojice. srećom, Shelbyna zabava počinje tek kasno navečer. Možeš navratiti čim završiš s poslom.


Uspjela se slabašno osmijehnuti i zatim zaključila da besplatan objed, znatiželja u pogledu Sunny Skipjack i prilika da živcira Teda u svakom slučaju pretežu nad alternativom, odnosno još jednom noći koju će provesti sama. u redu. Ali sama ću se dovesti. Sunny se u međuvremenu mučila odvojiti pogled od Teda. mora se priznati da si predani javni službenik. — Dajem sve od sebe. Nasmiješila se i pokazala krupne, savršene zube. pretpostavljam da je najmanje što mogu učiniti da i ja dam svoju ponudu. Ted je nakosio glavu. molim? — Na dražbi odgovorila je. definitivno ću dati ponudu. — Bojim se da ne shvaćam o čemu govoriš, Sunny. Otvorila je svoju birkenicu i izvukla jarkocrveni letak. ovo sam našla ispod brisača svog unajmljenog automobila kad sam svratila u grad. Ted je pogledao letak. Možda se Meg to samo učinilo, ali pomislila je da se lecnuo. Kenny, Torie i Spence su se približili i provirili preko njegovog ramena kako bi pročitali. Spence je uputio Meg znatiželjan pogled. Kenny je odmahnuo glavom. to je Shelbyna sjajna zamisao. Čuo sam kako govori o tome lady Emmi, ali nikad nisam ni pomislio da će otići ovako daleko. Torie je zaklicala. —Ja ću definitivno dati ponudu. Nije me briga što Dex kaže. Kenny je izvio tamnu obrvu. lady E. neće, to vam jamčim. — To ti misliš odvratila je njegova sestra. Pružila je letak prema Meg. pogledaj. Šteta što si siromašna. Letak je bio jednostavno otisnut masnim crnim slovima: OSVOJITE VIKEND STEDOM BEAUDINEOM Pridružite se omiljenom neženji Wynettea na romantičnom vikendu u San Franciscu. Razgledavanje grada, otmjena večera, romantična noćna vožnja brodom i više. Mnogo više... Dame, dajte svoju ponudu, minimalno 100 Udate! Slobodne! Stare! Mlade! Sve ste dobrodošle. Vikend može biti prijateljski ili intiman koliko želite. www.vikendstedom.com Sav prihod bit će upotrijebljen za obnovu Javne knjižnice Wynette. Ted je istrgnuo letak iz njezine ruke, proučio ga i zgužvao u šaci. od svib glupih, idiotskih...! Meg ga je potapšala po ramenu i šapnula: da sam na tvom mjestu, kupila bih toaletni stolić. Torie je zabacila glavu i nasmijala se. stvarno volim ovaj grad!

DESETO POGLAVLJE Te večeri na povratku kući s posla, Meg je svratila u gradsku trgovinu rabljenom odjećom. Voljela je dobre vintage trgovine i odlučila malo razgledati. U izlogu je visio još jedan od onih crvenih letaka oglašavajući nadmetanje Osvojite vikend s Te dom Beaudineom. Otvorila je teška, starinska drvena vrata. U unutrašnjosti trgovine sunčano žute boje osjećao se pomalo ustajali miris kao u većini trgovina rabljenom odjećom, ali odjeća je bila dobro razmještena, s antiknim stolovima i komodama koje su služile i za izlaganje


odjeće i kao pregradci. Trgovkinja je bila Birdiena prijateljica Kayla, plavuša koja je bila na recepciji u hotelu onog dana kad je Meg doživjela poniženje. Kaylina ružičastosiva haljina maskirnog uzorka definitivno nije bila iz druge ruke. Odjenula ju je uz cipele sa stiletto potpeticama i niz crnih emajliranih narukvica. Iako trgovina tek što se nije zatvorila, šminka na njezinom licu i nadalje je bila besprijekorna s tušom oko očiju, rumenilom naglašenim jagodicama i sjajilom na usnama, bilaje oličenje teksaške kraljice ljepote. Nije se pretvarala da ne zna tko je Meg i kao i svi drugi u ovom glupom gradu, nije nimalo cijenila taktičnost. čujem da se Spencer Ski pjack zapalio za tebe rekla je udaljivši se od stalka s nakitom. —Ja se nisam zapalila za njega.—Brz pogled na robu otkrio je dosadnu, uštogljenu sportsku odjeću, pastelne kostime za crkvu i bapske trenirke ukrašene likovima iz crtanih filmova i bundevama za Noć vještica što je sve bilo teško spojiti s ovim otmjenim stvorenjem. — To ne znači da ne možeš biti ljubazna prema njemu odgovorila je Kayla. — Ljubazna sam prema njemu. Kayla je stavila ruku na bok. imaš li uopće pojma koliko će poslova to golfersko odmaralište dati ljudima u ovom gradu? Ili koliko će novih tvrtki niknuti? Nepotrebno je spomenuti ekosustav koji će pritom uništiti. popriličan broj, pretpostavljam. Kayla je podigla pojas koji je pao sa stalka. znam da ti ljudi ovdje nisu baš prostrli pred noge sag dobrodošlice, ali sigurna sam da bi svi cijenili da to ne iskoristiš kao ispriku da nas zafr kneš kod Spencera Skipjacka. Neke su stvari važnije od sitničavih zamjerki. — Imat ću to na umu. baš kad se Meg okrenula kako bi otišla, pogled joj je privukao jedan izloženi primjerak siva košulja u muškom stilu s odgovarajućim ravnim topićem i kratkim hlačama nabranim u struku. Takva je odjeća bila ljetni hit 1950-ih godina i ona je prišla izbliza je proučiti. Kad je pronašla etiketu, nije mogla vjerovati svojim očima. ovo je Zac Posen. — Znam. Trepnula je na cijenu. Četrdeset dolara? Za trodijelni komplet Zaca Posena? Trenutačno nije imala četrdeset dolara viška, čak ni s Tedovom napojnicom, ali svejedno, bila je to nevjerojatno povoljna prilika. U blizini je visilajedna avangardna haljina s lijepo izrađenim korzetom u kombinaciji zelene i boje dinje, koja bi nova koštala najmanje dvije tisuće dolara, ali sad joj je cijena bila sto dolara. Na etiketi je bilo ime njezinog ujaka, Michela Savagera. Proučila je ostalu odjeću na stalku i pronašla svilenu haljinu žutozelene boje na kojoj je bilo otisnuto duguljasto žensko lice s neke Modiglianijeve slike, zapanjujuću origami jaknu s uskim hlačama čelično sive boje i crnobijelu mini suknju Miu Miu. Izvukla je djevojačku vestu boje fuksije s iskačkanim ružama i zamislila je s majicom, trapericama i Cbuck Taylor tenisicama. — Zgodni komadi, zar ne? upitala je Kayla. — Veoma zgodni. meg je vratila vestu na stalak i opipala jedan sako Narcisa Rodrigueza. Kayla ju je promatrala gotovo prepredeno. većina žena nema tijelo za ovakvu odjeću. Za nju moraš biti doista visoka i vitka.


Hvala ti, mama! Meg je brzo zbrojila u glavi i deset minuta kasnije izašla iz trgovine s Miu Miu minicom i onom haljinom s otisnutim Modiglianijem. Sutradan je bila nedjelja. Većina zaposlenika na brzinu je ručala u prostoriji za nosače palica ili u kutu kuhinje, ali njoj se nije sviđalo nijedno od ta dva mjesta. Zato se uputila prema bazenu sa sendvičem od kikiriki maslaca koji je pripremila tog jutra. Dok je prolazila pokraj prostora za blagovanje, za jednim od suncobranom zakriljenih stolova uočila je Spencea, Sunny i Teda. Sunny je držala ruku na Tedovoj, a Ted djelovao savršeno zadovoljan ostaviti je ondje. Govorio je jedino on, a Spence ga je pozorno slušao. Nitko od njih troje nije je zamijetio. Na bazenu su bile brojne obitelji koje su uživale u dugom blagdanskom vikendu. Svjesna svog poniznog položaja djelatnice, pronašla je mjesto na travi iza trgovine hranom i podalje od članova kluba. Dok je prekriženih nogu sjedila na travi, pojavila se Haley s čašom sa zelenim logotipom golf kluba. donijela sam ti Co caColu. — Hvala. Haley je oslobodila kosu iz konjskog repa koji je njezin posao zahtijevao i smjestila se pokraj Meg. Raskopčala je sve gumbe na svojoj žutoj polo majici kakvu su nosili svi zaposlenici, ali i nadalje joj je bila usko napeta preko dojki. gospodin Clements i njegovi sinovi igraju ujedan sat. Dr Pepper i Bud Light. — Vidjela sam. meg je svako jutro provjeravala raspored planiranih početaka u nadi da će povećati svoje napojnice pamteći imena, lica i omiljena pića igrača. Nije baš bila srdačno dočekana, ali nitko osim Kaylinog oca Brucea nije spomenuo da bije se trebalo riješiti, što je pripisala prije zanimanju Spencera Skipjacka za nju, nego kvaliteti njezinih usluga. Haley je pogledala kratku ogrlicu koja se ugnijezdila u raskopčanom okovratniku Megine odvratne polo majice.—Imaš super ogrlicu. — Hvala ti. Sinoć samje napravila. sastavilaje malu, neobičnu ogrlicu od komadića spašene bižuterije: sedefastog brojčanika jednog Hello Kitty sata, nekoliko majušnih ružičastih staklenih perlica koje je skinula sjedne samotne naušnice i srebrne ribice koja je izgledala kao da je nekoć bila dio privjeska za ključeve. S malo ljepila i žice, sklopila je zanimljiv komad nakita, savršen za svilenu crnu špagu koju je skratila. — Silno si kreativna rekla je Haley. — Volim nakit. Volim ga kupovati, izrađivati, nositi. Kad putujem, pronalazim lokalne obrtnike i gledam kako rade. Mnogo sam naučila. impulzivno je otkopčala ogrlicu. izvoli. Uživaj. — Daješ mi je? — Zašto ne? zakopčala je ogrlicu oko Haleyinog vrata. Njezin otkačen šarm ublažio je učinak Haleyinog prenašminkanog lica. — To je tako super. Hvala. Dar je oslobodio ponešto Haleyine prirodne šutljivosti i dok je Meg jela, pričala je kako će najesen krenuti na lokalni koledž. mama želi da umjesto toga idem na Sveučilište Teksas. Stalno mi zvoca zbog toga, ali ja ne idem. — Čudim se da ne želiš otići u veliki grad rekla je Meg. — Ovdje nije tako loše. Zoey i Kalya stalno govore koliko bi voljele preseliti u Austin ili San Antonio, ali nikad ništa ne poduzmu. otpilaje gutljaj svoje Cole. svi kažu da je gospodin Skipjack opsjednut tobom.


— Opsjednut je mojim vezama sa slavnima i doista je uporan. U povjerenju, pokušavam ga se riješiti govoreći mu da sam zaljubljena u Teda. Haleyine krupne oči postale su još krupnije.—Zaljubljena si u Teda? — Bože sačuvaj. Nisam tako glupa. To je bilo najbolje što mi je palo na pamet u tako kratkom vremenu. Haleyje cupkala busen trave uz svoj gležanj. Na kraju je upitala: —Jesi li ikad bila zaljubljena? — Nekoliko puta sam mislila da sam zaljubljena, ali nisam bila. A ti? — Već neko vrijeme mi se sviđa jedan momak s kojim sam maturirala. Kyle Bascom. I on sljedeće godine kreće na lokalni koledž. pogledala je sat na zidu trgovine hranom. moram se vratiti na posao. Hvala ti na ogrlici. Meg je pojela svoj sendvič, dograbila prazna golf kolica i od vezla se natrag na četrnaestu rupu. Oko četiri sata poslijepodne, teren se počeo prazniti i ona nije imala drugog posla osim kinjiti se vlastitim neuspjesima. Te večeri kad je zaustavila svoj Hrđamobil ispred crkve, uz stube je zatekla parkiran jedan nepoznati automobil. Kad je izašla, iza ugla prema groblju pojavila se Sunny Skipjack. Neven žuti kostim koji je odjenula za ručak zamijenila je kratkim hlačama, bijelom majicom i sunčanim naočalama s poput trešnje crvenim okvirima. zar ti ne smeta živjeti ovdje sama? upitala je. Meg je nagnula glavu prema groblju. prilično su bezopasni. Iako me hvata jeza od nekoliko onih crnih oznaka. Sunny se približila svojim vijugavim koracima koji su naglašavali oblinu njezinih bokova i dojki. Nije bila žena koja se zamarala time što nije veličine nula i Meg se to svidjelo. Međutim, nije joj se svidio agresivan stav koji je govorio da bi Sunny pokosila svakog tko ima drskosti usprotiviti joj se. — Ne bih imala ništa protiv hladnog piva rekla je Sunny. protekla dva sata provela sam s ocem i Tedom. Klipsali smo po zemlji koju Spence razmišlja kupiti. — Nemam piva, ali imam ledenog čaja. Sunny nije bila netko tko bi pristao na manje od upravo onog što želi pa je odbila. Budući da je Meg jedva čekala otići se okupati, odlučila je ubrzati stvari. sto mogu učiniti za tebe? kao da nije znala... Sunny će je upozoriti da se kloni njezina oca. Sunny je čekala trenutak predugo prije nego što je odgovorila. pa... kako se treba odjenuti za sutrašnju zabavu? Mislila sam da ćeš ti znati. Bila je to slaba izlika. Meg je sjela na stubu. u Teksasu smo. Žene se ovdje vole dotjerati. Sunny jedva da je obratila pozornost na njezin odgovor. kako je kćerka Jakea Korande završila u selendri kao što je Wynette? Meg je imala opravdanog razloga ismijavati ovu selendru, ali Sunny se samo ponašala snobovski. odmaram se od Los Angelesa. — To je velika promjena rekla je Sunny. — Ponekad je promjena ono što nam je potrebno. Valjda nam dopušta da sagledamo svoj život na novi način. nije li se pretvorila u mudru filozofkinju? —Ja u svom životu ništa ne bih mijenjala. sunny je podigla jarkocrvene naočale navrh glave, odmaknuvši duge pramenove tamnosmede kose s lica, paje njezina sličnost Spenceu postala naglašenija. Imali su isti istaknut nos, pune usne i izraz posjednika. volim sve baš kako jest. Sjedim u odboru očeve tvrtke. Dizajniram proizvode. Život je super.


— Dojmljivo. — Diplomirala sam strojarstvo i magistrirala menadžment dodala je, iako je Meg nije pitala. — Lijepo. meg je pomislila kako sama ni za što nema diplomu. Sunny je sjela na stubu iznad nje. čini se da si uskomešala grad otkad si došla. — Malen je ovo gradić. Lako ga je uskomešati. Sunny je obrisala mrlju s gležnja koju je očito pokupila razgledavajući zemljište. moj otac mnogo govori o tebi. Uživa u mladim ženama. Napokon je došla do razloga današnjeg posjeta i Meg nije mogla biti sretnija. — Očito, i one uživaju u njemu nastavila je. uspješan je, druželjubiv i voli se dobro provesti. Stalno govori o tebi pa znam da si ga zainteresirala. Sretna sam zbog vas oboje. — Sretna si? meg to nije očekivala. Željela je saveznicu, ne bračnu posrednicu. Pokušala je dobiti na vremenu razvezujući tenisice. mislim da sam iznenađena. Ne brineš li zbog... spon zoruša? Možda si čula da sam bez prebite pare. Sunny je slegnula ramenima. moj otac je veliki dečko. Može brinuti o sebi. Činjenica da si izazov čini te još intrigantnijom u njegovim očima. Zadnje što je Meg željela bilo je biti intrigantna. Skinula je tenisice i čarape i oprezno rekla: ne padam na starije muškarce. — Možda bi s jednim mogla pokušati. sunny je ustala sa stube i spustila se na Meginu razinu. bit ću iskrena s tobom. Moj se otac razveo od moje majke prije gotovo deset godina. Čitavog života naporno je radio i zaslužuje da se zabavi. Zato ne moraš brinuti da ću ti stati na put. Nimalo mi ne smeta da se vas dvoje zabavljate. I tko zna kamo bi to moglo odvesti. Nikad nije bio škrt prema ženama s kojima je izlazio. -Ali... — Vidimo se sutra na zabavi. obavivši posao, zaputila se prema svom unajmljenom automobilu. Kad se odvezla, Meg je razmislila i shvatila o čemu je riječ. Sunny je očito čula za Megino iskazano zanimanje za Teda i to joj se nije svidjelo. Željela je da Meg bude zabavljena njezinim ocem kako bi imala čist teren da Svetog seksipilnog zgrabi za sebe. Da zna istinu, ne bi bila potratila vrijeme. Meg je bez imalo muke pronašla zdanje u maurskom stilu u kojem su živjeli Shelby i Warren Traveler. Prema govorkanjima, Kenny i Torie nisu bili sretni kad se njihov otac oženio ženom trideset godina mladom od sebe koja je ujedno bila u istom fakultetskom sestrinstvu kao Torie. Nije ih umirilo ni rođenje polubrata, ali otad je prošlo jedanaest godina, Kenny i Torie oboje su se oženili i činilo se da je sve zaboravljeno. Ispred kuće izgrađene od štuka boje ruže s krovom s puškarni cama koji kao da je izašao ravno iz 1001 noći, stajalaje impresivna fontana s mozaicima. Jedan od konobara pustio ju je kroz izrezbarena drvena vrata koja su s obje strane imala nadsvođene prozore. Dekor engleskog ladanja iznenadio je Meg u kući tako naglašene maurske arhitekture, ali su cic, bakrorezi s lovačkim prizorima i pokućstvo Hepplewhite koje je Shelby Traveler odabrala nekako izgledali primjereni.


Vrata s umetnutim mozaicima vodila su na terasu s visokim zidovima od štuka, dugim klupama prekrivenim uzorcima toplih boja i popločanim stolovima s mjedenim kanticama iz kojih su se razlijevali crveni, bijeli i modri cvjetni aranžmani naglašeni malim američkim zastavicama. Krošnje stabala i sustav za rashla đivanje činili su da se uzvanici osjećaju ugodno na kasnoposlije podnevnoj vrućini. Meg je uočila Birdie Kittle i Kaylu koje su se stisnule jedna uz drugu zajedno sa Zoey Daniels, Kaylinom najboljom prijateljicom zauvijek, ravnateljicom lokalne osnovne škole. Nekoliko djelatnika golf kluba pomagalo je posluživati i Meg je mahnula Haley koja je hodala naokolo nudeći gostima predjelo. Kenny Traveler stajao je pokraj jedne privlačne žene s poput meda smeđim kovr čama i obrazima kao u lutke. Meg je se sjetila s probne svadbene večere bila je to njegova supruga Emma. Meg se otuširala u ženskoj svlačionici, utrljala malo proizvoda za kosu u izgredničke kovrče, našminkala usne i oči i uvukla se u haljinu koju je kupila u trgovini rabljenom odjećom. S duguljastom Modiglianijevom ženom na prednjici haljine, haljina nije zahtijevala ogrlicu, ali ona nije mogla odoljeti da na svoje naušnice iz dinastije Sung ne stavi ljubičaste plastične krugove veličine četvrtine dolara. Dramatična suprotstavljenost drevnog i modernog nadopunila je uzorak na haljini i dala joj dojam uspješnog spoja otmjenosti i kiča. Njezinom ujaku Michelu bi se svidjelo. Kad se pojavila, glave su se počele okretati, ali pomislila je da to zacijelo nije zbog njezinih sjajnih naušnica. Od žena je očekivala neprijateljstvo, ali nije predvidjela zabavljene poglede koje su neke od njih izmijenile kad su opazile njezinu haljinu. Haljina joj je savršeno pristajala i izgledala sjajno pa nije marila. — Mogu li vam donijeti neko piće? Okrenula se i ugledala visokog, mršavog muškarca u ranim četrdesetim godinama života, ravne, pomalo razbarušene smeđe kose i široko razmaknutih sivih očiju koje su se vidjele kroz stakla naočala žicanih okvira. Podsjetio ju je na profesora književnosti s koledža. malo arsena? upitala je. — Mislim da to neće biti potrebno. — Ako vi tako kažete. —Ja sam Dexter O`Connor. — Ne, nema šanse! te su joj riječi izletjele prije no što ih je uspjela zaustaviti, ali nije mogla vjerovati da je ovaj knjiški tip suprug glamurozne Torie Traveler. Mora da je to bio pogrešan spoj stoljeća. Nasmiješio se. očito si upoznala moju suprugu. Meg je s mukom progutala slinu. uh... Riječ je samo o tome da... — Torie je Torie, a ja... nisam? podigao je obrvu. — Pa, hoću reći da... To bi valjda moglo biti dobro, ne bi li? Ovisno o tome kako gledaš, zar ne? upravo je nenamjerno uvrijedila njegovu suprugu. Čekao je sa strpljivim osmijehom na licu. ne želim reći da Torie nije sjajna... nastavila je zamuckivati. torie je praktički jedina ljubazna osoba koju sam upoznala u ovom gradu, ali veoma je... meg se samo uvaljivala sve dublje i najzad je odustala. sranje. Oprosti. Ja sam iz Los Angelesa i zato se ne znam pristojno ponašati. Kao što vjerojatno znaš, ja sam Meg Koranda i sviđa mi se tvoja žena.


Njegova zabavljenost njezinom neugodom činila se više dobronamjerna nego zlobna. i meni se sviđa. Upravo u tom trenutku, pridružila im se Torie. Bila je zapanjujuće lijepa u crvenoj izvezenoj bluzi bez rukava u kineskom stilu i kraljevski modroj minici koja je naglašavala njezine duge, preplanule noge. Kako jedna ovakva prskalica može biti udata za muškarca tako diskretnog, učenjačkog ponašanja? Torie je provukla ruku ispod suprugove. vidiš, Dexe. Sad kad si upoznao Meg, vidiš da nije onakva gadura kakvom je svi prikazuju. Barem ja tako mislim. Dex je uputio supruzi snošljivi osmijeh, a Meg suosjećajni. morat ćeš oprostiti Torie. Sve što joj padne na pamet izađe joj kroz usta. Ne može si pomoći. Razmažena je da čovjek ne povjeruje. Torie se nacerila i pogledala svog supruga intelektualca s toliko ljubavi da je Meg osjetila kako joj se u grlu stvara knedla iznenađenosti. ne razumijem zašto misliš da je to problem, Dexe. Potapšao ju je po ruci. znam da ne razumiješ. Meg je shvatila da njezin prvi dojam o Dexteru O`Connoru kao lakovjernom intelektualcu možda nije bio točan. On je bio diskretan i suzdržan, ali nije bio budala. Torie je ispustila suprugovu ruku i uhvatila Megino zapešće. postaje mi dosadno. Vrijeme je da te upoznam s nekim ljudima. To će sigurno unijeti malo živosti. — Doista ne mislim da bi... Ali Torie ju je već vukla prema supruzi Kennyja Travelera koja je odabrala narančastocrvenu haljinu s čipkastim laticama na rubu. Topla boja naglašavala je njezine smeđe oči i kovrče boje karamela. — Lady Emma, mislim da nisi službeno upoznala Meg Koran du rekla je Torie. A zatim se obratila Meg: samo da znaš... Tedova majka, Francesca, jedna je od najprisnijih prijateljica lady Emme. Lady Emma te uvelike mrzi kao svi ostali. Kennyjeva supruga nije ni trepnula na Torienu neuvijenost. prouzročila si Francesci veliku bol obratila se Meg pomalo odsječnim britanskim naglaskom. međutim, kako mi nisu poznate sve okolnosti, mrziti je previše snažna riječ, ali Torie se ponosi izazivanjem drame. — Nije li divno kako ona govori? torie se vedro nasmiješila nižoj ženi. lady Ema jako drži do pravednosti. Meg je odlučila da je vrijeme da ovim ženama koje nimalo ne okolišaju da malu dozu njihovog vlastitog lijeka. lady Emma, ako vam je preteško biti pravedna prema meni, imate moje dopuštenje da zanemarite svoja načela. Nije ni trepnula. samo Emma rekla je. nemam titulu, samo je počasna, kao što svi ovdje veoma dobro znaju. Torie ju je milo pogledala. recimo to ovako. Da je moj tata peti grof od Woodbournea kao što je bio tvoj, ja bih se svakako nazivala lady. — Tu si činjenicu više no dovoljno dala na znanje. ponovno je usmjerila pozornost na Meg. čula sam da se gospodin Skipjack zanima za tebe. Smijem li upitati kaniš li to upotrijebiti protiv nas? — Oh, to je itekako primamljiva zamisao odgovorila je Meg. Ted je izašao na trijem zajedno sa Spenceom i Sunny. Bio je


odjeven u dosadne kratke hlače boje kože i jednako dosadnu bijelu majicu s logotipom Gospodarske komore na prsima. Predvidljivo, zraka sunčeva svjetla odabralaje upravo taj trenutak da se probije kroz stabla i razlije preko njega, tako da se činilo kao da je zakoračio u nisku treperavih svjećica. Trebalo bi mu biti neugodno. Haley je svoj posao njegove osobne pomoćnice shvatila veoma ozbiljno. Napustila je nekog starijeg muškarca koji je posezao za jednim od kanapea na njezinom pladnju i pohitala do Teda kako bi ga poslužila. — Moj Bože rekla je Emma. evo Teda. Bit će bolje da odem do bazena provjeriti kako su djeca. — Shelby je angažirala tri spasioca odgovorila je Torie. ne želiš se suočiti s njim. Emma je frknula nosom. nadmetanje za vikend s Tedom u cijelosti je Shelbyna zamisao, ali znaš da će on svaliti krivnju na mene. — Ti si predsjednica kluba prijatelja knjižnice. — I planirala sam najprije razgovarati s njim. Vjeruj mi, nisam imala pojma da će tako brzo tiskati one letke. — Čujem da su ulozi već u visini od tri tisuće dolara rekla je Torie. — Tri tisuće četiristo odvratila je Emma, pomalo ošamućena. više no što bismo zaradile s deset prodaja kolača. Kayla je sinoć imala problema s web stranicom, inače bi ulozi možda bili i viši. Torie je nabrala nos. vjerojatno je najbolje Tedu ne spominjati tu web stranicu. To je bolno mjesto. Emma je zagrizla svoju veoma punu donju usnicu. svi ga mi strašno iskorištavamo. — Njemu to ne smeta. — Smeta mu rekla je Meg. ne znam zašto vas sve trpi. Torie je nonšalantno odmahnula rukom. ti si autsajderica. Moraš živjeti ovdje da bi to shvatila. pogledala je preko trijema prema Sunny Skipjack, smirenoj i seksipilnoj u bijelim hlačama i svijetlomodroj tunici s duguljastim izrezom koji je otkrivao zamamnu količinu poprsja. ona u svakom slučaju obraduje Teda na sve moguće načine. Pogledaj. Trlja sisu o njegovu ruku. — Čini se da on u tome uživa rekla je. Je li uživao? Kod Teda, tko bi mogao znati? Ima samo trideset dvije godine, a već na ruci nosi ne samo težinu dojke Sunny Skipjack, već i teret čitavoga grada. Promotrio je mnoštvo i gotovo odmah ugledao Meg. Osjetilaje kako njezine vlastite unutarnje treperave svjećice počinju bljeskati. Torie je podigla dugu kosu s vrata. zatekla si se u određenoj dvojbi, Meg. Spencejedva čeka da te se dočepa. Istodobno, njegova kćerka se svim silama bacila na predmet tvoje ljubavi. Gadna situacija. tad je, u slučaju da Emma nije shvatila, dodala: meg je rekla Spenceu da je zaljubljena u Teddyja. — Tko nije? emmino glatko čelo se nabralo. bit će bolje da odem porazgovarati s njim. Ali Ted je već prebacio Skipjackove Shelby Traveler kako bi mogao krenuti prema Kennyjevoj supruzi. Međutim, najprije je pozdravio Meg sporo odmahnuvši glavom. — Što je? upitala je.


Pogledao je Torie i Emmu. hoće li joj itko reći? Torie je zatresla kosom. ja ne. — Neću ni ja rekla je Emma. Ted je slegnuo ramenima i prije no što je Meg uspjela upitati o čemu on govori, prikovao ju je pogledom svojih tigrovih očiju. spence te želi vidjeti i bit će ti bolje da surađuješ. Nasmiješi mu se i postavljaj mu pitanja o njegovom vodoinstalaterskom carstvu. Doistaje ponosan na svoj novi zahod. kad je Meg izvila obrvu na te njegove riječi, naglo se okrenuo prema Emmi.—A što se tebe tiče... — Znam. Strašno mi je žao. Doista. Uistinu sam namjeravala najprije porazgovarati s tobom o tom nadmetanju. Torie ga je piknula u rame jednim manikiranim noktom. da se nisi usudio potužiti. Ulozi su več u visini od tri tisuće četiri sto dolara. Budući da sam nemaš djece, ne možeš zamisliti koliko knjižnica znači slatkim malim bebama u gradu koje svake noći u suzama tonu u san zato što nemaju novih knjiga. Nije zagrizao. vaši troškovi će pojesti svih tih tri tisuće četi risto dolara. Je li itko uzeo u obzir tu činjenicu? — Oh, razradile smo sve troškove odgovorila je Emma. —Jedan je Kennyjev prijatelj besplatno ponudio svoj mlažnjak, što rješava problem zrakoplovnih karata do San Francisca. Veze tvoje majke nabavit će nam super popuste u hotelu i restoranu. Naravno, kad joj kažemo da nam trebaju. — Ne bih se kladio u njezinu pomoć. — Naprotiv. Njoj će se ta zamisao itekako svidjeti... kad joj naglasim koliko je ovo nadmetanje uspješno odvratilo tvoje misli od tvog nedavnog... Dok je Emma tražila pravu riječ, Meg joj je uskočila u pomoć. nacionalnog poniženja? Javne sramote? Ispadanja mlakonjom? — To je bilo neumjesno prosvjedovala je Torie. s obzirom da si ti bila odgovorna. — Nisam ja ta koja ga je napucala rekla je Meg. zašto već jednom to ne utuvite u svoje tvrde glave? Čekala je neizbježan odgovor. Da je sve bilo dobro dok se ona nije pojavila. Da je okrutno iskoristila Lucynu nervozu prije vjenčanja. Da je bila ljubomorna i željela Teda za sebe. Međutim, on je samo odmahnuo rukom i usredotočio se na Emmu. trebala si biti pametnija i ne pristati na ovo nepromišljeno nadmetanje. — Prestani me tako gledati. Znaš koliko se bijedno osjećam kad se mrštiš. Okrivi Shelby. emma se osvrnula po trijemu ne bi li ugledala svoju svekrvu. koja je, izgleda, nestala. Kukavica. Torie ga je gurnula u rebra. uhoh... Tvoja najnovija lovina je krenula prema nama. Sa svojim taticom. Meg bi se bila zaklela da je vidjela kako se Ted mršti, ali je zapravo vidjela samo kako je izvio usne ujedan od onih svojih dosadno predvidljivih osmijeha. Međutim, prije nego što je Skipjack stigao do njega, kroz žamor uzvanika prolomio se vrisak. — O moj Bože! Svi su prestali govoriti i okrenuli se ne bi li locirali izvor te buke. Kaylaje zurila u mali zaslon svog metalno crvenog mobitela, dok je Zoey stajala na prstima i virila preko njezina ramena. Pramen kose oslobodio se iz njezine


nehajno skupljene pundže kad je podigla glavu. netko je upravo podigao zadnju ponudu za tisuću dolara! Grimizne usnice Sunny Skipjack izvile su se u zadovoljan osmijeh i Meg je opazila kako ubacuje mobitel u džep tunike. — Sranje progunđalaje Torie. ponudim li više, to će ozbiljno djelovati na prihod kojim raspolažem po vlastitom nahođenju. — Tata! ojađeno uzviknuvši, Kaylaje ostavila Zoey iza sebe i pohitala kroz gomilu prema ocu. Upravo tog istog jutra, Meg je poslužila Brucea Garvina sokom od naranče i zauzvrat dobila nula napojnice. Kayla ga je uhvatila za ruku i zapodjenula gnjevan razgovor. Tedov lijen osmijeh se pokolebao. — Gledaj na to s pozitivne strane šapnula je Meg. drage male bebe Wynettea to su bliže da se sklupčaju s novim Johnom Gris hamom u rukama. Nije se obazirao na nju i obratio se Torie. reci mi da nećeš doista dati ponudu. — Naravno da hoću. Misliš li da bih se odrekla prilike za vikend u San Franciscu i daleko od moje djece? Ali Dex ide s nama. Oko Meginog se struka smjestila prezagrijana ruka praćena prezasićenim mirisom teške kolonjske vode. gospođice Meg, pa ti još nemaš piće. Dopusti da se pobrinemo za to. Kralj vodoinstalacija izgledao je kao Johnny Cash oko 1985. godine. Sijede vlasi u njegovoj crnoj kosi blistale su, a skupocjeni sat bljeskao u gnijezdu dlačica na zapešću. Iako je većina muškaraca bila u kratkim hlačama, on je odjenuo crne hlače dugih nogavica i dizajnersku polo majicu iz okovratnika koje je virio čuperak dlačica. Dok ju je vodio od ostalih, dlanom ju je protrljao iznad stražnjice. danas izgledaš kao filmska zvijezda. Taje haljina uistinu divna. Jesi li ikad upoznala Toma Cruisea? — Nisam imala to zadovoljstvo. bila je to laž, ali nije mu željela dopustiti da je zarobi u razgovor o svakoj filmskoj zvijezdi koju je upoznala. Krajičkom oka, opazila je kako se Sunny drsko nasmiješila Tedu i gledala kako joj Ted uzvraća osmijehom. Komadić njihovog razgovora dolepršao je do nje. — ...as mojim softverom gradovi poboljšavaju učinkovitost električne energije rekao je Ted. dinamičko uravnoteženje opterećenja. Zbog načina na koji je oblizala usnice, Sunnyn odgovor zvučao je kao meki pornić. optimiziraju postojeću infrastrukturu. Tede, to je sjajno. Uskoro su stali svo četvero zajedno. Sunny je, zamijetila je Meg, bila sve u jednom. Seksipilna, pametna, uspješna. Otac ju je očito obožavao i u nedogled je nabrajao njezina postignuća, od ocjena na maturi do nagrada za dizajn koje je osvojila njihovoj tvrtki. Ted ih je sa svima upoznao, što se pokazalo iznenađujuće zabavnim jer su čak i Birdie, Kayla i Zoey morale biti pristojne prema Meg pred Skipjackovima. Nikad u životu nije doživjela toliko mnogo ulizivanja, čak ni u Hollywoodu. — Wynette je najbolje čuvana teksaška tajna ćurlikala je Birdie. ovo je svakako Božja zemlja. — Ako samo prošećete ulicom, naletjet ćete na Dallija Beaudi nea ili Kennyja Travelera rekao je Kaylin otac. imenujte drugi grad u kojem se to može dogoditi.


— Nitko se ne može mjeriti s našim krajolikom, a ljudi u Wynetteu znaju što valja učiniti da se neznanci osjećaju dobrodošli ponudila je Zoey. Meg je mogla osporiti taj zadnji navod, ali ruka koja nije pripadala Spenceu upozoravajući ju je uštipnula za lakat. Kad je bio poslužen roštilj, Sunny se prema Tedu ponašala kao prema dugogodišnjem dečku. moraš doći u Indianapolis, nije li tako, tata? Sigurno će ti se svidjeti. To je najpodcjenjeniji grad na Srednjem zapadu. —To sam ija čuo—odgovorio je gradonačelnik bujajući divljenjem. — Sunnyje u pravu. spence je s ljubavlju pogledao svoju kćerku. i pretpostavljam da Sunny ija već poznajemo gotovo sve u gradu. Kayla im je prišla kako bi očijukala s Tedom i objavila da je ponuda narasla za još petsto dolara. Budući da je ona djelovala sretna zbog toga, Meg je posumnjala da je za to odgovoran tatica. Činilo se da Sunny ne vidi prijetnju ni u većem ulogu ni u Kayli nom blještavilu plavuše. Kad im se pridružila Zoey, Ted ju je upoznao sa Skipjackovima. Iako ona u tom pogledu nije bila tako očita kao Kayla, njezini pogledi Tedu nisu ostavljali nimalo dvojbe o tome što osjeća prema njemu. Meg je poželjela reći i Kayli i Zoey da se saberu. Bilo je očito da se Tedu sviđaju i jednako očito da njegovi osjećaji ne idu nimalo dalje od toga. Svejedno, osjećalaje nemalo sažaljenje prema njima objema. Ted se prema svim ženama —jedina je iznimka bila Meg ponašao kao prema beskrajno poželjnim stvorenjima pa nije bilo nikakvo čudo da su nastavljale gajiti nadu. Sunny je postalo dosadno. čula sam da ovdje imaju krasan bazen. Tede, bi li mi ga pokazao? — Sjajna zamisao rekao je. i Meg ga je željela vidjeti. Svi ćemo poći. Meg bi mu bila zahvalila što se brine da ne ostana sama sa Spen ceom da nije prepoznala njegov pravi razlog. On nije želio ostati sam sa Sunny. Svi su odšetali do bazena. Meg je upoznala njihovog domaćina, Kennyjevog oca Warrena Travelera, koji je izgledao kao starija, malo grublja inačica svog sina. Njegova supruga Shelby ostavila je dojam glupačice, ali je Meg znala da u Wynetteu taj dojam zna zavarati i naravno, ubrzo je saznala da Shelby Traveler predsjeda odborom britanskog internata kojemu je Emma Traveler nekoć bila ravnateljica. — Prije nego što počneš vikati na mene obratila se Shelby Te du moraš znati da je Margo Ledbetter snimila audicijsku vrpcu za tebe i poslalaje u časopis Neženja. Možda bi trebao početi vježbati obred razmjene ruža na vjenčanju. Ted se lecnuo, niz prskalica eksplodirao i Meg se nagnula dovoljno blizu da mu šapne: doista moraš otići iz ovog grada. Mišić u kutu njegove čeljusti kojijoj je počeo bivati krajnje poznat sad je zatitrao, ali on se nasmiješio i hinio da ne čuje.

JEDANAESTO POGLAVLJE Na bazenu, Meg je promatrala kako Torie ovija dvije buduće kraljice ljepote ručnicima za plažu. Sretni poljupci koje je usadila na oba nosića potvrdili su da su njezine pritužbe na djecu bile prazne riječi. Kennyje u međuvremenu izigravao suca u svađi između dva dječačića kose jednako crne kao što je njegova, dokje djevojčica s karamel kovrčama kao njezina majka ukrala prijeporni gumeni madrac iza njihovih leđa i otrčala s njim u bazen.


Nakon nekog vremena, Meg se uspjela ispričati kako bi otišla u toalet, ali je po izlasku u hodniku zatekla Spencea s novom čašom vina. čini mi se da sam zapamtio da piješ bijeli sauvignon. žestoko je udarao po suglasnicima, kao netko tko nema strpljenja ni za jedan drugi jezik osim engleskog, a zatim provirio glavom u toalet. kohler zahod rekao je. ali slavine su moje. Pohrani nikal. Dio naše linije Chesterfield. — Pa... dražesne su. — Sunny ih je dizajnirala. Ta cura je pravi čarobnjak. — Čini se doista uspješna. meg se pokušala provući, ali on je bio krupan muškarac i zapriječio je hodnik. Ruka mu se smjestila na svoje i odviše prisno mjesto nasred njezinih leđa. moram na nekoliko dana natrag u Indy. Nakon toga moram na brzinu svratiti u London provjeriti jednu tvrtku koja radi kupaonske ormariće. Znam da imaš posao, ali... namignuo je zašto ne bih provjerio mogu li urediti da dobiješ nekoliko slobodnih dana i pođeš sa mnom? Osjetila je laganu mučninu. spence, ti si super tip... super tip s komadom piletine s roštilja između prednjih zubi. doista sam polaskana, ali... nastojala je izgledati očarano. znaš da sam zaljubljena u Teda. Strpljivo joj se nasmiješio. meg, dušo, jurnjava za momkom kojeg ne zanimaš dokrajčit će ti samopoštovanje. Bolje je odmah suočiti se s činjenicamajer što duže to budeš odlagala, to će biti teže. Nije tako lako odustajala. ne znam sa sigurnošću da Teda ne zanimam. Podignuo je ruku do njezinog ramena i stisnuo ga. vidjela si Teda sa Sunny. Kako između njih frcaju iskre. Čak i poluslijepac bi vidio da su njih dvoje stvoreni jedno za drugo. Bio je u krivu. Jedine iskrene iskre frcale su iz Sunny. Ostatak je došao iz Beaudineovog vudu stroja. Nije mogla točno odrediti kakva je žena Tedu potrebna, ali Spenceova kćerka to nije bila nimalo više nego što je to bila Lucy. Ipak, što ona zna? Možda je Sunny, sa svojim diplomama i umom inženjera, prava za njega. sad, znam da je netom prekinuo zaruke rekao je Spence ali Sunny je pametna. Neće žuriti. Već se ponaša prema njoj kao da je jedina žena na svijetu. Očito, Spence nije primijetio da se tako ponaša prema svakoj ženi. ted i Sunny zajedno. nasmijuljio se. e to bi doista zapečatilo dogovor ovdje. U tomje trenutku dokučila odgovor na pitanje koje su postavljali svi u gradu: Zašto se Spence predomislio u pogledu Wynettea? Prošlo proljeće, Spence je odbio taj gradić u korist San Antonia, ali prije malo više od mjesec dana, ponovno se pojavio i objavio da je Wynette ponovno u igri. Sad je Meg znala da je to bilo zbog Sunny. Njegova je kćerka upoznala Teda dok je još bio zaručen s Lucy. Ali sad više nije bio zaručen i Spence će dati sve od sebe da Sunny dobije što želi. — Pričaj mi o svom novom zahodu Čišći ti rekla je Meg. izgaram od želje da saznam pojedinosti. Gorljivo se bacio na opis zahoda koji automatski pere stražnjicu korisnika. To je brzo dovelo do njegove sljedeće omiljene teme, njezinog života u Hollywoodu. kuće svih tih čuvenih ljudi... Kladim se da si vidjela neke super kupaonice. — Uglavnom sam odrasla u Connecticutu i mnogo vremena provodim putujući.


To ga nije spriječilo da je ne upita poznaje li njegove omiljene filmske zvijezde, na popisu kojih su bili Cameron Diaz, Brad Pitt, George Clooney i neobjašnjivo, Tori Spelling. Vatromet je započeo čim se smračilo. Dok su se uzvanici okupljah na travnjaku iza kuće, jedanaestgodišnji Peter Traveler, sin Shelby i Warrena, jurcao je dvorištem sa svojim prijateljima, a pospana mlada djeca šćućurila se na prevelikim ručnicima za plažu pokraj svojih roditelja. Jedna od Torienih kćerki provukla je prste kroz majčinu kosu. Troje djece Kennyja i Emme ispružilo se preko roditelja, a najmanja se zavukla ispod očeve ruke. Meg, Spence, Ted i Sunny sjeli su na deku koju im je donijela Shelby. Spence se malo previše približio i Meg se povukla na travu. Ted se oslonio na laktove i slušao kako Sunny nabraja kemijske spojeve koji se koriste za odredene boje u vatrometu. Djelovao je očaran, ali Meg se učinilo da su mu misli negdje drugdje. Gosti su zaklicali kad je prva raketa eksplodirala na nebu. Spence je spustio vruću, dlakavu šapu na Meginu ruku. Od vlažnog večernjeg zraka vonj njegove kolonjske vode postao je još prodorniji i kad se raketa uzvinula u zrak, crni kamen na prstenu na njegovom malom prstu namignuo joj je kao urokljivo oko. Kolonjska... vrućina... previše vina... ispričajte me šapnula je. Izvukla se i probila kroz deke i ručnike za plažu do francuskih vrata koja su vodila u prostrani dnevni boravak. Medu udobnim dekorom engleskog ladanja bilo je kauča s mekim jastucima i naslonjača; stolića s časopisima i obiteljskim fotografijama u srebrnim okvirima; i polica za knjige s maketama zrakoplova, društvenim igrama i svim knjigama o Harryju Potter u. Iza njezinih leda otvorila su se vrata. Spence je pošao za njom u kuću i želudac joj se stisnuo. Bila je umorna, nije se dobro osjećala i više to nije mogla trpjeti. zaljubljena sam u Teda Beaudi nea. Strasno zaljubljena. — To pokazuješ na doista čudan način. Sranje. To uopće nije bio Spence. Naglo se okrenula i ugledala Teda na dovratku. Njegovo visoko, apsolutno savršeno tijelo ocrtavalo se na mračnoj pozadini noći. Jedna je raketa eksplodirala na nebu načinivši zlatnu zvijezdu iza njegove glave. To je bilo tako razdražljivo predvidljivo da je mogla zavrisnuti. ostavi me na miru. —Strast te u svakom slučaju čini čangrizavom.—Kad se odmaknuo od vrata, zlatne iskre sunovratile su se u zaborav u zračnom vodopadu. samo provjeravamjesi li dobro. Izgledala si kao da ti je slabo. — To je od smrada previše kolonjske, a tvoja izlika je sranje. Htio si pobjeći od Sunny. — Ne znam zašto bi to rekla. Ona je doista pametna djevojka. I seksipilna. — I bila bi savršena za tebe, samo što ti se zapravo ne sviđa, iako nikad ne bi priznao da ti se itko ne sviđa, osim mene. Međutim, uspiješ li se zaljubiti u nju, imat ćeš ono golfersko odmaralište sagrađeno i prije no što okom trepneš. Spence mi je osobno rekao da bi brak između tebe i Sunny zapečatio dogovor. Zato se vratio u Wynette. uputila mu je mračan pogled. sigurna sam da si to već i sam dokučio. Nije se trudio zanijekati. wynetteu je potrebno to odmaralište i neću se ispričati jer činim sve što mogu da se to ostvari. U ovom gradu jedva da postoji itko tko od toga neće imati koristi.


— U tom slučaju ćeš se morati oženiti njome. Što znači sreća jednog čovjeka u usporedbi s dobrobiti mnogih? — Nas dvoje se jedva poznajemo. — Ništa ti ne brini. Sunny je žena koja ide za onim što želi. Protrljao je hrbat nosa. samo se zabavlja. — Au contraire. Ti si jedan jedini Ted Beaudine i od samog pogleda na tebe žene... — Začepi. grube riječi, nježno izgovorene. samo začepi, molim te. Izgledao je jednako umoran kao što se ona osjećala. Klonula je na damastom presvučeni kauč, naslonila se laktovima na koljena i spustila glavu medu ruke. mrzim ovaj grad. — Možda. Ali sviđa ti se izazov koji postavlja pred tebe. Naglo je podigla glavu. izazov? Spavam u vrućoj, nenamje štenoj crkvi i prodajem Bud Light razmaženim golferima koji se ne mogu potruditi reciklirati svoje limenke od piva. O, da, itekako mi se sviđa taj izazov. Njegove oči kao da su vidjele ravno kroz nju. zbog toga je samo zanimljivije, nije li? Napokon dobivaš priliku da iskušaš samu sebe. — Napokon? skočila je s kauča. kajakom sam prošla rijeku Mekong i ronila s velikim bijelim psinama kod Cape Towna. Nemoj ti meni govoriti o iskušenjima. — To nisu bila iskušenja. To je tvoja predodžba zabave. Ovo što se zbiva u Wynetteu je drugačije. Napokon ćeš vidjeti od čega si sazdana bez maminog i tatinog novca. Možeš li preživjeti na mjestu gdje je Spence Skipjack jedini zadivljen tvojim prezimenom i gdje te, budimo iskreni, nitko ne simpatizira? — Torie se na određeni način sviđam. I Haley Kittle. bilo joj je neugodno od načina na koji ju je proučavao pa je prišla polici za knjige i pravila se da proučava naslove. Prišao joj je iza leda. zanimljivo je promatrati te. Može li Meg Koranda preživjeti bez ičeg drugog osim svoje snalažljivosti? To je pravi izazov za tebe, nije li? Nije bio posve u pravu, ali nije bio ni posve u krivu. sto ti znaš? Ti si sveamerička priča o uspjehu, samo obratna. Odgojili su te bogati roditelji i uživao si sve prednosti. Trebao si završiti razmažen kao ja, ali nisi. — Ti nisi razmažena, Meg. Prestani to govoriti o sebi. Ponovno ju je poljuljkao. Zurila je u red enciklopedija. otkud ti znaš? Ti nikad u životu nisi zaribao. — U tome si u krivu. Kao klinac sam vandalizirao Kip slobode. — Ti i čarobni flomaster. Jako važna stvar. kliznulaje prstom niz hrbat nekog rječnika. — Bilo je gore od toga. Popeo sam se u krunu, razbio prozor i bacio transparent NE NUKLEARNOM NAORUŽANJU. To ju je toliko šokiralo da se najzad okrenula prema njemu. lucy mi to nikad nije ispričala. — Doista? nagnuo je glavu tako da mu nije mogla doista vidjeti oči. valjda joj nikad nisam dospio reći o tome. — Kako si mogao ne spomenuti nešto tako važno? Slegnuo je ramenima. imali smo druge stvari na umu. — To je iskustvo zacijelo bilo barem malo traumatično. Izraz njegovog lica se opustio i on se nasmiješio. bio je to najgori trenutak u mom djetinjstvu. I najbolji.


— Kako je mogao biti najbolji? Sigurno su te uhvatili. — Naravno. pogledao je sliku engleskog krajolika iznad kamina. oca nisam upoznao do svoje devete godine duga priča i kad smo se upoznali, nije dobro krenulo. On je od djeteta očekivao nešto drugo, a ja sam očekivao drugačijeg oca. Obojica smo bili prilično jadni. Do onog dana na Kipu slobode. — Što se dogodilo? Ponovno se nasmiješio. spoznao sam da mogu računati na njega. To je obojici promijenilo život i otad nadalje između nas više ništa nije bilo isto. Možda je to bilo zbog vina. Zbog činjenice da su oboje bili umorni od dugog dana i napora podnošenja Spencea i Sunny. Znalaje samo da su u jednom trenutku jedno drugome netremice gledali u oči, a u drugom, bez ikakvog razlučivog razloga, oboje su se pomaknuli i tijela su im se dodirnula. Ona je podigla bradu, a on pognuo glavu, spustio vjeđe i samo tako, ljubili su se. Bila je toliko šokirana da joj je ruka poletjela uvis i udarila ga u lakat, ali njezina nespretnost nije zaustavila ni njega ni nju. Obujmio joj je lice dlanovima i nakosio joj glavu u savršenom kutu. Bila je previše znatiželjna i previše uzbuđena da bi se odmaknula. Imao je dobar okus, na pivo i gumu za žvakanje. Palcemje kli znuo na osjetljivo mjesto iza njezine ušne resice, a drugu ruku provukao kroz njezine kovrče. Nema dvojbe. Primala je jedan od najboljih poljubaca u životu. Ne previše grub. Ne previše nježan. Spor i savršen. Ali naravno da je bio savršen. Pa on je Ted Beau dine i sve u životu čini besprijekorno. Nije se sjećala kad je ovila ruke oko njegovih ramena, ali bile su ondje i dok je on svojim srebrnim jezikom izvodio čarolije uz njezin, ona se topila. On se prvi odmaknuo. Zatreptala je vjeđama i kad je podigla pogled, naišla na izraz šokiranosti koji je zacijelo odgovarao njezinom. Nešto se dogodilo. Nešto neočekivano. I ni ona ni on nisu bili sretni zbog toga. Polako ju je pustio. Čula je neku buku. On se uspravio. Zdrav razum se vratio. Gurnula je pramen kose iza uha i kad se okrenula, ugledala je Sunny Skipjack uz francuska vrata, s rukom na grlu, s uobičajenim samopouzdanjem u stanju raspadanja. Meg nije imala pojma je lije Ted poljubio impulzivno kao što je ona poljubila njega, ili je znao da Sunny čitavo vrijeme stoji ondje paje lakoumno inicirao poljubac kako bije obeshrabrio. U svakom slučaju, sad je požalio zbog njega, što je bilo jasno kao i klecanje njezinih koljena. Bio je umoran, sve njegove obrane bile su za promjenu srušene i znao je da je upravo kraljevski zaribao. Sunny se trudila pribrati. jedan od neugodnih trenutaka u životu rekla je. Odustane li Sunny zbog ovoga, ljudi u Wynetteu sigurno če za to okriviti Meg, a ona je i bez toga imala dovoljno problema. Podigavši pogled prema Tedu, namjestila je lice u izraz dame u nevolji. oprosti, Tede. Znam da se ne smijem ovako bacati na tebe. Shvaćam koliko ti je zbog toga neugodno. Ali ti si jednostavno tako... tako... tako apsolutno neodoljiv. Jedna se tamna obrva naglo izvila. Pogledala je Sunny, kao djevojka djevojku. popila sam previše vina. Kunem se da se ovo neće ponoviti. a zatim, zato što je samo ljudsko biće: on je sad silno ranjiv. Tako je sladak i bespomoćan od one zbrke s Lucy. Iskoristila sam situaciju. nisam ranjiv ni bespomoćan ukočeno je rekao.


Pritisnula je kažiprst na njegove usne. otvorena rana. s dostojanstvom hrabre žene koja pati od neuzvraćene ljubavi, provukla se pokraj Sunny i zaputila prema trijemu, gdje je uzela svoju torbicu i krenula prema onome što je trenutačno prolazilo kao njezin dom. Upravo se umila i navukla svoju majicu SRETNA TISKARA preko glave kad je vani začula automobil. Možda se upravo pojavio neki nasumični teksaški serijski ubojica, ali ona bi se kladila da je to Sunny Skipjack. Mirno je objesila svoju Modigliani haljinu u stari ormar crkvenog zbora i zatim prošla kroz vrata uz oltar i ušla u glavni dio crkve. Pogriješila je u pogledu Sunny. — Zaboravila si svoj dar na proslavi rekao je Ted. Nije joj se svidio nalet vrtoglavice koji je osjetila vidjevši ga u stražnjem dijelu crkve s drvenim reketom i lopticom s američkom zastavom. sbelby je imala i košaru s domoljubnim jojo ima, ali sam ja zaključio da će se tebi više svidjeti reket. Ilije to samo moja projekcija onoga što tebi treba. žestoko je udario reketom o dlan. Iako joj je majica visila preko bokova, ispod nje je imala samo tange boje bjelokosti. Trebalo joj je još odjeće, kao što je žičani oklop i pojas nevinosti. Zamahnuo je nekoliko puta reketom po gumenoj loptici i krenuo prema njoj, odmjeravajući je od glave do pete. hvala što si mi pomogla sa Sunny, iako sam mogao proći i bez tvog komentara. Pogledala je najprije reket pa njega. sam si to izazvao. Nisi me trebao poljubiti. Nabrao je čelo u hinjenoj ogorčenosti. o čemu ti to govoriš? Ti si poljubila mene. — Nisam. Ti se bacio na mene. — U tvojim snovima. krajnje žestoko je pljesnuo reketom. Nakosila je glavu. razbiješ li prozor, prijavit ću te svom ku ćegazdi. Uhvatio je lopticu, pogledao ono što se vidjelo od njezine stražnjice i prešao palcem po oblini reketa. upravo mi je pala na pamet krajnje neobična zamisao. Ventilator visoko na stropu mreškao mu je kosu. Ponovno je pljesnuo reketom o dlan. rekao bih ti koja, ali ti bi se zbog toga samo razbjesnila. Seks je visio u zraku između njih eksplozivan kao večernji vatromet. Bez obzira tko inicirao njihov poljubac, nešto se između njih nepovratno promijenilo i oboje su to znali. Toliko o igricama. Iako joj ništa nije bilo mrskije od toga da postane još jedna seksualna lovina Teda Beaudinea, pomisao da njega učini svojom seksualnom lovinom bila je vrijedna razmišljanja. možeš imati svaku ženu u ovom gradu. Vjerojatno i u cijeloj državi. Ostavi me na miru. — Zašto? — Kako to misliš, zašto? Zato što se otkad sam došla ovamo ponašaš prema meni kao da sam smeće. —Pogrešno. Bio sam savršeno ljubazan prema tebi na probnoj svadbenoj večeri. Dok Lucy nije pobjegla, nisam te tretirao kao smeće. — Lucyn bijeg nije moja krivnja. Priznaj. —Ne želim. Možda bih morao okriviti sebe, a kome je to potrebno? — Tebi. Iako, da budem poštena, Lucy je to i sama trebala zaključiti prije nego što su stvari otišle tako daleko. Nekoliko puta je odalamio lopticu. što je još na popisu tvojih pritužbi?


— Prisilio si me da radim za Birdie Kittle. Spustio je reket na smeđi stolac, kao da je iskušenje da ga upotrijebi počelo postajati preveliko da bi mu odolio. sačuvao sam te od zatvora, nisam li? — I pobrinuo si se da budem plaćena manje od ostalih sobarica. Pravio se glup. toga se ne sjećam. Ali ona je itekako dobro pamtila sve nepravde. onog dana u hotelu, dok sam čistila... Stajao si na vratima i gledao kako se umalo ubijam nastojeći okrenuti onaj madrac. Nacerio se. moram priznati da je to bilo zabavno. — A onda, nakon što sam teglila tvoju torbu s palicama od prve do osamnaeste rupe, dao si mi jedan dolar napojnice. To nije smjela spomenuti jer joj je on još uvijek zamjerao. koštala si me tri rupe. I nemoj misliti da nisam zamijetio da su sva moja nova pokrivala za palice nestala. — Bio si zaručnik moje najbolje prijateljice! A ako to nije dovoljno dobro, ne zaboravi da te ja u osnovi mrzim. Pogodio ju je svom snagom svojih zlatnosmeđih očiju. u osnovi ti se i sviđam. Nisi za to ti kriva. Jednostavno se dogodilo. — Učinit ču da se oddogodi. Njegov se glas pretvorio u dim. zašto bi to željela učiniti kad smo oboje više no spremni za sljedeći korak? Za koji toplo preporučujem da ga učinimo nagi. Progutala je slinu. sigurna sam da bi ti to volio, ali možda ja nisam spremna. plahost nije bila njezina jaka strana i on je djelovao kao da ga je razočarala pokušavajući se prikazati takvom. Podigla je ruke. u redu, priznajem da sam znatiželjna. Velika stvar. Oboje znamo čemu to vodi. Privremenom uzletu prije katastrofalnog pada. Nasmiješio se. ili vraški dobroj zabavi. Mrzila je činjenicu da je ozbiljno razmišljala pristati. ne razmišljam ozbiljno o tome da pristanem rekla je ali da razmišljam, imala bih tonu uvjeta. — Na primjer? — Bio bi to samo seks, bez zgodnih imena odmila, bez noćnog povjeravanja. Bez nabrala je nos na tu pomisao prijateljstva. — Mi već jesmo svojevrsni prijatelji. — Samo u tvom izopačenom umu jer ne možeš podnijeti pomisao da nisi prijatelj sa svima na planetu. — Ne vidim što je u tome loše. — To je nemoguće, eto što je loše. Ode li ovo imalo dalje, nikad nikome ne smiješ reći za nas. Ozbiljno to mislim. Wynette je tračerska prijestolnica svijeta, a ja na svom tanjuru već imam dovoljno nedaća. Morali bi se skrivati. U javnosti bi se morao i nadalje praviti da me mrziš. Stisnuo je oči. to mi neće predstavljati nikakav problem. — I nemoj ni pomišljati da ćeš me iskoristiti kako bi obeshrabrio Sunny Skipjack. — To je podložno raspravi. Ta me žena nasmrt plaši. — Nimalo te ne plaši. Samo ne želiš imati posla s njom. —Je li to sve? — Ne. Najprije bih morala razgovarati s Lucy. To ga je uhvatilo nespremnog. zašto bi to morala? — Pitanje koje ponovno dokazuje koliko me slabo poznaješ.


Posegnuo je u džep, izvukao sveg mobitel i dobacio joj ga.—Nazovi. Bez oklijevanja muje bacila mobitel natrag.—Nazvat ćuje sa svojega. Spremio je mobitel u džep i čekao. — Ne sad rekla je i najednom se osjetila umornijom no što je željela. — Sad rekao je. upravo si mi rekla da je to jedan od preduvjeta. Trebala ga je izbaciti, ali previše ga je željela i bila je predodređena za loše odabire kad je riječ o muškarcima, zbog čega su joj ženska prijateljstva oduvijek bila toliko važna. Uputila muje gadan pogled jer je to bilo najbolje što je mogla učiniti kako bi sačuvala obraz i zatoptala prema kuhinji u kojoj je zalupila vratima iza svojih leđa. Zgrabivši svoj mobitel, samoj je sebi rekla da će, ne odgovori li Lucy na poziv, to shvatiti kao znak. Ali Lucy je odgovorila. meg? Sto ima? Potonula je na linoleum i priljubila kralježnicu uz vrata hladnjaka. hej, Luce. Nadam se da te nisam probudila. odlijepila je s poda kukuruznu pahuljicu koja joj je ispala tog jutra ili možda prošlog tjedna i smrvila je među prstima. onda, kako ide? —Jedan sat je ujutro. Što misliš kako ide? — Doista? Ovdje je tek ponoć, ali budući da ja nemam pojma gdje si ti, teško je uzeti u obzir vremensku razliku. Meg je požalila zbog svoje tvrdoglavosti kad je Lucy uzdahnula. neću još dugo. Ja... reći ću ti čim budem mogla. U ovom trenutku, sve je pomalo... zbunjujuće. Zar nešto nije kako treba? Zvučiš zabrinuto. — Nešto nije kako treba, u tome si u pravu. nije postojao lak način da to kaže. što bi rekla da... privukla je koljena čvršće uz prsa i duboko udahnula. što bi rekla da se spetljam s Tedom? Uslijedila je duga šutnja. spetljaš? Misliš...? -Da. — S Tedom? — Tvojim bivšim zaručnikom. — Znam tko je Ted. Zar ste ti i Ted... par? — Ne! meg je spustila koljena na pod. ne, nismo par. Nikad. Riječ je samo o seksu. I zaboravi. U ovom trenutku ne razmišljam baš najjasnije. Nisam smjela nazvati. Gospode, što sam mislila? Ovo je totalna izdaja našeg prijateljstva. Nisam smjela... — Ne! Ne, drago mi je da si nazvala. lucy je doista zvučala uzbuđeno. oh, Meg, pa to je savršeno. Svaka bi žena trebala doživjeti da Ted Beaudine vodi ljubav s njom. — Ne znam za to, ali... ponovno je privukla koljena uz prsa. stvarno? Ne bi imala ništa protiv? — Šališ se? lucy je zvučala gotovo luda od sreće. znaš li koliko se još uvijek osjećam krivom? Bude li spavao s tobom... Ti si moja najbolja prijateljica. Spavao bi s mojom najboljom prijateljicom! To bi bilo kao da mi je sam papa dao odrješenje! — Ne moraš zvučati tako shrvana zbog toga. Vrata su se otvorila. Meg je brzo spustila koljena kad je u kuhinju ušetao Ted. pozdravi Lucy od mene rekao je. — Nisam ja tvoj glasnik odvratila je. —Je li on sad s tobom? upitala je Lucy.


— Odgovor na to pitanje bio bi potvrdan odgovorila je Meg. — Pozdravi ga. lucyn je glas ponovno postao tanak, pun krivnje. i reci mu da mi je žao. Meg je prekrila mobitel rukom i podigla pogled ka Tedu. Rekla je da se zabavlja kao nikad u životu, ševi sa svakim muškarcem kojeg upozna, i da joj je najbolji potez u životu bio kad je tebe napucala. — Čula sam to rekla je Lucy. i on će znati da lažeš. Prepoznaje takve stvari. Ted je položio dlan na gornji ormarić i nadmoćno je pogledao iskosa. lažljivice. Bijesno ga je promatrala. odlazi. Hvata me jeza od tebe. Lucy je naglo udahnula. jesi li ti to upravo rekla Tedu Beadi neu da te hvata jeza od njega? — Možda jesam. Lucy je dugo izdahnula. vau... zvučala je malo ošamuće no. to u svakom slučaju nisam očekivala. Meg se namrštila. sto nisi očekivala? O čemu govoriš? — Nema veze. Volim te. I uživaj! prekinula je poziv. Meg je sklopila mobitel. mislim da sa sigurnošću možemo pretpostaviti da se Lucy oporavila od osjećaja krivnje. — Znači li to da nam je dala blagoslov? — Meni. Menije dala blagoslov. Djelovao je pomalo odsutno. svakako mi nedostaje ta žena. Pametna. Zabavna. Mila. Nikad mi nije ni na trenutak zadala nikakav problem. — Gospode, strašno mi je žao zbog toga. Znala sam da je između vas dvoje dosadno, ali nisam znala da je tako loše. Nasmiješio se i ispružio ruku. Dopustila mu je da je povuče na noge, ali on se nije zaustavio na tome. Jednim glatkim pokretom, privukao ju je uz sebe i počeo ljubiti dok nije ostala bez daha. Zbog njihove visine, tijela su im iznenađujuće lagodno kliznula jedno uz drugo, ali to je bilo jedino lagodno u ovom požudnom poljupcu koji rastapa kosti. Mirisao je tako dobro, imao tako dobar okus, bio tako dobar pod prstima. Vrelina njegove kože, čvrsti mišići i napete tetive. Prošlo je mnogo vremena. Nije je uhvatio za stražnjicu ni gurnuo ruku ispod njezine majice, gdje bi brzo otkrio mnogo gole kože podijeljene samo onim tankim tangicama boje bjelokosti. Umjesto toga se usredotočio na njezina usta, lice, kosu milujući i istražujući, klizeći prstima kroz njezine kovrče, pronalazeći palcima njezine ušne resice. Kao da je zapamtio dijagram svih neočitih erogenih zona na njezinom tijelu. Bilo je opojno i vrtoglavo i silno uzbuđujuće. Usne su im se razdvojile. Pritisnuo je čelo o njezino i tiho rekao: volio bih da odemo k meni, ali neću se izložiti opasnosti da se predomisliš putem i zato će to morati biti ovdje. gricnuo ju je za donju usnicu. sumnjam da će to biti prvi put da se dvoje ljudi pohvatalo na galeriji za zbor, iako sam mislio da su moji dani znojenja na futonu završili kad sam diplomirao. Pokušala je povratiti dah kad ju je on uhvatio za zapešće i povukao iz kuhinje u crkvu. stani. pete su joj zaklizale po starom borovom podu. nećemo ni korak dalje prema onom futonu dok ne obavimo razgovor. Nije bio glup. Zastenjao je, ali je stao. nemam nikakvu boleštinu. Nakon Lucy nisam bio ni s kime, a budući da je to bilo prije četiri ježena mjeseca, morat ćeš shvatiti da sam malo nestrpljiv. — Nisi bio ni s kime nakon Lucy? Stvarno?


— Koji dio od četiri ježena mjeseca ne razumiješ? tvrdoglavo ju je promatrao, kao da očekuje svađu. i nikamo ne idem bez kondoma. To shvati kako god želiš. Jednostavno je tako. — Zato što si ti Ted Beaudine i sve to. — Kao što sam rekao. — Četiri mjeseca, ha? Kod mene nije ni približno toliko dugo. laž. Njezina katastrofalna veza s Danielom, australskim vodičem na raftingu, završila je prije osam mjeseci. Nikad se nije upuštala u seks za jednu noć i to je pripisivala razgovorima o seksu koji je započela njezina majka. Nažalost, ti je razgovori nisu spriječili od nekih loših odluka. Više no jedna njezina prijateljica rekla je da Meg namjerno bira muškarce za koje zna da se nikad neće obvezati jer ni sama nije spremna biti odrasla osoba. — Ni ja nemam nikakvu boleštinu uznosito je rekla i na piluli sam. Međutim, ne daj da te to spriječi od korištenja jednog od onih kondoma koje nedvojbeno kupuješ na veliko. Budući da je ovo Teksas, zemlja u kojoj se oružje ne skriva, ostanem li trudna, pronaći ću neko od tih oružja i rasuti ti mozak. Pošteno upozorenje. — Dobro. Sad smo na čistu. uhvatio ju je za zapešće i odvukao vijugavim stubama do galerije, iako je nije baš morao naročito vući. — Također, ne upuštam se u seks za jednu noć rekla je kad su stigli do vrha. stoga ovo smatraj početkom kratkotrajne seksualne obveze. —Još bolje. —Jednimje potezom skinuo majicu. — I ne smiješ dopustiti da mi daju otkaz u klubu. Zastao je. čekaj malo. Ja želim da dobiješ otkaz. — Znam rekla je. ali više želiš seks bez komplikacija. — Mudro zboriš. bacio je majicu. Već u sljedećem trenutku, bili su na kvrgavom futonu i on ju je ponovno ljubio. Ovio je ruke oko njezinih nagih guzova i kli znuo palcem povrh svilene niti u procijepu. kad je riječ o seksu, uglavnom u svemu uživam. čvrsto je pritsnuo ukrućeno spolovilo uz njezinu nogu. svakako mi daj do znanja učinim li išta što te plaši. Zaliha krvi koja joj je inače hranila mozak sad je nagrnula u druge dijelove njezina tijela pa nije imala pojma zadirkuje lije ili govori ozbiljno. ti brini za sebe bilo je najbolje što je mogla odgovoriti. Dugo se i strasno poigravao s onom svilenom niti, a zatim izvukao palac i povukao je preko njezine tetovaže zmaja. Iako je voljela maštariju u kojoj je muškarac sporo razodijeva, nije poznavala nijednog kojije to uistinu dobro činio i nije namjeravala dati Tedu priliku da bude prvi. Uspravila se u uskom prostoru pokraj njega, sjela na pete i potegnula majicu preko glave. U doba silikonski povećanih grudi, njezine nisu bile naročito upečatljive, ali Ted je bio preveliki gospodin da bi kritizirao. Obratio je pozornost, ali nije šeprtljavo pipkao. Umjesto toga, ovio je prste oko njezinih rebara, pridigao se koristeći samo svoje spektakularne trbušnjake i udijelio joj niz sporih poljubaca uzduž trbuha. Sva se naježila. Vrijeme je da se uozbilje. Bilaje naga osim tangi, ali on je još uvijek bio u svojim kratkim hlačama i onome što je ili nije imao ispod njih. Potegnula je kopču kako bi to otkrila. ne još šapnuo je i povukao je na futon pokraj sebe. najprije da tebe zagrijemo.


Da je zagrije? Bilaje spremna planuti! Prevrnuo se na bok i svu svoju pozornost udijelio njezinom tijelu. Pogled mu je oklijevao na udubini na dnu njezina vrata. Na oblini dojke. Na naboru njezine bradavice. Na komadiću čipke boje bjelokosti ispod njezina trbuha. Ali nije dodirnuo ništa od toga. Nije dodirnuo nimalo nje. Izvila je leda pozivajući ga da to učini prije no što ona plane. Po gnuo je glavu prema njezinoj dojci. Zatvorila je oči u očekivanju, ali je osjetila kako je njegovi zubi grickaju po ramenu. Zar ovaj muškarac nikad nije proučavao osnovnu anatomiju ženskog tijela? Dugo je tako potrajalo. Istraživao je osjetljivo mjesto na unutarnjoj strani njezina lakta, kucavicu na njezinom zapešću i donju oblinu njezine dojke. Ali samo donju. Kad je dodirnuo meku kožu s unutarnje strane njezinog bedra, već je drhtala od želje i dojadilo joj je njegovo mučenje. Ali kad se prevrnula kako bi preuzela nadzor, on je prebacio težinu, produbio poljupce i ona se nekako ponovno našla u njegovoj vlasti. Kako se muškarac koji se četiri mjeseca nije seksao može tako svladavati? Kao da nije ljudsko biće. Kao da je svoje genijalne izumiteljske sposobnosti upotrijebio kako bi stvorio nekog seksualnog avatara. S najvećom erekcijom na svijetu. To se savršeno mučenje nastavilo, a njegova milovanja nikad nisu posve dosegnula mjesta na kojima ih je očajnički željela. Pokušala je ne stenjati, ali otelo joj se. Ovo je njegova osveta. Ubit će je predigrom. Nije shvatila da je posegnula za sobom dok je on nije uhvatio za ruku. bojim se da to ne mogu dopustiti. — Dopustiti? snagom potaknutom požudom, izvila se ispod njega, prebacila nogu preko njegovih bokova i naglo potegnula kopču njegovih hlača. podnesi ili zašuti. Uhvatio ju je za zapešća. hlače ostaju dok ih ja ne skinem. - Zašto? Bojiš li se da ću se smijati? Njegova gusta kosa bila je razbarušena na mjestu gdje je ona vjerojatno zarila prste, a njegova donja usnica blago natečena gdje ga je vjerojatno ugrizla. Izraz na njegovom licu bio je neodređeno skrušen. nisam to želio još učiniti, ali ne ostavljaš mi izbor. naglo ju je okrenuo ispod sebe i pritisnuo vlastitim tijelom, priljubio usta uz njezinu bradavicu i počeo je savršeno sisati, do samog ruba bola. Istodobno je kliznuo prstom ispod tanke vrpce čipke između njezinih nogu i potom u nju. Zastenjala je, podigla pete visoko na krevet i razmrskala se. Dok je nakon toga bespomoćno ležala, on je usnama okrznuo njezinu ušnu resicu. mislio sam da ćeš se malo više kontrolirati. Ali izgleda da si dala sve od sebe. —Jedva je bila svjesna kad je potegnuo njezin čipkasti pojas nevinosti i kliznuo tijelom preko njezinoga. Uhvatio ju je za noge i širom ih razdvojio. Kratke dlačice na njegovoj bradi okrznule su unutarnju stranu njezinih bedara. Nakon toga, prekrila su je njegova usta. Njezinim se tijelom razlila druga kataklizmička eksplozija, ali ni tad nije ušao u nju. Umjesto toga ju je mučio, tješio, ponovno mučio. Kad ju je zapljusnuo i treći orgazam, većje postala njegova seksualna krpena lutka. Napokon je bio nag i kad je ušao u nju, učinio je to polako, dajući joj vremena da ga prihvati, pronalazeći savršeni kut, bez ičeg nespretnog, bez imalo nesigurnosti, bez slučajnog grebanja prstom ili udarca laktom. Ritmično


je ponirao u nju i naglo se zabio, besprijekorno orkestrirano za maksimalni užitak. Nikad u životu nije doživjela ništa slično. Kao da je njezin užitak jedino što je važno. Čak i kad je svršio, zadržao se na laktovima kako ona ne bi morala podnijeti svu njegovu težinu. Spavala je. Probudili su se, ponovno vodili ljubav, i zatim još jednom. U neko doba tijekom noći, on je prebacio plahtu preko nje, okrznuo joj usne poljupcem i otišao. Nije odmah ponovno zaspala. Umjesto toga, sjetila se onog što je rekla Lucy. Svaka bi žena trebala doživjeti da Ted Beaudine vodi ljubav s njom. Meg tome nije mogla proturječiti. Nikad nije bila voljena tako pomno, tako nesebično. Kao da je on zapamtio svaki ikad napisan seksualni priručnik nešto što je on, shvatila je, savršeno sposoban učiniti. Nikakvo čudo da je legenda. Točno zna kako dovesti ženu do vrhunca seksualnog užitka. Zašto je onda ona tako razočarana?

DVANAESTO POGLAVLJE Klub je narednog dana bio zatvoren zbog blagdana pa je Meg oprala rublje i zaputila se na groblje u napad na korov dvjema hrđavim alatkama koje je pronašla pokraj ostataka šupe. Dok je čistila neke od najstarijih nadgrobnih ploča, pokušala se ne mučiti mislima o Tedu, a kad je zazvonio mobitel, nije odgovorila na njegov poziv, iako nije mogla odoljeti a da ne posluša poruku koju je ostavio. Poziv na večeru u petak navečer u Roustaboutu. Budući da će Spence i Sunny nedvojbeno biti u njihovom društvu, nije uzvratila poziv. Trebala je znati da ga neće biti tako lako obeshrabriti. Oko tri sata, dovezao se svojim svijetlomodrim kamionetom. S obzirom na to kako su se gradske žene dotjerivale za njega, bila je sretna svojim od zemlje zaprljanim rukama, nagim nogama i uskom majicom sportskog kluba Longhorns koju je spasila iz kante za smeće u ženskoj svlačionici i nakon toga doradila odrezavši rukave i okovratnik. Sve u svemu, izgledala je baš onako kako je on želio. Kad je izašao iz kabine, nekoliko plavih žutovoljki radosno je zacvrkutalo na bazgama. Odmahnula je glavom u nevjerici. Na glavi je imao bejzbolsku kapu, a odjenuo je još jedne iz naizgled beskonačnog niza iznošenih kratkih hlača ove su bile od bež pamuka i jednako iznošenu zelenu majicu s izblijedjelim havajskim uzorkom. Kako mu uspijeva učiniti da svaka slučajna krpica koju baci na sebe izgleda kao visoka moda? Nezvano se pojavilo sjećanje na prethodnu noć, svo ono neugodno stenjanje i ponižavajuće molbe. Kako bi to nadoknadila, odmah je krenula u napad. ne misliš li skinuti odjeću, za mene si mrtav. — Vi kalifornijske žene previše ste agresivne. pokazao je prema groblju. jednom mjesečno šaljem ekipu za održavanje da malo počisti. Ne moraš to raditi. — Volim biti na zraku. — Zajedno razmaženo holivudsko derište, doista se zabavljaš na neobične načine. — Bolje je od tegljenja tvojih palica naokolo. skinula je svoju bejzbolsku kapu i obrisala znojno čelo prljavom rukom. Raskuštrane kovrče pale su joj u oči i zalijepile se za vrat. Trebalo joj je šišanje, ali nije se željela rastati od novca. u petak neću ići s tobom u Roustabout. Bit će previše Skipjackovih.


nabila je kapu natrag na glavu. osim toga, što manje vremena provedemo zajedno u javnosti, to bolje. — Nisam rekao da će oni biti ondje. — Nisi rekao ni da neće, a menije i njega i nje već preko glave. bilo joj je vruće, bilaje mrzovoljna i odlučna da bude neugodna. budi iskren, Tede. Čitava ta stvar s tim golferskim rajem... Zar doista želiš dopustiti da Skipjackovi uništejoš jedno prirodno područje kako bi još više idiota moglo šutirati naokolo glupu bijelu lopticu? Već imate golf klub. Nije li to dovoljno? Znam kakve bi to koristi imalo po lokalno gospodarstvo, ali ne misliš li da bi netko, možda na primjer gradonačelnik, morao razmisliti o dugoročnom učinku? — Postaješ prava gnjavatorica. — Za razliku od guzoljubaca? Uistinu ga je razbjesnila i on se srdito vratio do svog kamioneta. No umjesto da se uvrijeđeno odveze, naglo je otvorio suvozačka vrata. ulazi. — Nisam baš odjevena za izlazak. —Jedina osoba koju ćeš vidjeti sam ja, što je dobro jer izgledaš grozno, a pretpostavljam da smrdiš još i gore. Bilo joj je drago da je primijetio. ima li tvoj kamionet rashladni uređaj? — Sama ćeš otkriti. Nije namjeravala propustiti tajanstveni izlazak kako bi ostala ovdje i čupala korov. Svejedno, nije žurila prema kamionetu. Kad se uvukla u kabinu, zamijetila je da nedostaje jedna kontrolna ploča, opazila nekoliko upravljača neobičnog izgleda i nekoliko strujnih ploča postavljenih u nekoć pretincu za rukavice. — Ne dodiruj te žice rekao je kliznuvši za volan ukoliko ne želiš da te struja ubije. Naravno, ona ih je dodirnula i njega je to učinilo mrzovoljnim. mogao sam govoriti istinu rekao je. nisi bila sigurna šalim li se. — Volim živjeti na rubu. Takvi smo mi Kalifornijci. Osim toga, zamijetila sam da je istina ovdje fleksibilna riječ. kad je zalupio vratima, uperila je prljavi nokat prema nizu brojčanika uz volan. čemu služe? — Kontroliraju solarni rashladni sustav koji ne radi kako bih želio. — Super progundala je. to je stvarno super. dok su se udaljavali od crkve, proučavala je mali ekran ugrađen između sjedala. što je ovo? — Prototip nove vrste navigacijskog sustava. Ni on ne radi dobro pa zato makni svoje šape i od njega. — Postoji li išta u ovom kamionetu što radi? — Prilično sam sretan svojom najnovijom baterijom na vodik. — Rashladni sustav na solarni pogon, navigacijski sustavi, baterije na vodik... Doista si zaslužio medalju superštrebera. — A ti si doista ljubomorna na produktivne ljude. — Samo zato što sam obična smrtnica i stoga podložna normalnim ljudskim osjećajima. Nema veze. Ti ne bi shvatio što to znači. Nasmiješio se i skrenuo na autocestu. Bio je u pravu. Solarni rashladni uređaj nije radio naročito dobro, ali je radio dovoljno dobro da u kabini kamioneta bude hladnije nego na nepodnošljivoj vrućini vani. Nekoliko minuta su se vozili uz rijeku ne prozborivši ni riječ. Vinograd je ustupio mjesto polju lavande. Pokušala je ne razmišljati o tome kako mu je dopustila da je pretvori u podatnu masu stenjanja od želje.


Naglo je skrenuo ulijevo na usku cestu popločanu mrvljivim asfaltom. Poskakivali su preko kamenitog šipražja i zaobišli izbo činu pješčenjaka prije no što se krajolik otvorio u prostrano brdo strmih, golih obronaka, koje se neprirodno uzdizalo otprilike deset katova više od okolnog područja. Ugasio je motor i izašao iz kamioneta. Pošla je za njim. što je ovo? Izgleda neobično. Gurnuo je palčeve u stražnje džepove. trebala si ga vidjeti prije pet godina prije nego što smo ga pokrili. — Kako to misliš pokrili? Kimnuo je prema zahrđalom natpisu koji nije ranije zamijetila. Visio je nakoso između suncem izbijeljenih metalnih stupova nedaleko nekih napuštenih guma. INDIAN GRASS ODLAGALIŠTE KRUPNOG OTPADA. Pogledala je preko korova i šipražja. zar je ovo bilo gradsko smetlište? — Poznato i kao nedirnuto prirodno područje koje tako gorljivo želiš zaštititi od razvoja. I nije smetlište. Odlagalište je. — Ista stvar. — Ni približno. bacio se u kratko, ali dojmljivo predavanje o slojevima kompaktirane gline, geotekstilnim podlogama, sakupljanju procjednih voda i svim drugim značajkama koje razlikuju starinska smetlišta od modernih odlagališta. Nije trebalo biti zanimljivo i većini ljudi vjerojatno ne bi ni bilo, ali ona je baš takve stvari studirala kad je na zadnjoj godini odustala od studija. Ilije možda samo željela gledati kako se izraz na njegovom licu mijenja i njegova smeđa kosa kovrča uz rub bejzbolske kape. Pokazao je prema otvorenom prostoru. desetljećima je okrug unajmljivao ovo zemljište od grada. Onda je prije dvije godine odlagalište ispunilo svoj kapacitet i morali smo ga trajno zatvoriti. Tako smo izgubili prihod i ostali sa stotinu i pedeset hektara degradirane zemlje i još stotinu hektara naokolo. U slučaju da to već nisi sama dokučila, degradirana zemlja je zemlja koja ni za što nije dobra. — Osim za golf teren? — Ili skijalište, što nije naročito praktično u srcu Teksasa. Bude li golf teren načinjen kako treba, moći će ponuditi mnogo prirodnih prednosti kao utočište životinjskom svijetu. Ujedno će potpomoći biljke svojstvene ovom kraju i poboljšati kvalitetu zraka. Može čak i ublažiti temperaturu. Golf tereni mogu biti više od idiota koji ganjaju loptice. Trebala je znati da će netko tako pametan kao što je Ted o svemu ovome dobro razmisliti i osjećala se pomalo glupom zbog ranijeg uvjerenja u vlastitu sampravednost. Pokazao je na neke cijevi koje su virile iz zemlje. odlagališta ispuštaju metan pa to treba nadzirati. Ali metan se može uhvatiti i upotrijebiti za proizvodnju struje, što namjeravamo učiniti. Pogledala ga je ispod oboda svoje bejzbolske kape. sve to zvuči malo predobro. — Ovo je golf igralište budućnosti. Ne možemo si dopustiti gradnju još jednog Augusta Nationals, to nikako. Takva igrališta su dinosauri, s previše njegovanim terenima s kojih možeš jesti i dotjeranim tratinama koje gutaju vodu. —Je li Spence popušio išta od toga?


— Recimo samo da je, kad sam mu počeo nabrajati marketinške prednosti gradnje golf terena koji čuva prirodu—koliko će zbog toga biti važan, i to ne samo u svijetu golfa—postao veoma zainteresiran. Moralaje priznati da je ta strategija bila sjajna. Biti najavljen kao pionir u zaštiti okoliša zacijelo je bilo gnojivo Spenceovom ogromnom egu. nikad nisam čula da Spence spominje išta od toga. — Bio je previše zaposlen zurenjem u tvoje dojke. Koje su, usput rečeno, definitivno vrijedne pogleda. — Ma nemoj? naslonila se na branik kamioneta i lagano izbacila kukove, s kratkim hlačicama nisko na bokovima, i više no sretna dobiti malo vremena da razmisli o ovome što je netom saznala o Tedu Beaudineu. — Da. uputio joj je svoj najbolji šeretski osmijeh koji je izgledao gotovo iskren. — Sva sam znojna. — Ne smeta mi. — Savršeno. željela je razmrskati to mirno samopouzdanje, uznemiriti ga kao što je on nju uznemirio, pa je skinula kapu, uhvatila pohabani rub svoje preuske majice i naglo je povukla preko glave. —Ja sam odgovor na tvoje osvajačke snove, veliki dječače. Seks bez svog onog neurednog emotivnog sranja koje mrziš. Odmjerio je mornarskomodri grudnjak koji je vlažno prianjao uz njezinu kožu. koji muškarac ne sanja o tome? — Ali ti to doista mrziš. pustila je da joj majica padne na tlo. ti si tip koji, kad je riječ o osjećajima, voli ostati po strani. Sto ne znači da imam pritužbi na prošlu noć. Apsolutno ne. zašuti, rekla je samoj sebi. Samo zašuti. Jedna se obrvajedva zamjetno podigla. zašto onda zvuči kao da ih imaš? — Stvarno? Oprosti. To si što si. Skini hlače. — Neću. Svojom mu je jezičinom skrenula misli od seksa. Stvarno, na što se ona ima žaliti? nikad nisam upoznala tipa koji toliko želi sačuvati odjeću na sebi. U čemu je tvoj problem? Muškarac koji nikad nije obramben sad se ritnuo. imaš li ti neki problem s prošlom noći kojega ja nisam svjestan? Nisi bila zadovoljna? — Kako bih mogla ne biti zadovoljna? Trebao bi plasirati na tržište sve što znaš o ženskom tijelu. Kunem se da si me odveo na vožnju raketom do zvijezda najmanje tri puta. v — Sest. Brojao je. To je nije iznenadilo. Ali ona je luda. Zašto bi inače uvrijedila jedinog ljubavnika kojeg je ikad upoznala, a koji je više mario za njezin užitak nego za svoj vlastiti? Mora otići psihijatru. — Šest? brzo je posegnula rukama iza leđa i otkopčala grudnjak. Držeći košarice dlanovima, pustila je dajoj naramenice kliznu niz ramena. u tom slučaju ćeš danas morati biti blaži prema meni. Požuda je pregazila njegovu uvrijeđenost. ili ću se možda samo morati malo duže pozabaviti tobom. — Gospode, ne zastenjala je. Ali izazvala je njegove legendarne ljubavničke vještine i na njegovo se lice spustio izraz nepokolebljive odlučnosti. Jednim dugim korakom prešao je


udaljenost koja je preostala između njih. Već u sljedećem trenutku, njezin se grudnjak našao na tlu, a njezine dojke u njegovim rukama. Ondje, na rubu odlagališta, s desetljećima smeća koje je trunulo u ćelijama za kompost, s mjeračima metana koji su njuškali zrak i toksičnim procjednim vodama koje su curkale kroz cijevi ispod zemlje, Ted Beaudine dao je sve od sebe da bude uspješan. Ni sporo mučenje prethodne noći nije je moglo pripremiti za današnje pomno proračunate muke. Trebala je biti pametnija i ni ne natuknuti da nije bila posve zadovoljna, jer sadje on bio odlučan natjerati je da porekne što je rekla. Ugrizao je zmaja na njezinoj stražnjici dok se naginjao kako bi joj skinuo hlačice i gaćice. Pognuo ju je i okrenuo. Milovao, gladio i istraživao svojim spretnim izumiteljskim prstima. Ponovno mu je bila prepuštena na milost i nemilost. Trebat će joj okovi i lisice kani li ikad oduzeti kontrolu ovom muškarcu. Dok je vrelo teksaško sunce pržilo po njima, njegova je odjeća nestala. Znoj je klizio niz njegova leđa i dvije brazde nabrale njegovo čelo dok se nije obazirao na hitne zahtjeve svog vlastitog tijela kako bi zaradio ocjenu pet plus za uzbuđivanje njezina. Željela mu je vrisnuti da se prepusti i uživa, ali imala je previše posla vriskajući druge svoje zahtjeve. Otvorio je vrata kabine, podigao njezino mlohavo tijelo na sjedalo i širom joj otvorio noge. Sa svoje dvije noge čvrsto na tlu, poigravao se i mučio je, koristeći prste kao slatko oružje napada. Naravno, jedan orgazam za njega nije bio dovoljno dobar i kad se zatresla od užitka, izvukao ju je iz kabine i pritisnuo trbuhom uz kamionet. Zagrijani metal bio je kao seksualna igračka uz njezine već nadražene bradavice dok se on igrao s njom s leđa. Na kraju ju je okrenuo i počeo sve ispočetka. Kad je ušao u nju, već je svršila toliko puta da to nije mogla prebrojati iako je bila sigurna da on je. Naizgled, s lakoćom držao ju je oslonjenu uz kamionet, s nogama omotanim oko njegovog struka i stražnjicom u njegovim dlanovima. Zacijelo mu nije bilo udobno pridržavati njezinu težinu, ali na njemu se nije vidio nijedan znak napora. Ulazio je u nju duboko i kontrolirano, najvažnija je bila njezina ugoda, čak i kad je izvio vrat, okrenuo lice ka suncu i sam svršio. Što bi više ijedna žena mogla poželjeti u ljubavniku? Čitavim putem natrag do kuće postavljala sije to pitanje. On je bio spontan, darežljiv, maštovit. Imao je sjajno tijelo i fantastično mirisao. Bio je apsolutno savršen. Osim one emotivne rupe u njemu. Bio je spreman oženiti Lucy i provesti ostatak života s njom, ali njezin bijeg kao da nije ni namreškao njegov svakodnevni život. To je nešto čega se treba sjetiti zatekne li se ikad u gajenju makar i najblaže pomisli o nekoj trajnijoj budućnosti s njim. Jedino što je Ted duboko osjećao bila je odgovornost. Kad je skrenuo u uličicu prema crkvi, počeo je prtljati po jednom od tajanstvenih brojčanika u kamionetu. Pomislilaje da čeka da ga ona ocijeni kao ljubavnika, a kako bi mu mogla dati išta drugo osim pet plus? Njezino čeznutljivo razočaranje njezin je problem, ne njegov. Samo bi prava gadura kritizirala tipa koji čini sve gotovo sve kako treba. — Ti si sjajan ljubavnik, Tede. Stvarno jesi. nasmiješila se, misleći svaku riječ. Dobacio joj je pogled, s kamenim izrazom na licu. zašto si mi to rekla?


— Ne želim da misliš da sam nezahvalna. Trebala je držati usta začepljena jer su u njegovim očima za bljesnule zlatne naznake oluje. ne treba mi tvoja prokleta zahvalnost. — Samo sam mislila... Bilo je fenomenalno. ali time je samo pogoršavala situaciju i način na koji su se njegovi prsti čvršće sti snuli oko izlizanog volana dokazao je da svi oni ljudi koji tvrde da Teda Beaudinea ništa ne može uzrujati očito nemaju pojma o čemu govore. -1i ja sam bio ondje, sjećaš se? njegove su riječi bile krhotine metala. — Apsolutno odgovorila je. kako bih mogla zaboraviti? Nagazio je na kočnice. koji je vrag s tobom? — Samo sam umorna. Zaboravi da sam išta rekla. — Budi sigurna da bocu. posegnuo je rukom preko nje i gurnuo suvozačka vrata. Budući da je njezin pokušaj pomirenja neslavno propao, vratila se svome pravome ja. idem se istuširati, a ti nisi pozvan. Zapravo, da me više nikad nisi dodirnuo. — Zašto bih to želio? bijesno je odvratio. neke su žene prokleto prevelika gnjavaža. Uzdahnula je, više zgađena samom sobom nego njime. znam. Uperio je jedan dugi prst negdje neodredeno prema njezinoj glavi. bit će ti bolje da budeš spremna u petak u sedam navečer jer tad dolazim po tebe. I nemoj očekivati da ćeš me vidjeti prije toga jer imam posla u Santa Feu. Neću ni zvati. Imam važnijih stvari nego što je prepiranje s luđakinjom. — Možeš zaboraviti petak. Rekla sam ti da ne želim provesti ni minutu više sa Skipjackovima... ili s tobom. iskočilaje iz kamioneta, ali je zbog još uvijek klimavih nogu nespretno prizemljila. — Pričaš hrpetinu gluposti odvratio je. tek moram obratiti pozornost na ijednu od njih. zalupio joj je vratima pred nosom, motor je zagrmio i on nestao u oblaku zvjezdane prašine. Povratila je ravnotežu i okrenula se ka stubama. Oboje su znali da bi radije provela večer sa Skipjackovima nego zurila u zidove svoje pretihe crkve. I usprkos onome što su oboje netom rekli, oboje su također znali da njihova veza nije ni približno završena. Sljedeća dva dana u klubu bila su veoma zaposlena. Nakon Shel byne zabave proširile su se glasine o Spenceovoj očaranosti njome i njezine su napojnice narasle kad su golferi shvatili da bi mogla utjecati na kralja vodoinstalacija. Čak joj je i Kaylin otac Bruce gurnuo jedan dolar. Zahvalila imje na velikodušnosti i podsjetila ih da recikliraju svoje boce i limenke. Odgovorili su joj da nema na čemu zahvaljivati i podsjetili je da ljudi prate svaki njezin korak. U četvrtak su iz Los Angelesa stigle kutije koje je zamolila da joj spakira domaćica njezinih roditelja. Previše je putovala da bi imala pomno razrađenu garderobu, a uz to je bila sklona darovati svoje stvari, ali trebale su joj cipele. Još važnije od toga, trebala joj je velika plastična kanta s plijenom s njezinih putovanja perlicama, amuletima i kovanicama, od kojih su mnoge bile antikviteti koje je sakupila po čitavom svijetu. Ted nije nazvao iz Santa Fea, ali ona nije ni očekivala da će to učiniti. Svejedno, nedostajalo joj je što ga ne vidi i srce joj je budalasto poskočilo kad su se u petak poslijepodne Kenny i on nasred igre zaustavili kod njezinih


kolica. Kenny joj je rekao da su se Spence i Sunny upravo vratili iz Indianapolisa i da će te večeri doći u Roustabout na objed. Rekla je Tedu da će se sama dovesti, tako da ne mora dolaziti po nju. Nije mu se to svidjelo, ali nije želio prepirku pred Kennyjem pa je odšetao do praonika loptica, gurnuo u njega svoju besprijekornu Titleist Pro VI i pritiskao ručicu mnogo žešće no što je trebao. Dok je izvodio početni udarac, jutarnje sunčevo svjetlo okupalo ga je zlatom, ali barem su ptice šutjele. Izgubi li on ikad kontrolu? Pokušala je zamisliti mračno komešanje koje se kovitla ispod ove nehajne vanjštine. Povremeno joj se učinilo da je opazila i naznaku ranjivosti kad bi njegovom lijenom osmijehu bila potrebna sekunda previše da se razlije njegovim licem ili kad bi mu treptaj umora zasjenio oči. Ali ti bi dojmovi iščeznuli jednako brzo kao što bi se pojavili, ostavljajući njegovu blistavu površinu nedirnutom. Meg je zadnja stigla u Roustabout. Odabrala je onu crnobijelu Miu Miu minicu koju je kupila u trgovini rabljenom odjećom i uz nju odjenula otrovno žuti topic ijedne od svojih najdražih cipela, ružičaste izvezene platnene sandale punih potpetica, pomno urešene perlicama. Ali dok je prilazila stolu, njezina rabljena minica privukla je više pozornosti od njezinih božanstvenih cipela. Osim Teda i Skipjackovih, svi Traveleri i njihovi supružnici okupili su se oko velikog drvenog stola: Torie i Dexter, Emma i Kenny, Warren Traveler i Shelby. Sunny se smjestila s Tedove desne strane gdje je bolje mogla zahtijevati njegovu nepodijeljenu pozornost. Kad se Meg približila, odmjerio je njezinu minicu i nakon toga joj uputio značajan pogled koji je ona protumačila kao zapovijed da sjedne s njegove druge strane. Bila je više no jasna u pogledu skrivanja njihove veze pa je ugurala stolac između Torie i Shelby, točno sučelice Emmi. Ležerna srdačnost između Torie, Emme i Shelby podsjetila ju je koliko joj nedostaju njezine prijateljice. Gdje je sad Lucy i kako se snalazi? A ostale... Tjednima je izbjegavala telefonske pozive koje su joj upućivale Georgie, April i Sasha, nevoljka dopustiti da ijedna od njezinih uspješnih prijateljica sazna koliko je njezina situacija opasna, ali budući da su one bile naviknute da bez objašnjenja nestane iz vida, njezino neodgovaranje na njihove pozive kao da nije nikoga zabrinulo. Lukava obitelj Traveler besramno je laskala Skipjackovima. Shelby je postavljala podrobna pitanja o novoj proizvodnoj liniji Viceroya, Torie je obasula Sunny komplimentima njezinoj blistavoj tamnoj kosi i klasičnom odabiru odjeće, Kenny je naglasio prednosti Spenceovog ubacivanja loptice u rupu. Atmosfera je bila ugodna, gotovo opuštena, sve do trenutka kad je Meg načinila pogrešku i obratila se Kennyjevoj supruzi samo riječju Emma. Jedan po jedan, svi lokalni stanovnici za stolom su zašutjeli. što sam učinila? upitala je kad su se zagledali u nju. sama mi je rekla da je zovem Emma. Emma je dograbila svoju čašu s vinom i iskapila je. — To se jednostavno ne čini odgovorila je Shelby Traveler, s neodobravanjem naškubivši usne. Emmin suprug odmahnuo je glavom. nikad. Ni ja to ne činim. Barem ne toliko dugo dok je odjevena.


— To je neodgojeno dodala je Torie zamahnuvši svojom dugom, tamnom kosom. — I bez poštovanja suglasio se njezin otac Warren. Ted se trgnuo unatraške na svom stolcu i ozbiljno je pogledao. mislio sam da si se dosad već dovoljno opametila da ne uvrijediš nekoga koga jedva poznaješ. Emma je polako spustila glavu i tri puta udarila čelom o stol. Kenny je protrljao suprugina leda i nasmiješio se. Tedove oči titrale su od zabavljenosti. Meg je jasno čula kako i Sunny i Skipjack oslovljavaju Kennyje vu suprugu s Emma, ali znala je da bi bilo beskorisno to spomenuti. najdublje se ispričavam, lady Emma otezala je. nadam se da ću prije no što mi odrube glavu barem dobiti posljednji obrok. Torie je frknula nosom. nema potrebe da budeš sarkastična. Emma je pogledala Meg preko stola. oni si ne mogu pomoći. Stvarno. Njezin suprug usadio je zadovoljan poljubac na njezine usne i zatim se vratio razgovoru o Spenceovim novim Callaway palicama. Ted im se pokušao priključiti, ali Sunny je željela njegovu nepodijeljenu pozornost i znala je kako će je dobiti. kakva je učinkovitost od spremnika do kotača tvog novog gorivog članka? Meg nije imala pojma ni što to uopće znači, ali Ted je bio svoj uobičajen susretljiv ja. trideset osam, četrdeset dva posto, ovisno o opterećenju. Na to mu se Sunny približila, sva ushićena. Spenceje pozvao Meg na ples i prije no što je uspjela odbiti, dva para ženskib ruku uhvatila su je i podigla na noge. mislila je da nikad nećeš pitati slatko je rekla Shelby. — Svakako bih voljela da je Dex na nogama lagan kao ti, Spence zagugutala je Torie. S druge strane stola, Emma je izgledala zabrinuta koliko je netko u bluzi boje suncokreta mogao izgledati, i Meg bi se zaklela da je na Tedovom licu opazila sjenu namrštenosti. Srećom, prva je pjesma bila živahnog tempa i Spence je nije pokušao uvući u razgovor. Međutim, Kenny Chesney prebrzo je zapjevao Ali I Need to Know i Spence ju je privukao uz sebe. Bio je prestar za kolonjsku vodu koju je odabrao i ona je imala osjećaj da je u trgovini Abercrombie Fitch. gospođice Meg, nemalo me izluđuješ. —Ja ne želim nikoga izludjeti oprezno je odgovorila. Osim Teda Beaudinea. Krajičkom oka, vidjela je kako se Birdie, Kayla i Zoey smještaju za stol blizu šanka. Kalya je izgledala seksipilno u uskoj bijeloj majici s jednom naramenicom koja joj je pridržavala grudi ne djelujući droljasto i minici s tropskim uzorkom koja je naglašavala njezine skladne noge. Birdie i Zoey su bile ležernije odjevene i sve tri su pomno promatrale Meg. Spence je ovio ruku oko njezine i privukao je na svoje grudi. shelby i Torie su mi rekle za tebe i Teda. Njezin unutarnji alarm se oglasio. što su točno rekle? — Da si najzad smogla snage i prihvatila činjenicu da Ted nije muškarac za tebe. Ponosim se tobom. Izgubilaje korak dok je nijemo psovala obje te žene.


Stisnuo je njezine prste i ona je pretpostavila daju je želio utješiti. sunny i ja nemamo nikakvih tajni. Rekla mi je kako si se bacila na njega na Shelbynoj proslavi. Valjda te je način na koji te je odbio napokon nagnao da prihvatiš istinu i samo ti želim reći da sam ponosan na tebe što si se suočila s time. Osjećat ćeš se mnogo bolje u pogledu same sebe sad kad si prestala trčati za njim. Shelby to svakako misli, a Torie je rekla... Nema veze što je Torie rekla. — O, ne. Reci mi. Sigurna sam da će to biti dobro za moj... osobni razvoj. — Pa... protrljao ju je po kralježnici. torie je rekla da kad je žena opsjednuta muškarcem koji nije zainteresiran za nju, to ubija njezinu dušu. — Prava filozofkinja. — I sam sam se iznenadio. Djeluje pomalo šašava. Također mi je rekla da planiraš istetovirati moje ime na gležnju, u što ne vjerujem. oklijevao je. to nije istina, zar ne? Kad je odmahnula glavom, izgledao je razočaran. neki ljudi u ovome gradu su čudni rekao je. jesi li to primijetila? Nisu bili nimalo čudni. Bili su lukavi kao lisice i dvostruko pametniji od lisica. Raširila je ukočena koljena. sad kad si to spomenuo, moram se suglasiti s tobom. Torie je dovukla supruga na plesni podij i izmanevrirala najbliže do Spencea i Meg što je mogla, nedvojbeno u nadi da će prisluškivati. Meg joj je uputila smrtonosnu zraku i odmaknula se od Spencea. ispričaj me. Moram do toaleta. Tek što je ušla, a Torie, Emma i Shelby nagrnule su kako bije utješile. Emmaje pokazala na najbližu kabinu. samo ti idi. Pričekat ćemo te. — Ne morate se truditi. meg se poput vihora okomila na Shelby i Torie. zašto si rekla Spenceu da više nisam zaljubljena u Teda? — Zato što to nikad nisi bila. shelby ne narukvice jarkih boja zazveckale su oko zapešća. barem ja ne mislim da jesi. Iako, budući da je Ted Ted... — I da si ti žena... torie je prekrižila ruke. ipak, bilo je očito da si sve to izmislila kako bi izbjegla Spencea i mi bismo sve prihvatile tu igru da se nije pojavila Sunny. Vrata toaleta naglo su se otvorila i ušla je Birdie, a za njom Kayla i Zoey. Meg je podigla ruke u predaju. sjajno. Sad me čeka grupno silovanje. — Ne bi se smjela sprdati s nečim tako ozbiljnim kao što je ovo rekla je Zoey. Bilaje odjevena u bijele odrezane hlače, mornarsko modru majicu na kojoj je pisalo POGINULI U JAVNIM ŠKOLAMA U WYNETTEU, s naušnicama koje su izgledale kao da su napravljene od slamki za sok. — Takvi su ti holivudski ljudi rekla je Birdie. oni nemaju isti moralni kompas kao mi ostali. zatim se obratila Shelby: jesi li joj rekla da mora ostaviti Teda na miru sad kad se Sunny zapalila za njega? — Stižemo do toga odgovorila je Shelby. Nadzor je preuzela Emma. Bilo je začudno koliko autoriteta može imati jedna razmjerno sitna žena s obrazima kao u lutke i vedrom kapom kovrči boje karamela. ne smiješ misliti da nitko ne shvaća tvoj položaj. I sama sam nekoć bila autsajder u Wynetteu i stoga... —Još uvijek jesi glasnim je šaptom zamijetila Torie. Emma se nije obazirala na nju. .. i stoga nisam nesuosjećajna. Također, znam kako je kad ti se udvara muškarac koji te ne privlači, iako je vojvoda od Beddingtona bio daleko odvratniji od gospodina Skipjacka. Međutim, moj


neželjeni udvarač nije u svojim rukama držao gospodarsku budućnost ovog grada. Također, ja nisam pokušala upotrijebiti Teda kako bih ga obeshrabrila. — Na određeni način jesi rekla je Torie. ali Ted je tad imao samo dvadeset dvije godine pa te je Kenny prozreo. Emmina široka usta stisnula su se u kutovima, naglašavajući njezinu punu donju usnu. tvoja je nazočnost dvostruko zakompli cirala već osjetljivu situaciju, Meg. Tebi je Spenceovo udvaranje očito nepoželjno i mi to shvaćamo. —Ja ne shvaćam. kayla je namjestila Burberry sunčane naočale bez okvira koje je gurnula navrh svoje plave kose. imaš li ti uopće pojma koliko je taj čovjek bogat? I ima super kosu. — Nažalost, tvoja metoda da ga obeshrabriš uključuje Teda nastavila je Emma što bi moglo biti prihvatljivo da se nije pojavila Sunny. Birdie je potezala rub svog svilenog topića boje rajčice koji je odjenula uz pamučnu suknju. svatko s dva oka može vidjeti koliko je Spence lud za svojom kćerkom. Možda se ti možeš izvući nekažnjeno zato što ga odbijaš, ali nećeš se izvući budeš li se bacala na muškarca u kojeg se zaljubljuje njegova curica. Torie je kimnula glavom. sunny dobije sve što poželi. — Teda neće dobiti rekla je Meg. — Ted će se pobrinuti za to da ona to ne dokuči dok se ne osuši tinta na ugovoru za prodaju zemlje odjrešito je rekla Emma. Meg je čula dovoljno. evo jedne jezovite pomisli. Što ako vaš gradonačelnik svetac odluči baciti vas sve vukovima i pobrinuti se za sebe? Zoey je uperila optužujući prst ravnateljice u nju, što je bila izvanredno učinkovita gesta za jednu ženu tek godinu dana stariju od Meg. tebi je to velika šala, ali djeci u mojoj školi koja su nagurana u pretrpane učionice to nije šala. Ili učiteljima koji se pokušavaju snaći sa zastarjelim udžbenicima i bez ikakvih nastavnih pomagala. — Meni to ni u kom slučaju nije šala. kayla se kradomice pogledala u zrcalu. mrzim voditi trgovinu rabljene odjeće prepunu odjevnih predmeta za stare babe, ali trenutačno u ovom gradu nema više od šačice žena koje si mogu priuštiti kupiti onakvu modu kakvu sam ja predodređena prodavati. pogledom je prešla preko Megine suknje iz druge ruke. —Ja želim otvoriti čajanu i knjižaru pokraj hotela otkad sam preuzela to mjesto rekla je Birdie. Shelby je gurnula svoj blond bob iza jednog uha i otkrila malene zlatne obruče. ja imam muža koji noću jedva spava zbog osjećaja krivnjejer njegova tvrtka ne može osigurati dovoljno poslova da bi grad bio gospodarski zbrinut. — Dex osjeća isto rekla je Torie. grad ove veličine ne može preživjeti od jedne gospodarske grane. Meg se naglo okrenula prema Emmi. a ti? Kakav ti imaš razlog da očekuješ od mene da se prostituiram sa Spenceom Skipjackom? — Umre li ovaj grad tiho je odgovorila Emma kenny i ja imamo dovoljno novca da nam ništa ne nedostaje. Većina naših prijatelja nema. Torie je lupnula vrškom svoje zakovicama urešene sandale po podu. između Spencea, Sunny i Teda, ti, Meg, previše kompliciraš stvari. Moraš otići iz Wynettea. Za razliku od svih drugih, meni se nekim čudom veoma sviđaš tako da ovo nije osobno.


— Ni meni nisi antipatična rekla je Emma. — Meni jesi ubacila se Birdie. — Ni meni nisi antipatična rekla je Shelby. veoma se lijepo smiješ. Kaylaje pokazala prema uljepšanoj ogrlici s ključem koju je Meg sastavila samo nekoliko sati ranije. zoey i ja volimo tvoj nakit. Birdie se nakostriješila kao srdita papigica. kako joj sve možete reći išta lijepoga? Zar ste zaboravile na Lucy? Zahvaljujući Meg, Tedu je slomljeno srce. — Izgleda da se oporavio rekla je Emma pa sam spremna to zanemariti. Shelby je otvorila torbicu, ružičastosmedi Juicy model s turskom mustrom bez naramenice i iz njega izvukla presavijeni komad papira za koji je Meg brzo shvatila da je ček. znamo da ti nedostaje gotovine pa smo sakupile nešto malo da ti pomogne u novom početku negdje drugdje. Po prvi put otkad ju je Meg upoznala, činilo se da je Torie neugodno. ako ti je nelagodno, možeš to smatrati pozajmicom. — Bile bismo ti zahvalne da prihvatiš ljubazno je rekla Emma. to bi za sve bilo najbolje. Prije no što im je Meg svima mogla reći da se nose dovraga, vrata toaleta su se otvorila i ušetala je Sunny. zar je ovdje neki tulum? Shelby je brzo gurnula ček natrag u torbicu. nije tako započelo, ali smo se zapričale. — I sad trebamo tvoje mišljenje. torie se namjerno okrenula prema zrcalu i pravila da traži mrlje od maškare. charlize Te ron ili Angelina Jolie? Zbog koje bi postala lezbijka? —Ja kažem Angelina Jolie. kayla je izvukla sjajilo za usne. ozbiljno. Svaka žena koja kaže da ne bi ili je lažljivica ili duboko poriče istinu. Iz te žene jednostavno probija seks. — Po tvom mišljenju. zoey, koja je maloprije bila tako moralno kreposna, počela je petljati po kosi. ja bih odabrala Kerry Washington. Snažnu crnkinju. Ili Anne Hathaway. Ali samo zato što je išla na Vassar. — Ti ne bi postala lezbijka zbog Anne Hathaway usprotivila se Birdie. anne Hathaway je sjajna glumica, ali nije tvoj seksualni tip. — Budući da nisam homoseksualka, moja seksualni tip nije važan. zoey je dograbila Kaylino sjajilo za usne. samo kažem da bih, da sam homoseksualka, željela partnericu s mozgom i talentom, ne samo ljepotom. Emma je popravila svoju bluzu boje suncokreta. moram priznati da je meni Keira Knightley neobično privlačna. Kayla je otela svoje sjajilo od Zoey. ti uvijek padaš na Britanke. barem je preboljela zaludenost Emmom Thompson. torie je potegnula papirnati ručnik iz dozatora. a ti, Meg? Meg je bilo itekako mučno od njihove manipulacije. meni su draži muškarci. Posebice dobro građeni Teksašani. Imate li kakvu ideju? Svuda oko sebe čula je kako kotači u mozgu škripe dok su luđakinje Wynettea pokušavale dokučiti kako da odgovore. Krenula je prema vratima i ostavila ih da mozgaju. Kad se vratila do stola, zaključila je već tri stvari: Ted će svoje probleme sa Sunny rješavati sam. Ona će se sa Spenceom nositi dan po dan. I nitko je neće otjerati iz ovog groznog grada dok sama ne bude spremna otići.


TRINAESTO POGLAVLJE Meg je sutradan vidjela Teda na golf terenu, ali igrao je sa Spenceom i Sunny i izbjegavao njezina kolica s pićima. Kad se te večeri vratila kući, zatekla je dostavni kamion koji ju je čekao parkiran ispred stuba. Deset minuta kasnije, otpravila je i kamion i u njega nakrcano pokućstvo. Bijesno je ušla u vruću zagušljivu crkvu. Ljudi su joj uporno pokušavali dati stvari koje ne želi. Sinoć joj je Shelby gurnula ček za bijeg u torbicu i Meg ga je poderala. A sad ovo. Istina, pokućstvo joj je trebalo i kad je uočila prenosive rashladne uređaje, umalo se odrekla svojih načela. Umalo, ali ne posve. Siromje otvorila prozore crkve, uključila ventilatore i natočila čašu ledenog čaja iz hladnjaka. Ovo je bio drugi put u tjedan dana da joj je netko pokušao platiti da ode iz grada. Dopusti li sebi da razmišlja o tome, uhvatit će je očaj, a ona ne želi biti očajna. Želi biti ljuta. Nakon brzog tuširanja, navukla je hlačice, topić, nazu la japanke i krenula. Kameni stupovi obilježavah su ulaz na posjed Beaudineovih. Vijugala je šumarkom bjelogorice i prešla stari kameni most prije no što se cesta razgranala u niz vijugavih stazica. Glavnu je kuću bilo lako prepoznati niska i nepravilnog oblika, sagrađena u stilu teksaške hacijende, od vapnenca i štuka, s prozorima s lukovima i vratima uokvirenim tamnim drvetom. Iza niskog zida, uočila je prostrani bazen, kućicu uz bazen, dvorište, vrtove i dva manja zdanja u istom stilu hacijende, vjerojatno gostinjske kolibe. Ovo nije toliko posjed, shvatilaje, koliko kompleks, i svuda gdje je pogledala, pred njom su se pružali pogledi od kojih zastaje dah. Obišavši čitav krug, odabrala je drugu stazu, ali je ondje pronašla samo mali golf teren za vježbanje i gospodarske zgrade. Pokušala je ponovno i naišla na mali ranč od kamena i cigle, sa Skeet Cooperovim kamionetom koji se vidio kroz otvorena vrata garaže. Nema boljeg doli držati svog nosača palica u blizini. Zadnja je stazica vijugala uzbrdo i ondje se otvarala na kamenitu izbočinu. A na njoj se nalazila moderna građevina od savršeno uravnoteženih štuko četverokuta bež boje prekrivenih leptira stim krovom. Glatke staklene površine gledale su na jug, zajedno s oštrim izbočenjima koja su zasjenjivala unutrašnjost. I bez malih, otmjenih turbina na vjetar postavljenih na krovu, znala bi da je to njegova kuća. Njezina ljepota, maštovitost i funkcionalnost obilno su govorili o njezinom vlasniku. Ulazna vrata su se otvorila prije no što je uspjela pozvoniti i on je stajao ispred nje bosonog u crnoj majici i sivim sportskim hla čicama. jesi li uživala u obilasku? Ili mu je netko dojavio ili su posjed nadgledale sigurnosne kamere. Poznavajući njegovu ljubav prema spravicama, posumnjala je na ovo drugo. moćni vladar kraljevstva Beaudineovih uistinu je sveznajući. dajem sve od sebe. odmaknuo se kako bi ona mogla ući. Kuća je bila otvorena i prozračna, ukrašena blijedim nijansama sive i bijele hladno, smirujuće utočište od okrutne ljetne vrućine i jednako okrutnih zahtjeva koje pred čovjeka postavlja činjenica da je Ted Beaudine. Pokućstvo je bilo nisko, svaki komad brižno odabran kako po udobnosti, tako i po diskretnoj, nenametljivoj ljepoti. No nju je najviše zadivila staklom ograđena četverokutna soba obješena iznad visokog dnevnog boravka.


Kuća je bila gotovo redovnički oskudno namještena. U kutovima nije bilo skulptura; zidove nisu resile slike. Umjetnost se nalazila vani u pogledu na riječne izbojke, granitna brda i daleke, sjenovite doline. Ona je odrasla u raskošnim kućama u nepravilnoj seoskoj kući njezine obitelji u Connecticutu, u domu na Bel Airu, u vikendici u zaljevu Morro ali ovo je bilo nešto doista posebno. lijep samački stančić rekla je. Dok je prelazio preko poda od bambusa, svjetlo u predvorju koje se upalilo kad ju je puštao u kuću automatski se ugasilo. ako si se pojavila zbog seksa, dojadila si mi rekao je. — To bi objasnilo veliki krevet na onom dostavnom kamionu, zajedno s onim udobnim foteljama veličine čovjeka. — I kaučom. Ne zaboravi kauč. Ne želim povrijediti tvoje osjećaje, ali tvoj stan nije baš naročito udoban. A sudeći prema telefonskom pozivu koji sam netom primio, čujem da ga takvim želiš sačuvati. Zašto si otpravila onaj kamion? — Zar si doista mislio da ću prihvatiti darove od tebe? — To je pokućstvo bilo za mene, ne za tebe. Neka budem proklet provedem li još ijednu noć na onom futonu. — Prava je sreća da sam ti dojadila. — Mogao bih se predomisliti. Zapravo... — Nije tvoj posao namjestiti pokućstvom mjesto na kojem ja živim rekla je. ja ću se time pozabaviti kad dode na red. Iako moram priznati da si me umalo namamio onim rashladnim uređajima. Nažalost, razvila sam ovaj potpuno glup osjećaj osobnog ponosa. — Ti si ta koja je na gubitku. — Gospodine gradonačelnice, ti već imaš dovoljno ljudi o kojima moraš brinuti. Ne moraš brinuti i o meni. Napokon ga je uhvatila nespremnog. Čudno ju je pogledao. nisam to činio. — O, da, jesi. dala je sve od sebe da suspregne nit nježnosti koja se počela odmotavati u njoj. došla sam ovamo iščupati ti glavu, ali izgleda da je ova kuća isisala većinu mog opravdanog gnjeva. Imaš li slučajno što za jelo? Nagnuo je glavu. ondje straga. Zadivljujuća kuhinja od nehrđajućeg čelika nije bila velika, ali je bila zastrašujuće učinkovita. Središnji pult dužine limuzine započinjao je kao radni prostor, zatim se bešavno širio u otmjeni stol dovoljan za društvance na večeri, s četiri stolca žicanih naslona gurnutih sa svake strane. ne volim blagovaonice rekao je. volim jesti u kuhinji. — Mislim da ima nešto u tome. Zaboravljajući glad, odlutala je do najupečatljivije značajke u prostoriji, još jednog kolosalnog staklenog zida koji je gledao na dolinu Pedernales gdje je rijeka tekla kao zelenomodra vrpca preko nepravilnih vapnenačkih grebena. Iza doline, sunce na zalasku ocrtavalo je ljubičasta brda plamenom boje mandarine. čudesno rekla je. ti si dizajnirao ovu kuću, nisi li? — Ona je eksperiment u nula neto energiji. — Što to znači? — Kuća proizvodi više energije no što troši. Trenutačno oko četrdeset posto. Na krovu su fotovoltaične i solarne ploče, kao i sakupljači kišnice. Imam


sustav za pročišćavanje otpadne vode, geotermalno grijanje i strojeve za rashlađivanje, naprave koje se same isključuju kako ne bi crpile energiju kad ne rade. U osnovi, živim izvan električne mreže. Ted se obogatio pomažući gradovima da optimiziraju korištenje električne energije pa je ova kuća bila prirodni produžetak njegova rada, ali svejedno je bila izvanredna. — U ovoj zemlji trošimo previše energije. otvorio je vrata hladnjaka. imam ostatke pečene govedine. Ili nešto iz zamrzivača. Nije mogla prikriti čuđenje u glasu. postoji li išta što ti ne možeš učiniti? Zalupio je vratima hladnjaka i naglo se okrenuo. očito, ne mogu voditi ljubav prema tvojim specifikacijama, kakve god one, dovraga, mogle biti. Ponovno se nehotice odvažila u smrtonosno područje. nisam željela povrijediti tvoje osjećaje. — Da. Kažeš li tipu da je tropa u krevetu nedvojbeno će se su per osjećati. — Ti nisi tropa. Ti si savršen. Čak i ja to znam. — Koja je onda tvoja pritužba? — Zašto te je briga? upitala je. pomisliš li ikad da bi to mogao biti moj problem, a ne tvoj? — Prokleto si u pravu da je to tvoj problem. I ja nisam savršen. Volio bih da prestaneš to govoriti. — Istina. Imaš prejak osjećaj odgovornosti i postao si toliko dobar u skrivanju svojih stvarnih osjećaja da sumnjam da više uopće znaš što osjećaš. Konkretan primjer. Zaručnica te je ostavila pred oltarom, a ti to kao da si jedva primijetio. — Da nešto raščistimo. uperio je prst u nju. žena koja nikad nije imala posao, koja nema nikakvog smjera u životu i od koje je njezina vlastita obitelj naizgled odustala... — Nisu odustali od mene. Samo se... ne znam... kratko se odmaraju. podigla je ruke u predaju. u pravu si. Ljubomorna sam jer si ti sve što ja nisam. Malo vjetra nestalo je iz njegovih jedara. nisi ljubomorna i to znaš. — Malo jesam. Ti nikome ne pokazuješ što osjećaš. Ja svima sve pokazujem. — I previše. Nije se mogla suspregnuti. jednostavno mislim da bi mogao biti još mnogo toga više. Blenuo je od čuđenja. pa ti guraš kolica s pićima! — Znam. I tužna je činjenica da taj posao ne mrzim. zabrek tavši s gađenjem, ponovno je posegnuo prema hladnjaku. Zadah tala je. Nahrupila je prema njemu, uhvatila ga za dlanove i zabu ljila se u njih. o moj Bože. Stigme. Istrgnuo je ruke iz njezinih. nezgoda s flomasterom. Uhvatila se za srce. daj mi sekundu da povratim dah i nakon toga mi pokaži ostatak kuće. Protrljao je crvene mrlje na dlanovima i zvučao mrzovoljno. trebao bih te izbaciti, eto što bih trebao učiniti. — Ti to nemaš u sebi. Bijesno se udaljio iz kuhinje i ona je pomislila da bi to mogao doista učiniti, ali kad je stigao do dnevnog boravka, okrenuo se od ulaznih vrata prema plutajućem stubištu koje je vodilo do obješene sobe staklenih zidova. Slijedila ga je i ušla u njegovu biblioteku.


Pomalo je imala osjećaj kao da ulazi u dobro opremljenu kućicu na stablu. Zidovi knjiga okruživali su udoban prostor za sjedenje. Otvorena arkada u stražnjem zidu vodila je do staklom opasanog hodnika koji je spajao ovaj dio kuće s malom, zasebnom prostorijom izgrađenom uz brdo. sklonište od bombardiranja? upitala je. ili sigurno područje za skrivanje od dama? — Moj ured. — Fora. nije čekala njegovo odobrenje, već je prošla hodnikom. Dvije ploče stropnog svjetla automatski su se uključile dok se spuštala dvjema stubama u oskudno namještenu sobu s visokim prozorima, ogromnim radnim prostorom od kaljenog stakla i crnog čelika s računalom, nekoliko ergonomskih stolaca i nekoliko otmjenih, ugrađenih ormarića. Ured je djelovao gotovo sterilan. Jedino što je o svom vlasniku otkrivao bila je njegova učinkovitost. — Zar nemaš nijedan kalendar s golim ženskama ni šalicu za kavu s natpisom Volim Wynettel — Ovamo dolazim raditi. Vratila se u obješenu biblioteku. kronike iz Narnije rekla je promatrajući policu s omiljenim dječjim klasicima. voljela sam knjige iz te serije. I Priče jednog tupsona iz četvrtog razreda. Mora da sam ih pročitala najmanje deset puta. — Peter i Fudge rekao je vraćajući se u prostoriju iza nje. — Ne mogu vjerovati da si ih sačuvao. — Teško je riješiti se starih prijatelja. Ili bilo kakvih prijatelja, kad smo već kod toga. Čitav je svijet sačinjavao Tedov bliski krug. Međutim, koliko je bio blizak s ikime od njih? Promotrila je njegovu zbirku i pronašla romane, biografije, publicistiku o ogromnom mnoštvu tema i stručne knjige: tekstove o zagađenju i globalnom zatopljenju; o biologiji biljaka i uporabi pesticida i javnom zdravlju; knjige o očuvanju tla i sigurnoj vodi; o stvaranju prirodnih habitata i očuvanju močvara. Osjećala se smiješno. svo ono moje prigovaranje o tome kako golf tereni uništavaju svijet. Ti od samoga početka misliš na to. izvukla je s police knjigu naslovljenu Nova ekologija. ove se sjećam s popisa literature na fakultetu. Smijem lije posuditi? — Samo daj. sjeo je na niski kauč i prebacio gležanj preko koljena. lucy mi je rekla da si odustala na zadnjoj godini, ali nije rekla zašto. — Bilo mi je preteško. — Probaj s nečim boljim. Prešla je dlanom preko korica. bila sam nespokojna. Glupa. Nisam mogla dočekati da moj život započne i fakultet mi se činio gubljenjem vremena. nije joj se svidjela gorčina u njenom glasu. tipično razmaženo derište. — Ne baš. Nije joj je svidio način na koji ju je promatrao. naravno da sam bila takva. Još uvijek sam. — Hej, i ja sam bogataško dijete, sjećaš se? — Istina. Ti i Lucy. S jednakim preuspješnim roditeljima, s istim prednostima, a vidi kako ste vas dvoje ispali. — Samo zato što smo rano u životu pronašli svoje strasti be zizražžyno je rekao. — Da, dobro, i ja sam pronašla svoje. Lunjanje svijetom u potrazi za dobrom zabavom.


Igrao se kemijskom olovkom koju je podigao s poda. mnogo mladih to čini dok pokušavaju dokučiti stvari. Nema mnogo cestovnih karata za ljude kao što smo mi, koji su odrasli s izuzetno uspješnim roditeljima. Svaki klinac želi da njegova obitelj bude ponosna na njega, ali kad su ti roditelji najbolji na svijetu u svom poslu, nekako je teško uspjeti u tome. — Ti i Lucy ste uspjeli. Uspjela su i moja braća. Čak i Clay. On sad ne zarađuje, ali čudesno je nadaren i jednog dana će zarađivati. Skljocnuo je kemijskom. sa svakom se pričom o uspjehu možeš mjeriti pričom o djetetu sa zakladom koje živi besciljnim životom tulumarenja između dvije runde odvikavanja od alkohola i droga, a to je nešto što si ti izgleda izbjegla. — Istina, ali... kad ih je najzad izgovorila, njezine su riječi zvučale krhke i bojažljive. i ja želim pronaći svoju strast u životu. — Možda tražiš na pogrešnom mjestu tiho je odgovorio. — Zaboravljaš da sam bila posvuda. — Pretpostavljam da je putovanje po svijetu mnogo zabavnije nego putovanje po unutrašnjosti vlastite glave. odbacio je olovku i ustao s kauča. meg, što tebe usrećuje? To je pitanje na koje trebaš odgovoriti. Ti me usrećuješ. Pogled na tebe me usrećuje. Slušanje tvojih riječi. Gledanje kako tvoj um radi. Usrećuje me ljubiti te. I dodirivati. I dati da ti mene dodiruješ. boravak u prirodi odvratila je. otkačena odjeća. Sakupljanje starih perlica i kovanica. Svađa s braćom. Slušanje ptica. Mirisanje zraka. Korisne stvari kao što su te. Isus se ne bi podrugljivo nacerio, a nije ni Ted. u redu, onda. Tu je tvoj odgovor. Razgovor je postao preozbiljan. Željela je da ona psihoanalizira njega, a ne obratno. Klonula je na kauč koji je upravo ispraznio. onda, kako ide ono fantastično nadmetanje? Izraz na njegovom licu se smračio. ne znam i nije me briga. — Zadnje što sam čula, ponude za tvoje usluge popele su se iznad sedam tisuća dolara. — Ne znam. Nije me briga. Uspješno je skrenula razgovor podalje svojih vlastitih nedostataka i podbočila noge na klupicu. jučer sam u klubu vidjela USA Today. Ne mogu vjerovati koliko je pozornosti nacije ta stvar počela privlačiti. Dograbio je nekoliko knjiga s uskog stola i gurnuo ih natrag na policu. — Sjajan naslov u prilogu o svakodnevnom životu. nacrtala ga je u zraku. ostavljeni zaručnik Jorikove na prodaju onoj koja ponudi najviše. Opisali su te kao velikog filantropa. — Hoćeš li zašutjeti o tome? doista je zarežao. Nasmiješila se. sunny i ti ćete se sjajno zabaviti u San Francis cu. Od srca ti preporučujem da je odvedeš u muzej de Young. i zatim, prije no što je on uspio zaurlati: smijem li vidjeti ostatak tvoje kuće? Ponovno je zarežao. hoćeš li išta dirati? Bila je tek obična smrtnica i dok je ustajala, prešla je pogledom preko njega. definitivno. Ta jedna riječ otpuhala je oblake ljetne oluje iz njegovih očiju. Nakosio je glavu. sto onda kažeš na to da ti najprije pokažem svoju spavaću sobu? - Može. Zaputio se prema vratima, a onda naglo stao, okrenuo se i bijesno je pogledao. hoćeš li kritizirati?


—Jednostavno sam bila raspoložena, samo to. Ne obaziri se. — I ne kanim odgovorio je sa zdravom dozom pakosti. Njegova spavaća soba imala je dva meka, prostrana naslonjača za čitanje; svjetiljke sa sjenilima od savijenog metala; i visoke prozore kroz koje je dopiralo svjetlo, ali ne i pogledi koji su se pružali iz ostatka kuće, što je ovoj prostoriji davalo dubok dojam privatnosti. Prekrivao boje leda pokrivao je visoki krevet prekrivač koji se našao na podu od ulaštenog bambusovog drveta i brže od njihove odjeće. Odmah je uvidjela da je on odlučan ispraviti prošle pogreške, iako nije imao pojma koje su to pogreške. Nikad u životu nitko je nije ljubio tako pomno, milovao tako podrobno, nadraživao tako savršeno. Činio se sigurnim da se samo mora malo više potruditi. Čak je pristao i na njezine pokušaje da preuzme kontrolu. Ali bio je muškarac koji služi drugima i njegovo srce nije bilo u tome. Jedino važno biloje njezino ispunjenje i svoje je vlastito zadovoljstvo odgodio kako bi još jednom do savršenstva obradio njezino tijelo. Pomno istražio. Savršeno izveo. Sve po pravilima. Upravo onako kako je vodio ljubav sa svim ostalim ženama u svom životu. Ali tko je ona da kritizira, kad sama donosi tako malo dodane vrijednosti tom postupku? Ovaj se put zaklela sačuvati svoje mišljenje za sebe i kad je najzad uspjela sabrati misli, okrenula se na lakat i pogledala ga. Još uvijek je teško disao. Tko ne bi nakon onoga što je on prošao? Pomilovalaje njegova znojna, divno nedepilirana prsa i obli zala usne. moj Bože, vidjela sam zvijezde! Njegove obrve naglo su se sudarile. —Još uvijek nisi sretna? Trikovi kojima joj je čitao misli izmicali su nadzoru. Uspjela se zgranuti. šališ se, zar ne? Izvan sebe sam od sreće. Najsretnija žena na svijetu. Samo ju je netremice promatrao. Spustila se na jastuke i prostenjala. kad bih te bar mogla plasirati na tržište, zaradila bih pravo bogatstvo. To bih trebala učiniti sa svojim životom. To bi trebao biti moj životni cilj, da te... Iskočio je iz kreveta. isuse, Meg! Kog vraga ti hoćeš? Želim da me želiš, a ne samo da me natjeraš da ja tebe želim. Ali kako je to mogla reći, a da pritom ne zvuči kao još jedna Beaudineova obožavateljica? postaješ paranoičan. I još uvijek me nisi nahranio. — Ni neću. — Hoćeš. Jer ti to radiš. Pobrineš se za ljude. — Otkad je to postalo loše? — Nije. kolebljivo mu se nasmiješila. Bijesno je otišao u kupaonicu, a ona ležala na jastucima. Ted je ne samo mario za druge, nego je tu brigu slijedio djelom. Umjesto da mu da osjećaj povlaštenosti, njegov ga je okretan, nadaren mozak kaznio obvezom da brine o svemu i svakome do koga mu je bilo stalo. Gotovo je sigurno bio najbolje ljudsko biće koje je ikad upoznala. I možda i najusamljenije. Mora da je iscrpljuju će nositi tako težak teret. Nikakvo čudo da skriva toliko mnogo svojih osjećaja. Ili možda to ona samo racionalizira njegovu emotivnu suzdržanost prema njoj. Nije joj se svidjela spoznaja da se prema njoj ponaša jednako kao što se ponašao prema svim drugim ženama koje je osvojio, iako nije mogla zamisliti da je prema Lucy bio tako nepristojan kao što je bio prema njoj.


Odgurnula je plahtu i izvukla se iz kreveta. Ted je uspijevao postići da se svi osjećaju kao da samo s njima dijeli poseban odnos. Bio je to najveći zec u njegovom svilenom šeširu trikova. Spence i Sunny otišli su iz Wynettea ništa ne dogovorivši. Grad se kolebao između olakšanja što su otišli i zabrinutosti da se neće vratiti, ali Meg nije bila zabrinuta. Dok god Sunny vjeruje da ima priliku dobiti Teda, vratit će se. Spenceje svakodnevno nazivao Meg. Također joj je poslao luksuzan držač za papirnate maramice, posudicu za sapun, najbolji držač za ručnike Viceroy Industriesa. ovaj ću te vikend odvesti mlažnjakom u Los Angeles rekao je. možeš mi pokazati grad, upoznati me s roditeljima i nekim njihovim prijateljima. Sjajno ćemo se zabaviti. Njegov je ego bio prevelik da bi shvatio odbijanje i nastojanje da brodi sve tanjom linijom između očuvanja distance i izbjegavanja da ga razljuti iz dana u dan postajalo joj je sve teže. doista, Spence, zvuči super, ali moji roditelji u ovom trenutku nisu u gradu. Možda sljedeći mjesec. I Ted je bio na poslovnom putu, a Meg nije znala koliko joj nedostaje. Natjerala se da se usredotoči na emotivno regrupiranje i povećanje bankovnog računa koristeći slobodno vrijeme za kolicima s pićima dok je čekala da golferi odigraju rupu. Na internetu je pronašla trgovinu s potrepštinama za izradu nakita koja je imala besplatnu dostavu. S alatkama i materijalima koje je kupila i nekoliko predmeta iz zbirke u njezinoj plastičnoj kanti, u razdobljima kad nije imala mušterija napravila je ogrlicu i naušnice. Dan nakon što ih je dovršila, odjenula ih je i prva jutarnja ženska četvorka odmah ih je zamijetila. nikad nisam vidjela takve naušnice rekla je jedina iz skupine koja je pila dijetalni Pepsi. — Hvala. Upravo sam ih dovršila. meg ih je izvukla iz uški i podigla. perlice su koralji tibetantskih šerpi. Prilično stari. Sviđa mi se kako su se boje malo izlizale. — A ogrlica? upitala je druga žena. veoma je neobična. — Kineski ručni rad naroda Chin iz Jugoistočne Azije odgovorila je Meg. stara preko sto godina. — Zamisli da imaš nešto takvoga. Prodaješ li svoje radove? — Gospode, nisam razmišljala o tome. — Želim ove naušnice rekla je dijetalna Pepsi. — Koliko tražiš za ogrlicu? upitala je druga golferica. I u tren oka, bila je u poslu. Ženama se svidjela pomisao da posjeduju prekrasan komad nakita koji je ujedno i povijesna rukotvorina i do sljedećeg vikenda, Meg je već prodala još tri artikla. Bila je presavjesno iskrena u pogledu autentičnosti i uz svaki je dizajn pripojila karticu s potvrdom o podrijetlu. Znala je koji su materijali bili pravi antikviteti, a koji možda kopije i shodno tome je prilagodavala cijenu. Kayla je čula za njezine aktivnosti i naručila nekoliko proizvoda za svoju trgovinu rabljenom odjećom. Stvari su išle gotovo predobro. Nakon dva duga tjedna odsutnosti, Ted se pojavio u crkvi. Jedva da je ušao, a već su jedno s drugoga trgali odjeću. Ni ona ni on nisu imah strpljenja za svladavanje stuba do vruće zborske galerije. Umjesto toga, srušili su se na kauč koji je nedavno spasila iz klupskog kontejnera. Ted je opsovao kad se bubnuo o rukonaslon od pruća, ali nije mu trebalo dugo da zaboravi svoju


nelagodu i usredotoči sve svoje intelektualne kapacitete u popravljanje tajanstvenih nedostataka u svojoj tehnici vođenja ljubavi. Popustila mu je kao i uvijek. Otkotrljah su se s kauča na tvrdi pod. Ventilatori su komešali zrak iznad njihovih nagih tijela dok je on prolazio sve korake videa sa seksualnim uputama koji mu se zacijelo vrtio u glavi. Svjetla su zabljesnula, u širokom luku po metalnom stropu. Čvrsto se privila uz njega. Preklinjala. Naređivala. Predala se. Kad su završili, zvučao je umorno i pomalo razdražljivo istodobno. —Je li ovo bilo dovoljno dobro za tebe? — Blagi Bože, da! — Prokleto si u pravu. Pet puta! I nemoj pokušavati poricati. — Prestani brojati moje orgazme. — Inženjer sam. Volim statistike. Nasmiješila se i gurnula ga laktom. pomozi mi da spustim krevet s galerije. Gore je prevruće za spavanje. Nije trebala spomenuti tu temu jer je on skočio s kauča. svuda je ovdje prevruće. I ono nije krevet, već vražji futon, što bi bilo u redu da imamo devetnaest godina, ali nemamo. Nije se obazirala na njegov tako nekarakterističan bombastičan govor i samo je uživala u pogledu na njegovo tijelo bez ikakvih ograda. napokon imam pokućstvo i zato se prestani žaliti. Ženska svlačionica nedavno je bila renovirana i ona je uspjela domoći se odbačenih stvari. Iznošeni pleteni naslonjači i stare svjetiljke izgledale su kao kod kuće u njezinoj nastambi, ali nije se činilo da je on zadivljen. Djelić sjećanja skrenuojoj je misli s vizualnog pregleda i podigla se s poda. vidjela sam svjetla. — Drago mi je što to čujem. — Ne. Kad smo se dograbili... kad si me dograbio. vidjela sam prednja svjetla automobila. Mislim da se netko dovezao do crkve. — Nisam ništa čuo. ali navukao je hlačice i otišao pogledati. Pošla je za njim i vidjela samo svoj automobil i njegov kamionet. Pomisao da ih je netko možda vidio zajedno u njoj je izazvala nelagodu. Bilo joj je dopušteno da hini zaljubljenost u Teda. Ali nije željela da itko zna da bi to moglo biti nešto više od glumatanja. Seks s legendarnim ljubavnikom nije je ispunio koliko bi željela, ali dva dana kasnije, prodala je svoj najskuplji komad, rimski medaljon od modrog stakla koji je ovila finim srebrom, koristeći tehniku koju je naučila od jednog srebrnara u Nepalu. Njezin je život išao predobro i gotovo joj je laknulo kad je sljedeće večeri otišla iz kluba i otkrila da joj je netko ključevima izgrebao njezin Hrđamobil. Ogrebotina je bila duga i duboka i protezala se od branika do prtljažnika, ali s obzirom na sveopću oronulost automobila, teško da je bila katastrofa. Zatim su joj bez ikakvog razloga počeli trubiti drugi automobili. Nije mogla dokučiti o čemu je riječ dok nije uočila nepristojne naljepnice na stražnjem braniku. Nisam slobodna ali sam jeftina. Zlobnici puše. Ja gutam. Ted ju je zatekao kako čuči na parkiralištu za zaposlenike i pokušava odlijepiti te odvratne naljepnice. Nije željela vikati, ali nije se mogla suzdržati. zašto bi netko ovo učinio?


— Zato što su budale. Daj, ja ću. Od nježnosti s kojom ju je odmaknuo u stranu umalo se posve slomila. Dograbila je rupčić iz torbice i ispuhala nos. —Ja tako ne zamišljam šalu. — Ni ja odgovorio je. Okrenula se na drugu stranu kad je on počeo pomno odljepljivati rubove druge naljepnice. ljudi u ovome gradu su zlobni rekla je. — Klinci. Iako ih to ne opravdava. Prekrižila je ruke na grudima i obgrlila se. Prskalice u cvjetnim gredicama su se uključile. Ponovno je ispuhala nos. — Hej, zar plačeš? upitao je. Nije baš plakala, ali nije bila daleko od toga. nisam cmizdra vica. Nikad nisam bila. Nikad neću biti. do prije dva mjeseca imala je malo toga zbog čega bi plakala. Mora da joj nije povjerovao jer se uspravio i položio ruke na njezina ramena. izdržala si Arlis Hoover i izdržala si mene. Možeš izaći na kraj i s ovime. —Jednostavno je tako... ružno. Okrznuo joj je kosu usnama. to samo nešto govori o klincu koji je to učinio. — Možda to nije učinio neki klinac. Ovdje je toliko mnogo ljudi kojima se ne sviđam. — Sve manje i manje tiho je rekao. svima si se usprotivila i time zavrijedila ponešto poštovanja. — Ne znam zašto mi je uopće stalo. Izraz na njegovom licu postao je tako nježan da je poželjela za ridati. zato što pokušavaš stvoriti nešto sama rekao je. bez ičije pomoći. — Ti mi pomažeš. — Kako? spustio je ruku, ponovno ojađen njome. ne dopuštaš mi da išta učinim. Ne želiš mi dopustiti ni da te izvedem na večeru. — Stavimo li na stranu problem žudnje Sunny Skipjack za tobom, ne treba mi da svi u ovome gradu znaju da se grešnica kao ja slaže s njihovim svetačkim gradonačelnikom. — Paranoična si. Jedini razlog iz kojeg sam to trpio jest činjenica da protekla dva tjedna nisam bio u gradu. — Ništa se neće promijeniti sad kad si se vratio. Naša tajna afera takva će i ostati. Privremeno je odustao od te teme i pozvao je na privatnu večeru tog istog dana u njegovoj kući. Prihvatila je njegovu ponudu, ali čim je stigla do njegove kuće, odvukao ju je na kat i započeo svoje precizne, proračunate seksualne igrice. Kad je završio, zadovoljio je svaku stanicu u njezinom tijelu ne dodirnuvši nijedan dio njezine duše. Baš kako treba biti, samoj je sebi rekla. — Pravi si čarobnjak rekla je. zauvijek si me razmazio za druge muškarce. Odgurnuo je prekrivače, žestoko spustio noge uz rub kreveta i nestao. Malo kasnije, zatekla ga je u kuhinji. Navukla je njegovu odbačenu crnu majicu preko gaćica, ali ostatak svoje odjeće ostavila je u klupku u prekrivaču na podu njegove spavaće sobe. Njegova tamnosmeđa kosa bila je raskuštrana od njezinih prstiju, još uvijek je bio nagih prsa i bosonog, odjeven samo u kratke hlačice. Slučajno je znala da su mu bokserice negdje među plahtama. U ruci je držao pivo, a drugo je čekalo nju na pultu. nisam dobar u kuhinji rekao je i izgledao božanstveno i mrzovoljno.


Otrgnulaje pogled od njegovih prsa. ne vjerujem ti. Ti si u svemu dobar. napadno je zurila u njegovo međunožje u jadnom pokušaju da nadoknadi svoje razočaranje. i pritom mislim u svemu. Čitao joj je misli i praktički se nacerio. ispričavam se ne zadovoljavam li tvoja mjerila. — Ti si u zabludi, a ja sam gladna. Naslonio se bokovima na sudoper, ali još nije završio s mrzovoljom. izaberi što želiš iz zamrzivača i možda ću ti odmrznuti. Ni prema jednoj drugoj ženi ne bi bio tako nepristojan i ona se oraspoložila. Prolazeći iza središnjeg radnog prostora, pomislila je da spomene ono nadmetanje, ali budući da su zbog nacionalne reklame ponude skočile iznad devet tisuća dolara, nije mogla biti tako pakosna. Hladnjak jednog muškarca mnogo govori o njemu. Otvorila je vrata i opazila blistave staklene police s organskim mlijekom, pivom, sirom, narescima za sendviče i nekoliko uredno označenih posudica za čuvanje hrane. Pogled u zamrzivač otkrio je dodatne posude, skupe zamrznute organske večere i sladoled od čokolade. Pogledala ga je. hladnjak je totalno ženski. — Tvoj hladnjak izgleda kao moj? — Ne baš. Ali da sam bolja žena, izgledao bi. Krajičak njegovih usana se izvio. shvaćaš, zar ne, da ja nisam osoba koja ga čisti i puni? — Znam da ti Haley kupuje namirnice i želim i sama jednu osobnu pomoćnicu. — Ona nije moja osobna pomoćnica. — Nemoj joj to reći. izvukla je dvije označene posude s pomno napisanim datumima, šunku i slatku rajčicu. Iako nije bila sjajna kuharica, bila je mnogo bolja i od svog oca i od svoje majke, zahvaljujući domaćicama koje su trpjele da im djeca Korandinih pustoše po kuhinji. Nagnula se iznad spremnika za povrće na dnu hladnjaka tražeći salatu. Ulazna vrata su se otvorila i začula je škljocanje potpetica po podu od bambusovog drveta. Tijelom joj je prostrujao srs nelagode. Brzo se uspravila. Francesca Day Beaudine ujedrila je u kuhinju i širom raširila ruke. teddy!

ČETRNAESTO POGLAVLJE Tedova majka bila je odjevena u crne uske hlače i žarkoružičasti korzet koji nije trebao izgledati tako dobro na ženi koja se bližila srednjim pedesetim godinama života. Njezina blistava kosa boje kestena nije pokazivala tragove sijedih vlasi pa je bila ili sretnica ili je imala veoma vještog frizera. Na njezinim ušnim resicama, vratu i prstima blistali su dijamanti, ali ništa na njoj nije bilo pretjerano. Dapače, odražavala je otmjenost žene koja je uspjela vlastitim radom, a uz to imala ljepotu, moć i osobni stil. Žene koja još nije uočila Meg kad se bacila na naga prsa svog ljubljenog sina. — Nedostajao si mi! izgledala je tako majušna u naručju svog visokog potomka i bilo je teško vjerovati da ga je ona rodila. zvonila sam, časna riječ, ali zvono ti ne radi. — Isključio sam ga. Radim na ulaznoj bravi koja može očitati otiske prstiju. uzvratio joj je zagrljaj i zatim je ispustio iz naručja. kako je prošao tvoj razgovor s policajcima junacima?


— Bili su sjajni. Svi su moji razgovori dobro prošli, osim s onim odvratnim glumcem čije ime više nikad neću izgovoriti. podigla je ruke. I tad je ugledala Meg. Mora da je vidjela Hrđamobil parkiran ispred kuće, ali šokira nost od koje su se razrogačile njezine zelene mačje oči dala je naslutiti da je pretpostavila da taj automobil pripada ili nekome od posluge ili nekome najnižeg podrijetla od Tedovih nepravovjer nih prijatelja. Po Meginoj i Tedovoj raskuštranosti bilo je više no očito što su točno radili i ona se sva nakostriješila. — Mama, siguran sam da se sjećaš Meg. Da je Francesca bila životinja, dlaka na njezinom vratu bi se naježila. oh. Da. Njezino neprijateljstvo bilo bi komično da Meg nije osjetila poriv na povraćanje. gospodo Beaudine. Francesca se okrenula na drugu stranu i usredotočila na svog ljubljenog sina. Meg je bila naviknuta vidjeti srdžbu u očima roditelja, ali nije mogla podnijeti da Ted bude taj koji će je primiti pa se ubacila prije no što je Francesca uspjela išta reći. bacila sam se na njega baš kao svaka druga žena u svemiru. Nije se mogao obraniti. Sigurna sam da ste to vidjeli barem sto puta. Francesca i Ted oboje su je netremice promatrali, Francesca s neskrivenim neprijateljstvom, Ted s nevjericom. Meg je pokušala povući rub njegove majice niže preko svoje stražnjice. oprosti, Tede. To se... ovaj... neće se ponoviti. Idem ja sad. samo što su joj trebali ključevi automobila zagurani u džep njezinih hlačica, a jedini način na koji je mogla doći do njih bio je povratkom u njegovu spavaću sobu. — Nikamo ti ne ideš, Meg mirno je rekao Ted. mama, Meg se nije bacila na mene. Jedva me može podnijeti. I ovo se tebe nimalo ne tiče. Meg je podigla ruke. doista, Tede, ne bi smio tako razgovarati sa svojom majkom. — Nemoj joj se pokušavati ulizati rekao je. neće ti nimalo pomoći. Ali ona je svejedno još jednom pokušala. ja sam kriva rekla je Francesci. loše utječem na njega. — Prestani. pokazao je prema posudama s hranom na pultu. spremamo se večerati, mama. Zašto nam se ne pridružiš? Nije bilo šanse da se to dogodi. — Ne, hvala. njezin odsječan britanski naglasak učinio je da te riječi zvuče još hladnije. Odmaknula se na svojim potpeticama s remenčićima i pogledala sina. razgovarat ćemo o ovome kasnije. odjurila je iz kuhinje, bijesno lupajući cipelama po podu. Ulazna vrata su se zatvorila, ali miris njezinog parfema s blagom naznakom kukute zadržao se. Meg ga je sumorno pogledala. dobra je vijest da si prestar da ti zabrani izlaske. to je neće spriječiti od pokušaja. nasmiješio se i podigao svoju bocu piva. stvarno je teško imati vezu s najomraženijom ženom u gradu. on spava s njom! uzviknula je Francesca. —Jesi li znala da se to dogada? Jesi li znala da spava s njom? Emma je upravo sjela za doručak s Kennyjem i djecom kad je zazvonilo zvono na ulaznim vratima. Kenny je samo pogledao Francescino lice, zgrabio košaricu s muffinima, pokupio djecu i nestao. Emma je odvela Francescu na trijem, nadajući se da će njezino najdraže mjesto u kući umiriti njezinu


prijateljicu, ali mirisni jutarnji povjetarac i dražestan pogled na pašnjak nisu bili dovoljni da je smire. Francesca je skočila sa sjajnog crnog stolca od ratana u koji se netom srušila. Nije se potrudila našminkati, iako joj nije ni trebalo mnogo šminke, i gurnula je svoja mala stopala u klompe za koje je Emma znala da ih obuva samo kad vrtlari. to joj je od početka bio plan. francescini sitni dlanovi poletjeli su u zrak. upravo ono što sam rekla Dalliju. Najprije se riješila Lucy, a onda navalila na Teddyja. Ali on je tako mudar kad je riječ o ljudima. Ni na tren nisam pomislila da će pasti na to. Kako može biti tako slijep? nagazila je na pohabani primjerak slikovnica Otmjena Nancy i Mondeno štene. još je u šoku ili bije odmah prozreo. Emma, ona je pokvarena. Učinit će sve da ga se dočepa. A Dallie je posve beskoristan. Kaže da je Ted odrastao muškarac i da se ne smijem miješati, ali zar se ne bih miješala da je moj sin ozbiljno bolestan? Naravno da bih se miješala i sad ću se također umiješati. — Zgrabila je Otmjenu Nancy i uperila slikovnicu u Emmu. morala si znati. Zašto me nisi nazvala? — Nisam imala pojma da je otišlo tako daleko. Daj da ti donesem muffin, Francesca. I možda šalicu čaja? Francesca je bacila slikovnicu na stolac. netko je morao znati. — Nisi bila ovdje pa ne možeš shvatiti koliko su se zakomplici rale stvari sa Skipjackovima. Spence je opsjednut s Meg, a Sunny želi Teda. Prilično smo sigurni da se zbog toga Spence vratio u Wynette nakon što je vjenčanje propalo. Francesca se nije obazirala na Skipjackove. torie mi je rekla za Sunny i Ted može izaći na kraj s njom. uvrijeđenost je zasjenila njezine oči. ne razumijem zašto me ti ili Torie niste nazvale. — Bilo je zbunjujuće. Meg je rekla nekim ljudima da je zaljubljena u Teda, to je istina. Ali mi smo pretpostavile da ga samo koristi kao izliku da se riješi Spencea. Francescine zelene oči razrogačile su se od zaprepaštenja. zašto niste vjerovale da je zaljubljena u njega? — Zato što se nije tako ponašala strpljivo je objasnila Emma. — Nikad nisam vidjela nijednu ženu osim Torie koja je tako neugodna prema njemu. Meg se ne rastopi u njegovoj blizini i ne sluša pobožno svaku njegovu riječ. Otvoreno mu se suprotstavlja. — Pametnija je nego što sam mislila. francesca je provukla ruku kroz već razbarušenu kosu. nikad u životu mu nijedna žena nije izazivala probleme. Očito ga je ta neobičnost privukla njoj. potonula je na kauč. nadam se da se ona ne drogira. Ne bi me iznenadilo. Svi u Hollywoodu koriste drogu. — Ne bih rekla da je na drogama, Francesca. I mi je jesmo pokušale nagovoriti da ode. Sunny Skipjack ne želi takmaca za Tedovo srce, a Spence obožava kćerku. Postaje previše zbrkano. Znale smo da Meg nema novca pa smo joj ponudile ček. Nismo baš ponosne na to, uvjeravam te. U svakom slučaju, odbila je. — Naravno da je odbila. Zašto bi uzela vaš tričavi ček kad na vidiku ima Teda i njegov novac? — Meg bi mogla biti malo kompliciranija od toga. — Sigurna sam da je! zapjenjeno je odvratila Francesca. vlastita je se obitelj odrekla, a ne možeš mi reći da je to bilo učinjeno olako.


Emma je znala da mora oprezno nastaviti. Francesca je bila pametna i razumna žena, osim kad je bila riječ o njezinom sinu i suprugu. Obojicu je divlje voljela i odbila bi čitave vojske da ib zaštiti, čak i kad nisu željeli njezinu zaštitu. znam da bi moglo biti teško, ali kad bije upoznala... Francesca je dograbila figuricu iz Ratova zvijezda koja ju je bockala u kuk i bacila je u stranu. ako itko, a pritom mislim i na mog supruga, misli da ću stajati po strani i gledati kako ta žena očarava mog sina... trepnulaje. Ramena su joj se ovjesila i kao da je iz nje iscurila sva energija. zašto se to moralo sad dogoditi? tibo je upitala. Emma joj je prišla i sjela na kauč pokraj nje. još uvijek se nadaš da će se Lucy vratiti, zar ne? Francesca je protrljala oči. Po njezinim podočnjacima bilo je očito da nije dobro spavala. lucy se nije vratila u Washington nakon što je pobjegla odgovorila je. -Nije? — Razgovarala sam s Nealy. Obje mislimo da je to dobar znak. Boravak daleko od kuće, od posla i prijatelja, dat će joj priliku da bolje shvati tko je i čega se odrekla. Vidjela sije s Tedom. Voljeli su se. Vole se. A on odbija razgovarati o njoj. To nešto govori, zar ne? — Prošla su dva mjeseca oprezno je rekla Emma. to je strašno dugo vrijeme. Francesca to nije željela prihvatiti. želim da sve prestane. ponovno je ustala s kauča i ushodala se. tek koliko je dovoljno da Lucy dobije priliku predomisliti se. Možeš li zamisliti da se ona napokon vrati u Wynette i otkrije da Teddy ima aferu sa ženom koju smatra najboljom prijateljicom? Sama pomisao na to je nepodnošljiva. naglo se okrenula prema Emmi, s boricama tvrdoglave odlučnosti oko usta. i ja neću dopustiti da se to dogodi. Emma je pokušala ponovno. ted je posve sposoban brinuti se za sebe. Ne smiješ, doista ne smiješ učiniti ništa prenagljeno. zabrinuto je pogledala prijateljicu i zaputila se u kuhinju skuhati čaj. Dok je točila vodu u kotlić, razmišljala je o jednoj od legendi Wynettea koje su se najčešće prepričavale. Prema lokalnoj predaji, Francesca je jednom zavitlala dva dijamanta od četiri karata u kamenolom kako bi dokazala koliko će daleko ići da bi zaštitila svog sina. Bit će bolje da se Meg čuva. Dan nakon Meginog susreta s Francescom Beaudine, dobila je poziv da se javi u ured. Dok je vozila kolica s pićima pokraj trgovine golf opremom, pojavili su se Ted i Sunny. Sunny je bila odjevena u kratku suknjicu za golf s modrim i žutim harlekinskim uzorkom i polo majicu bez rukava s dijamantskim privjeskom na vratu. Izgledalaje dobro organizirana, samouvjerena, samodisci plinirana i savršeno sposobna ujutro roditi Tedu bebugenijalca i potom otići na teren odigrati brzih devet rupa. Tedova svijetlomodra polo majica slagala se s njezinom. Oboje su na nogama imali cipele za golf najnovije tehnologije, iako je on na glavi imao kapu, a ona u svoju tamnu kosu gurnula samo žuti štitnik za oči. Meg je morala pomisliti kako on djeluje savršeno opušten s ovom ženom koja ga želi kao otkupninu u zamjenu za golf teren i apartmansko naselje.


Meg je parkirala kolica i prošla klubom do ureda pomoćnika upravitelja. Nekoliko minuta kasnije, naslanjala se preko njegovog stola i pokušavala ne urlati. kako me možete otpustiti? Prije dva tjedna ste mi ponudili promaknuće na mjesto upravitelja za logajnice. promaknuće koje je odbila jer nije željela biti zatvorena u trgovini. Cupkao je svoju glupu ružičastu kravatu. vodiš privatni posao s tih kolica. — Od samog početka sam vam rekla što radim. Napravila sam narukvicu za vašu majku! — To se kosi s politikom kluba. — Prošli tjedan se nije kosilo. Sto se otad dogodilo? Nije je želio pogledati u oči. zao mi je, Meg. Ruke su mi vezane. Ovo je došlo s vrha. Megine misli su letjele. Željela ga je upitati tko će reći Spenceu da je dobila otkaz? Ili Tedu? I što je s umirovljenicima koji igraju svakog utorka ujutro i vole kako im ona na kolicima sačuva kavu? Ili golferima koji su zamijetili da nikad ne pogriješi u narudžbi? Ali nije rekla ništa od toga. Kad se vratila do kolica, opazila je da je netko pokušao iščupati brisače na prednjem staklu. Navlake na sjedalima žarile su joj bedra kad je kliznula za volan. Zahvaljujući prodaji nakita imala je dovoljno novca da se vrati u Los Angeles. Zašto onda mari za ovaj usrani posao? Zato što joj se sviđa njezin usrani posao i sviđa joj se njezina crkva s usranim, improviziranim pokućstvom. I sviđa joj se ovaj usrani grad sa svojim velikim problemima i čudnim ljudima. Ted je bio u pravu jer joj se najviše od svega sviđalo što je primorana živjeti od vlastitog napornog rada i domišljatosti. Odvezla se kući, otuširala, navukla traperice, bijelu bluzicu s tankim naramenicama i platformke od ružičastog platna. Petnaest minuta kasnije, prošla je kroz kamene stupove posjeda Beaudine, ali nije se zaputila prema Tedovoj kući. Umjesto toga, parkirala je svoj Hrđamobil na kružnom prilazu ispred prostrane građevine od vapnenca i štuka u kojoj su živjeli njegovi roditelji. Vrata je otvorio Dallie. meg? —Je li tvoja supruga kod kuće? — U svom je uredu. nije se činio iznenađen što je vidi i odmaknuo se kako bi ona ušla. najlakše ćeš doći do nje odeš li do kraja hodnika, prođeš kroz vrata i dvorište. Veliki lukovi na desnom krilu. — Hvala. Kućaje imala grubo ožbukane zidove, stropove s gredama i podove s hladnim pločicama. U dvorištu je žuborila fontana, a blagi miris ugljena navodio je na pomisao da je netko zapalio roštilj za večeru. Trijem na stupovima zasjenjivao je Francescin ured. Kroz vrata, Meg ju je vidjela kako sjedi za stolom, s naočalama za čitanje na malom nosiću, i pomno čita novine ispred sebe. Meg je pokucala. Francesca je podigla pogled. Kad je vidjela tko ju je došao posjetiti, naslonila se na naslon svog stolca kako bi razmislila o tome. Usprkos orijentalnim sagovima na popločanim podovima, izrezbarenom drvenom pokućstvu, narodnoj umjetnosti i uokvirenim fotografijama, ovo je bio poslovni ured s dva računala, televizorom ravnog ekrana i policama za knjige natrpanim dokumentima, fasciklima i registratorima. Francesca je


najzad ustala i prišla vratima u japankama duginih boja. Kosu je odmaknula od lica dvama srebrnim kopčama u obliku srca koje su bile protuteža ozbiljnijim naočalama. Njezina majica objavljivala je vjernost Texas Aggies, a kratke hlačice od trapera otkrivale još uvijek lijepe noge. Ali zbog neslužbene odjeće nije se odrekla svojih dijamanata. Blistali su na njezinim ušima, oko vitkog zapešća i na prstima. Otvorila je vrata. da? — Shvaćam zašto si to učinila rekla je Meg. molim te da izmijeniš učinjeno. Francesca je skinula naočale, ali nije se maknula s vrata. Meg je nakratko pomislila da je za njezin otkaz odgovorna Sunny, ali to je bio emotivan čin, ne proračunat. imam posla rekla je Francesca. — Zahvaljujući tebi, ja ga nemam. nije ustuknula pred zelenim sigama koje su letjele iz Francescinih očiju. volim svoj posao. Neugodno je to priznati, budući da ni približno nije velika i značajna karijera, ali dobra sam u njemu. — Zanimljivo, ali kao što sam rekla, imam posla. Meg je odbila maknuti se. evo u čemu je stvar. Želim svoj posao natrag. U zamjenu, neću te ocinkati sinu. Francesca je pokazala prvi trag opreza. Nakon kratke stanke, odmaknula se tek koliko je bilo dovoljno da se Meg uvuče u prostoriju. želiš pregovarati? U redu, pregovarajmo. Ured su ispunjavale obiteljske fotografije. Na jednoj od najistaknutijih bio je Dallie Beaudine koji je slavio pobjedu na turniru podižući Francescu u naručje. Visila je iznad njega, pramen kose pao joj je preko obraza, srebrna naušnica okrznula obraz, bila je bosonoga, a jedna je veoma ženstvena crvena sandala balansirala navrh njegove golferske cipele. Bilo je i fotografija Francesce s Dallijevom prvom suprugom, glumicom Holly Grace Jaffe. Ali na većini fotografija bio je mladi Ted. Prikazivale su mršavog, neuglednog dječarca s prevelikim naočalama, hlačama navučenim gotovo do pazuha i svečanim, revnim izrazom dok je pozirao s maketama raketa, projektima na sajmu znanosti i svojim ocem. — Lucy je voljela ove fotografije. francesca se smjestila za svoj radni stol. — Kladim se da je. meg se odlučila za malu terapiju šokom. dobila sam njezino dopuštenje prije nego što sam spavala s tvojim sinom. I njezin blagoslov. Ona mi je najbolja prijateljica. Nikad joj ne bih učinila nešto takvo iza leda. Francesca to nije očekivala. Na trenutak, njezinim je licem zavladala nevjerica, a zatim je podigla bradu. Meg je navalila dalje. poštedjet ću te daljnih pojedinosti o seksualnom životu tvog sina, osim što ću reći da je sa mnom siguran. Ne gajim nikakve iluzije o braku, djeci ili tome da se zauvijek skrasim u Wynetteu. Francesca se namrštila. Zbog te joj izjave nije laknulo koliko je trebalo. naravno da ne gajiš. Ti si osoba koja živi za trenutak, nisi li? — Na određeni način. Ne znam. Ne toliko koliko sam nekoć bila. — Ted je dovoljno propatio. U ovom trenutku zadnje što mu treba jest da mu uneseš zbrku u život. — Zamijetila sam da mnogi ljudi u ovom gradu imaju itekako snažne predodžbe o tome što Ted treba i ne treba. -Ja sam mu majka. Moje su predožbe na tu temu prilično jasne.


Sad je došao škaljiv dio, iako ni dotad nije jedrila baš glatko. pretpostavljam da netko izvana, netko bez unaprijed stvorenih predodžbi, vidi osobu malo drugačije od onih koji je dugo poznaju. podigla je fotografiju veoma malenog Teda s Kipom slobode u pozadini. ted je sjajan nastavila je. svi to znaju. I lukav je. I to mnogi znaju. Ima prenaglašen osjećaj odgovornosti. U tome si ne može pomoći. Ali evo što većina ljudi, a posebice žene koje se zaljube u njega, naizgled ne primjećuju. Ted intelektualizira ono što većina ljudi procesuira emocijama. — Nemam pojma o čemu govoriš. Odložila je fotografiju. njega ljubavne veze ne ponesu kao druge ljude. On zbraja prednosti i mane u nekakvoj glavnoj knjizi u glavi i postupa shodno njima. To se dogodilo s Lucy. Lucy se uklopila u njegovu glavnu knjigu. Ogorčenost je natjerala Francescu sa stolca. želiš li reći da Ted nije volio Lucy? Da on ne gaji duboke osjećaje? — Ted mnogo toga osjeća veoma duboko. Nepravdu. Odanost. Odgovornost. Tvoj sin je jedan od najpametnijih i moralno najpoštenijih ljudi koje sam ikad upoznala. Ali posve je praktičan u emocionalnim vezama. što je više govorila, to je postajala oja denija. to je ono što žene ne zamjećuju. Žele ga oboriti s nogu, ali on je neoboriv. Lucyna odluka više je povrijedila tebe nego njega. Francesca je brzinom munje obišla stol. to ti želiš vjerovati. Ne bi mogla biti više u krivu. —Ja nisam prijetnja, gospodo Beaudine rekla je tišim glasom. — Neću mu slomiti srce niti ga pokušati namamiti u brak. Neću postati ovisna o njemu. Ja sam sigurno mjesto na koje ćeš spremiti sina dok ne naiđe neka primjerenija žena. to je boljelo mnogo više no što je željela, ali nekako je uspjela nehajno slegnuti ramenima. —Ja sam tvoja cura iz snova. I želim svoj posao natrag. Francesca je ponovno vladala svojim reakcijama. ne možeš stvarno vidjeti budućnost u fizičkom radu u malom golf klubu. — Sviđa mi se. Tko bi rekao, zar ne? Francesca je podigla blok sa stola. naći ću ti posao u Los An gelesu. New Yorku. San Franciscu. Gdje god želiš. Dobar posao. O tebi će ovisiti što ćeš učiniti s njim. — Hvala, ali navikla sam se da sama pronalazim poslove za sebe. Francesca je odložila blok i okrenula vjenčani prsten. Napokon je izgledala kao da joj je nelagodno. Prošlo je još nekoliko sekundi. — Zašto se odmah nisi otišla požaliti Tedu zbog mog postupka? — Volim sama vojevati svoje bitke. Francescin kratak trenutak ranjivosti je iščezao i ponovno se uspravila ravna kao čelik. dovoljno je propatio. Ne želim da ponovno bude povrijeđen. — Vjeruj mi kad ti kažem da ja nisam dovoljno važna da bi se to ikad dogodilo. još jedan žalac bola. ja sam cura s kojom se oporavlja od propale veze. Ujedno sam jedina žena, osim Torie, s kojom može biti zlovoljan. Za njegaje to odmor. A za mene... On je zgodna pauza od gubitnika s kojima se obično spetljam. — U svakom slučaju si pragmatična. — Kao što sam rekla. Ja sam tvoja cura iz snova. nekako se uspjela vragolasto nasmiješiti, ali dok je izlazila iz ureda i prolazila dvorištem, njezina je razmetljiva hrabrost iščeznula. Dojadio joj je osjećaj bezvrijednosti.


Kad se sutradan pojavila na poslu, nitko kao da se nije sjećao da je uopće dobila otkaz. Ted se zaustavio uz njezina kolica. Poštujući datu riječ, nije spomenula što se dogodilo ni kakvu je ulogu u tome odigrala njegova majka. Danje postao nepodnošljivo vruć i kad je tu večer stigla kući, bila je znojna i prljava. Jedva je čekala da ode do svoje rupe za plivanje. Dok je prolazila pokraj pohabanog starog stola sa zalihama za izradu nakita, skinula je majicu preko glave. Jedna od knjiga iz ekologije koje je posudila od Teda ležala je otvorena na izlizanom kauču. U kuhinji ju je u sudoperu čekala hrpa prljavog posuda. Izula je tenisice i otvorila vrata kupaonice. Sva joj je krv nestala iz glave kadje vidjela što je bilo načrčkano na zrcalu pakosnim potezima grimiznog rumenila za usne. ODLAZI

PETNAESTO POGLAVLJE Ruke su joj se tresle dok je pokušavala oribati te riječi i iz grla u joj se oteli čudni nesigurni zvukovi. ODLAZI Ostavljanje poruka napisanim rumenilom za usne na zrcalu bio je najveći klišej na svijetu, nešto što bi učinila samo osoba bez imalo mašte. Morala se sabrati. Ali spoznaja da se neki uljez ušuljao u njezinu kuću kad nje nije bilo i dodirivao njezine stvari u njoj je izazvala mučninu. Nije se prestala tresti dok nije obrisala te grozne riječi i pretražila crkvu ne bi li pronašla i druge znakove upada. Ništa nije našla. Kad je panika nestala, pokušala je zamisliti tko je to učinio, ali bilo je toliko mnogo potencijalnih kandidata da ih nije mogla sve pretresti. Ulazna vrata bila su zaključana. Stražnja vrata sad su bila zaključana, ali nije ih provjerila prije nego što je izašla. Koliko je njoj bilo poznato, uljez je možda ušao onuda i kasnije ih zaključao. Ponovno je navukla vlažnu polo majicu, izašla i obišla crkvu, ali nije pronašla ništa neobično. Napokon se otuširala, dobacujući nervozne poglede otvorenim vratima dok se prala. Mrzila je osjećaj straha. Još je više mrzila kad se Ted bez upozorenja pojavio na vratima pa je vrisnula. — Isuse! rekao je. sto ti je? — Nemoj mi se tako prikradati! — Pokucao sam. — Kako sam te mogla čuti? naglo je zavrnula slavinu. — Kad si postala tako plaha? — Iznenadio si me, to je sve. nije mu mogla reći. Odmah je to znala. Njegov položaj potvrđenog junaka značio je da bi odbio dopustiti joj da imalo duže ostane stanovati ondje. Nije si mogla priuštiti život nigdje drugdje, a nije mu namjeravala dopustiti da plaća njezinu najamninu na drugom mjestu. Osim toga, voljela je ovu crkvu. Možda ne baš u ovom trenutku, ali ponovno će je voljeti, čim preboli strah. Izvukao je ručnik s novog držača Viceroy, linija Edinburgh, koji je ona nedavno montirala. Ali umjesto da ga doda njoj, prebacio ga je preko svog ramena. Ispružila je ruku iako je prilično dobro znala što slijedi. daj mi ručnik. — Dođi po njega.


Nije bila raspložena. Samo, naravno da je bila raspoložena jer pred njomje stajao Ted, miran i seksipilan i pametniji od ijednog drugog muškarca kojeg je znala. Postoji li bolji način da otrese preostalu tjeskobu od toga da se izgubi u vođenju ljubavi koje zahtijeva tako malo od nje? Iskoračila je iz tuš kabine i priljubila vlažno tijelo o njegovo. potrudi se najbolje što možeš, ljubavnice. Nacerio se i učinio upravo ono što je tražila. Bolje nego Što je tražila. Svaki put bio je sve brižniji i svoje zadovoljstvo duže odgađao. Kad su završili, onaje oko tijela omotala sarong od komada svilene tkanine koju je odjenula na njegovu probnu svadbenu večeru i izvukla piva za njih oboje iz pakiranja od dvanaest komada koje je on gurnuo u njezin hladnjak. On je već bio navukao hlačice i izvukao presavijeni komad papira iz džepa. — Ovo sam danas dobio poštom. sjeo je na kauč, prebacio jednu ruku na naslon i prekrižio gležnjeve na napuštenom drvenom sanduku za vino koji je ona pretvorila u stolić za kavu. Uzela je papir iz njegove ruke i pogledala zaglavlje. TEKSAS KO MINISTARSTVO ZDRAVSTVA. Obično nije s njom dijelio svjetovnije vidove svog posla gradonačelnika i ona je sjela na rukonaslon pletenog naslonjača s izblijedjelimjastucima tropskog uzorka kako bi pročitala. Za nekoliko sekundi, ustala je kao strijela, samo kako bi shvatila da su joj koljena previše klecava da bi izdržala njezinu težinu. Potonula je natrag na jastuke i ponovno pročitala odlomak koji se odnosio na nju. Teksaški zakon zahtijeva da svaka osoba s pozitivnim nalazom pretraga na seksualno prenosive bolesti uključujući klamidiju, gonareju, HPVi SIDU, ali ne samo njih, mora dati popis nedavnih seksualnih partnera. Ovim vas pismom želimo obavijestiti da vas je Meg Koran da navela kao jednog od svojih partnera. Savjetujemo vam da odmah posjetite svog liječnika. Ujedno vam savjetujemo da prekinete svaki seksualni kontakt sgore spomenutom zaraženom osobom. Meg ga je pogledala. Osjećalaje mučninu. zaraženom osobom? — Gonoreja je pogrešno napisana istaknuo je. a zaglavlje krivotvoreno. Zgužvala je papir u šaci. zašto mi ovo nisi pokazao čim si došao? — Bojao sam se da mi nećeš dati. — Tede... Nehajno ju je promatrao. imaš li ikakvu predodžbu tko bi mogao biti iza ovoga? Pomislila je na poruku na zrcalu u kupaonici. bilo koja od milijuna žena koje žude za tobom. Nije se obazirao na to. pismo je poslano iz Austina, ali to ne znači mnogo. Sad je bio trenutak da mu kaže da je njegova majka pokušala da ona ostane bez posla, ali Meg nije mogla zamisliti da bi Francesca Beaudine učinila nešto tako pakosno kao što je poslati to pismo. Osim toga, Francesca bi gotovo sigurno provjerila je li sve točno napisala. I sumnjala je da bi Sunny pogriješila u pravopisu, osim ako to nije učinila namjerno kako bi ib skrenula sa svog traga. Kayla, Zoey i druge žene koje su i nadalje maštale o Tedu... Meg se nije mogla razbacivati optužbama na temelju ružnih pogleda. Bacila je papir na pod. zašto Lucy nije morala podnositi ovakva sranja?


— Provodili smo mnogo vremena u Washingtonu. I, iskreno, Lucy nije ozlovoljila ljude kao ti. Meg je ustala sa stolca. nitko ne zna za nas osim tvoje majke i onih kojima je možda ona rekla. — Tati i lady Emmi, koja je zacijelo rekla Kennyju. — A on, sigurna sam, Torie. A ako to zna lajavica Torie... — Da Torie zna, odmah bi me nazvala. — Time ostaje naš tajanstveni posjetitelj prije tri noći rekla je. Tedov lutajući pogled ukazao joj je da joj sarong klizi pa ga je čvršće stegnula. pomisao da nas je netko gledao kroz prozor... — Točno. odložio je svoju bocu piva na sanduk. počinjem misliti da one naljepnice na braniku tvog automobila možda nisu bile djelo klinaca. — Netko je pokušao potrgati moje brisače. Namrštio se i ona je još jednom razmislila bi li mu spomenula natpis na zrcalu, ali nije željela da joj zabrani pristup u njezin dom, a upravo to bi se dogodilo. koliko ljudi ima ključeve crkve? upitala je. — Zašto? — Pitam se bih li trebala biti nervozna. — Promijenio sam brave kad sam preuzeo građevinu rekao je. ti imaš ključ koji sam držao vani. Ja imam jedan. Lucy možda još uvijek imajedan ijedan rezervni je kod kuće. Što je značilo da je uljez vjerojatno ušao kroz nezaključana stražnja vrata. Ostaviti ta vrata nezaključana bila je pogreška za koju će se Meg itekako pobrinuti da je više ne ponovi. Bio je trenutak da mu postavi važno pitanje i ona je bosim nožnim prstima bockala zgužvanu loptu papira. menije ono zaglavlje izgledalo autentično. I mnogi vladini službenici ne znaju pravopis. oblizala je usne. moglo je biti istina. napokon je susrela njegov pogled. zašto me onda nisi odmah pitao za to? Nevjerojatno, njezino pitanje kao da ga je uzrujalo. kako to misliš? Da postoji problem, ti bi mi to već davno rekla. Imala je osjećaj kao da je iščupao podne daske ispod njezinih nogu. Svo to povjerenje... u njezino poštenje. U tom trenutku, znala je da se dogodilo najgore. Želudac joj se srušio do koljena. Zaljubila se u njega. Poželjela je iščupati kosu. Naravno da se zaljubila u njega. Koja žena nije? Zaljubljivanje u Teda bilo je ženski obred sazrijevanja u Wynetteu i ona se upravo pridružila sestrinstvu. Počela je hiperventilirati pa je učinila ono što bi uvijek činila kad se osjećala stjerana u kut. sad moraš otići. Pogled mu je odlutao niz tanki svileni sarong. učinim li to, ovo neće biti ništa drugo osim svraćanja po seks. — Točno. Baš kako želim. Tvoje božanstveno tijelo, uz što je manje razgovora moguće. — Počinjem se osjećati kao ženska u ovom odnosu. — Shvati to kao iskustvo u razvoju. Nasmiješio se, ustao s kauča, privukao je u naručje i počeo je ljubiti dok nije izgubila glavu. Upravo kad je počela tonuti u još jednu Beaudineom izazvanu seksualnu komu, on je odglumio svoj legendarni samonadzor i


odmaknuo se od nje. žao mi je, draga. ŽeliŠ li još ovoga što imam, morat ćeš izaći sa mnom. Odjeni se. Teškom se mukom dovukla natrag u stvarnost. dvije riječi koje više nikad ne želim čuti iz tvojih usta. Uostalom, što ti je? — Želim da izađemo na večeru glatko je rekao. nas dvoje. Kao normalni ljudi. U pravi restoran. — Doista loša zamisao. — Spence i Sunny imaju neki međunarodni trgovački sajam zbog kojeg će neko vrijeme biti izvan države i dok su odsutni, nadoknadit ću svoj tužno zanemaren posao. povukao je kovrču iza uha. neće me biti gotovo dva tjedna. Prije nego što odem, želim večer u gradu i dosta mi je skrivanja i šuljanja. — Gadno odvratila je. prestani biti tako sebičan. Razmisli 0 svom dragocjenom gradu i zatim zamisli izraz na Sunnynom licu, sazna li da nas dvoje... Njegova hladnokrvnost je iščeznula. sunny i grad su moj posao, ne tvoj. — S takvim samoživim stavom, gospodine gradonačelnice, nikad nećete biti ponovno izabrani. — Nisam želio biti izabran ni prvi put! Najzad je pristala najedan TexMex restoran u Fredericksbur gu, ali kad su došli onamo, uspjela ga je namamiti do stola okrenutog zidu kako bi ona i nadalje mogla budno motriti. To ga je toliko ozlojedilo da je naručio za njih oboje ni ne pitavšije što želi. — Ti se nikad ne naljutiš rekla je kad je njihov konobar otišao od stola. osim na mene. — To nije istina ukočeno je odgovorio. torie me zna raspaliti. — Torie se ne računa. Očito si bio njezina majka u nekom prijašnjem životu. Osvetio se zgrabivši košaricu s čipsom za sebe. — Nikad ne bih bila rekla da si od onih koji se dure rekla je nakon duge, teške šutnje. a vidi te sad. Gurnuo je čips u zdjelicu najljućeg umaka. mrzim skrivanje 1 više se neću skrivati. Ova veza izlazi na svjetlo dana. Njegova tvrdoglava odlučnost ju je preplašila. čekaj malo. Spence je navikao da i on i Sunny dobiju što žele. Da to ne vjeruješ, ne bi me poticao da sa njim budem mila i srdačna. Razlomio je čips napola. i to će prestati. Odmah ovog trenutka. — Ne, neće. Ja ću izaći na kraj sa Spenceom. Ti se pobrini za Sunny. A nas dvoje... Od samog sam ti početka rekla kako će biti. — A ja tebi govorim... uperio je slomljeni čips negdje prema njezinom licu. nikad u životu nisam se skrivao i neću to ni sad. Nije mogla vjerovati da on to govori. ne možeš ugroziti nešto ovako važno zbog malo beznačajnog valjanja u sijenu. Ovo je privremena afera, Tede. Privremena. Jedan od ovih dana, pokupit ću svoje stvari i zaputiti se natrag u Los Angeles. Čudim se da to već nisam učinila. Ako se nadala da će on inzistirati da njihova veza nije beznačajna, čekalo ju je razočaranje. Nagnuo se preko stola. to nema nikakve veze s privremenim. Ima veze s time kakva sam osoba. — A što je s time kakva sam ja osoba? Netko tko nema apsolutno ništa protiv skrivanja? — Čula si me.


Očajno ga je promatrala. Ovo je neželjena posljedica kad imaš časnog ljubavnika. Odnosno ljubavnika koji to smatra časnim. Shvatila je da je čeka izbor između katastrofe i slomljenog srca. Nastojeći ne misliti o zaljubljivanju u Teda i previše razmišljajući o mogućem ponovnom dolasku tajanstvenog uljeza u njezin dom, Meg nije dobro spavala. Svoje je besane noći provodila izrađujući nakit. Komadi nakita koje je izrađivala postajali su sve zamršeniji kad je njezina mala skupina kupaca pokazala jasnu sklonost nakitu s autentičnim reliktima, umjesto replikama. Istražila je trgovce na Internetu koji su specijalizirali u onakvim drevnim predmetima kakve je željela koristiti i uložila zabrinjavajuću količinu ušteđevine u narudžbu od neke profesorice antropologije iz bostonskog područja koja je slovila kao poštena i koja je davala podrobno podrijetlo svega što je prodavala. Dok je raspakiravala neke kovanice sa Srednjeg istoka, rimske medaljone i tri mala, dragocjena mozaika od perlica negdje iz drugog stoljeća, zatekla se kako se pita je li izrada nakita njezin posao ili razbibriga kako ne bi dokučila što bi zapravo trebala činiti sa svojim životom. Tjedan dana nakon što je Ted otišao iz grada, svratila je Torie i naredila Meg da se sutradan ujutro pojavi na poslu sat vremena ranije no inače. Kad je Meg upitala zašto, Torie se ponašala kao da je Meg upravo pala na testu inteligencije. zato što će Dex tad biti kod kuće i paziti na curice. Isuse. Čim je Meg sutradan ujutro stigla do kluba, Torie ju je odvukla na teren za vježbanje. ne možeš živjeti u Wynetteu da ne podigneš golf palicu. To je gradska uredba. pružila joj je palicu za početni udarac. zamahni. — Neću još dugo ostati pa zato nema smisla. meg se nije oba zirala na bol koja ju je uštinula za srce. osim toga, nisam dovoljno bogata da bih bila golferica. — Samo zamahni prokletom palicom. Meg je to učinila i promašila lopticu. Pokušala je ponovno i ponovno je promašila, ali nakon još nekoliko zamaha, nekako je uspjela zavitlati lopticu u savršenom luku do sredine vježbališta. Kliknula je od oduševljenja. — Posrećilo ti se rekla je Torie ali golf te upravo tako uvuče. uzela je palicu, dala Meg nekoliko savjeta i rekla joj da nastavi vježbati. Sljedećih pola sata, Meg je slijedila Toriene upute, a budući da je od roditelja naslijedila prirodnu nadarenost za sport, počela je osjećati lopticu. — Da vježbaš, mogla bi biti dobra rekla je Torie. zaposlenici ponedjeljkom igraju besplatno. Iskoristi slobodan dan. U svlačionici imam rezervni set palica koji možeš posuditi. — Hvala na ponudi, ali zapravo ne želim. — Oh, želiš, itekako želiš. To je bila istina. Promatrajući tolike druge kako igraju, i sama se zainteresirala. zašto to činiš? upitala je noseći Torienu torbu natrag do kluba. — Zato što si ti jedina žena osim mene koja je Tedu rekla istinu o njegovom plesačkom umijeću. — Ne razumijem. — Naravno da razumiješ. Također sam možda zamijetila kako je Ted neobično uthinuo kad sam spomenula tvoje ime u našem telefonskom razgovoru ovog tjedna. Ne znam imate li vas dvoje budućnost, pod uvjetom da on ne mora oženiti Sunny, ali ne želim riskirati.


Štogod to značilo. Svejedno, Meg se zatekla kako Torie O`Connor dodaje na popis svega što će joj nedostajati kad najzad napusti Wynette. Skinula je torbu s palicama s ramena. bez obzira na Sunny, kako bismo Ted i ja mogli imati budućnost? On je jaganjce Božje, a ja sam gradska loša djevojka. — Znam veselo je odgovorila Torie. Te večeri, dok je Meg pomoću cijevi ispirala cjelodnevnu prašinu s kolica s pićima, prišao joj je upravitelj i rekao dajejedna od članica želi angažirati da sutradan poslužuje na ručku za dame u njezinom domu. Ono malo stanovnika grada koji su si to financijski mogli priuštiti redovito su angažirali osoblje kluba kao ispomoć na privatnim zabavama, ali nitko nikad nije zatražio nju, a njoj je bio potreban sav novac kojeg se mogla dočepati kako bi nadoknadila trošak materijala koje je upravo kupila. naravno rekla je. prije nego što odeš, svrati u ured po bijelu košulju konobarice. Uz nju odjeni crnu suknju. Najbliže crnoj suknji što je Meg imala bilaje ona crnobijela Miu Miu minica iz trgovine rabljenom odjećom. Morat će poslužiti. Upravitelj joj je pružio komad papira s uputama. sef Duncan kuha, a ti ćeš raditi s Haley Kittle. Ona će ti pokazati što treba. Budi ondje u deset. I, ovo je važno, zato obavi dobar posao. Kad se te večeri vratila s plivanja, Meg je napokon pogledala informacije koje joj je upravitelj dao. Nešto u uputama činilo joj se poznatim. Pogled joj je odletio na dno stranice gdje je bilo na tipkano ime osobe za koju će raditi. Francesca Beaudine. Zgužvala je papir u ruci. Kakvu to igru Francesca igra? Zar je doista mislila da će Meg prihvatiti taj posao? Samo što je Meg upravo to učinila. Navukla je svoju majicu SRETNA TISKARA i neko vrijeme bijesno tutnjala kuhinjom, proklinjući Francescu, proklinjući samu sebe što te informacije nije pročitala ranije kad je još uvijek mogla odbiti. Ali, bi li odbila? Vjerojatno ne. Ne bi joj to dopustio njezin glupi ponos. Iskušenje da podigne slušalicu i nazove Teda bilo je gotovo nepodnošljivo. Umjesto toga, napravila sije sendvič i odnijela ga na groblje, samo kako bi otkrila da je izgubila tek. Nije slučajno da se ovo dogada dok njega nema. Francesca je izvela kradomični napad, svrha kojega je staviti Meg na njezino mjesto. Njoj je vjerojatno malo značilo hoće li Meg pristati ili ne. Željela je nešto dokazati. Meg je autsajderica, lutalica bez novca primorana raditi za bijednu satnicu. Autsajderica kojoj će biti dopušteno ući u Fran cescinu kuću samo kao ispomoć. Meg je zavitlala sendvič u korov. Zajebi to. Do posjeda Beaudineovih stigla je malo prije deset sati ujutro. Uz bijelu bluzu konobarice i crnobijelu Miu Miu minicu odlu čilaje obuti svoje blistavoružičaste platformke. U njima neće biti najugodnije raditi, ali najbolja obrana protiv Francesce je snažna uvreda, a one će poslati poruku da ona ne namjerava biti nevidljiva. Meg će visoko podignuti glavu, smiješiti se dok joj se lice ne ukoči i obaviti svoj posao dovoljno dobro da omete Frances cino zadovoljstvo. Haley se dovezla u svom crvenom Ford Focusu. Jedva je prozborila ijednu riječ dok su zajedno ulazile u kuću i izgledalaje tako blijeda da se Meg zabrinula. osjećaš li se dobro? — Imam... stvarno gadne grčeve. — Možeš li naći nekoga da te zamijeni?


— Pokušala sam, ali nitko nije u blizini. Kuhinja Beaudineovih bila je raskošna i ugodna istodobno, sa zidovima boje sunčanog šafrana, podom od terakote i rukom oslikanim kobaltno modrim pločicama. Ogroman luster od kovanog željeza sa šarenim staklenim kuglama visio je nasred prostorije, a na otvorenim policama vidjelo se bakreno posuđe i rukom rađena grnčarija. Šef Duncan je raspakiravao hranu koju je pripremio za domjenak. Niski muškarac u ranim četrdesetim godinama života, imao je velik nos i prosijedu gustu crvenkastu kosu koja je virila ispod kuharske kape. Namrštio se kad je Haley nestala u kupaonici, a zatim obrecnuo na Meg da se primi posla. Dok je raspoređivala čaše i razmještala posuđe za posluživanje, on je opisao jelovnik: predjelo od lisnatog tijesta veličine jednog zalogaja punjenog rastopljenim Brie sirom i pekmezom od naranče, juha od svježeg graška s metvicom, poslužena u šalicama koje tek treba oprati, salata s komoračom, topli pereci i glavno jelo, fritaja od šparoga i dimljeni losos, koje će složiti na tanjure u kuhinji. Zvijezda jelovnika bio je desert, pojedinačno posluženi sufle od čokolade kojeg je šef usavršavao čitavo ljeto i koji mora, mora, mora biti poslužen čim izađe iz pećnice i odložen nježno, nježno, nježno pred svaku gošću. Meg je kimnula glavom na te upute i zatim odnijela masivne zelene pokale za vodu u blagovaonicu. Palme i limunova stabla rasli su u urnama iz Starog svijeta postavljenim u kutovima, a voda kapala iz kamene fontane ugrađene u popločanom zidu. U prostoriji su bila dva privremena stola uz dugi drveni stol neravne površine. Umjesto službenih stolnjaka i ubrusa, Francesca je odabrala rukom tkane podmetače. Na sredini svakog stola nalazio se bakreni pladanj s posudicama različitog začinskog bilja, mravinca, mažurana, kadulje i majčine dušice, zajedno s glinenim vrčevima iz kojeg se razlijevalo zlatnožuto cvijeće. Kroz prostrane prozore u blagovaonici vidjela je dio dvorišta i u hladu sjenicu u kojoj je na drvenoj klupi ležala napuštena knjiga. Bilo je teško ne osjetiti simpatiju prema ženi koja je stvorila tako prekrasno okruženje kako bi ugostila svoje prijateljice, ali Meg je odlučila dati sve od sebe da tu simpatiju ne osjeti. Kad se Meg vratila u kuhinju, Haley se još uvijek nije pojavila iz kupaonice. Upravo je počela prati šalice za juhu kad je lupkanje potpetica po pločicama najvilo dolazak njihove domaćice. hvala vam što mi danas pomažete, šefe Duncan rekla je Francesca. nadam se da pronalazite sve što vam je potrebno. Meg je obrisala šalicu, okrenula se od sudopera i uputila Fran cesci svoj najvedriji osmijeh. bog, gospođo Beaudine. Za razliku od sina, Francesca nije znala skrivati osjećaje, i mnoštvo osjećaja koji su preletjeli njezinim licem bilo je lako dešifrirati. Najprijeje došlo iznenađenje. Nije očekivala da će Meg prihvatiti posao. Nakon toga zbunjenost. Zašto se točno Meg pojavila? Sljedeća se pojavila nelagoda. Što će misliti njezine gošće? Potom sumnja. Možda je trebala pomnije razmisliti o ovome. Nakon koje je uslijedila ojađenost. Ovo je bila grozna zamisao. Sveje to završilo... odlučnošću. — Meg, mogu li razgovarati s tobom u blagovaonici? — Naravno. Pošla je za lupetavim potpeticama iz kuhinje. Francesca je bila tako sitna da ju je Meg gotovo mogla gurnuti ispod brade, iako nije mogla zamisliti da bi


učinila išta takvo. Francesca je kao i uvijek bila otmjeno odjevena u bluzu boje smaragda i ležernu suknju od bijelog pamuka koju je ukrasila poput pauna modrim pojasom. Zastala je uz kamenu fontanu i okrenula vjenčani prsten na svom prstu. bojim se da je došlo do pogreške. Moje, naravno. Ipak te neću trebati. Naravno, platit ću ti za tvoje vrijeme. Sigurna sam da si kratka s novcem ili ne bi osjetila potrebu da se... danas pojaviš ovdje. — Nisam tako kratka kao što sam bila vedro je odgovorila Meg. moj posao s nakitom ide mnogo bolje nego što sam sanjala. — Da, čula sam. francesca je očito bila zbunjena i jednako očito odlučna riješiti problem. valjda nisam mislila da ćeš prihvatiti ovaj posao. — Ponekad iznenadim i samu sebe. — Ovo je, naravno, moja pogreška. Sklona sam impulzivnosti. Ona mi je izazvala više problema nego što možeš zamisliti. Francesca se uspravila do pune, nimalo dojmljive visine i progovorila s ukočenim dostojanstvom. idem po čekovnu knjižicu. To je bilo nevjerojatno primamljivo, ali Meg nije mogla pristati. dolazi ti dvadeset gošći, a Haley se ne osjeća dobro. Ne mogu ostaviti šefa u škripcu. — Sigurna sam da će se nekako snaći. igrala se prstima s di jamantskom narukvicom. previše je škakljivo. Ne želim da se moje gošće osjećaju neugodno. Ili ti, naravno. — Ako su tvoje gošće one koje mislim da će biti, njima će se ovo svidjeti. A što se mene tiče... U Wynetteu sam dva i pol mjeseca pa je potrebno mnogo više od ovoga da mi bude neugodno. — Doista, Meg... Jedno je da radiš u klubu, ali ovo je nešto posve drugo. Znam da... — Ispričaj me. Moram dovršiti pranje šalica. megine blistavo ružičaste platformke zadovoljno su tapkale na povratku u kuhinju. Haley se pojavila iz kupaonice, ali dok je stajala uz pult, nije izgledala nimalo bolje i šefje postajao uznemiren. Meg je zgrabila bocu soka od breskve iz njezinih ruku i slušajući šefove upute, izlila malo soka u svaku čašicu. Dodala je pjenušac, ubacila krišku svježeg voća i predala pladanj Haley, nadajući se najboljem. Dok je Haley nosila taj pladanj, Meg je uzela pladanj pečenog tijesta koje je šef izvukao iz pećnice, pokupila hrpu koktel ubrusa i pošla za njom. Haley je zauzela mjesto uz ulazna vrata, tako da ne mora hodati naokolo. Gošće su stigle na vrijeme. Bile su odjevene u lan i pamuk jarkih boja, otmjenije no što bi njihove kalifornijske inačice navukle za takvu prigodu, ali u Teksasu je nedovoljno otmjena odjeća smrtni grijeh čak i medu mladima. Meg je prepoznala neke od golferica iz kluba. Torie je razgovarala s jedinom osobom u prostoriji koja je od glave do pete bila odjevena u crno, ženom koju Meg nikad ranije nije vidjela. Kad je opazila Meg koja se približavala s pladnjem, Toriena je čaša za šampanjac zastala na pola puta do usana. kog vraga ti radiš ovdje? Meg se hinjeno naklonila. moje ime je Meg i danas ću vas posluživati. — Zašto? — Zašto ne? — Zato što... torie je zamahnula rukom. nisam sigurna zašto ne. Znam samo da mi se to ne čini ispravnim. — Gospođi Beaudine je trebala pomoć, a ja sam imala slobodan dan.


Torie se namrštila i okrenula prema mršavoj ženi kojaje stajala pokraj nje, s izrazito crnim bobom na glavi i naočalama plastičnih okvira. Ne obazirući se na kršenje protokola, upoznala ih je. lisa, ovo je Meg. Lisa je Francescina agentica. A Meg je... — Od srca preporučujem lisnato tijesto. meg nije mogla biti sigurna da je Torie neće predstaviti kao kćerku čuvene Fleur Sa vagar Korande, superzvijezde agenata u potrazi za talentima, ali dosad je već dovoljno dobro poznavala Torie pa nije željela riskirati. pobrinite se da sačuvate mjesta za desert. Neću pokvariti iznenađenje i reći vam što je za desert, ali nećete se razočarati. — Meg? pojavila se Emma, nabravši malo čelo, s naušnicama koje je Meg napravila od živopisnih perlica iz devetnaestog stoljeća na ušima. moj Bože... — Lady Emma. meg je ispružila pladanj. — Samo Emma. Oh, nema veze. Ne znam zašto se uopće trudim. — Ne znam ni ja rekla je Torie. lisa, sigurna sam da ti je Francesca sve ispričala o našoj lokalnoj pripadnici britanske kraljevske obitelji, ali mislim da se vas dvije dosad niste upoznale. Ovo je moja šogorica, lady Emma WellsFinch Traveler. Emmaje uzdahnula i ispružila ruku. Meg se udaljila i pod Fran cescinim budnim, zabrinutim pogledom, krenula poslužiti lokalnu mafiju. Birdie, Kayla, Zoey i Shelby Traveler skupile su se uz prozore. Kad se Meg približila, čula je kako Birdie govori: haley je sinoć ponovno bila s onim Kyleom Bascomom. Kunem se Bogom, ostane li trudna... Meg se sjetila Haleyinog blijedog lica i pomolila da se to već nije dogodilo. Kayla je opazila Meg i gurnula Zoey tako jako da je prolila pjenušac po ruci. Sve su žene odmjerile Meginu suknju. Shelby je uputila Kayli upitan pogled. Meg je ispružila ubruse Birdie. Zoey je opipala ogrlicu koja je izgledala kao da je bila načinjena od lakiranih Froot Loops bombona. iznenađena sam da još uvijek moraš raditi na zabavama, Meg. Kayla je rekla da se tvoj nakit sjajno prodaje. Kayla je razbarušila svoju kosu. ne baš tako sjajno. Već sam dvaput pokušala prodati onu ogrlicu s majmunom, ali nisam je uspjela uvaliti. — Rekla sam ti da čuje doraditi. meg se morala suglasiti da ogrlica s majmunom nije bila njezin najbolji komad, ali gotovo se sve što je dala Kayli brzo prodalo. Birdie je potegnula pramen svoje poput crvendaća crvene kose i bahato pogledala Meg. da sam ja namjeravala angažirati pomoć za posluživanje, navela bih koga želim. Francesca je previše nemarna glede takvih stvari. Zoey se osvrnula oko sebe. nadam se da se Sunny još nije vratila. Zamisli da ju je Francesca pozvala, a Meg je ovdje. Nikome od nas ne treba takav stres. Barem ne meni, budući da za nekoliko tjedana počinje nastava, a imam samo jednu učiteljicu za predškolce. Shelby Traveler se obratila Kayli. ja volim majmune rekla je. kupit ću tu ogrlicu. Torie je kliznula u krug. otkad ti voliš majmune? Netom prije nego što je Petey napunio deset godina, čula sam te kako mu govoriš da su majmuni prljave životinje. — Samo zato što mu je umalo uspjelo nagovoriti Kennyja da mu za rođendan kupi jednog.


Torie je kimnula glavom. kenny bi to i učinio. Voli Peteya jednako koliko voli i vlastitu djecu. Kayla je odmahnula glavom. ona Tedova djevojka Francuskinja, ona manekenka, uvijek mi se činilo da nekako nalikuje na majmuna. Nešto na njezinim zubima podsjećalo me na majmuna. Luđakinje Wynettea krenule su punom parom. Mog se neo paženo udaljila. Kad se vratila u kuhinju, Haley je bila nestala i zatekla je šefa koji se pjenio prelazeći preko razbijenih čaša za pjenušac. Danas je niškoristi! Poslao sam je kući. Ostavi jebeno staklo i počni slagati salatu na tanjure. Meg je dala sve od sebe da posluša njegove mitraljeske zapovjedi. Jurila je po kuhinji, izbjegavajući razbijeno staklo i proklinjući svoje ružičaste platformke, ali kad se vratila u blagovaonicu s novim pladnjem pića, namjerno je usporila, kao da ima svo vrijeme na svijetu. Možda nije imala iskustva u posluživanju, ali nitko to nije morao vidjeti. Ponovno u kuhinji, iščeprkala je tri mala vrča za umake za salatu dok je šef hitao ka pećnici kako bi provjerio fritaje. želim da ih poslužiš vruće. Sljedeći je sat proletjeo dok je Meg nastojala obaviti posao za dvije osobe, a šef brinuo o čokoladnom sufleu za desert. Torie i Emma obje su djelovale odlučne uvući je u razgovor svaki put kad bi se pojavila u blagovaonici, kao da je Meg jedna od gošći. Meg je cijenila njihove dobre namjere, ali je željela da je puste da se usredotoči na posao. Kayla je zaboravila svoje neprijateljstvo dovoljno dugo da kaže Meg da želi još jednu ogrlicu od predko lumbovskog kamena i naušnice za prijateljicu koja je bila vlasnica trgovine u Austinu. Čak je i Francescina agentica željela razgovarati, ne o Meginim roditeljima očito je nitko nije otkucao nego o fritaji i je li u njoj osjetila malo curryja. imate zadivljujuće nepce rekla je Meg. sef ga je upotrijebio tek prstohvat. Ne mogu vjerovati da ste ga osjetili. Mora da je Francesca shvatila da Meg nema pojma ima li u fritaji curryja ili ne, jer je brzo skrenula Lisinu pozornost. Dok je posluživala, Meg je načula komadiće razgovora. Gošće su željele znati kad se Ted vraća i što namjerava učiniti glede raznih lokalnih problema koji su se protezali od nečijeg glasnog pijetla do povratka Skipjackovih u Wynette. Dok je Meg točila Birdie novu čašu ledenog čaja, Torie je prekorila Zoey zbog ogrlice. za promjenu, možeš li ikad staviti normalan nakit? — Misliš li da ja uživam hodati naokolo s pola trgovine živežnim namirnicama na sebi? šapnula je Zoey, dograbila pecivo iz košarice i prelomila ga napola. ali majka Huntera Graya sjedi za susjednim stolom, a treba mi da organizira ovogodišnji sajam knjiga. Torieje pogledala Meg. da samja na Zoeyinom mjestu, utvrdila bih čvršće granice između posla i privatnog života. — To sad kažeš odgovorila je Zoey ali sjećaš se kako si se uzbudila kad sam stavila one naušnice od makarona koje mi je napravila Sophie? — To je bilo nešto drugo. Moja kćerka ima umjetničku crtu. — Naravno da ima nasmijuljila se Zoey. i tog istog dana si mi postavila školske telefone. Meg je nekako uspjela odnijeti posuđe ne iskrcavši ostatke ni u čije krilo. Golferice su je upitale ima li ledenog čaja Arizona. U kuhinji je šefovo lice bilo sjajno od znoja dok je izvlačio savršeno nabujale pojedinačne čokoladne suflee


iz pećnice. požuri! Odnesi ih na stol prije nego što padnu. Nježno! Ne zaboravi što sam ti rekao. Meg je oteglila teški pladanj u blagovaonicu. Posluživanje su flea bio je posao za dvije osobe, ali ona je naslonila rub pladnja o bok i posegnula za prvom zdjelicom. — Tede! uzviknula je Torie. cure, pogledajte tko je ovdje! Meg je srce skočilo u grlo, naglo je podigla glavu i zateturala na ružičastim platformkama kad je vidjela Teda na vratima. U roku od nekoliko sekundi, suflei su počeli tonuti... Jedino o čemu je mogla razmišljati bila su dječja kolica. Tata joj je ukazao na taj fenomen kad je bila klinka. Ako gledaš neki film i vidiš dječja kolica, znaš da se prema njima približava automobil u punoj brzini. Isto vrijedi i za kolica s cvijećem, svadbenu tortu ili stakleno prozorsko okno koje nose preko ceste. Zavali se na sjedalo, mala, i čvrsto se drži jer nailazi potjera automobilima. Jednako je bilo i s onim čokoladnim sufleima. Jedvaje uspijevala držati pladanj. Gubila je ravnotežu. Suflei su počeli kliziti. Potjera automobilima nailazila je prema njoj. Ali život nije film i ona bi prije pojela ono razbijeno staklo s kuhinjskog poda nego dopustila da ove bijele zdjelice padnu. I dok se njihala na cipelama, prebacila je težinu, namjestila kuk i usredotočila svu svoju snagu volje na to da iznova uspostavi ravnotežu. Zdjelice su se vratile na mjesto. Francesca je ustala sa stolca. teddy, dušo, došao si baš na desert. Dođi nam se pridružiti. Meg je podigla bradu. Muškarac kojeg je voljela zurio je u nju. One njegove tigrove oči koje bi se zamutile kad bi vodio ljubav s njom sad su bile posve bistre i žestoko pronicave. Pogled mu je skrenuo na pladanj koji je držala. Pa natrag na nju. Meg je spustila pogled. Suflei su počeli tonuti. Jedan po jedan.

ŠESNAESTO POGLAVLJE Moje dame. tedov pogled šibnuo je s Megine bijele pregače na njegovu majku, koja se najednom pretvorila u vrtlog aktivnosti. — Pronađi stolac, dragi. Ubaci se pokraj Shelby. njezin sitni dlan poletjeo je od kose do narukvica i ubrusa, poput rajske ptice koja traži sigurno mjesto na koje će sletjeti. srećom, moj sinje muškarac koji se osjeća ugodno u društvu žena. Torie je frknula nosom. to možeš ponoviti. Izlazio je s pola ovdje prisutnih žena. Ted je nagnuo glavu prema skupu. i uživao sam u svakom trenutku. — Ne u svakom rekla je Zoey. sjećaš se kad je Bennie Hanks začepio sve zahode netom prije koncerta petog razreda? Te noći nismo stigli na večeru. — Ali sam ja vidio predanu mladu prosvjetnu radnicu na djelu galantno je rekao Ted a Bennie je naučio vrijednu lekciju. Trenutačna čežnja smekšala je crte Zoeyina lica, popuštanje sjećanju na ono što je moglo biti. Na njezinu čast, brzo se pribrala. bennie je u svemirskom kampu u Huntsvilleu. Nadajmo se da tamo bolje čuvaju zahode. Ted je kimnuo glavom, ali pozornost je ponovno usredotočio na majku. Pogled mu je bio miran, usta nenasmiješena. Frances ca je posegnula za


svojom čašom s vodom. Emma ih je zabrinuto pogledavala i brzo se ubacila. tede, je li tvoje poslovno putovanje bilo uspješno? — Da. polako je skrenuo pogled s majke i usredotočio ga na Meg. Ona se pravila da to nije primijetila i oduševljeno poslužila prve suflee, kao da je taj desert trebao imati divovski krater u sredini. Prišao joj je, tvrdoglavo stisnute čeljusti. meg, dopusti da ti pomognem. Žuta svjetla opreza zabljesnula su u njezinoj glavi. nema potrebe. progutala je slinu. gospodine. Njegove oči su se suzile. Podigla je sljedeću zdjelicu. Francesca i Emma obje su znale da su ona i Ted ljubavnici, jednako kao i tajanstveni noćni voajer koji je ujedno možda i upao u njezin dom. Je li ta osoba sad ovdje i promatra ih? Taje mogućnost objašnjavala samo dio njezinog sve snažnijeg osjećaja da se sprema neko zlo. Ted je uzeo zdjelicu iz njezine ruke i počeo služiti jednu po jednu gošću s ležernim osmijehom i savršeno odabranim komplimentom. Meg je očito bila jedina osoba koja je u kutovima tog osmijeha zamijetila napetost. Francesca je vedro razgovarala sa svojim gošćama i ponašala se kao da njezin sin uvijek pomaže posluzi. Tedove oči su se smračile kad je Shelby objavila da su ponude za vikend s Tedom Be audineom dosegnule jedanaest tisuća dolara. zahvaljujući svoj reklami koju smo dobile, ponude stižu sa svih strana. Kayla se zbog toga nije činila sretna kao druge, čime je dala zaključiti da joj je tatica ustegnuo novac za dražbu. Jedna od golferica mahnula je kako bi privukla njegovu pozornost. tede, je li istina da ekipa iz Neženje dolazi u Wynette snimiti prilog? — Nije istina odgovorila je Torie. on ne bi mogao proći njihov ispit gluposti. Poslužavnik je napokon bio prazan i Meg je pokušala pobjeći, ali kad je pohitala prema kuhinji, Ted je pošao za njom. Kadje vidio tko je nahrupio u kuhinju, šef se sav pretvorio u osmijeh. hej, gospodine Beaudine. Sjajno je vidjeti vas. zaboravio je vrčeve s kavom koje je netom napunio. čuo sam da ste izvan grada. — Upravo sam se vratio, šefe. tedovo ležerno dobro raspoloženje nestalo je kad se usredotočio na Meg. sto ti radiš kao posluga na zabavi moje majke? — Pomažem odgovorila je a ti mi smetaš. zgrabila je desert viška s pulta i gurnula mu ga. sjedni i jedi. Sef je obišao središnji pult. ne možeš mu dati taj sufle. Već je potonuo. Srećom, šef nije znao za dvadeset drugih koje je dočekala ista sudbina. ted neće zamijetiti rekla je. on jede sljezove kolačiće ravno iz staklenke. ona je bila ta koja je to činila, ali život u Wynetteu naučio ju je vrijednosti izmotavanja. Ted je vratio zdjelicu s desertom na pult, mrko stisnutih usana. moja majka ti je smjestila, zar ne? — Smjestila? Tvoja majka? posegnula je za vrčevima s kavom, ali nije bila dovoljno brza i on ih je dograbio prije nje. vrati mi ih rekla je. ne trebam tvoju pomoć. Ali trebam da mi se ma kneš s puta kako bih mogla obaviti svoj posao. — Meg! šefovo već crveno lice sad je postalo ljubičasto. ispričavam se, gospodine Beaudine. Meg ranije nije posluživala i mora mnogo naučiti o ponašanju prema ljudima. — Pričajte mi o tome. ted je nestao kroz vrata s kavom.


Sve će pokvariti. Nije znala kako. Znala je samo da će učiniti nešto grozno i da ona to mora spriječiti. Dograbila je vrč s ledenim čajem i pojurila za njim. Već je počeo puniti šalice ne pitajući što tko želi, ali nisu prosvjedovale čak ni one koje su pile čaj. Bile su previše zaposlene uskokodakavši se oko njega. Ted nije želio pogledati majku, a na Francescinom inače glatkom čelu pojavile su se dvije brazde. Meg je krenula na suprotnu stranu blagovaonice i počela puniti čaše ledenim čajem. Žena za koju je Zoey rekla da je majka Huntera Graya mahnula je prema Meg. torie, ovo izgleda kao ona tvoja Miu Miu suknjica. Ona koju si nosila kad smo sve išle vidjeti vikend vampira u Austinu. Ted je prekinuo razgovor s Francescinom agenticom. Torie je prešla svojim lijenim pogledom bogatašice po Meginoj suknji. u današnje vrijeme sve kopiraju. Bez uvrede, Meg. Ovo je prilično pristojna imitacija. Ali suknja nije bila imitacija i Meg je napokon shvatila zagonetne poglede koje je primala kad god bi odjenula neki od odjevnih predmeta koje je kupila u Kaylinoj trgovini rabljenom robom. Čitavo to vrijeme, nosila je odjeću koju je Torie O`Connor odbacila, a koja je bila tako prepoznatljiva da je nitko drugi u gradu ne bi kupio. I svi su bili upućeni u tu šalu, uključujući Teda. Birdieje uputila Meg samodopadan pogled dok joj je Meg pružala čašu ledenog čaja. mi ostale previše smo ponosne da bismo nosile Torienu staru odjeću. da ne spominjemo da nemamo tijelo za nju rekla je Zoey. Kayla je rastresla kosu. uporno govorim Torie da bi mnogo više zaradila da pošalje svoje stvari u Austin, ali ona kaže da je to previše posla. Dok se nije pojavila Meg, njezine sam stvari mogla prodati samo strancima. Ti bije komentari zaboljeli, da nije bilo jedne stvari. Sve su žene, čak i Birdie, govorile dovoljno tiho tako da je samo Meg mogla čuti njihove zajedljive primjedbe. Nije imala vremena razmišljati zašto su to učinile jer je Ted odložio oba vrča s kavom i zaputio se prema njoj. Iako je njegov ležeran osmijeh bio nepokolebljiv, njegov odlučan pogled pričao je mnogo opasniju priču. Prema njoj je nailazio sudar automobila i nije mogla smisliti nijedan način da ga izbjegne. Zaustavio se ispred nje, izvukao vrč s ledenim čajem iz njezine ruke i dodao ga Torie. Meg je ustuknula jedan korak, ali je osjetila kako se njegovi prsti ovijaju oko njezina vrata i zaustavljaju je na mjestu. zašto ne odeš pomoći šefu u kuhinji, dušo? Ja ću pokupiti posude. Dušo? Motor je zagrmio, gume zacvilile, kočnice se zadimile i automobil u punoj brzini zabio se u dječja kolica. Ravno pred očima najvećih tračerica u Wynetteu, Teksas, Ted Beaudine pognuo je glavu i zalijepio svoje legendarne usne na njezine, objavivši cijelom svijetu da više neće biti skrivanja. Meg Koranda je nova žena u njegovom životu. Bijesna Kayla poput strijele je skočila sa stolca. Shelby je zaste njala. Birdie je prevrnula svoju čašu ledenog čaja. Emma je zarila lice u dlanove, a Zoey, koja je izgledala jednako zbunjena kao netko od njezinih učenika drugog razreda, uzviknula je: mislila sam da ona to izmišlja kako bi se riješila Spencea. ted i Meg? uzviknula je majka Huntera Graya. Francesca je potonula natrag u stolac. teddy... Sto si to učinio?


Uz moguću iznimku njezine agentice, sve ostale žene u prostoriji shvatile su važnost ovoga što se netom dogodilo. Kaylaje gledala kako njezin butik klizi iz ruke. Birdie je vidjela propast svih svojih planova o novoj čajani i knjižari. Zoey je tugovala nad poboljšanjima u školi do kojih nikad neće doći. Shelby i Torie zamislile su još besanih, krivnjom progonjenih noći za svoje supruge. A Francesca je vidjela kako njezin sin jedinac klizi u čvrst stisak bezvrijedne spletkarošice. Meg je poželjela zaplakati od puke, neizdržive radosti spoznaje da je on za nju učinio nešto tako kolosalno glupo. Okrznuo ju je zglobovima prstiju po obrazu. samo ti sad idi, dušo. Mama cijeni što si danas uskočila da joj pomogneš, ali odsad nadalje ja preuzimam. — Da, Meg tiho je rekla Francesca. sad ćemo moći i sami. Meg mu je bila važnija od ovog grada. Srce joj se uzvinulo vrtoglavom opijenošću od koje je osjetila ošamućenost, ali žena kakva je postala nije joj dopuštala da dugo uživa u tom trenutku. Zarilaje nokte u dlanove i pogledala gošće njegove majke. —Ja... žao mi je... što ste to morale vidjeti. nakašljala se. on je, ovaj, nedavno je doživio gadnu stvar. Pokušavam biti ljubazna, ali... drhtavo je i plitko uzdahnula. on ne može prihvatiti činjenicu da ja... jednostavno nisam baš zagrizla za njega. Ted je podigao ostatak Torienog suflea, odgrizao komad i strpljivo slušao dok se Meg iz petnih žila trudila učiniti ono što je ispravno i iskopati ga iz krasne zbrke koju je stvorio. problem je u meni, ne u tebi. okrenula se prema njemu, pogledom ga preklinjući da pristane na njezinu igru. svi drugi misle da si božanstven pa zato mora biti problem u meni, zar ne? Nitko drugi kao da te ne smatra mrvicu... sablasnim. Iz vio je obrvu. Francesca se uskomešala na stolcu. jesi li ti upravo nazvala mog sina sablasnim? Ted je zagrabio žlicom jošjedan zalogaj čokolade, zainteresiran što će joj još pasti na pamet. Nije joj namjeravao ni najmanje pomoći. Željela ga je poljubiti, prekoriti. Umjesto toga, ponovno je obratila pozornost ženama. budite iskrene. glas joj je dobio snagu od ispravnosti njezinog postupka. sve vi znate na što mislim. Na to kako ptice zapjevaju kad on izađe van. To je sablasno, nije li? I one aureole koje se uporno pojavljuju oko njegove glave? Nitko se nije ni pomaknuo. Nitko nije rekao ni riječ. Usta su joj se osušila, ali nije odustajala. što je sa stigmama? — Stigmama? upitala je Torie. to je nova fora. — Nezgoda s flomasterom. ted je progutao i zadnji zalogaj čokolade i odložio zdjelicu. meg, dušo... ovo govorim samo zato što toliko marim za tebe... ponašaš se pomalo luđački. Nadam se samo da nisi trudna. U kuhinjije zalupila neka posuda i sa sobom odnijela njezinu odlučnost. On je bio gospodar hladnokrvnosti. Ona je bila samo gubitnica koja je željela nešto učiniti od sebe i nikad ga neće moći pobijediti u njegovoj vlastitoj igri. Ovo je njegov grad, problem koji će on riješiti. Dograbila je vrč s ledenim čajem i pojurila prema kuhinji. — Vidimo se večeras doviknuo je za njom. u isto vrijeme. I odjeni onu Torienu haljinu. Na tebi izgleda neusporedivo bolje no što je ikad izgledala na njoj. Oprosti, Torie, ali znaš da je to istina.


Prolazeći kroz vrata, Meg je čula Shelbyn lelek. ali što će biti s nadmetanjem? Ovo će sve upropastiti! — Fućkaj nadmetanje odgovorila je Torie. imamo većih problema. Naš je gradonačelnik upravo pokazao prst Sunny Skipjack i darovao novi golferski kompleks San Antoneu. Ted se mudro nije vratio u kuhinju. Dok je Meg pomagala šefu da raščisti posuđe, misli su joj se vrtjele u desetak različitih smjerova. Čula je kako gošće odlaze i ubrzo je u kuhinju ušla Francesca. Licejoj je bilo blijedo. Bila je bosonoga, odjeću za zabavu zamijenila je kratkim hlačama i majicom. Zahvalila je šefu i platila mu, a zatim pružila Meg njezin ček. Iznos je bio dvostruko veći od obećanog. — Odradila si posao za dvije osobe rekla je Francesca. Meg je kimnula glavom i vratila ga. moj doprinos fondu za knjižnicu. izdržala je Francescin pogled tek koliko je bilo dovoljno da pokaže malo dostojanstva i zatim se vratila poslu. Već je bilo gotovo vrijeme večere kad je i zadnje posuđe odloženo i onaje mogla otići, tegleći velikodušnu vreću ostataka koje joj je šef dao. Čitavim putem natrag do crkve osmijeh nije silazio s njezina lica. Uz stube je bio parkiran Tedov kamionet. Iako je bila neizmjerno umorna, mogla je razmišljati samo o tome da str gne svu odjeću s njega. Zgrabila je ostatke i pojurila u crkvu samo da bi naglo zastala. Crkva je bila ispremetana. Pokućstvo prevrnuto, jastuci razrezani, odjeća razbacana... Po futonu je bio razmrljan sok od naranče i kečap, a njezine potrepštine za izradu nakita bile su raštrkane posvuda njezine dragocjene perlice, alatke koje je nedavno kupila, zapetljana žica. Ted je stajao nasred tog nereda. šerifje već krenuo ovamo. Šerif nije pronašao znakove provale. Kad su spomenuli ključeve, Ted je rekao da je već nazvao da dodu promijeniti brave. Dok je šerif zagovarao teoriju da je to učinio neki lutalica, Meg je znala da mora priznati za onu poruku napisanu na zrcalu u kupaonici. Ted je eksplodirao. i to mi tek sad govoriš? Kog vraga si mislila? Ne bih ti bio dopustio da ostaneš ovdje ni dan duže. Samo ga je promatrala. Uzvraćao joj je bijesnim pogledom bez ijedne aureole na vidiku. Šerifje ozbiljnog lica upitao je li se kome zamjerila. Mislilaje da je zadirkuje dok se nije sjetila da radi za okrug i zbog toga možda nije upućen u lokalne tračeve. — Meg je imala neke razmirice s nekim ljudima rekao je Ted ali ne mogu zamisliti da bi itko od njih ovo učinio. Šerifje izvukao svoju bilježnicu. kojim ljudima? Pokušala se sabrati. u osnovi, svatko tko voli Teda nije baš lud za mnom. Šerifje odmahnuo glavom. to je strašno mnogo ljudi. Možete li suziti popis? — Doista nema mnogo smisla razbacivati se nasumičnim imenima rekla je. — Nikoga ne optužujete. Samo mi dajete popis ljudi koji vam nešto zamjeraju. Treba mi vaša suradnja, gospođice Koranda. Shvatilaje smisao, ali nekako joj se to nije učinilo ispravno. — Gospođice Koranda?


Pokušala je skupiti energiju da započne. pa... tu je... nije znala odakle bi krenula. sunny Skipjack želi Teda za sebe. promatrala je razaranje oko sebe i duboko udahnula. tu su i Birdie Kittle, Zoey Daniels, Shelby Traveler, Kayla Garvin. Kaylin otac, Bruce. Možda Emma Traveler, iako sam mislila da se ona urazumila. — Nitko od njih ne bi ti ovako uništio stan rekao je Ted. — Netko je to učinio odgovorio je šerif, okrećući novu stranicu u bilježnici. nastavite, gospođice Koranda. — Sve Tedove bivše djevojke, posebice nakon ovoga što se danas dogodilo na ručku. to je zahtijevalo kratko objašnjenje, koje je Ted obzirno dao, zajedno sa svojim komentarom kukavičluka ljudi koji se žele skrivati i šuljati umjesto da iskreno priznaju svoje veze. —Još netko? šerif je okrenuo novu stranicu u bilježnici. — Skeet Cooper vidio je kako nabijam jednu Tedovu lopticu za golfu zemlju kako Ted ne bi pobijedio u igri protiv Spencera Skipjacka. Trebali ste vidjeti kako me je pogledao. — Trebala si vidjeti kako sam te ja pogledao s gađenjem je rekao Ted. Meg je cupkala zanokticu. — I? šerif je škljocnuo kemijskom olovkom. Pravila se da gleda kroz prozor. francesca Beaudine. — Stani sad malo! uzviknuo je Ted. — Šerif je želio popis odvratila je. dajem mu popis, nikoga ne optužujem. ponovno se obratila šerifu. vidjela sam gospođu Beaudine prije nešto više od sat vremena u njezinoj kući, tako da teško da postoji mogućnost da je ona ovo učinila. — Teško, ali ne nemoguće odgovorio je šerif. — Moja majka nije vandalizirala ovu crkvu izjavio je Ted. — Ne znam za Tedovog oca nastavila je Meg. njega je teško pročitati. Sad je šerif bio taj koji se zapjenio od ogorčenja. veliki Dallas Beaudine nije vandal. — Vjerojatno nije. I mislim da možemo sigurno eliminirati Cor nelijujorik. Bivšoj predsjednici Sjedinjenih Američkih Država bilo bi teško ušuljati se u Wynette da je nitko ne zamijeti. — Mogla je poslati svoje razbijače otezao je Ted. — Ako ti se ne sviđa moj popis, napravi svoj obrecnula se. ti sve sumnjivce znaš mnogo bolje od mene. Poanta netko mi šalje jasnu poruku da želi da odem iz Wynettea. Serifje pogledao Teda. sto kažeš na to, Tede? Ted je prošao rukom kroz kosu. ne mogu vjerovati da bi itko od ovih ljudi učinio nešto ovako ružno. Da to možda nije bio netko od ljudi s kojima radiš u klubu? — S njima jedino imam dobre odnose. Šerifje zatvorio bilježnicu. gospođice Koranda, ne biste smjeli ostati ovdje sami. Ne dok se ova stvar ne riješi. — Vjerujte mi, neće ostati rekao je Ted. Serifje obećao porazgovarati s šefom policije. Ted ga je otpratio do patrolnog vozila, a Megin je mobitel zazvonio u torbici. Kad je pogledala na zaslon, vidjela je da je zove majka, zadnja osoba 11a svijetu s kojom bi u tom času trebala razgovarati i osoba čiji je glas najviše željela čuti.


Prošla je kroz razbijenu kuhinju i izašla kroz stražnja vrata. bog, mama. — Bog, dušo. Kako je na poslu? — Super. Stvarno super. spustila se na stubu. Cement je još zadržao dnevnu vrućinu i ona je kroz odbačenu suknju Torie O`Connor osjetila njegovu toplinu. — Tata i ja smo silno ponosni na tebe. Njezina je majka još uvijek bila pod iluzijom da je Meg koordinatorica aktivnosti u klubu i to je bilo nešto što je Meg morala veoma brzo ispraviti. iskreno, nije to baš neki posao. — Hej, ja znam bolje od ikog kako je raditi s divovskim egima, a u golf klubu toga zacijelo mnogo vidiš. Što me dovodi do razloga iz kojeg sam nazvala. Imam super vijesti. — Belinda je umrla i ostavila mi sav svoj novac. — U tvojim snovima. Ne, tvoja će baka živjeti zauvijek. Ona je jedna od onih koji ne umiru. Super vijest je... Tvoj otac i ja dolazimo te posjetiti. O, Bože... Meg je skočila sa stube. Desetak ružnih slika bljesnulo joj je u glavi. Rasparani jastuci na dvosjedu... Razbijeno staklo... Kolica s pićima... Lica svih koji joj nešto zamjeraju. — Nedostaješ nam i želimo te vidjeti rekla je njezina majka. želimo upoznati tvoje nove prijatelje. Veoma smo ponosni kako si okrenula stvari u svoju korist. — To je... to je super. — Moramo malo uskladiti rasporede, ali to ćemo brzo riješiti. Posve nezvaničan posjet. Samo na dandva. Nedostaješ mi. — I ti meni nedostaješ, mama. imat će vremena očistiti nered u crkvi, ali to je bio sam vrh ledenog brijega. Što je s njezinim poslom? Procijenila je vjerojatnost da će biti unaprijeđena u koordinatoricu aktivnosti prije posjeta njezinih roditelja i zaključila da bi prije bila pozvana na pidžamaparty u Birdienoj kući. Zadrhtala je na pomisao da roditelje upozna s Tedom. Nije trebalo mnogo mašte da bi zamislila kako njezina majka pada na koljena i preklinje Teda da se ne opameti. Izabrala je najjednostavniji od svojih problema. mama, postoji nešto... Moj posao. Nije tako dojmljiv. — Meg, prestani se potcjenjivati. Ne mogu promijeniti činjenicu da si odrasla u obitelji ludih preuspješnih ljudi. Mi smo ti koji su čudni. Ti si normalna, pametna, lijepa žena koja dopušta da je s puta skrene sva ludost oko nje. Ali to je sad iza tebe. Krenula si iznova i mi ne bismo mogli biti ponosniji no što jesmo. Moram ići. Volim te. — I ja tebe volim slabašno je rekla Meg. I onda, nakon što je njezina majka spustila slušalicu: mama, ja sam cura za kolicima s pićima, a ne koordinatorica aktivnosti. Ali moj nakit se sjajno prodaje. Stražnja vrata su se otvorila i pojavio se Ted. sutra ću nekoga poslati da počisti. — Ne umorno je rekla. ne želim da itko ovo vidi. Sbvatioje. onda ostani ovdje i odmaraj. Ja ću se za sve pobrinuti. Željela se samo sklupčati u loptu i razmisliti o svemu što se dogodilo, ali previše je godina provela puštajući da drugi ljudi čiste iza nje. dobro sam. Samo da se najprije presvučem. — Ne bi to morala raditi.


— Ne bi ni ti. to ljubazno, lijepo lice u njoj je izazvalo bol. Prije nekoliko tjedana, pitala bi se što muškarac kao Ted radi sa ženom kao ona, ali nešto se u njoj počelo događati, neki osjećaj postignuća od kojeg se počela smatrati barem malo vrijednom. Iznio je uništeni futon iz crkve i nakon njega oštećeni kauč i stolce koje je uzela iz kluba. Ispalio je nekoliko šala trudeći se da je oraspoloži. Pomela je razbijeno staklo i pregledala ga kako ne bi slučajno bacila neku od svojih dragocjenih perlica. Kad je bila zadovoljna obavljenim poslom, otišla je u kuhinju raščistiti nered ondje, ali on je to već učinio. Kad su završili, već je umalo pao mrak i oboje su bili gladni. Odnijeli su ostatke od ručka i dvije boce piva na groblje i sve ra sprostrli na ručnik iz kupaonice. Jeli su ravno iz posuda, povremeno se dodirujući vilicama. Morala je razgovarati o onome što se dogodilo u kući njegove majke, ali pričekala je da pojedu prije no što je načela tu temu. nisi smio učiniti ono što si učinio na ručku. Naslonio se na nadgrobnu ploču Horacea Ernsta. što sam to učinio? — Nemoj se poigravati. Poljubio si me. trudila se suspregnuti ushit koji se još uvijek želio razliti u njoj. dosad već čitav grad zna da smo par. Spence i Sunny neće biti u gradu ni pet minuta prije no što čuju za to. —Ja ću brinuti o Spenceu i Sunny. — Kako si mogao učiniti nešto tako glupo? tako divno. Ispružio je noge prema grobnoj parceli Muellerovih. želim da na neko vrijeme doseliš k meni. — Obraćaš li ti pozornost ičemu što govorim? — Sad svi znaju za nas. Nema razloga da ne useliš k meni. Nakon svega što je učinio za nju, više se nije mogla opirati. Podigla je štap i noktem palca ogulila koru. cijenim tvoju ponudu, ali useljenje k tebi bilo bi kao da sam se izbeljila tvojoj majci. —Ja ću se pobrinuti za svoju majku mrzovoljno je rekao. volimje, ali ona ne upravlja mojim životom. — Da, to svi kažemo. Ti. Ja. Lucy. zabila je štap u zemlju. naše su majke moćne žene. Zdrave su glave, pametne, kraljuju svojim svijetovima i silovito nas vole. Moćna kombinacija zbog koje je teško praviti se da su normalne majke. — Nećeš ovdje ostati sama. Nemaš čak ni krevet. Pogledala je kroz stabla prema hrpi smeća na kojoj je sad bio njezin futon. Tkogod je ovo učinio neće prestati, ne dok Meg ne ode iz Wynettea. u redu pristala je. ali samo noćas. Hrdamobilom se odvezla za njim do njegove kuće. Tek što su ušli, a on ju je privukao na grudi i drugom rukom nazvao jedan broj. mama, netko je provalio u crkvu i demolirao je pa će Meg nekoliko dana ostati kod mene. Plašiš je, ljut sam na tebe i u ovom trenutku nisi ovdje dobrodošla pa nas ostavi na miru. prekinuo je vezu. — Ona mene ne plaši—prosvjedovala je Meg. barem ne mnogo. Poljubio ju je u nos, okrenuo prema stubama i potapšao po stražnjici, oklijevajući na zmaju. ma koliko mrzim što to govorim, mrtva si umorna. Idi spavati. Doći ću kasnije. — Imaš neki važan spoj?


—Još bolje od toga. Postavit ću nadzornu kameru kod crkve. u njegovom glasu začula se neka oštrina. to bih odmah učinio da si mi rekla za prvu provalu. Nije bila dovoljno budalasta da se pokuša obraniti. Umjesto toga, obgrlila ga je rukama i povukla na bambusov pod. Nakon svega što se danas dogodilo, ovaj put bit će drugačije. Ovaj će put dodirnuti nešto drugo, a ne samo njezino tijelo. Otkotrljala se na njega, uhvatila rukama njegovo lice i strasno ga poljubila. Uzvratio joj je uobičajenom stručnošću. Uzbudio je svojom opojnom maštovitošću. Ostavio je znojnu i bez daha i gotovo... ali ne posve... zadovoljenu.

SEDAMNAESTO POGLAVLJE Meg nije bila naviknuta na rashladne uređaje, a budući da je bila pokrivena samo plahtom, tijekom noći bilo joj je hladno. Šćućurila se uz Teda i kad je otvorila oči, bilo je jutro. Okrenula se na bok kako bi ga promotrila. Bio je jednako neodoljiv dok je spavao kao i kad je bio budan. Kosa mu je bila razbarušena, ponegdje spljoštena, ponegdje raskuštrana, i onaje jedva odoljela da je ne popravi. Proučavala je jasnu crtu na njegovom bicepsu na mjestu gdje mu je ruka bila tamnija od sunca. Nijednog uvaženog glamuroznog momka iz južne Kalifornije ne bi uhvatili ni mrtvog s takvom razlikom u boji kože, ali Ted na to ne bi ni pomislio. Priljubila je usne uz njegovu ruku. Okrenuo se na leđa, povukao sa sobom dio plahte i oslobodio mošusast miris njihovih usnulih tijela. Odmah se uzbudila, ali uskoro je morala biti u klubu pa se primorala ustati iz kreveta. Dosad već zacijelo svi znaju što se jučer dogodilo na ručku i nikome od njih neće pasti na pamet za taj poljubac okriviti Teda. Čekao ju je dan prepun problema. Spremala je sokove u kolica za golferice koje su dolazile utorkom ujutro kad se iz svlačionice pojavila Torie. S konjskim repom koji se njihao, marširala je prema Meg i na svoj tipičan način, bez okolišanja prešla na ono bitno. očito, nakon ovoga što se dogodilo, ne možeš ostati u crkvi, a ne možeš ostati ni kod Teda pa smo sve mi zaključile da je za tebe najbolje da se preseliš u Shel byn apartman za goste. Živjela sam ondje između moja prva dva nesretna braka. Udoban je i ima privatnost, osim toga ima i zasebnu kuhinju, što ne bi imala da dodeš k Emmi ili meni. krenula je prema trgovini s opremom za golfere, konjski rep je poskakivao, i zatim doviknula preko ramena: shelby te očekuje do šest. Uzruja se kad ljudi kasne. — Stani malo! meg je bijesno pojurila za njom. neću useliti u tvoj dom iz djetinjstva. Torie je stavila ruku na bok i djelovala najozbiljnije što ju je Meg ikad vidjela. ne možeš ostati kod Teda. Meg je to već znala, ali mrzila je da joj itko naređuje. suprotno uvriježenom mišljenju, nitko od vas nema pravo glasa. Vratit ću se u crkvu. Torie je bijesno frknula nosom. zar doista misliš da će ti on dopustiti da to učiniš nakon ovoga što se dogodilo? — Ted meni ništa ne mora dopustiti. odmarširala je natrag do kolica. zahvali Shelby na velikodušnosti, ali već imam svoje planove. Torie je došla za njom. meg, ne možeš useliti k Tedu. Doista ne možeš.


Meg se pravila da ne čuje i odvezla. Nije bila raspoložena za izradu nakita dok čeka mušterije pa je izvukla primjerak Američke zemlje koji je posudila od Teda, no čak ni riječi najpronicavijeg borca za zaštitu okoliša u državi nisu mogle zadržati njezinu pozornost. Odložila je knjigu kad su se pojavile prve četiri golferice. — Meg, čule smo za provalu. — Mora da si se nasmrt preplašila. — Kladim se da su htjeli tvoj nakit. Nagrabila je led u papirnate čaše, natočila pića i na njihova pitanja odgovorila najkraće štoje mogla. Da, bilo je strašno. Ne, nema pojma tko je to učinio. Da, namjerava biti mnogo opreznija u budućnosti. Kad se pojavila sljedeća četvorka, čula je još toga na istu temu, ali svejedno joj nije odmah sinulo. Tek nakon što su već otišle na teren, palo joj je na pamet da nijedna od tih osam žena nije spomenula Tedov poljubac na ručku ni njegovu objavu da su Meg i on par. Nije to shvaćala. Žene u ovome gradu više su od svega voljele zabadati nos u tuđe poslove, posebice Tedove, pa ih zato nije sprečavala pristojnost. Što se događa? Nije shvatila dok sljedeće četiri igračice nisu počele vući svoje torbe do mjesta za početni udarac. Tad joj se sve razjasnilo. Nijedna od žena s kojima je razgovarala nije bila na ručku pa nisu znale. Onih dvadeset gošći koje su svjedočile što se dogodilo urotile su se na šutnju. Potonula je na kolica i pokušala zamisliti telefonske linije koje su sinoć zacijelo zujale. Čula je kako se svaka od Francescinih gošći zaklinje na Bibliju ili najnoviji primjerak časopisa InStyle, da neće nikome zucnuti ni riječ o onome što se dogodilo. Dvadeset tračavih žena iz Wynettea zaklelo se na šutnju. To nije moglo potrajati, ne pod normalnim okolnostima. Ah kad je riječ o Tedu, moglo bi. Poslužila je sljedeću skupinu i naravno, govorile su samo o provali, ne spominjući Teda. Ali to se promijenilo pola sata kasnije kad je pristigla zadnja skupina, samo dvije žene. Čim ih je vidjela kako izlaze iz kolica, znala je da će taj razgovor biti drugačiji. Obje su bile na onom ručku. Obje su vidjele što se zbilo. I obje su joj prilazile s nedvojbeno neprijateljskim grimasama na licu. Niža od njih dvije, gruba brineta koju su svi zvali Cookie, odmah je prešla na stvar. svi znamo da se ti nalaziš iza one provale u crkvu, a znamo i zašto. Meg je trebala shvatiti da će se to dogoditi, ali nije. Viša je žena potegnula svoju rukavicu za golf. željela si useliti k njemu, a on to nije htio pa si odlučila učiniti mu nemogućim da te odbije. Demolirala si vlastiti stan prije no što si ujutro otišla na posao k Francesci. nije moguće da to doista vjerujete rekla je Meg. Cookie je izvukla palicu iz torbe ne uzevši uobičajeno piće. nisi doista mislila da će ti to uspjeti, zar ne? Kad su njih dvije otišle, Meg je neko vrijeme bijesno koračala po terenu i zatim klonula na drvenu klupu uz oznaku. Još nije bilo ni jedanaest sati, a zrakom se već mreškala sparina. Trebala bi otići. Ovdje nema budućnosti. Nema pravih prijatelja. Ni posao koji vrijedi raditi. Ali svejedno će ostati. Ostat će jer je muškarac u kojega se tako glupo zaljubila ugrozio budućnost ovog


grada do kojeg mu je toliko stalo kako bi svijetu dao do znanja koliko mu je ona važna. Prigrlilaje tu spoznaju uz srce. Nedugo nakon toga počeo je zvoniti njezin mobitel. Prvi je nazvao Ted. čujem da te lokalna ženska mafija pokušava izbaciti iz moje kuće rekao je. ne obaziri se na njih. Ostaješ sa mnom i nadam se da planiraš skuhati nešto dobro za večeru. duga stanka. —Ja ću se pobrinuti za desert. Sljedeći je poziv bio od Spencea pa nije odgovorila na njega, međutim, on je ostavio poruku da će se vratiti za dva dana i poslati limuzinu po nju da je doveze na večeru. Nakon toga je nazvala Haley i zamolila Meg da se nađe s njom u zalogajnici u stanci za ručak u dva sata. Kad je Meg stigla onamo, zatekla je nedobrodoš lo iznenađenje u obliku Birdie Kittle koja je sjedila sučelice svojoj kćerki za jednim od zelenih metalnih stolova u bistrou. Birdie je bila odjevena za posao u pleteni kostim boje patlidžana. Preko naslona stolca prebacila je sako, otkrivajući bijelu bluzu bez rukava i bucmaste, pjegave ruke. Haley se nije potrudila našminkati, što bi poboljšalo njezin izgled da nije bila neobično blijeda i napeta. Skočila je od stola kao na oprugama. mama ti mora nešto reći. Meg nije željela čuti ništa što Birdie Kittle ima reći, ali sjela je na prazan stolac između njih dvije. kako se osjećaš? upitala je Haley. nadam se bolje nego jučer. — Dobro sam odgovorila je Haley, sjela i počela cupkati keks s komadićima čokolade koji je ležao na četverokutu voštanog papira ispred nje. Meg se sjetila razgovora koji je načula za ručkom. Haley je sinoć ponovno bila s onim Kyleom Bascomom, bila je rekla Birdie. Kunem se Bogom, ostane li trudna... Prošli tjedan, Meg je vidjela Haley na parkiralištu s krakatim klincem njezine dobi, ali kad joj je to spomenula, Haley je izbjegavala tu temu. Odlomila je komadić keksa. Meg je pokušala prodavati te iste kolačiće na svojim kolicima, ali su se komadići čokolade stalno topili. samo daj, mama rekla je Haley. pitaj je. Birdie je naškubila usta i njezine zlatne narukvice zazveckale su uz rub stola. čula sam za provalu u crkvu. — Da, izgleda da su svi čuli za to. Birdie je skinula papirnatu navlaku sa slamke i gurnula slamku u svoj sok. prije satdva sam razgovarala sa Shelby. Lijepo je od nje što te je pozvala da ostaneš u njezinoj kući. Nije to morala učiniti, znaš. Meg je svoj odgovor sačuvala neutralnim. to shvaćam. Birdie je gurnula slamku kroz led. budući da se ne čini da želiš ostati ondje, Haley je pomislila da... — Mama! haley joj je dobacila ubojit pogled. — No dobro, ispričavam se. Ja sam pomislila da će ti možda biti udobnije u hotelu. Bliže je klubu od Shelbyne kuće pa se nećeš morati daleko voziti na posao, a u ovom trenutku nisu sve sobe pune. birdie je bockala dno svoje papirnate čaše dovoljno snažno da probuši rupu u njemu. možeš ostati u sobi Jasmin, ja te častim. Imaš i kuhinjicu koje se možda sjećaš iz vremena kad sije čistila.


— Mama! rumen je nagrnula na Haleyino blijedo lice. Djelovala je izbezumljeno i to je zabrinulo Meg. mama želi da ostaneš u hotelu. Ne samo ja. Meg je itekako dvojila u to, ali mnogo joj je značilo da je Haley cijenila njihovo prijateljstvo dovoljno da se suprotstavi majci. Odlomila je komadić keksa koji Haley nije jela. zahvaljujem na ponudi, ali već imam planove. — Kakve planove? upitala je Haley. — Vraćam se natrag u crkvu. — Ted ti nikad neće dopustiti da to učiniš rekla je Birdie. — Dao je promijeniti brave, a ja se želim vratiti u svoj stan. nije spomenula nadzornu kameru koju je namjeravao postaviti tog dana. Što manje ljudi zna za nju, to bolje. — Da, dobro, ne možemo uvijek dobiti što želimo rekla je Birdie, izazivajući njezinog unutarnjeg Micka Jaggera. namjeravaš li ikad misliti o nekom drugom osim sebe? — Mama! Dobro je da se vraća. Zašto moraš biti tako negativna? — Žao mi je, Haley, ali ti odbijaš priznati kakvu je zbrku Meg od svega načinila. Jučer, kod Francesce... Ti nisi bila ondje, pa ne možeš... — Nisam gluha. Čula sam te kad si razgovarala telefonom sa Shelby. Očito je kodeks šutnje imao nekoliko rupa. Birdie je umalo prevrnula svoje piće dok je ustajala sa stolca. sve se trudimo iz petnih žila kako bismo počistile nered koji ti, Meg Koranda, ostavljaš iza sebe, ali to ne možemo postići same. Dobro bi nam došlo malo suradnje. zgrabila je svoj sako i udaljila se, crvene kose koja je plamtjela na suncu. Haley je smrvila keks u voštanom papiru. mislim da bi se ti trebala vratiti u crkvu. — Izgleda da si ti jedina koja to misli. kad se Haley zagledala negdje u daljinu, Meg ju je zabrinuto pogledala. očito nisam baš najuspješnija u rješavanju vlastitih problema, ali znam da te nešto muči. Želiš li razgovarati, slušat ću. — Nemam o čemu razgovarati. Moram se vratiti na posao. haley je zgrabila sok koji je ostavila njezina majka i zgnječeni keks i vratila se u zalogajnicu. Meg se zaputila natrag prema glavnoj zgradi po svoja kolica s pićima. Ostavila ih je u blizini fontane i čimje stigla onamo, jedan je veoma poznat, veoma nedobrodošao lik naišao iza ugla. Njezina dizajnerska ljetna haljina i Louboutinove sandale sa stiletto potpeticama nagovještavale su da nije došla na partiju golfa. Umjesto toga, odlučno je koračala prema Meg, lupkajući potpeticama po asfaltu i zanijemivši kad je zakoračila na travu. Meg je odoljela porivu da podigne prste u znaku križa, ali kad se Francesca zaustavila ispred nje, nije uspjela suspregnuti stenjanje. molim te nemoj reći što mislim da ćeš reći. — No, dobro, ni ja baš nisam najsretnija zbog ovoga. brzim zamahom ruke odgurnula je Cavallijeve sunčane naočale navrh glave i otkrila one svoje blistave zelene oči s lagano osjenčanim kapcima i svilenkastom tamnom maškarom na već gustim trepavicama. Ono malo šminke s kojom je Meg započela dan već se davno otopilo od znoja i dok je Francesca mirisala na Quelques Fleurs, Meg je vonjala na proliveno pivo. Pogledala je Tedovu majušnu majku. možeš li mi barem najprije dati pištolj da se ubijem?


— Ne budi budalasta odvratila je Francesca. da imam pištolj, već bih ga upotrijebila na tebi. mahnula je rukom na muhu koja je imala drskosti zazujati preblizu njezinom predivnom licu. naša je gostinjska koliba odvojena od glavne kuće. Imat ćeš je samo za sebe. — Hoću li te morati i zvati mama? — Blagi Bože, ne. nešto se dogodilo kutku njezinih usana. Grimasa? Osmijeh? Nije bilo moguće reći. zovi me Francesca kao i svi drugi. — Slatko. megje gurnula prste u džep. zanima me, je li ijedna žena u ovome gradu iole sposobna brinuti svoja posla? — Nije. I zato sam od samog početka zahtijevala da Dallie i ja sačuvamo stan na Manhattanu. Jesi li znala da je Ted već imao devet godina kad je prvi put došao u Wynette? Možeš li zamisliti koliko bi lokalnih osebujnosti bio pokupio da je od rođenja živio ovdje? frknula je nosom. ne mogu ni pomisliti na to. — Cijenim ponudu, jednako kao što sam cijenila i Shelbynu i onu Birdie Kittle, ali hoćeš li molim te obavijestiti svoje vijeće vještica da se vraćam u crkvu. — Ted to nikad neće dopustiti. — Ted nema pravo glasa obrecnula se Meg. Francesca je zadovoljno zagugutala. to dokazuje da mog sina ne poznaješ ni približno onoliko koliko misliš da ga poznaješ. Gostinjska kuća je nezaključana, a hladnjak napunjen. Da ti nije palo na pamet da mi se usprotiviš. to rekavši, otišla je. Preko trave. Niz stazu s kolicima. Tap... tap... tap... tap... tap...tap... Te večeri; dok je izlazila s parkirališta i vozila se prilazom prema cesti, Megje razmišljala o svom bijednom danu. Nije imala namjeru useliti u gostinjsku kuću Francesce Beaudine, ni Shelby Traveler, ni u hotel u Wynetteu. Ali također nije namjeravala ostati s Tedom. Ma koliko bila bijesna na žene u ovome gradu koje su u sve zabadale nos, nije im željela prkositi. Ma koliko one bile grozne, ma koliko se uplitale i osuđivale je, činile su ono što su smatrale ispravnim. Za razliku od toliko mnogo Amerikanaca, stanovnici Wynettea, Teksas, nisu poznavali pojam građanske apatije. Uz to, na njihovoj je strani bila i stvarnost. Nije mogla živjeti s Tedom dok su Skipjackovi u blizini. Iz čista mira, nešto je poletjelo prema njezinom automobilu. Zadahtala je i nagazila kočnice, ali zakasnila je. Kamenje udario o prednje staklo. Opazila je neku kretnju u stablima, gurnula mjenjač u položaj za parkiranje i iskočila iz automobila. Poskliznula se na šljunak, ali je vratila ravnotežu i potrčala prema šumarku uz prilaz. Čičci su se lijepili za njezine hlačice i grebali je po nogama kad je ušla u guštaru. Vidjela je još jednu brzu kretnju, ali nije bila sigurna nije li ljudska. Znalaje samo daju je netko ponovno napao i bilo joj je preko glave biti žrtvom. Zašla je dublje u šumu, ali nije znala kojim bi putem krenula. Zastalaje ne bi li osluhnula, ali nije čula ništa osim svog vlastitog hrapavog disanja. Nakon nekog vremena, odustala je. Tko god je bacio taj kamen, već je pobjegao. Još uvijek se tresla kad se vratila do automobila. Mreža razbijenog stakla širila se pred njezinim očima, ali izvijajući vrat uspijevala je vidjeti gotovo dovoljno dobro da bi vozila.


Kad je stigla do crkve, ljutnja ju je uravnotežila. Silno je željela vidjeti Tedov kamionet parkiran ispred vrata, ali nije bio ondje. Pokušala je otključati vrata svojim ključem, ah brava je bila promijenjena, baš kao što je očekivala. Bijesno se spustila niz stube i pogledala ispod kamene žabe, znajući još dok ju je podizala da joj on zacijelo nije ostavio novi ključ. Još je malo bijesno toptala naokolo dok nije opazila sigurnosnu kameru postavljenu na stablo oraha koje je nekoć pružalo zaklon vjernicima kad bi izašli s mise. Zamahnula je šakom prema njemu. theodore Beaudine, ne dodeš li ovamo istog časa i ne pustiš li me unutra, razbit ću prozor! skljokala se na najnižu stubu kako bi pričekala, a zatim ponovno skočila na noge i odjurila prečicom preko groblja do potoka. Njezino mjesto za plivanje ju je čekalo. Razodjenula se do grudnjaka i gaćica i zaronila. Voda, hladna i ugodna, prekrila joj je glavu. Otplivalaje do kamenitog dna, odgurnula se i izronila. Zaronila je ponovno, želeći da voda ispere grozan dan. Kad se napokon smirila, gurnula je mokra stopala u tenisice, pograbila prljavu radnu odjeću i u vlažnom donjem rublju se zaputila natrag prema crkvi. Ali kad je izašla iz zaklona stabala, ukopala se na mjestu. Veliki Dallas Beaudine sjedio je na nadgrobnoj ploči od crnog granita, a uz njega je stajao njegov vjerni nosilac palica, Skeet Cooper. Opsovavši ispod glasa, sakrila se natrag u šumarak i navukla hlačice i znojnu majicu. Drsko protusloviti Tedovom ocu bilo je posve drugačija igra od suprotstavljanja ženama. Provukla je prste kroz mokru kosu, samoj sebi rekla da ne pokaže strah i išetala na groblje. provjeravaš svoje buduće počivalište? — Ne još odgovorio je Dallie. Udobno se smjestio na nadgrobnu ploču, ispruživši duge noge u trapericama, dok su se točkice svjetla poigravale u njegovoj tamnoblond kosi. I sa pedeset i devet godina bio je lijep muškarac, zbog čega je Skeetova žgoljava ružnoća bila još naglašenija. Stopala su joj šljapkala u tenisicama dok se približavala. mogao bi završiti i na gorem mjestu nego što je ovo. — Valjda je tako. dallie je prekrižio noge u gležnjevima. mjernici su se pojavili dan ranije i Ted je s njima na odlagalištu. Izgleda da bi se ovaj posao s gradnjom golf odmarališta ipak mogao zaključiti. Rekli smo mu da ćemo ti pomoći preseliti tvoje stvari u njegovu kuću. — Odlučila sam ostati ovdje. Dallie je kimnuo glavom, kao da razmišlja o tome. ne čini se previše sigurnim. — Postavio je barem jednu sigurnosnu kameru. Dallie je ponovno kimnuo glavom. istinaje da smo Skeet i ja već preselili tvoje stvari. — Niste imali nikakvog prava to učiniti! — To je pitanje mišljenja. dallie je okrenuo lice prema povjetarcu kao da provjerava smjer vjetra prije sljedećeg udarca u golfu. živjet ćeš kod Skeeta. — Kod Skeeta? — On ne govori mnogo. Zaključio sam da bi radije uselila k njemu nego imala posla s mojom suprugom. Mogao bih ti i reći da mi se ne sviđa kad se ona uzruja, a ti je svakako uzrujavaš. — Ona se uzrujava zbog svake gluposti. skeet je prebacio čačkalicu sjedne strane usta na drugu. a budući da je Francie takva kakva jest, ne možeš mnogo učiniti da je razuvjeriš od toga.


— Uza svo dužno poštovanje... meg je zvučala kao odvjetnica, ali Dallijeva mirna samouvjerenost poljuljkala ju je na način na koje je žene nisu mogle poljuljkati. ne želim živjeti sa Skeetom. — Ne vidim zašto ne bi željela. skeet je prebacio svoju čačkalicu. imat ćeš vlastiti televizor i neću te nimalo ometati. Iako, volim da mi je kuća uredna. Dallie je ustao s nadgrobne ploče. možeš se voziti za nama ili će Skeet voziti tvoj automobil, a ti pođi sa mnom. Njegov uporan pogled svjedočio je da je odluka donesena i ništa što ona kaže neće je promijeniti. Odvagala je mogućnosti. Povratak u crkvu očito sad nije bio opcija. Neće se useliti ni Tedu. Ako on ne shvaća zašto, ona shvaća. Time su joj ostajali kuća Warrena i Shelby Traveler, hotel, Francescina gostinjska kuća ili useljenje k Skeetu Cooperu. Sa svojim prosijedim, suncem izbrazdanim licem i konjskim repom nalik Williju Nelsonu koji mu je padao između lopatica, Skeet je više izgledao kao skitnica nego kao muškarac koji je zaradio nekoliko milijuna dolara noseći palice legendi golfa. Prikupila je malo uništenog ponosa i bahato ga pogledala. ne dopuštam da moji cimeri posuđuju moju odjeću, ali volim zabavice petkom navečer. Ruke i noge. Ti uređuješ moje nokte, ja tvoje. Takve stvari. Skeet je prebacio čačkalicu i pogledao Dallija. izgleda da smo si nabavili još jednu živahnu. — Izgleda da jesmo. dallie je izvukao ključeve automobila iz džepa. iako, još je prerano da bismo bili sigurni. Nije imala pojma o čemu govore. Krenuli su ispred nje i čula je kako se Skeet smijulji. sjećaš se one noći kad smo umalo dopustili da se Francie utopi u bazenu? — Moram priznati da sam svakako bio u iskušenju odgovorio je Francien ljubljeni suprug. — Dobro da to nismo učinili. — Čudni su putovi Gospodnji. Skeet je bacio svoju čačkalicu u grmlje. izgleda da ovih dana itekako radi prekovremeno. Vidjelaje Skeetovu malu, kamenu kuću u rančerskom stilu kadje prvi put istraživala posjed Beaudineovih. Uz ulazna vrata obojena nekom neodređenom bež bojom bila su dva prozora. Američka zastava, jedini ukrasni predmet, bezvoljno je visjela s motke u blizini prilaza kući. — Pokušali smo ne unerediti previše tvoje stvari dok smo ih selili rekao je Dallie pridržavajući joj ulazna vrata otvorenima. — Kako obzirno od vas. ušla je u besprijekorno uredan dnevni boravak koji je bio obojen svjetlijom nijansom bež boje od ulaznih vrata i kojim su dominirala dva visoka, izrazito ružna smeđa naslonjača uperena ravno u veliki, na zid postavljen televizor tankog zaslona. Iznad njega, točno na sredini, visio je šareni sombrero. Jedini istinski estetski zahvat u prostoriji bio je prekrasan sag zemljanih boja sličan onome u Francescinom uredu, sag za koji je Meg posumnjala da ga Skeet nije sam birao. Podigao je daljinski upravljač i uključio Golf Channel. Veliki otvor sučelice ulaznim vratima otkrivao je dio hodnika i funkcionalnu kuhinju s drvenim ormarićima, bijelim radnim površinama i nizom keramičkih posuda u obliku


engleskih ladanjskih kuća. Manji televizor tankog zaslona visio je iznad okruglog drvenog stola za ručavanje s četiri podstavljena stolca na okretanje. Pošla je za Dallijem niz hodnik. skeetova je spavaća soba na kraju hodnika rekao je. hrče kao lud pa će možda biti dobro da si kupiš čepiće za uši. — Postaje sve bolje, zar ne? — Privremeno. Dok se situacija ne sredi. Poželjela ga je upitati kad točno misli da će se to dogoditi, ali se predomislila. Poveo ju je u oskudno namještenu spavaću sobu s industrijski proizvedenim pokućstvom u ranoameričkom stilu: bračnim krevetom prekrivenim prekrivačem geometrijskog uzorka, komodom, tapeciranim stolcem i još jednim televizorom. Zidovi su bili iste bež boje kao i ostatak kuće, a njezin kovčeg i neke kartonske kutije ležali na golom popločanom podu. Kroz otvorena vrata ormara vidjela je kao njezina odjeća visi na drvenoj šipki i ispod nje je uredno poslagana njezina obuća. — Francie je više no jednom ponudila da mu uredi kuću rekao je Dallie ali Skeet voli jednostavnost. Imaš svoju kupaonicu. — Hura. — Skeetov ured je u susjednoj spavaonici. Koliko ja vidim, ne koristi ga ni za što pa ondje možeš izrađivati svoj nakit. On neće primijetiti, ne ako ne izgubiš daljinski koji drži na vrhu ormarića za spise. Ulazna vrata su tresnula i čak ni Golf Channel nije mogao nadglasati zvuk bijesnih koraka nakon kojih je uslijedio zahtjevan urlik omiljenog sina Wynettea. gdje je ona? Dallie je pogledao prema hodniku. rekao sam Francie da smo trebali ostati u New Yorku.

OSAMNAESTO POGLAVLJE U odgovor na Tedovo nametanje, Skeet je pojačao ton na televizoru. Meg se sabrala i provirila glavom u dnevni boravak. iznenađenje. Tedu je kapa skrivala oči, ali ukočena čeljust nagovještavala je olujno vrijeme. sto ti radiš ovdje? Važno je zamahnula prema naslonjaču. našla sam novog ljubavnika. Žao mi je što si to morao saznati na ovaj način. — Na programu je Golf Central progunđao je Skeet a ja ništa ne čujem. Dallie je izašao u hodnik iza nje. to je zato što postaješ gluh. Mjesecima ti već govorim da kupiš neko slušno pomagalo. Hej, sine. Kako je prošlo na odlagalištu? Tedove su ruke i nadalje ostale agresivno položene na bokove. što ona radi ovdje? Trebala bi biti kod mene. Dallie je ponovno obratio pozornost Meg, modrih očiju bistrih kao nebo iznad Teksasa. rekao sam ti da on neće biti sretan ovime, Meg. Sljedeći put me moraš poslušati. tužno je odmahnuo glavom. dao sam uistinu sve od sebe kako bih je odgovorio, sine, ali Meg je doista svojeglava. Imala je dva izbora. Odabrala je onaj koji nije uključivao udarac. ovako je bolje. — Za koga je bolje? odgovorio je Ted. za mene ni u kom slučaju nije bolje. A nije bolje ni za tebe. — Zapravo, bolje je. Ti nemaš pojma... — Najbolje će biti da vas dvoje ovaj razgovor obavite nasamo.


— Dallie je izgledao kao da mu je neugodno, iako mu nije bilo. tvoja mama i ja danas večeramo u klubu. Inače bih vas oboje pozvao da nam se pridružite, ali čini se da postoji mnogo napetosti. — Prokleto si u pravu da postoji napetosti rekao je Ted. nju je na nišan uzeo neki manijak i želim da bude ondje gdje je mogu držati na oku. — Sumnjam da će joj se ovdje išta dogoditi. dallie je krenuo prema ulaznim vratima. osim što će joj nastradati bubnjići. Vrata su se zatvorila iza njegovih leda. Od Tedovog kritičnog pogleda i svoje vlažne odjeće i hladnog donjeg rublja sva se naježila. Odtutnjala je hodnikom do svoje sobe i kleknula ispred kovčega. imala sam gadan dan rekla je kad je on ušetao u sobu iza nje. sad i ti možeš otići. — Ne mogu vjerovati da si im dopustila da te slome! uzviknuo je. mislio sam da si snažnija. Nije se iznenadila da je prozreo očevu šaradu. Izvukla je iz kovčega torbicu s uredno spakiranim toaletnim potrepštinama. — Gladna sam i treba mi tuširanje. Prestao je koračati. Madrac je uzdahnuo kad je sjeo na rub. Sekunde su otkucale prije no što je progovorio tako tiho da ga je ona jedva čula. ponekad tako silno poželim otići iz ovog grada da to osjetim u ustima. Nju je preplavio nalet nježnosti. Odložilaje torbicu i prišla mu. Dok je reklama za Viagru odjekivala iz dnevnog boravka, nasmiješila se i skinula mu kapu. ti si ovaj grad šapnula je. I zatim ga je poljubila. Dva dana kasnije, dok je sjedila u hladu uz petu rupu i čitala o kompostiranju širokih razmjera, jedan od mladih nosača palica dozujao je do nje u kolicima. traže te u trgovini s opremom rekao je. ja ću preuzeti tvoja kolica. Ulbeth Phillips I ijja do glavne zgrade s nekom zlom ivdanom. Čim je ušla u trgovinu, Ijjk spustile na njezine oči. pogo ¡I ¡í¡ ¡jbrala se. po muževnom zateza iJatt Damon, ali nešto mi govori... I JI čistile iSpencer Skipjackjuje okre.iia šešir, sportsku košulju i tamne mu je velika usta preko široke bi ¡litivnosimi nedostajala, gospođice ¡oditeljeimlađaje od njega više od jjog egomanijaka neodoljiva kom 1 ..Jjti na darovima. liiz naše nove proizvodne linije. U Jiet pet dolara. Jesi li dobila moju a putovanja malo sam te zanema Oimjeniti.-Neodređeno je zamah itn te posla ostatak dana. Letimo u k,Najprije mali izlet za tebe u Ne ¿u Adolpkusu i večera u Mansionu. rata i ovaj put joj nije namjeravao ije. Najprivlačnija od mogućnosti liiiitnijevalaje da mu kaže da se nosi Lijek bili u gradu, ugovor za gradić željela biti ta koja će na kraju sve — Neiman je bio Sunnyna zamisao. — Sunny je fenomenalna. — Provest će dan s Tedom. Njih dvoje imaju mnogo toga nadoknaditi.


Sunny možda nije čula za onaj poljubac na ručku kod Fran cesce, ali nedvojbeno je čula za Tedove legendarne ljubavničke vještine i Meg je pomislila da će učiniti sve što je u njezinoj moći da se sama uvjeri jesu li te priče istinite. Meg je također znala da je Ted neće ni dodirnuti. Toliko povjerenje u jednog muškarca u njoj je izazvalo nemir. Zar ranije nije vjerovala muškarcima? Ali nijedan od tih muškaraca nije bio Ted. Ted... koji je priznao vezu s njom pred čitavim gradom i nije se obazirao na posljedice. Glupa, budalasta stvar koja je njoj značila sve na svijetu. Grickala je donju usnicu. poznajemo se dovoljno da mogu biti iskrena, zar ne? Pogled na njegove oči koje su se sužavale nije bio ohrabrujući, pa je odbacila dostojanstvo i pokušala napućiti usta. ono što bih ja doista željela je poduka iz golfa. — Poduka iz golfa? — Imaš tako lijep zamah. Podsjeća me na Kennyjev, ali njega baš ne mogu zamoliti za poduku, a želim učiti od najboljih. Molim te, Spence. Sjajan si igrač. To bi mi značilo mnogo više odjoš jednog izleta u Dallas, u kojem sam bila najmanje tisuću puta. prije će biti jednom, ali on to nije znao i dvadeset minuta kasnije bili su na vježbalištu. Za razliku od Torie, Spence je bio grozan učitelj, više zainteresiran da se ona divi njegovom zamahu nego da joj pomogne da razvije svoj vlastiti, ali Meg se ponašala kao da je on kralj svih učitelja golfa. Dok je on naklapao, ona se zatekla kako se pita je li toliko posvećen gradnji golf odmarališta koje će poštivati okoliš Odvezla se njegovim kolicima do glavne zgrade s nekom zlom slutnjom koja se pokazala opravdanom. Cim je ušla u trgovinu, dvije su se krupne, znojne ruke spustile na njezine oči. pogodi tko je! Suspregnula je gunđanje i sabrala se. po muževnom zatezanju u govoru rekla bih da je Matt Damon, ali nešto mi govori... Leonardo DiCaprio, zar ne? Srdačan smijeh, ruke su se spustile i Spencer Skipjack ju je okrenuo prema sebi. Imao je Panama šešir, sportsku košulju i tamne hlače. Široki osmijeh rastegnuo mu je velika usta preko široke bijele četvrtaste fasade. definitivno si mi nedostajala, gospođice Meg. Neponovljiva si. A uz to ima i ultračuvene roditelje i mlađa je od njega više od dvadeset godina, što je za jednog egomanijaka neodoljiva kombinacija. hej, Spence. Hvala ti na darovima. — Ona posuda za sapun je iz naše nove proizvodne linije. U maloprodaji košta sto osamdeset pet dolara. Jesi li dobila moju poruku? Pravila se blesava. poruku? — Za večeras. Uza sva ova silna putovanja malo sam te zanemario, ali to će se od ovog časa promijeniti. neodređeno je zamahnuo prema uredima. spasio sam te posla ostatak dana. Letimo u Dallas. ščepao ju je za ruku. najprije mali izlet za tebe u Ne imanovu trgovinu, zatim piće u Adolphusu i večera u Mansionu. Moj nas zrakoplov čeka. Odvukao ju je napola do vrata i ovaj put joj nije namjeravao dopustiti da ga odbije kao ranije. Najprivlačnija od mogućnosti koje su joj se pružale podrazumijevala je da mu kaže da se nosi dođavola, ali mjernici su još uvijek bili u gradu, ugovor za gradnju praktički potpisan i ona nije željela biti ta koja će na kraju sve pokvariti. doista si obziran.


— Neiman je bio Sunnyna zamisao. — Sunny je fenomenalna. — Provest će dan s Tedom. Njih dvoje imaju mnogo toga nadoknaditi. Sunny možda nije čula za onaj poljubac na ručku kod Fran cesce, ali nedvojbeno je čula za Tedove legendarne ljubavničke vještine i Meg je pomislila da će učiniti sve što je u njezinoj moći da se sama uvjeri jesu li te priče istinite. Meg je također znala da je Ted neće ni dodirnuti. Toliko povjerenje u jednog muškarca u njoj je izazvalo nemir. Zar ranije nije vjerovala muškarcima? Ali nijedan od tih muškaraca nije bio Ted. Ted... koji je priznao vezu s njom pred čitavim gradom i nije se obazirao na posljedice. Glupa, budalasta stvar koja je njoj značila sve na svijetu. Grickala je donju usnicu. poznajemo se dovoljno da mogu biti iskrena, zar ne? Pogled na njegove oči koje su se sužavale nije bio ohrabrujući, paje odbacila dostojanstvo i pokušala napućiti usta. ono što bih ja doista željela je poduka iz golfa. — Poduka iz golfa? — Imaš tako lijep zamah. Podsjeća me na Kennyjev, ali njega baš ne mogu zamoliti za poduku, a želim učiti od najboljih. Molim te, Spence. Sjajan si igrač. To bi mi značilo mnogo više od još jednog izleta u Dallas, u kojem sam bila najmanje tisuću puta. prije će biti jednom, ali on to nije znao i dvadeset minuta kasnije bili su na vježbalištu. Za razliku od Torie, Spence je bio grozan učitelj, više zainteresiran da se ona divi njegovom zamahu nego da joj pomogne da razvije svoj vlastiti, ali Meg se ponašala kao da je on kralj svih učitelja golfa. Dok je on naklapao, ona se zatekla kako se pitaje li toliko posvećen gradnji golf odmarališta koje će poštivati okoliš kao što je Ted vjerovao da jest. Kad su napokon sjeli na klupu da se malo odmore, odlučila je malo pročačkati. tako si dobar u ovome. Kunem se, Spence, tvoja ljubav prema golfu primjećuje se u svemu što činiš. — Igram otkad sam bio klinac. — Zato i imaš toliko mnogo poštovanja prema tom sportu. Pogledaj se. Svatko tko ima novac može sagraditi golf teren, ali koliko ljudi ima viziju izgraditi teren koji će postaviti mjerilo budućim naraštajima? — Vjerujem da treba činiti što je ispravno. To je bilo ohrabrujuće paje malo pojačala. znam da ćeš reći da sve one nagrade koje ćeš sigurno dobiti za zaštitu okoliša nisu najvažnije, ali zaslužuješ svako priznanje koje će ti pripasti. Pomislila je da je otišla predaleko, ali ponovno je podcijenila njegov nepresušan ego. netko mora postaviti novo mjerilo rekao je, ponavljajući riječi koje je čula od Teda. Pritisnula je malo jače. ne zaboravi angažirati fotografa koji će snimiti fotografije odlagališta kakvo je sad. Ja nisam novinarka, ali pretpostavljam da će razni odbori za dodjelu nagrada željeli doista dobre fotografije prije i nakon. —E sad, ne trči pred rudo, gospođice Meg. Još nisam ništa potpisao. Nije uistinu očekivala da će joj otkriti svoju konačnu odluku, ali nadala se da će to učiniti. Sokol se uzvinuo iznad njihovih glava i Spence je počeo proizvoditi buku oko romantične večere u jednom od lokalnih vinograda. Mora


li jesti s njim, željela je da to bude negdje gdje će imati gomilu društva paje uporno ponavljala da će njezin tek utažiti samo roštilj u Roustaboutu. Naravno, tek što su sjeli, a već je počelo pristizati pojačanje. Dallie je ušetao prvi, a za njim Shelby Traveler, koja nije čak odvojila vremena ni staviti maškaru na trepavice. Kaylin otac Bruce, još uvijek u radničkim hlačicama, dohitao je sljedeći, dobacujući gadne poglede Meg dok je naručivao. Nisu imali namjere ostaviti je nasamo sa Spenceom i do devet sati navečer, njihovo društvo zauzelo je već tri stola, pri čemu su Ted i Sunny zamjetno nedostajali. Meg se otuširala u svlačionici prije nego što su otišli iz kluba i preodjenula u rezervnu odjeću: posve nedojmljivu majicu od sivog flanela, lepršavu suknju i sandale, ali manjak dotjeranosti nije obeshrabrio Spencea koji nije uspijevao držati ruke na miru. Koristio je svaku izliku da se priljubi uz nju. Prelazio je prstom preko njezina zapešća, namještao papirnati ubrus na njezinu krilu i okrznuo rukom njezinu dojku dok je posezao za bočicom Tabas ca. Lady Emma svim se silama trudila skrenuti mu pozornost, ali Spence je imao svu moć i namjeravao ju je upotrijebiti da postigne što želi. I tako je završila stojeći na parkiralištu ispod crve nomodrog neonskog znaka za ROUSTABOUT s mobitelom priljubljenim uz uho. — Tata, nalazim se u društvu jednog od tvojih najvećih obožavatelja rekla je kad se njezin otac javio na poziv. znam da si čuo za Spencera Skipjacka, osnivača Viceroy Industries. Oni proizvode najraskošnije proizvode za kupaonice. U osnovi je genij. Spence se nacerio i njegova su se prsa nadula na neonskom trep tavom svjetlu kao jedan od onih šefovih suflea prije neslavnog sudara. Odvuklaje oca od njegovog prastarog pisaćeg stroja Smith Corona ili od njezine majke. U svakom slučaju, nije bio sretan. o čemu je riječ, Meg? — Možeš li vjerovati? odgovorila je. ma koliko bio zaposlen, danas mi je dao poduku iz golfa. Njegova iritiranost pretvorila se u zabrinutost. jesi li u nekoj nevolji? — Ni najmanje. Golfje apsolutno fenomenalan sport. Ali, ti to već znaš. — Bit će ti bolje da imaš dobar razlog za ovo. — Imam. Evo ga ovdje. Gurnula je mobitel Spenceu i nadala se najboljem. Spence se odmah počeo obraćati njezinom ocu na neugodno prisan način, začinivši kritiku filma vodoinstalaterskim savjetom, ponudivši mu svoj privatni mlažnjak i govoreći Jakeu Korandi gdje bi trebao jesti u Los Angelesu. Njezin otac očito nije rekao ništa čime bi ga uvrijedio jer je Spence blistao od sreće kad joj je najzad pružio telefon. Međutim, njezin otac nije bio ni približno tako sretan. tip je idiot. — Znala sam da ćeš biti zadivljen. Volim te. meg je sklopila mobitel i podigla palac prema Spenceu. mom se ocu ljudi obično ne svide ovako brzo. Jedan pogled na Spenceov presretan izraz rekao joj je da je taj razgovor samo pojačao njegovu fiksaciju njome. Ovio je dlanove oko njezinih ruku i počeo je privlačiti k sebi upravo u trenutku kad su se vrata Roustabouta naglo otvorila i Torie, koja je napokon shvatila da njih dvoje nedostaju, istrčala kako bije spasila. požurite, vas dvoje. Kenny je upravo naručio po tri od svakog deserta na jelovniku.


Spence nije skrenuo svoj pogled grabežljivca s Meg. meg i ja imamo druge planove. — Otopljeni lava kolač? uzviknula je Meg. — I začinjeno vino s breskvama! uzvratila je Torie. Uspjele su odvući Spencea natrag u restoran, ali Meg je dojadio položaj taokinje. Srećom, zahtijevala je da se sama doveze i nakon četiri zalogaja lava kolača, ustala je od stola. danje bio dug, a ja sutra moram raditi. I Dallie se odmah našao na nogama. otpratit ću te do automobila. Kenny je gurnuo pivo prema Spenceu i time ga zaustavio prije no što je uspio poći za njima. meni bi itekako trebao poslovni savjet, Spence, a ne mogu zamisliti boljeg čovjeka kojemu bih se obratio. Uspjela je pobjeći. Jučer kadje završila s poslom, otkrila je da je razbijeno prednje staklo njezinog Hrđamobila zamijenjeno novim. Ted je nijekao da je to učinio, ali ona je znala da je za to bio zaslužan on. Zasad ništa drugo njezinoga nije bilo vandalizirano, ali stvar nije bila završena. Onaj tko ju je mrzio neće odustati, ne dok god ona ne napusti Wynette. Kadje stigla do kuće, zatekla je Skeeta usnulog u naslonjaču. Na prstima je prošla pokraj njega do svoje spavaće sobe. Dok je izuvala sandale, prozor se otvorio i Tedovo vitko tijelo se proguralo kroz njega. U njoj su se uskomešali vrtložići ugode. Nagnula je glavu. baš mi je drago da se više ne skrivamo. — Nisam želio razgovarati sa Skeetom, a večeras me čak ni ti ne možeš razbjesniti. —Je li Sunny napokon popustila? — I bolje od toga. nacerio se. sutra će objaviti odluku. Spence je odabrao Wynette. Nasmiješila se. čestitam, gospodine gradonačelnice. krenula je prema njemu kako bi ga zagrlila, ali se odmaknula. znaš da sklapaš sporazum s vragom. — Spenceov ego njegovaje slabost. Dok god kontroliramo njegov ego, kontroliramo i njega. — Nemilosrdno, ali istinito suglasila se. još uvijek ne mogu vjerovati da su sve one žene držale usta zatvorena. — O čemu? — O tvom privremenom gubitku zdravog razuma na ručku tvoje majke. Dvadeset žena! Dvadeset ijedna, ubrojimo li mamicu. Ali njemu je na umu bilo nešto hitnije. imam u pripremi jednu tvrtku za odnose s javnošću. Čim se tinta na ugovoru za odlagalište osuši, izaći će objava za medije koja će Spencea okruniti vodom zelenog pokreta u golfu. Pobrinut ću se da je od samog početka preduboko da bi se ikad izvukao. volim kad govoriš prostote. Još dok ga je zadirkivala, obuzela ju je neka nelagoda, osjećaj da joj nešto izmiče, ali zaboravila je na to kad je počela potezati njegovu odjeću. Divno je surađivao i ubrzo su bili nagi na njezinom krevetu, dok ih je povjetarac kroz otvoren prozor gladio po koži. Ovaj put mu nije namjeravala dopustiti da preuzme. zatvori oči šapnula je. čvrsto.


Učinio je što je tražila i ona se njuškajući probila do malene, napete bradavice. Nekoje vrijeme provela ondje i zatim gurnula ruku između njegovih bedara. Poljubila ga je, milovala, mazila. Lagano je otvorio oči, teških vjeđa. Posegnuo je za njom, ali ona je kliznula na njega prije nego što je uspio preuzeti. Polako ga je uvodila u svoje tijelo tijelo koje nije bilo posve spremno za tako golemu invaziju. Ali nju je uzbudilo nevoljko rastezanje i blaga bol. Sad su njegove oči bile posve otvorene. Počela se žestoko spuštati na njega, ali su je njegove ruke uhvatile za bokove i zadržale. Namrštio je čelo. Nije željela vidjeti zabrinutost. Željelaje ushit. Ali on je bio preveliki gospodin. Izvio je leda i smjestio usne na njezinu dojku. Od tog pokreta podigla su se njegova bedra i odigla je sa njega. ne tako brzo šapnuo je o njezinu vlažnu bradavicu. Da, brzo! poželjela je glasno vrisnuti. Brzo i nespretno i ludo i strastveno. Ali on je osjetio da je uska i nije to htio dopustiti. Ne bi dopustio da ona otrpi ni trenutak nelagode dok on sam stremi ka zadovoljenju. Dok je draškao njezinu bradavicu, posegnuo je između njihovih tijela i počeo izvoditi svoje mađioničarske trikove, uzbuđujući je dok se nije raspametila. Još jedna izvedba za pet plus. Ona se prva oporavila i otkotrljala ispod njega. Oči su mu bile zatvorene i ona je pokušala pronaći ohrabrenje u brzom podizanju i spuštanju njegovih grudi, u njegovoj od znoja sjajnoj koži. Ali usprkos razbarušenoj kosi i laganoj natečenosti kojuje poljupcima izazvala na njegovoj donjoj usni, nije se mogla natjerati da povjeruje da ga je doista dodirnula, ne na ijedan trajan način. Samo joj je sjećanje na onaj nepromišljen javni poljubac govorio da nije budala. Grad je eksplodirao viješću da je Spence odabrao Wynette. Sljedeća tri dana, ljudi su se grlili na ulici, Roustabout točio besplatno pivo, a iz prastarog kasetofona u brijačnici odjekivao stari Queen. Ted nije mogao nigdje otići da ga muškarci ne lupkaju po leđima, a žene ne bacaju na njega, iako su to i inače činile. Taje dobra vijest zasjenila čak i Kaylinu objavu da je dražba za vikend s Tedom dosegnula dvanaest tisuća dolara. Mcg ga je jedva ikad viđala. Ilije telefonirao Spenceovim odvjetnicima, koji su trebali svakog dana doletjeti kako bi finalizirali ugovore ili je bio zaokupljen operacijom Izbjegni Sunny. Strašno joj je nedostajao, zajedno s njihovim manje no zadvoljavajućim seksualnim životom. I sama je izvodila ples izbjegavanja Spencea. Srećom, lokalno se stanovništvo priključilo nastojanju da ga zadrži podalje nje. Svejedno, ona nelagoda koja ju je pratila danima nikako nije nestajala. U nedjelju nakon posla skrenula je do svog mjesta za plivanje da se malo rashladi. Duboko je zavoljela i taj potok i rijeku Pedernales koja ga je opskrbljivala vodom. Iako je vidjela fotografije koje su prikazivale kako nenadana kišna oluja može preobraziti tu rijeku u pobješnjeli koridor razaranja, rijeka je prema njoj uvijek bila nježna. Čempres i jasen rasli su uz obalu potoka i ponekad bi znala opaziti jelena bijeloga repa ili pasanca. Jednom se iza grma kefalantusa pojavio kojot i izgledao jednako prestravljen što vidi nju kao što je i ona bila kad je ugledala


njega. Ali danas je hladna voda nije uspjela svladati svojim čarom. Nikako se nije mogla riješiti neke uznemirujuće slutnje dajoj promiče nešto bitno. Njihala se ispred nje, kao voće koje nikako ne može dosegnuti. Nad njom se nadvio oblak i jedna ju je šojka prekorila s grane obližnjeg koprivca. Otresla je vodu iz kose i ponovno zaronila. Kad je izronila, nije bila sama. Spence se nadvijao nad njom na riječnoj obali, a odjeća koju je ona skinula visjelaje s njegovih krupnih ruku. ne smiješ ići plivati sama, gospođice Meg. Nije sigurno. Zarila je nožne prste u blato i voda joj je zapljuskivala ramena. Mora da ju je slijedio ovamo, ah ona je bila previše zaokupljena mislima da bi to primijetila. Glupa pogreška koju netko s toliko mnogo neprijatelja nikad ne bi smio načiniti. Od pogleda na njega s njezinom odjećom u rukama želudac joj se stisnuo. bez uvrede, Spence, ali nisam raspoložena za društvo. — Možda je meni dojadilo čekati da budeš spremna. i nadalje držeći njezinu odjeću u rukama, sjeo je na veliki kamen uz rub rijeke pokraj ručnika koji je ostavila ondje i proučavao je. Bio je odjeven za posao, u mornarskomodre hlače i modru košulju dugih rukava kroz koju mu je probijao znoj. čini se da svaki put kad započnem ozbiljan razgovor s tobom, ti uspiješ kliznuti. Na sebi je imala samo mokre gaćice i ma koliko voljela smatrati Spencea lakrdijašem, nije bio lakrdijaš. Oblak je kliznuo preko sunca. Stisnula je šake ispod vode. ja sam jedna površna osoba. Ne volim ozbiljne razgovore. — Dode vrijeme kad se svatko mora uozbiljiti. Naježila se od načina na kojije gurnuo njezin grudnjak kroz svoje prste, a nije voljela kad se plašila. odlazi, Spence. Nisi bio pozvan. — Ili ćeš ti izaći, ili ću ja ući. —Ja ostajem gdje jesam. Ne sviđa mi se ovo i želim da odeš. — Ta voda izgleda prokleto primamljivo. odložio je njezinu odjeću na kamen pokraj sebe. jesam li ti ikad rekao da sam se na fakultetu natjecao u plivanju? počeo je izuvati cipele. čak sam razmišljao o treniranju za Olimpijske igre, ali previše mi se toga drugog događalo. Utonula je dublje u vodu. ako si ozbiljno zainteresiran za mene, Spence, pristupaš tome na pogrešan način. Skinuo je čarape. trebao sam biti posve otvoren prema tebi još ranije, ali Sunny kaže da ponekad znam biti previše izravan. Moj um radi brže nego kod većine ljudi. Ona kaže da ljudima ne dam uvijek dovoljno vremena da me upoznaju. — U pravu je. Trebao bi slušati svoju kćerku. — Prestani srati, Meg. Imala si dovoljno vremena. otkopčavao je gumbe svoje modre poslovne košulje. ti misliš da seja želim samo malo provaljati po sijenu. Želim više od toga, ali ti nikad ne želiš ostati dovoljno dugo da me saslušaš. — Ispričavam se. Naći ćemo se na večeri u gradu i možeš reći sve što želiš. — Za taj razgovor nam je potrebna privatnost, a nju u gradu nećemo imati. otkopčao je manšete na rukavima. nas dvoje imamo zajedničku budućnost. Možda ne brak, ali budućnost. Zajednički život. Znao sam to prvi put kad sam te ugledao. —Mi nemamo budućnost. Budi razuman. Privlačim te samo zbog mog oca. Ti me čak ni ne poznaješ. Samo misliš da me poznaješ.


— U tome griješiš. skinuo je košulju i otkrio jezivo dlakava prsa. na svijetu sam duže od tebe i mnogo bolje razumijem ljudsku prirodu. uspravio se. pogledaj se. Voziš jebena kolica s pićima na nekom trećerazrednom javnom terenu koji se zove golf klubom. Nekim je ženama dobro samima, ali ti nisi jedna od njih. Tebi je potreban netko tko će platiti račun. — Nisi u pravu. — Stvarno? prišao je obali rijeke. tvoji su te roditelji odgojili mekanu. To je bila pogreška koju ja sa Sunny nisam načinio. Ona je radila u tvornici od svoje četrnaeste pa je rano naučila odakle dolazi svaki dolar. Ah sa tobom nije bilo tako. Ti si imala sve prednosti i nijednu odgovornost. U njegovim je riječima bilo dovoljno istine da zapeku. Zaustavio se na samoj obali. Negdje je zagraktao gavran. Oko nje je nadirala voda. Drhtala je od hladnoće i od vlastite ranjivosti. Spustio je ruke na kopču pojasa. Naglo je udahnula kad je otkopčao pojas. da si odmah prestao rekla je. — Vruće mi je, a ta voda izgleda doista dobro. — Ozbiljna sam, Spence. Ne želim te ovdje. — Samo misliš da me ne želiš. skinuo je hlače, bacio ih u stranu i stao ispred nje. Dlakavi trbuh visio mu je preko bijelih bok serica ispod kojih su virile dežmekaste noge. — Spence, ne sviđa mi se ovo. — Sama si to izazvala, gospođice Meg. Da si jučer otišla sa mnom u Dallas kao što sam želio, ovaj smo razgovor mogli obaviti u mom zrakoplovu. zaronio je. Voda je zapljusnula i pogodila je u oči. Zatreptalaje i za nekoliko sekundi, onje već izronio pokraj nje, kose sljepljene uz glavu, s potočićima vode koji su protjecali kroz njegovu crnomodru bradu. u čemu je pravi problem, Meg? Misliš da ja neću brinuti o tebi? — Ne želim da brineš o meni. nije znala namjerava lije on silovati ilije samo želi natjerati da se podčini njegovom autoritetu. Znala je samo da mora pobjeći, ali dok je uzmicala prema obali, on je naglo ispružio ruku i uhvatio je za zapešće. dođi ovamo. — Pusti me. Zario je palčeve u njezine nadlaktice. Bio je snažan i podigao ju je s kamenitog dna, izlažući njezine dojke. Vidjela je kako joj se približavaju njegove usne, kako njegovi krupni četvrtasti zubi streme ka njezinim ustima. — Meg! Iz stabalaje izletio jedan lik. Mršav, tamnokos, odjeven u kratke hlačice nisko na bokovima i retro majicu HaigbtAshbury. — Haley! uzviknula je Meg. Spence je odskočio kao oparen. Haley se približila i zastala. Obgrlila se, prekriživši ruke na prsima i uhvativši se za laktove, nesigurna što sljedeće učiniti. Meg nije znala zašto se Haley pojavila, ali nikad u životu nije joj bilo toliko drago što nekoga vidi. Spenceove guste, spojene obrve zlokobno su stršale iznad sitnih očiju. Meg se primorala pogledati ga. spence je baš bio na odlasku, nisi li, Spence?


Bijes u njegovom izrazu lica rekao joj je da je njihova ljubavna afera završena. Povrijedivši njegov ego upravo se popela na sam vrh popisa njegovih neprijatelja. Izvukao se iz vode. Bijele su mu gaće prianjale uz bedra i ona je skrenula pogled. Haley je ukočeno stajala u sjeni i on joj nije udostojao nijedan pogled dok je navlačio hlače i gurao stopala u cipele ne obuvši sokne. misliš da si me pobijedila, ali nisi. gotovo je režao dok je grabio košulju. ovdje se ništa nije dogodilo i da nijedna od vas dvije nije pokušala reći suprotno. Nestao je stazom. Meg je cvokotala, a koljena joj se ukočila pa se nije mogla pomaknuti. Haley je napokon uspjela progovoriti. —Ja... moram ići. — Nejoš. Pomozi mi da izađem. Malo sam nesigurna na nogama. Haley je prišla obali. ne bi smjela plivati ovdje sama. — Vjeruj mi, više nikad to neću učiniti. To je bilo glupo. oštar kamen zabio joj se u stopalo i ona se lecnula. daj, pomozi mi. Uz Haleyinu pomoć, uspela se popeti na obalu. S nje je curila voda i bila je naga, osim gaćica, a zubi joj nisu prestajali cvo kotati. Zgrabila je ručnik koji je donijela sa sobom i klonula na kamen zagrijan od sunca. ne znam što bih bila učinila da se ti nisi pojavila. Haley je pogledala prema stazi. hoćeš li nazvati policiju? — Misliš li doista da se itko sad želi obrušiti na Spencea? Haley je protrljala lakat. a Ted? Hoćeš li njemu reći? Meg je zamislila posljedice tog čina i nije joj se svidjelo što je vidjela. Ali nije namjeravala ni zadržati ovo za sebe. Protrljala je kosu ručnikom i smotala ga u loptu. sljedećih nekoliko dana ću uzeti bolovanje na poslu i pobrinuti se da me Spence ne može pronaći. Ali čim polog tog gada sjedne na banku, reći ću Tedu točno što se dogodilo. I još nekolicini drugih ljudi. Moraju znati koliko nemilosrdan Spence može biti. čvrsto je privinula ručnik. zasad to drži za sebe, dobro? — Pitam se što bi Spence bio učinio da se nisam pojavila. — Ne želim ni misliti o tome. meg je zgrabila svoju majicu s tla i navukla je, ali nikako se nije mogla primorati dodirnuti grudnjak koji je on držao u svojim rukama. ne znam kakva te je sretna sudbina dovela danas ovamo, ali svakako mi je drago. Sto si željela? Haley se trznula, kao da ju je to pitanje preplašilo. bila sam... ne znam. lice joj se zarumenjelo ispod šminke. vozila sam se i pomislila da bi ti možda željela... na hamburger ili nešto slično. Megine ruke oklijevale su na rubu majice. svi znaju da stanujem kod Skeeta. Kako si me pronašla ovdje? — Zašto je to važno? naglo se okrenula i zaputila prema stazi. — Čekaj! Ali Haley nije pričekala i njezina je reakcija bila toliko pretjerana, toliko u nesrazmjeru s njihovim razgovorom da se Meg zapanjila. Zatim je sve sjelo na mjesto. Prsa su joj se stegnula. Zarila je stopala u japanke i potrčala za njom. Potrčala je prečicom preko groblja umjesto stazom. Japanke su je udarale po petama i korov grebao po još vlažnim nogama. Stiglaje do crkve upravo u trenutku kadje Haley dotrčala sa stražnje strane i zapriječila joj je put. da si odmah stala! Želim razgovarati s tobom.


— Miči mi se s puta! Haley se pokušala provući pokraj nje, ali Meg joj to nije dopustila. znala si da sam ovdje jer si me slijedila. Jednako kao i Spence. — Ne znaš o čemu govoriš. Pusti me! Meg ju je stisnula još jače. to si bila ti. — Prestani! Haley je pokušala osloboditi ruku, ali Meg ju je čvrsto držala dok je voda u ledenim kapljicama curila niz njezin vrat. čitavo ovo vrijeme. Ti si provalila u crkvu. Ti si mi poslala ono pismo i bacila kamen na moj automobil. Čitavo vrijeme. To si bila ti. Haleyninaprsa su se nadimala. —Ja... nemam pojma o čemu govoriš. Megina vlažna majica prianjala joj je uz kožu i ruke joj se naježile. Osjećala je mučninu. mislila sam da smo prijateljice. Njezine su riječi oslobodile nešto u Haley. Otrgnula je ruku i podrugljivi cerek izobličio joj je usta. prijateljice! Da, ti si bila baš prava prijateljica. Vjetar je pojačao. Neka je životinja probrzala guštarom. Meg je napokon shvatila. to je zbog Teda... Haleyino lice iskrivilo se od bijesa. rekla si mi da nisi zaljubljena u njega. Rekla si mi da to govoriš samo kako bi se riješila Spencea. I ja sam ti vjerovala. Bila sam tako glupa. Vjerovala sam ti do one noći kad sam vas vidjela zajedno. One noći kad su Meg i Ted vodili ljubav u crkvi i kad je Meg vidjela ona automobilska svjetla. Želudac joj se okrenuo. uhodila si nas. — Nisam vas uhodila! uzviknula je Haley. nije bilo tako! Vozila sam se naokolo i vidjela sam kako prolazi Tedov kamionet. Bio je izvan grada i željela sam razgovarati s njim. — Pa si ga slijedila ovamo. Odmahnula je glavom, trzavim pokretom. nisam znala kamo ide. Samo sam željela razgovarati s njim. — I to si postigla špijunirajući nas kroz prozor. Preko Haleyinih vjeđa razlile su se suze bijesa. lagala si mi! Rekla si mi da je sve to bila samo gluma! — Nisam lagala. Tako je započelo. Ali situacija se promijenila i ja nisam namjeravala to razglasiti na sva zvona. meg ju je s gađenjem pogledala. ne mogu vjerovati da si mi učinila onakve stvari. Imaš li uopće pojma kako sam se osjećala zbog toga? Haley je obrisala nos rukom. nisam te ozlijedila. Samo sam željela da odeš. — Što je s Kyleom? To je ono što ne razumijem. Mislila sam da si luda za njim. Vidjela sam vas zajedno. — Rekla sam mu da me ostavi na miru, ali stalno mi se pojavljivao na poslu. mrlje od maškare zamrljale su joj obraze. prošle godine, kad mi se sviđao, nije htio ni razgovarati sa mnom. Onda kad mi se prestao sviđati, najednom je želio izlaziti sa mnom. Slagalica se posložila. nisi se predomislila o odlasku na Sveučilište Teksas zvog Kylea. Čitavo ovo vrijeme to je bilo zbog Teda. Zbog toga što se Lucy i on nisu vjenčali. — Pa što onda? nos joj je bio crven, obrazi zamrljani. —Jesi li i njoj radila ovakve stvari? Jesi li i nju maltretirala kao što si maltretirala mene? — Lucy je bila drugačija.


— Ona se trebala udati za njega! Ali nju si ostavila na miru, a na mene si se okomila. Zašto? Ne shvaćam. — Tad ga nisam voljela silovito je odgovorila Haley. ne onako kako ga sad volim. Sve se promijenilo nakon što ga je ona napustila. Prije toga... bila sam zaljubljena u njega kao i sve druge, ali to je bila djetinja simpatija. Kad je ona otišla, kao da sam vidjela svu bol u njegovom srcu i željela sam učiniti da nestane. Kao da sam ga shvaćala kad nitko drugi nije. Još jedna žena koja je mislila da shvaća Teda Beaudinea. Haleyin pogled bio je silovit. tad sam znala da nikoga u životu neću voljeti kao što volim njega. A kad nekog toliko mnogo voliš, on to mora osjećati zauzvrat, nije li tako? Morala sam ga natjerati da me vidi onakvu kakva jesam. I to je funkcioniralo. Samo mi je trebalo više vremena. A onda si se ti bacila na njega. Haley je davno bilo vrijeme da je netko spusti na zemlju, a Meg je bila dovoljno srdita da to učini. to je funkcioniralo samo u tvojoj mašti. Ted se nikad ne bi zaljubio u tebe. Ti si previše mlada, a on je previše teške naravi. — On nije teške naravi! Kako to možeš reći za njega? — Zato što je istina. meg se s gađenjem odmaknula od nje. ti si beba. Osamnaestgodišnjakinja s mozgom dvanaestgodišnja kinje. Prava ljubav čovjeka čini boljom osobom. Ne pretvara ga u nekoga tko se šulja i vandalizira. Zar doista misliš da bi Ted mogao voljeti nekoga tko je drugoj osobi nanio toliko zla kao ti meni? Njezine su riječi pale na plodno tlo i Haleyino se lice rasulo. nisam te željela povrijediti. Samo sam željela da odeš. — Očito. Što si mi namjeravala učiniti danas? — Ništa. — Nemoj mi lagati! — Ne znam! uzviknula je. ja... kad sam te vidjela kako plivaš, valjda sam pomislila uzeti ti odjeću. Možda je spaliti. — Doista zrelo. meg je zastala i protrljala zapešće na mjestu gdje ju je ščepao Spence. no umjesto toga, izašla si iz svog skro višta kako bi me zaštitila. — Željela sam da odeš, ne da budeš silovana! Meg nije mislila da bije Spence silovao, ali ona je bila sklona optimizmu. Njihovu dramu prekinuo je zvuk guma na šljunku. Zajedno su se okrenule i ugledale svijetlomodri kamionet koji se strelovitom brzinom približavao uličicom.

DEVETNAESTO POGLAVLJE Meg je zaboravila na sigurnosnu kameru, a Haley nije znala za nju. Panično je podigla glavu. reći ćeš mu što sam učinila, nećeš li? — Ne. Ti ćeš mu reći. haley je bila prkosna i destruktivna, ali danas je ujedno zaštitila Meg od Spencea i Meg joj je zbog toga nešto dugovala. Uhvatila ju je za ramena. slušaj me, Haley. U ovom trenutku imaš priliku promijeniti tijek svog života. Možeš prestati biti destruktivno, prikradajuće, zaljubljeno dijete i početi biti žena s ponešto karaktera. haley se lecnula kad je Meg zarila prste u njezine ruke, ali Meg je nije puštala. ne priznaš li odmah sad i ne suočiš li se s posljedicama svojih djela, živjet ćeš život u sjenama uvijek postiđena, uvijek sa spoznajom da si pakosna osoba koja je izdala prijateljicu. Haleyino lice se izobličilo od bola. ne mogu to učiniti.


— Možeš učiniti sve što odlučiš. Život ti ne da je mnogo ovakvih trenutaka i znaš što ja mislim? Mislim da će tvoje ponašanje u narednih nekoliko minuta odrediti osobu kakva ćeš odsad nadalje biti. -Ne, ja... Ted je iskočio iz kamioneta i pohitao prema Meg. nazvali su zaštitari. Rekli su da se pojavio Spence. Došao sam najbrže što sam mogao. — Spence je otišao odgovorila je Meg. pokupio se kad je vidio Haley. Jednim brzim pogledom zamijetio je Megine gole noge i vlažnu majicu koja nije posve prekrivala mokre gaćice. sto se dogodilo? Gnjavio te je, nije li? — Recimo samo da nije bio ugodan. Ali nisam uprskala tvoj veliki poslovni dogovor, ako je to ono što želiš znati. naravno da je to želio znati. barem ne mislim da jesam dodala je. Je li olakšanje koje je ugledala na njegovom licu bilo odraz zabrinutosti za nju ili za grad? Više od svega željela mu je reći što se dogodilo, ali to bi ga stavilo u nemoguću situaciju. Ma kako teško bilo, čekat će povoljniji čas, samo nekoliko dana. Napokon je zamijetio Haleyine crvene oči i zamrljano lice. sto se tebi dogodilo? Haley je pogledala Meg, čekajući da je Meg oda, ali Meg je samo netremice gledala u nju. Haley je pognula glavu. —Ja... ubola me pčela. — Ubola te pčela? upitao je Ted. Haleyje ponovno pogledala Meg, izazivajući je da nešto kaže. Ilije možda preklinjući da učini ono što Haley nije mogla sama učiniti. Sekunde su protjecale i kad Meg nije ništa rekla, Haleyje počela potezati donju usnu. moram ići najzad je promrmljala tihim glasom kukavice. Ted je znao da se dogodilo nešto više od uboda pčele. Pogledao je Meg tražeći objašnjenje, ali Meg je bila usredotočena na Haley. Haleyje gurnula ruku u džep svojih mikroskopskih hlačica tražeći ključeve automobila. Parkirala je svoj Focus prema uličici, vjerojatno kako bi mogla brzo pobjeći nakon što spali Meginu odjeću. Izvukla je ključeve i kratko ih promatrala, još uvijek čekajući da je Meg otkrije. Kad se to nije dogodilo, kratkim se i nesigurnim koracima zaputila prema svom automobilu. — Dobrodošla u ostatak svog života doviknula je Meg. Ted ju je znatiželjno pogledao. Haley je oklijevala, pa zastala. Kad se najzad okrenula, pogled joj je bio prazan, molećiv. Meg je odmahnula glavom. Mišići 11a Haleynom vratu su se stisnuli. Meg je suspregnula dah. Haley se ponovno okrenula prema automobilu. Ponovno zakoračila. Zatim se zaustavila i okrenula prema Tedu. to sam bila ja naglo je rekla. ja sam ta koja je Meg ono učinila. Ted je zurio u nju. o čemu govoriš? —Ja... ja sam vandalizirala crkvu. Ted Beaudine nije često ostajao bez teksta, ali ovo je bio jedan od tih trenutaka. Haley je okrenula ključeve u ruci. ja sam poslala ono pismo. Ja sam stavila naljepnice na njezin automobil i pokušala strgati brisače i bacila kamen na prednje staklo. Odmahnuo je glavom, nastojeći shvatiti značenje tih riječi. Zatim se obrušio na Meg. rekla si mi da je kamen pao s kamiona.


— Nisam željela da se zabrineš odgovorila je Meg. Ili da ti preuzme! na sebe da zamijeniš moj Hrdamobil Humveeom, što si savršeno sposoban učiniti. Ponovno se okrenuo prema Haley.—Zašto? Zašto bi učinila sve to? — Da je... da je natjeram da ode. Ja... žao mi je. Za jednog genija, sporo je kopčao. što ti je ona ikad učinila? Haley je ponovno oklijevala. Ovo će za nju biti najteži dio i pogledala je Meg tražeći pomoć. Ali Meg je nije namjeravala pružiti. Haleyini su se prsti čvrsto ovili oko ključeva. bila sam ljubomorna na nju. — Ljubomorna na što? Meg je poželjela da on ne zvuči toliko zapanjeno. Haleyin se glas spustio do šapta. zbog tebe. — Mene? to je upitao s još više nevjerice. — Zato što sam se zaljubila u tebe odgovorila je Haley, a svaka njezina riječ bila je ovijena bijedom. — To je najgluplja stvar koju sam ikad čuo. tedovo gađenje bilo je toliko opipljivo da je Meg umalo osjetila sažaljenje prema Haley. kako je mučenje Meg moglo pokazati tvoju takozvanu ljubav? tu je riječ zarežao i Haleyin se svijet mašte srušio oko nje. Pritisnulaje ruke uz želudac. zao mi je. rasplakala se. ja... nisam željela da ode ovako daleko. Strašno mi je žao. — Žaljenje neće biti dovoljno grubo je odvratio. I zatim dao konačni dokaz koliko su njezini osjećaji prema njemu neuzvraćeni. ulazi u automobil. Idemo na policiju. I bolje ti je da putem onamo nazoveš majku jer će ti trebati sva podrška koju možeš dobiti. Suze su se slijevale niz Haleyine obraze i sitni, prigušeni jecaji zapinjalijoj u grlu, ali nije pognula glavu. Prihvatilaje svoju sudbinu i nije se prepirala s njim. — Stani malo. meg je napuhala obraze i ispustila zrak iz njih. — Moram glasati protiv policije. Haley je buljila u nju. Ted je odmahnuo glavom. neću se natezati s tobom o ovome. — Budući da sam ja žrtva, moja je zadnja. — Malo sutra rekao je. terorizirala te je i sad će platiti. — Zamjenu prednjeg stakla na mom automobilu, to sigurno. Bio je toliko bijesan da mu je koža problijedila ispod preplanu losti. više od toga. Prekršila je najmanje desetak zakona. Ometanje posjeda, vandalizam, uznemiravanje... — Koliko si zakona ti prekršio kad si vandalizirao Kip slobode? — upitala je Meg. —Ja sam imao devet godina. — I bio si genijalac naglasila je, dok ih je Haley promatrala, nesigurna što se zbiva ni kako će to utjecati na nju. to znači da si u IQ godinama imao najmanje devetnaest. Odnosno da si bio godinu dana stariji nego što je ona sad. — Meg, razmisli što ti je učinila. — Ne moram razmišljati. Haley je ta koja mora razmisliti o tome i možda griješim, ali imam osjećaj da će mnogo razmišljati. Molim te, Tede. Svatko zaslužuje drugu priliku. Haleyina budućnost ovisila je o Tedu, ali ona je promatrala Meg s izrazom lica koji je bio mješavina postiđenosti i čuđenja. Ted je bijesno pogledao Haley. ti ovo ne zavređuješ.


Haley je obrisala obraze prstima i promatrala Meg. hvala ti — šapnula je. nikad ti to neću zaboraviti. I obećajem. Nekako ću ti se iskupiti. — Ne brini o tome da se meni iskupiš odvratila je Meg. iskupi se sebi. Haley je shvatila. Na kraju je kimnula glavom tek zamjetnim, kolebljivim pokretom a zatim odlučnije. Dok se Haley udaljavala prema automobilu, Meg se sjetila onog osjećaja koji ju je izjedao, one slutnje da je dopustila da joj izmakne nešto važno. Mora da je ovo bilo to. Negdje u podsvijesti mora da je sumnjala na Haley, iako nije bila sigurna kako ni zašto. Haley se odvezla. Ted je šutnuo petom šljunak. previše si blaga, znaš li to? Previše prokleto blaga. —Ja sam razmaženo derište slavnih, sjećaš se? Blagost je sve što znam. — Sad nije vrijeme za šale. — Hej, ako možeš zamisliti veću šalu nego što je da se Ted Be audine spetljao s običnom smrtnicom kao Meg... — Prestani! Napetost čitavog tog dana djelovala je na nju, ali nije željela da on vidi koliko se ranjivom osjeća. ne volim kad si mrzovoljan — rekla je. to prkosi zakonima prirode. Ako se ti možeš pretvoriti u gunđalo, tko zna što je sljedeće? Čitav bi svemir mogao eksplodirati. Nije se obazirao na njezinu izjavu. Umjesto toga, stavio joj je jednu mokru kovrču iza uha. što je Spence htio? Osim tvoje nepodijeljene pozornosti i upoznavanja s tvojim slavnim prijateljima? — To... u osnovi je htio to. priljubila je obraz uz njegov dlan. — Nešto mi ne govoriš. — Dragi, mnogo toga ti ne govorim seksipilno je zaprela. Nasmiješio se i palcem dodirnuo njezinu donju usnu. ne možeš tako pobjeći sama. Svi se trude pobrinuti da nikad nisi sama s njim, ali i ti moraš sudjelovati. — Znam. I vjeruj mi, neće se ponoviti. Iako ti ne mogu reći koliko me smeta što sam ja ta koja se mora skrivati samo zato što neki napaljeni milijarder... — Znam. To nije pošteno. priljubio je usne uz njezino čelo. samo mu se sklanjaj s puta još dvatri dana i nakon toga mu možeš reći da se nosi dovraga. Zapravo, ja ću to učiniti umjesto tebe. Ne možeš zamisliti koliko mi se smučilo da mi taj klaun upravlja životom. Onaj osjećaj se vratio bez upozorenja. Osjećaj da je nešto vreba u zasjedi. Nešto što nema nikakve veze s Haley Kittle. Nebo se smračilo i vjetar priljubio njezinu majicu uz tijelo. ne misliš li... Ne misliš li da je čudno da Spence nije čuo za nas? Ili Sunny? Toliko mnogo ljudi zna, ali... njih dvoje ne. Sunny ne zna, zar ne? Pogledao je prema oblacima. čini se da ne zna. Nije mogla udahnuti dovoljno zraka u pluća. dvadeset žena vidjelo je da si me poljubio na onom ručku. Neke od njih zacijelo su to rekle svojim muževima, nekoj prijateljici. Birdie je rekla Haley. — Vjerojatno. Oblaci koji su brzali nebom zasjenili su njegovo lice, a ona voćka koju je tako silno pokušavala dodirnuti se približila. Udahnulaje još zraka. svi ti ljudi znaju da smo par. Ali Spence i Sunny ne znaju.


— Ovo je Wynette. Ljudi se drže zajedno. Voćkaje visila tako blizu da je osjetila njezin miris, ne više ugodan, nego smrdljiv i odbojan. kako odani ljudi. — Bolje od njih nećeš naći. I iz čista mira, u ruci je imala otrovano voće. čitavo si vrijeme znao da nitko neće ništa reći Spenceu i Sunny. Daleka grmljavina... Izvio je vrat prema video kameri na stablu, kao da se želi uvjeriti da se nije pomaknula. ne razumijem na što ciljaš. — Oh, razumiješ ti dobro, itekako dobro razumiješ. ostatak je izgovorila u jednom jedinom bolnom dahu. kad si me poljubio... Kad si svim onim ženama rekao da smo par... Znao si da će one to sačuvati tajnom. Slegnuo je ramenima. ljudi će učiniti što će učiniti. Ona voćka se raspukla u njezinoj ruci i otkrila trulo, crvljivo meso. sve tvoje govorancije o otvorenosti i iskrenosti, o tome koliko se mrziš skrivati. Popušila sam ih. — Mrzim se skrivati. Oblaci su jurili iznad njihovih glava, grmljavina se kotrljala i nju je obuzeo val bijesa. bila sam tako ganuta kad si me pred svima poljubio. Tako sretna što si voljan učiniti takvu žrtvu. Za mene! Ali ti... ti se nisi izlagao nikakvoj opasnosti. — Čekaj malo. oči su mu plamtjele od pravedničkog ogorčenja. ti si me napala te noći. Rekla si da je to što sam učinio bilo glupo. — To je govorila moja glava. Ali moje srce... Moje glupo srce... glas ju je izdao. ono je pjevalo. Lecnuo se. meg... Redoslijed osjećaja na licu tog muškarca koji nikad nikoga ne bi namjerno povrijedio bilo je bolno lako dešifrirati. Njegov očaj. Njegovu zabrinutost. Njegovo sažaljenje. Mrzila je to —mrzila je njega. Željela ga je povrijediti onako kako je on nju povrijedio i znala je točno kako će ga kazniti. Iskrenošću. — Zaljubila sam se u tebe rekla je. baš kao i druge. Nije uspio sakriti očaj. meg... — Alija tebi ne značim nimalo više od ostalih. Nimalo više no što ti je Lucy značila. — Čekaj malo. — Kakva sam ja idiotkinja. Onaj mi je poljubac toliko mnogo značio. Dopustila sam da mi toliko znači. grubo se nasmijala, zapravo zajecala, nesigurna na koga je od njih ljuća. i kako si želio da ostanem u tvojoj kući... Svi su bili silno zabrinuti zbog toga, ali da se to dogodilo, ubili bi se da to prikriju zbog tebe. Znao si to. — Radiš od muhe slona. ali nije je želio pogledati u oči. Pogledala je njegov snažan, čist profil. od samog pogleda na tebe poželjela bih zaplesati šapnula je. nikad nijednog muškarca nisam voljela kao što volim tebe. Nikad nisam zamišljala osjećaje koje prema tebi gajim. Usne su mu se iskrivile, a oči potamnjele od bola. meg, stalo mi je. Nemoj misliti da mi nije stalo. Ti si... Divna si... Ti u meni budiš... Zastao je, tražeći pravu riječ, a ona mu se nacerila kroz suze. zapjeva li tvoje srce zbog mene? Poželiš li zbog mene zaplesati? — Uzrujana si. Ti...


— Moja ljubav je uzavrela! te su riječi izletjele iz nje. goruća. Ključa i pjeni se i teče duboko i snažno. Ali svi su tvoji osjećaji hladni i škrti. Ti stojiš postrance gdje se ne moraš previše znojiti. Zato si htio oženiti Lucy. To je bilo uredno. Logično. Eto, ja nisam uredna. Zbrkana sam i neobuzdana i dezorganizirana i ti si mi slomio srce. Uz prasak groma počela je kiša. Lice mu se iskrivilo. nemoj to govoriti. Uzrujana si. Pokušao je posegnuti za njom, ali ona se odmaknula. odlazi. Ostavi me na miru. — Ne ovako. — Baš ovako. Jer ti želiš samo ono što je najbolje za ljude. A za mene je u ovom trenutku najbolje da budem sama. Kišaje sad jače padala. Vidjelaje kako njegova unutarnja mjerila odvaguju prednosti i mane. Kako želi učiniti ono što je ispravno. Uvijek ono što je ispravno. On je jednostavno bio takav. I nije ga mogla jače povrijediti no što ga je povrijedila dopustivši da on vidi koliko je nju povrijedio. Munjaje proparala zrak. Povukao ju je stubama do nadstrešnice iznad vrata crkve. Otrgnula se. odlazi! Zar ne možeš ni to učiniti? — Molim te, Meg. Riješit ćemo mi ovo. Samo nam treba malo vremena. pokušao je dodirnuti njezino lice, ali kad se lecnula, spustio je ruku uz tijelo. uzrujana si. I ja to razumijem. Kasnije večeras, nas dvoje ćemo... — Ne. Ne večeras. ni sutra. Nikad. — Slušaj me. Molim te... Sutra cijeli dan imam sastanke sa Spen ceom i njegovim ljudima, ali sutra navečer... Večerat ćemo kod mene gdje nas nitko neće prekidati. Samo nas dvoje. Oboje ćemo imati vremena razmisliti o ovome i moći ćemo o svemu tome porazgovarati. — Točno. Vrijeme za razmišljanje. To će sve srediti. — Budi poštena, Meg. Ovo je došlo kao grom iz vedra neba. Obećaj mi grubo je rekao. ne obećaš li mi da ćemo se sutra navečer vidjeti, nikamo ne idem. — U redu bezizražajno je rekla. obećajem. -Meg... Ponovno ju je pokušao dodirnuti i ona mu se ponovno oduprla. samo idi. Molim te. Sutra ćemo razgovarati. Proučavao ju je toliko dugo da nije mislila da će otići. Ali na kraju je otišao i ona je stajala navrli crkvenih stuba i gledala kako se on odvozi na kiši. Kad je nestao iz vidokruga, učinila je ono što nije mogla učiniti ranije. Prišla je bočnom prozoru crkve i razbila prozor. Samo jedno staklo kroz koje je mogla gurnuti ruku i podignuti zasun. Zatim je otvorila prozor i popela se u svoje prašnjavo, prazno utočište. Očekivao je da će se ona sutra navečer naći s njim na mirnom, logičnom razgovoru o njezinoj neuzvraćenoj ljubavi. Obećala mu je. Kad je prasak groma protresao građevinu, pomislilaje kako lako takvo obećanje može biti prekršeno. Na crkvenoj galeriji pronašla je traperice koje su Dallie i Skeet previdjeli kad su pakirali njezine stvari. U kuhinji je još uvijek bilo hrane, ali ona nije imala teka. Umjesto toga, koračala je starim borovim podom i razmišljala o svemu što ju je dovelo do ovog trenutka. Ted se nije mogao promijeniti. Je li ona doista vjerovala da bije mogao voljeti? Kako je mogla pomisliti, makar načas, da je drugačija od ostalih?


Zato što joj je pokazao dio sebe koji nikad nikome nije pokazao i zbog toga se osjetila drugačijom. Ali sve je to bila obična tlapnja i ona sad mora otići jer je ostanak ovdje nemoguć. Od pomisli da ga nikad više neće vidjeti umalo se raspala pa se usredotočila na praktične pojedinosti. Stara, neodgovorna Meg uskočila bi u automobil te iste noći i pobjegla. Ali njezina nova, poboljšana inačica imala je svoje odgovornosti. Sutra ima slobodan dan pa je nitko neće očekivati na poslu i imat će vremena učiniti što mora. Čekalaje dok nije bila sigurna da će Skeet već spavati i tek se tad vratila u kuću. Dok je njegovo hrkanje gromoglasno odjekivalo hodnikom, sjelaje za stol u njegovom uredu gdje je radila na svom nakitu i uzela blok. Napisala je bilješke za onoga tko će preuzeti njezina kolica s pićima, objašnjavajući kako ih najbolje treba opskrbiti, navodeći omiljena pića redovnih mušterija i dodavajući nekoliko redaka o recikliranju čaša i limenki. Možda njezin posao nije bio operacija mozga, ali više je no udvostručila prihode od prodaje pića i ponosila se time. Na kraju je napisala, Svaki posao je ono što učiniš od njega. Ali osjećala se budalasto i tu zadnju rečenicu je prekrižila. Dok je dovršavala narukvicu koju je obećala Torie, pokušalaje ne misliti na njega, ali to je bilo nemoguće i u zoru, kad je ubacila narukvicu u podstavljenu omotnicu, bila je mutnih očiju i iscrpljena, tužnija no ikad u životu. Kad je izašla iz sobe, Skeet je za kuhinjskim stolom doručkovao žitarice sa sportskim stranicama poduprtim ispred lica. dobre vijesti reklaje i primorala se na osmijeh. osoba koja me je uhodila uhvaćena je i onesposobljena. Ne pitaj me za pojedinosti. Skeet je podigao pogled sa svojih žitarica. zna li Ted za to? Borila se protiv vala boli koji je prijetio ugušiti je kad god bi pomislila da ga više nikad neće vidjeti. da. I vraćam se natrag u crkvu. nije joj se sviđalo što laže Skeetu, ali trebala joj je izlika da spakira svoje stvari, a da pritom ne izazove njegovu sumnju. ne vidim zašto moraš žuriti progunđao je. Kad se vratio svojim žitaricama, shvatila je da će joj nedostajati taj stari čangrizavac, kao i mnogo drugih ljudi u ovom ludom gradu. Manjak sna i previše boli su je iscrpili i tek seje počela pakirati, a već je odustala i legla. Usprkos sumornim snovima, nije se probudila do ranog poslijepodneva. Brzo se spakirala do kraja, ali svejedno nije stigla do banke do gotovo tri sata. Sa svog je mršavog računa podigla sve osim dvadeset dolara. Zatvori li račun, svaki će je blagajnik u banci početi ispitivati i pet minuta nakon što ode iz banke, Ted će znati da ona odlazi. Nije mogla podnijeti još jedno sučeljavanje s njim. Jedini poštanski sandučić u gradu nalazio se uz ulazne stube male poštanske zgrade. Poslala je Barryju, pomoćniku upravitelja, svoje bilješke o radu za kolicima s pićima i pismo ostavke. Dok je ubacivala u sandučić omotnicu s narukvicom za Torie, jedan se automobil zaustavio na mjestu zabranjenom za parkiranje. Prozor uz mjesto vozača se spustio i Sunny Skipjack provirilaje glavom. — Tražila sam te. Zaboravila sam da je klub danas zatvoren. Popijmo piće i porazgovarajmo.


Sunny je bila utjelovljenje otmjene učinkovitosti sa svojom blistavom tamnom kosom i platinastim nakitom. Meg se nikad nije osjećala ranjivije. bojim se da sad nije dobar trenutak rekla je. — Moram obaviti milijun stvari. kao što je sjesti u automobil i okrenuti leda muškarcu kojeg silno ljubim. — Otkaži ih. Ovo je važno. —Je li riječ o tvom ocu? Sunny ju je pogledala s čuđenjem. što je s mojim ocem? — Ništa. Nekoliko ljudi na pločniku zaustavilo se i promatralo ih, i nitko mje pokušavao biti diskretan. Sunny, zaposlena direktorica, lupkala je nestrpljivim prstima po volanu. —Jesi li sigurna da ne možeš odvojiti nekoliko minuta svog pretrpanog rasporeda za razgovor o mogućem poslovnom pothvatu? — Poslovnom pothvatu? — Vidjela sam tvoj nakit. Želim razgovarati. Ulazi. Megin plan za budućnost u najboljem je slučaju bio maglovit. Odvagala je opasnost odlaganja odlaska za sat vremena naprama koristi da sazna što Sunny ima reći. Sunny je možda davež, ali ujedno je pametna poslovna žena. Meg je odložila nevoljkost da uđe u zatvoren prostor s još jednim Skipjackom i ušla u automobil. —Jesi li čula da je od svih mogućih novina baš u Wall StreetJo urnalu izašao članak o Tedovom nadmetanju? upitala je Sunny izvozeći automobil na ulicu. u sklopu niza članaka o kreativnim pristupima prikupljanju sredstava za dobrotvorne svrhe. — Ne, nisam to pročitala. Vozila je s jednom rukom na volanu. svaki put kad izađe neki od takvih članaka, ponuda se poveća. Sva ova nacionalna pozornost postaje skupa, ali već dugo ni na što nisam neumjereno potrošila. zazvonio je Sunnyn mobitel. Gurnula ga je ispod polumjeseca sjajne tamne kose koji joj je visio preko uha. bog, tata. Meg se ukočila. — Da, pročitala sam dopis i razgovarala s Wolfburgom rekla je Sunny. večeras ću nazvati Terryja. Još su nekoliko minuta razgovarah o odvjetnicima i kupnji zemlje. Megine misli odlutale su natrag do Teda, samo kako bi bile naglo prekinute kad je Sunny rekla: to ću morati provjeriti kasnije. Meg i ja se sad družimo. pogledala je Meg i zakolutala očima. ne, nisi pozvan pridružiti nam se. Čujemo se kasnije. kratko je slušala, namrštila se i prekinula vezu. zvučao je ljut. Sto se događa s vama dvoma? Meg je jedva dočekala bujicu bijesa. tvoj otac ne zna prihvatiti ne kao odgovor. — Zato i jest uspješan. Pametan je i usredotočen. Ne shvaćam zašto mu zadaješ toliko problema. Ili možda shvaćam. Meg nije željela ovaj razgovor i požalila je što je ušla u automobil. željela si razgovarati o mom nakitu rekla je kad su skre nule na autocestu. — Prodaješ ispod cijene. Tvoj je nakit osebujan i privlači snobove. Moraš se premjestiti na tržište bogataša. Idi u New York.


Iskoristi svoje kontakte kako bi upoznala prave kupce. I prestani tratiti svoju robu na lokalce. Ovdje u Teksasu, Bogu iza nogu, ne možeš izgraditi ozbiljnu reputaciju. — Dobar savjet odgovorila je Meg dok su prolazile pokraj Ro ustabouta. mislila sam da idemo na piće. — Kratko ćemo skrenuti na odlagalište. —Već sam ga vidjela i ne želim se vraćati onamo. — Moram snimiti nekoliko fotografija. Nećemo se dugo zadržati. Osim toga, tamo možemo razgovarati u miru. — Nisam sigurna da nam je potreban privatan razgovor. — Naravno da je. sunny je skrenula na cesticu prema odlagalištu. Otkad je Meg zadnji put bila ondje, kad su Ted i ona vodili ljubav uz kamionet, cestica je bila nasuta svježim slojem šljunka. Novi val boli pogodio ju je u grudi. Sunny je zaustavila automobil uz zahrđali znak, izvadila fotografski aparat iz torbice i izašla, odlučna i promišljena u svakom pokretu, svakom trenutku. Meg nikad nije upoznala nekog toliko samouvjerenog. Nije namjeravala čučati u automobilu paje i ona izašla. Sunny je približila fotografski aparat oku i usredotočila se na odlagalište. ovo je budućnost Wynettea. aparat je škljocnuo. isprva sam se protivila gradnji ovdje, ali nakon što sam bolje upoznala grad i ljude, predomislila sam se. Nakon što si upoznala Teda Beaudinea, pomislila je Meg. Snimila je još nekoliko fotografija, mijenjajući kut. mjesto je doista jedinstveno. Stanac kamen Amerike i sve to. Općenito, tata nije lud za malim gradovima, ali svi su ovdje prema njemu bili super, a on voli mogućnost igranja s tipovima kao Dallie i Ted i Kenny. spustila je aparat. aja... Nije nikakva tajna da me zanima Ted. — Tebe i ostatak ženskog svemira. Sunny se nasmiješila. ali, za razliku od ostatka ženskog svemira, ja sam ujedno inženjerka. Intelektualno sam mu ravna, a koliko drugih žena to može reći? Ja ne, pomislila je Meg. Prošla je iza znaka i uperila fotografski aparat prema cijevima za metan. ja razumijem tehnologiju koja njega zanima. aparat je škljocnuo. cijenim njegovu strast prema ekologiji i na znanstvenoj i na praktičnoj razini. On ima zadivljujući um i nema mnogo ljudi koji mogu hodati ukorak s takvim intelektom. Još jedna žena koja misli da zna što njemu treba. Meg nije mogla odoljeti. uzvraća li Ted tvoje osjećaje? — Stižemo do toga. ponovno je spustila aparat. barem seja tome nadam. Realistična sam. Možda se to neće dogoditi onako kako bih ja željela, ali ja sam kao moj otac. Ne uzmičem pred izazovom. Vjerujem da Ted i ja imamo budućnost i namjeravam učiniti sve što mogu kako bi se to dogodilo. pogledala je ravno u Megine oči. karte na stol. Želim da odeš iz Wynettea. — Ma nemoj? nije vidjela nijedan razlog zašto bi rekla Sunny da bi već bila otišla da je Sunny nije zaustavila. a zašto? — Nije ništa osobno. Mislim da si dobra za mog oca. U posljednje je vrijeme potišten. Stari i sve to. Ti si mu skrenula misli od toga. Za mene je problem u tome što priječiš Teda. On nikad ne bi priznao da se oslanja na tebe, ali to je očito.


— Misliš da se Ted oslanja na mene? — Vidim to po načinu na koji te promatra, na koji govori o tebi. Znam da ste ti i Lucy Jorik bile najbolje prijateljice. Ti ga podsjećaš na nju i dok god si u blizini, njemu će biti veoma teško krenuti dalje. Tako pametna, a ipak tako glupa. — Ujedno uvelike vjerujem da žene trebaju paziti jedne na druge rekla je Sunny. boravak u njegovoj blizini nije dobar za tebe. Od nebrojenih sam ljudi čula da si ga preboljela, ali obje znamo da to nije baš istina. Priznaj, Meg. Ted nikad neće pasti na tebe. Vas dvoje nemate ništa zajedničko. Osim čuvenih roditelja, povlaštenog odgoja, strasti prema ekologiji i velike snošljivosti prema apsurdnom, što je nešto što Sunny nikad ne bi shvatila. — Tedu je ugodno s tobom jer ga podsjećaš na Lucy nastavila je Sunny. ali to je sve što će ikad biti. Ostanak ovdje tebe su spreže, a moj odnos s njim čini zamršenijim. — Mora se priznati, doista ne okolišaš. Slegnula je ramenima. vjerujem u iskrenost. Ali ono što je Sunny nazivala iskrenošću bilo je tek bešćutno neobaziranje na ijedan osjećaj ili mišljenje osim njezinih vlastitih. — Nikad nisam bila naročito suptilna rekla je, ponosno mašući zastavom samovažnosti. ukoliko pristaneš nestati, voljna sam pomoći ti da pokreneš posao s nakitom. — Krvarina? — Zašto ne? Ti nisi loše ulaganje. Umećući autentične starine u svoj nakit naletjela si na krasno tržište koje bi moglo biti veoma unosno. — Samo što ja nisam sigurna da se želim baviti nakitom. Sunny nije mogla shvatiti da bi itko okrenuo leđa poslu koji ima dobre izglede i jedva je uspjela prikriti podrugljiv osmijeh. sto ćeš drugo raditi? Tek što nije rekla Sunny da će se za svoju budućnost pobrinuti na svoj način, kad je čula struganje guma po šljunku. Obje su se okrenule kad se jedan nepoznat automobil zaustavio iza njih. Sunce joj je udaralo u oči pa nije vidjela tko vozi, ali ovaj je prekid nije iznenadio. Dobri građani Wynettea ne bije dugo ostavili samu s jednim Skipjackom. Ali kad su se vrata automobila otvorila, želudac joj se stisnuo. Osoba koja je izlazila iz tamne limuzine bio je Spence. Okrenula se prema Sunny. odvezi me natrag u grad. Ali Sunny n pogled bio je na njezinom ocu koji im se približavao, s Panama šeširom koji mu je zasjenjivao gornju polovicu lica. tata, što ti radiš ovdje? — Rekla si mi da ćeš danas fotografirati. Meg nije imala pričuve kojima bi se nosila s ovime. želim se odmah vratiti u grad. — Ostavi nas same rekao je Spence svojoj kćerki. imam nekoliko stvari koje moram reći Meg nasamo. — Ne! Ne odlazi. Megin strah zbunio je Sunny, čiji je osmijeh dobrodošlice ocu iščezao. sto se događa? Spence je nagnuo glavu prema kćerkinom automobilu. vidimo se u gradu. Idi. — Ostani gdje jesi, Sunny rekla je Meg. ne želim biti sama s njim. Sunny ju je pogledala kao da je zaražena crvima. sto ti je?


— Megje kukavica rekao je Spence. eto što joj je. Meg nije željela ponovno biti bespomoćna žrtva. sunny, tvoj me je otac jučer napao.

DVADESETO POGLAVLJE Napao? spence se grubo nasmijao. ta ti je dobra. Pokaži mi trag bilo gdje na tebi i dat ću ti milijun dolara. Sunnyna uobičajena smirenost je nestala i sa zgražanjem je pogledala Meg. kako možeš reći nešto tako podlo? Još je automobila nailazilo kvrgavom cesticom, ne samo jedan, nego čitava bujica, svi su osjetili nevolju. sranje uzviknuo je Spence. čovjek se u ovom gradu ne može ni posrati, a da se odmah svi ne pojave gledati. Kaylaje iskočila sa suvozačkog sjedala crvene Kie u kojoj ju je dovezla jedna od konobarica u Roustaboutu. što svi vi radite ovdje? zacvrkutala je, hitajući prema njima kao da je upravo nabasala na piknik uz cestu. Prije no što je itko uspio odgovoriti, Torie, Dexter i Kenny izronili su iz srebrnog Range Rovera. Torien sarong havajskog uzorka sudarao se s kockastim gornjim dijelom bikinija. Kosa joj je bila mokra i nije bila našminkana. Njezin suprug bio je odjeven u tamnomodro poslovno odijelo, a Kenny je podigao ruku ukrašenu flasterom s Čovjekom paukom. dobar dan, Spence. Sunny. Lijepo vrijeme nakon jučer. Iako, dobro nam je došlo malo kiše. Zoey je iskočila iz mornarskomodrog Camryja. baš sam krenula na sastanak o satnici prirodnih predmeta obratila se nikom odredenom. Iza nje je pristiglo još automobila. Čitav grad kao da je naslutio katastrofu koja se sprema i svi su bili odlučni spriječiti je. Dexter O`Connor zamahnuo je prema terenu. pravi si sretnik, Spence. Ovdje je toliko mnogo mogućnosti. Umjesto da ga pogleda, Spence nije micao srdit pogled s Meg i olakšanje koje je osjetila kad su se svi ovi ljudi pojavili sadje počelo iščezavati. Pokušala je samoj sebi reći da griješi. On neće inzistira ti. Nema šanse da ustraje na tome pred toliko mnogo ljudi. Ali od početka je znala da on ne može podnijeti da ga itko pobijedi. ugovori još nisu potpisani zlokobno je rekao. Kolektivan izraz panike spustio se na lica promatrača. tata... sunny je položila dlan na očevu ruku. Nadzor je preuzela Torie. Stežući čvor na svom sarongu, do marširala je do Spencea. dex i ja planiramo večeras baciti nekoliko odrezaka na roštilj. Zašto nam se ti i Sunny ne pridružite, ukoliko vam ne smetaju djeca ili da ih možda otpremimo preko u tatinu kuću? Sunny, jesi li ikad vidjela emua izbliza? Dex i ja ih imamo čitavo jato. U osnovi, udala sam se za njega kako bi plaćao račune za njihovu hranu. On za njima nije tako lud kao ja, ali oni su najslađa stvorenja koja si ikad vidjela. torie je nastavila veoma dugim monologom bez daha opisujući skrb i prehranu emua i njihovu dobrobit za čovječanstvo. Kupovalaje vrijeme, a budući da su svi pogledavali niz cesticu, Meg je lako dokučila zašto. Čekali su da se pojavi vitez u svijetlomodrom kamionetu i spasi grad od katastrofe. Još je vozila nagrnulo na cesticu. Torie je ponestajalo materijala o emuima pa je molećivo pogledavala ostale. Prvije reagirao njezin brat, kliznuo jednom


rukom oko Spenceovih ramena, a drugom pokazao na odlagalište. mnogo sam razmišljao o rutama. Ali Spence se okrenuo od njega i proučavao sve veće mnoštvo. Pogled mu se vratio na Meg i po načinu na koji je skupio oči, znala je da je vrijeme za odmazdu. izgleda da bi to moglo biti malčice preuranjeno, Kenny. Moram misliti na svoju reputaciju, a Meg je mojoj kćerki upravo govorila nešto prilično šokantno. Stravaju je pogodila u želudac. On je želio osvetu i znao je kako će je dobiti. Ustraje li pri svome, povrijedit će toliko mnogo ljudi, ali od pomisli da ustukne, hvatala ju je mučnina. Kako se može osjećati tako pogrešno čineći ono što je ispravno? Zarilaje prste u dlanove. zaboravi. Ali Spence je želio svoju funtu mesa za svaku ranu koju je nanijela njegovom egu i nije odustajao. oh, ne mogu to učiniti rekao je. neke su stvari previše ozbiljne da bi ih čovjek zaboravio. Meg kaže da sam je... Koju si ono riječ upotrijebila? — Pusti sad to rekla je, iako je znala da on to neće učiniti. Pucnuoje prstima. sjećam se. Rekla si da sam te napao. Jesam li dobro shvatio, Meg? Mnoštvom se razlio žamor. Kayline sjajilom namazane usne najednom su se objesile. Zoeyje prinijela ruku vratu. Još se stanica u njezinom tijelu naglo otvorilo i Meg je morala potisnuti osjećaj mučnine. ne, Spence, nisi dobro shvatio tupo je odgovorila. — Ali to sam čuo da govoriš. To je čula moja kćerka. izbacio je bradu. sjećam se da smo jučer zajedno plivali, ali ne sjećam se nikakvog napada. Njezina čeljust nije se željela pomaknuti. u pravu si promr mljala je. pogrešno sam shvatila. Odmahnuo je glavom. kako si mogla pogrešno shvatiti nešto tako ozbiljno? Namjeravao ju je zakucati u zemlju. Jedini način na koji je mogla pobijediti bio je dopusti li mu da on pobijedi i trudila se iz pet nih žila izdržati. polako. Bila sam uzrujana. — Hej, društvo. Mnoštvo se okrenulo kao jedan kadje prema njima krenuo njihov spasitelj. Stigao je nezamijećen jer se dovezao u tamnosivom Mer cedesu za koji su svi zaboravljah da je njegov. Izgledao je umoran. što se dogada ovdje? upitao je. neka zabava koju sam zaboravio? — Bojim se da ne. iako se Spence namrštio, vidjela je da uživa u moći koju ima nad svima njima. silno mi je drago što si došao, Tede. Čini se da imamo nepredviđeni problem. —Je li? Kakav problem? Spence je protrljao čeljust na mjestu gdje je jednodnevna brada bacala crnomodru sjenu. bit će mi teško poslovati u gradu u kojem se netko može razbacivati naokolo lažnim optužbama i za to proći nekažnjen. Neće otkazati posao. Meg to nije vjerovala. Ne dok mu Sunny upućuje sve one molećive poglede. Ne kad se čitav grad poredao ulagivati mu se. Igra igru mačke i miša, iživljava se ponižavajući nju i dajući im svima da vide tko je glavni. — Zao mi je što to čujem, Spence rekao je Ted. nesporazumi se valjda svuda mogu dogoditi. U Wynetteu je dobro to da mi nastojimo riješiti svoje


prije no što postanu preveliki i izazovu probleme. Da vidim mogu li pomoći raščistiti stvar. — Ne znam, Tede. spence je pogledao prema praznom odlagalištu. ovakvo nešto će biti teško zanemariti. Svi računaju na mene da sutra potpišem one ugovore, ali ne mogu zamisliti da će se to dogoditi dok mi nad glavom visi ova lažna optužba. Napeti žamor prostrujao je mnoštvom. Sunny nije prozrela očevu igru i njezino je lice bilo utjelovljenje očaja dok je zamišljala budućnost u kojoj joj Ted izmiče. tata, o tome moramo porazgovarati nasamo. Gospodin Hladnokrvni skinuo je kapu i počešao se po glavi. Je li itko osim nje zamijetio njegov umor? moraš učiniti ono što smatraš ispravnim, to svakako, Spence. Ali kladim se da mogu pomoći riješiti problem, ako mi samo kažeš o čemu je riječ. Meg to više nije mogla podnijeti. ja sam problem objavila je. uvrijedila sam Spencea i on sad zbog toga želi kazniti čitav grad. Ali ne moraš to učiniti, Spence, jer ja odlazim iz Wynettea. Dosad bih već bila otišla da me Sunny nije zaustavila. Ted je nabio kapu natrag na glavu i iako ju je bijesno promatrao, glas mu je bio miran. meg, zašto mi ne dopustiš da seja pobrinem za ovo? Ali Spence je želio krv. misliš da se možeš samo tako odvesti nakon što si me onako ozbiljno optužila pred mojom vlastitom kćerkom? To kod mene ne pali. — Stani malo—rekao je Ted. što kažete da krenemo od početka? — Da, Meg prezrivo se nacerio Spence. zašto to ne učinimo? Nije mogla pogledati Teda pa se usredotočila na Spencea. priznala sam da sam lagala. Bio si savršen gospodin. Nije bilo nikakvog napada. Ja... sve sam izmislila. Ted se poput munje okrenuo prema njoj. spence te je napao? — To je rekla mojoj kćerki. spenceove riječi odzvanjale su prezirom. ona je lažljivica. — Napao sije? tedove oči srdito su zaplamtjele. kurvin sine. i bez ikakvog dodatnog upozorenja, gospodin Hladnokrvni nasrnuo je na zadnju gradsku veliku nadu. Dahtaj zapanjene nevjerice razlio se medu okupljenima. Kralj vodoinstalacija rasuo se na tlo, a njegov Panama šešir otkotrljao u prašinu. Meg je bila toliko šokirana da se nije mogla pomaknuti. Sunny je ispustila prigušen vrisak i svi su stajali ukočeni od strave dok je njihov uvijek spokojan gradonačelnik njihov vlastiti Kraljević mira grabio Spencera Skipjacka za okovratnik otmjene košulje i potezao ga natrag na noge. — Koji vrag misliš da jesi? zaurlao je Ted u Spenceovo lice, dok su se crte njegovog vlastitog izvijale u mračnom bijesu. Spence je zamahnuo stopalom, pogodio Teda u nogu i obojica su se skotrljali u prašinu. Sve je to bio ružan san. Ružan san koji se pretvorio u pravu noćnu moru kad su se iz mnoštva pojavila dva poznata lika. Zamišljala ih je. To nije moglo biti moguće. Trepnula je, ali to grozno priviđenje nije željelo nestati. Njezini roditelji. Fleur i Jake Koranda. Zurili su u nju preneraženim licima.


Nisu mogli biti ovdje. Ne da joj ne kažu da dolaze. Ne ovdje na ovom odlagalištu kao svjedoci najveće osobne katastrofe u njezinu životu. Ponovno je trepnula, ali oni su i nadalje stajali ondje, a tik iza njih Francesca i Dallie Beaudine. Njezina majka, veličanstveno lijepa. Njezin otac visok, grubih crta lica, spreman skočiti. Kavgadžije su bili na nogama, zatim ponovno na tlu. Spence je bio dobrih dvadeset i pet kilograma teži od Teda, ali Ted je bio jači, spretniji i gonjen bijesom koji ga je preobrazio u muškarca kojeg ona nije poznavala. Torie je čvrsto držala svoj sarong. Kenny je ispalio gadnu prostotu. Kayla se rasplakala. A Francesca je pokušala otrčati u pomoć svom dragocjenom sinčiću samo kako bije njezin suprug naglo povukao natrag. Međutim, nitko se nije sjetio zadržati Sunny koja nije željela dopustiti nijednom muškarcu, čak ni onome u kojega se zamišljala zaljubljenim, da napadne njezinog ljubljenog oca. - Tata! - vrisnula je i bacila se na Tedova leđa.

To je bilo više nego što je Meg mogla podnijeti. - Miči se sa njega! Potrčala je kako bi se umiješala, poskliznula se na šljunak i pala na Sunny, zarobivši Teda ispod njih obje. Spence je iskoristio Tedovu privremenu zarobljenost i skočio na noge. Meg je sa strahom gledala kao zamahuje nogom ne bi li udario Teda u glavu. S vlastitim bijesnim vriskom, okrenula se na bok i zabila u njega, rušeći ga s nogu. Kad je on pao, dograbila je Sunny za stražnjicu dizajnerske bluze. Ted nikad ne bi udario ženu, ali Meg nije imala takvih skrupula. Torie i Shelby Traveler na kraju su odvukle Meg od uplakane Sunny, ali miroljubivi gradonačelnik tražio je krv i bila su potrebna trojica muškaraca da ga zadrže. I nije bio jedini kojega su morali susprezati. Megina majka, Skeet, Francesca i glavni vatrogasac svi su se morali udružiti kako bi suspregnuli njezina oca. Na Tedovom vratu žestoko je pulsirala vena dok se trudio osloboditi kako bi dovršio ono što je započeo. ako ti ikad više padne na pamet približiti joj se, gadno ćeš požaliti. — Ti si lud! - povikao je Spence. - Svi ste vi ludi! Tedove usnice stanjile su se od prezira. - Gubi se odavde. Spence je dograbio svoj šešir s tla. Masni pramenovi crne kose visili su mu preko čela. Jedno njegovo oko počelo se zatvarati od otekline i nos mu je krvario. ovom sam gradu uvijek bio potrebniji nego on meni. udario je šeširom o nogu. dok budeš gledao kako ovo mjesto trune, Beaudine, razmisli čega si se odrekao. nabio je šešir na glavu i pogledao Meg s otrovnim izrazom. — Razmisli koliko te je koštala ova ništarija. — Tata... - Sunnyna prljava bluza bila je poderana, ruka joj je bila ogrebana i na obrazuje imala ogrebotinu, ali on je bio previše obuzet vlastitim gnjevom da bi joj pružio utjehu za kojom je čeznula. — Mogao si sve imati - rekao je dok mu je iz nosnice kapala krv. — A svega si se odrekao zbog ove lažljive gadure. Samo zahvaljujući tome što se njezina majka bacila na njega, Megin otac nije nasrnuo na Spencea, dok su muškarci koji su držali Teda umalo morali popustiti od njegove siline. Dallie je pristupio Spenceu, s očima nalik čeličnim modrim žetonima. - Savjetujem ti da odeš odavde dok možeš, Spence, jer bit


će dovoljno da samo kimnem glavom i ovi momci koji sprečavaju Teda da dovrši posao koji je započeo odmah će ga pustiti. Spence je pogledao more neprijateljskih lica i počeo uzmicati prema automobilu. - Dođi, Sunny - rekao je s hrabrošću koja nije zvučala iskreno. Hajdemo iz ove usrane rupetine. - Ti si gubitnik, seronjo! - doviknula je za njim Torie. - Bolje sam igrala od tebe kad sam bila u osnovnoj školi. A ti, Sunny, ti si uobražena gadura. Otac i kćerka, osjećajući da bi im se bijesna rulja mogla naći za petama, pohitali su prema svojim automobilima i uskočili u njih. Kad su se odvezli, pogledi su se jedan za drugim svi zaustavili na Meg. Osjetila je njihov bijes, vidjela njihov očaj. Ništa od ovoga ne bi se dogodilo da je otišla iz grada kad su oni željeli da ode. Nekako je uspjela zadržati glavu podignutu, iako je trepćući susprezala suze. Njezina predivna majka, svih njezinih metar i osamdeset visine, krenula je prema njoj, hodajući s autoritetom koji ju je nekoć nosio niz najveće svjetske modne piste. Pozornost mnoštva toliko je bila usredotočena na katastrofu koja se odvijala da nitko nije zamijetio neznance u njihovim redovima, ali plava kosa Zlatne Djevojke, njezine dramatične kao nacrtane obrve i široka usta odmah su je učinili prepoznatljivom svima starijima od trideset godina i gomila je zažamorila. Tad je Megin otac stao uz njezinu majku i žamor je utihnuo dok su promatrači nastojali shvatiti zapanjujuću činjenicu da je legendarni Jake Koranda iskoračio sa srebrnog ekrana kako bi prošetao medu njima. Meg ih je pogledala s nesretnom kombinacijom ljubavi i očaja. Kako netko tako običan kao što je ona može biti potomak ova dva veličanstvena stvorenja? Ali njezini roditelji joj se nisu uspjeli približiti jer je Ted puknuo. - Svi se gubite odavde! - uzviknuo je. - Svi! - iz nekog neobjašnjivog razloga, u svoju je objavu uključio i njezine roditelje. - I vi. Meg je najviše od svega željela otići i nikad se ne vratiti, ali nije imala automobil, a nije mogla podnijeti pomisao da se natrag u grad odveze s roditeljima prije no što ima prilike sabrati se. Činilo se da je Torie njezina najbolja opcija i uputila je molećiv pogled u njezinom smjeru, ali ju je spriječila Tedova ruka. - Ti ostani gdje jesi. Svaka njegova riječ imala je nazubljeni rub i ledenu oštricu. Želio je konačni obračun i nakon svega ovoga, zaslužio ga je. Njezin otac odmjerio je Teda i zatim se obratio njoj. - Imaš li automobil? Kad je odmahnula glavom, izvukao je svoje ključeve i dobacio joj ih. mi čemo se s nekim prevesti do grada i čekat ćemo te u hotelu. Jedan za drugim, svi su počeli odlaziti. Nitko nije želio prkositi Tedu, čak ni njegova majka. Francesca i Dallie odveli su Megine roditelje do svog Cadillaca. Kad su se automobili počeli udaljavati, Ted je prišao hrdavom znaku i ondje se zagledao preko golemog prostranstva okužene zemlje koja je sad bila lišena svakog budućeg obećanja. Ramena su mu se ovjesila. Ona mu je to učinila. Ne namjerno, ali svejedno je to učinila ostavši u Wynetteu kad je svaki znak upućivao na apsolutnu nužnost da ode. Nakon toga je svoju glupost pogoršala tako se apsurdno zaljubivši u muškarca za kojeg je postojala najmanja vjerojatnost da joj uzvrati ljubavlju. Njezino udovoljavanje vlastitim hirovima dovelo je do ovog trenutka kad se sve raspalo.


Sunce je visjelo nisko na nebu i ocrtavalo njegov profil u plamenu. Zadnji automobil je nestao, ali činilo se kao da je ona prestala postojati, a on se nije micao. Kad to više nije mogla podnijeti, primorala se prići mu. - Strašno mi je žao - šapnula je. Podigla je ruku kako bi obrisala krv s kuta njegovih usana, ali on ju je uhvatio za zapešće prije no što ga je uspjela dodirnuti. je li to bilo dovoljno goruće za tebe? — Molim? — Ti misliš da ja ne osjećam. njegov je glas bio promukao od osjećaja. da sam nekakav robot. — Oh, Tede... Nisam to mislila. — Zašto od svega praviš dramu, ti si jedina kojoj je dopušteno imati osjećaje, je li tako? Ovo nije bio razgovor koji su morali voditi. Tede, nikad nisam željela da budeš umiješan u ovo sa Spenceom. — Što sam trebao učiniti? Pustiti ga da se izvuče nakon što te je napao? — Nije učinio baš to. Iskreno, ne znam što bi se bilo dogodilo da se nije pojavila Haley. On je... — Ja se znojim! uzviknuo je i to nije imalo nimalo smisla. rekla se da se nikad ne znojim. O čemu on govori? Pokušala je ponovno. bila sam sama na potoku i plivala kad se on pojavio. Zamolila sam ga da ode, ali je odbio. Postalo je gadno. — I kurvin je sin platio zbog toga. zgrabio ju je za ruku. prije dva mjeseca spremao sam se oženiti drugom ženom. Zašto ne možeš biti malo manje stroga prema meni? Samo zato što si se ti uvalila do grla ne znači da se i ja moram odmah uvaliti. Bila je naviknuta čitati mu misli, ali ovaj put ne. sto točno misliš kad kažeš uvalila do grla? Prezrivo je izvio usta. - Zaljubila. Te je riječi izrekao s takvim prezirom da su trebale ostaviti žuljeve na njegovim usnama. Odmaknula se i ustuknula jedan korak. teško da bih zaljubljivanje nazvala uvaljivanjem do grla. — Kako bi ga onda nazvala? Bio sam spreman provesti ostatak života s Lucy. Ostatak života! Zašto to ne možeš shvatiti? — Shvaćam. Samo ne razumijem zašto sad govorimo o tome, nakon ovoga što se maloprije dogodilo. — Naravno da ne razumiješ. Lice mu je problijedjelo. Ne razumiješ ništa o razumnom ponašanju. Misliš da me tako dobro poznaješ, ali ne znaš ništa o meni. Još jedna žena koja misli da shvaća Teda Beaudinea... Prije no što ih je uspjela vratiti na kolosijek, on je ponovno napao. - Hvališ se kako si puki osjećaji. Baš, jebeni pljesak za to. Ja nisam takav. Želim da stvari imaju smisla i ako je to grijeh u tvojim očima, žao mi je. Kao da je najednom počeo rigati strani jezik. Shvaćala je njegove riječi, ali ne i kontekst. Zašto ne razgovaraju o ulozi koju je odigrala u katastrofi sa Spenceom? Obrisao je rukom kapljice krvi s kuta usana. kažeš da me voliš? Što to uopće znači? Ja sam volio Lucy, a vidi kako je to beznačajno ispalo. — Volio si Lucy? nije to vjerovala. Nije željela vjerovati.


— Pet minuta nakon što sam je upoznao, znao sam da je ona ta. Pametna je. S njom je lako biti. Stalo joj je da pomogne ljudima i shvaća kako je živjeti u akvariju. Moji prijatelji su je voljeli. Moji roditelji su je voljeli. Željeli smo iste stvari od života. A nikad glede ničeg nisam gore pogriješio. - Glas mu se pokolebao. - Očekuješ li od mene da sve to zaboravim? Očekuješ li da pucnem prstima i učinim da sve to nestane? — To nije pošteno. Ponašao si se kao da ona nije važna. Činilo se da te nije briga. — Naravno da me je bilo briga! Samo zato što ne idem naokolo i ne razglašavam svaki svoj osjećaj ne znači da ne osjećam. Rekla si da sam ti slomio srce. Ona je slomila moje. Na vratu mu je pulsirala žila. Imala je osjećaj kao da ju je ošamario. Kako je moguće da nije znala? Bila je uvjerena da on nije volio Lucy, ali istina je bila upravo suprotna. - Voljela bih da sam shvatila čula je samu sebe kako govori. nisam shvatila. Grubo je odmahnuo rukom kao da to nije važno. i onda si se ti pojavila. Sa svom svojom zbrkom i zahtjevima. — Nikad nisam ništa zahtijevala! uzviknula je. ti si taj koji je zahtijevao, od samog početka. Ti si mi govorio što smijem i što ne smijem. Gdje mogu raditi. Gdje smijem živjeti. — Koga ti zavaravaš? - grubo je rekao. - Sve na tebi zahtijeva. Te krupne oči jedan čas modre, drugi zelene. Način na koji se smiješ. Tvoje tijelo. Čak i ona tetovaža zmaja na tvojoj guzi. Zahtijevaš sve od mene. A onda kritiziraš što dobiješ. —Ja nikad... - Vraga nisi. - Krenuo je tako brzo da je pomislila da će je udariti. Umjesto toga, naglo ju je povukao k sebi i gurnuo ruke ispod njezine kratke pamučne suknje, podigao je do struka i uhvatio za stražnjicu. Misliš da ovo nije zahtjev? — Ja... nadam se da jest - rekla je tako tankim glasom da ga je jedva prepoznala. Ali on ju je već vukao prema rubu šljunčane staze. Nije joj dopustio ni uljudnost stražnjeg sjedala svog automobila. Umjesto toga, povukao ju je na komad pjeskovitog tla. Sa samo gorućim suncem nad njihovim glavama, zagurao je ruke u njezine gaćice, bacio ih i raširio njezine noge uz svoje bokove. Dok se propinjao na petama, sunce je pržilo osjetljivu kožu s unutarnje strane njezinih bedara. Nijednom nije skrenuo pogled s vlažne mekoće koju je otkrio, čak ni kad je rukama krenuo prema zatvaraču hlača. Izgubio je nadzor, taj muškarac logike i razuma. Bez svoje politure gospodina. Sjena njegova tijela zapriječila je sunce. Otkopčao je traperice. Mogla mu je viknuti da prestane mogla ga je odgurnuti mogla ga je udariti u glavu i reći mu da se sabere. On bi to učinio. Znala je. Ali nije to učinila. Podivljao je, a ona je željela odjuriti u nepoznato s njim. Posegnuo je iznad nje i iz vio njezine bokove tako da ga mora čitavog primiti. Bez duge predigre, bez pomnog mučenja i pre divnog draškanja. Samo njegova vlastita potreba. Nešto oštro zagrebalo ju je po nozi... Kamen se zabio u njezinu kralježnicu... Mračno zastenjavši, zabio se u nju. Dok ju je njegova težina pritiskala o tlo, podigao je njezinu majicu i ogolio joj dojke. Njegova brada


grebuckala je njezinu nježnu kožu. Preplavila ju je neopisiva nježnost dok je koristio njezino tijelo. Bez uljudnosti, bez sputavanja ili uglađenosti. Bio je posrnuli anđeo, obuzet tamom, i nimalo nije pazio s njom. Zatvorila je oči pred osljepljujućim suncem dok je on ulazio i izlazio iz nje. Postupno, neobuzdanost koja je njega obuzela, obuzela je i nju, ali to se dogodilo prekasno. Promuklo vrisnuvši, ogolio je zube. I zatim je preplavio. Njegovo grubo disanje odjekivalo joj je u ušima. Svojom težinom izbijao joj je zrak iz pluća. Na kraju je zastenjao i srušio se s nje. I tad se sve umirilo. Ovo je željela otkad su prvi put vodili ljubav. Probiti njegovu samokontrolu. Ali cijena koju je on za to platio bila je previsoka i kad se pribrao, vidjela je upravo ono što je znala da će vidjeti. Dobrog muškarca pogođenog kajanjem. — Da to nisi rekao! stavila je dlan na njegova natečena usta. Pljesnula ga po čeljusti. da nisi rekao! — Isuse... - nespretno se podigao na noge. - Ne mogu... Oprosti. Strašno mi je žao. Isuse, Meg... Dok je namještao odjeću, ona je skočila uz njega i spustila suknju na bokove. Lice mu je bilo izobličeno, bolno. Nije mogla podnijeti čuti njegovu tjeskobnu ispriku što je ljudsko biće umjesto polubog. Morala je nešto brzo učiniti pa ga je snažno bocnula u prsa. ovo je ono o čemu čitavo vrijeme govorim. Ali on je problijedio i njezin pokušaj da mu skrene misli nije uspio. - Ne mogu... ne mogu vjerovati da sam ti to učinio. Ona nije željela tako lako odustati. - Bi li to mogao učiniti ponovno? Ovaj put možda malo sporije, ali ne previše. Kao da je nije čuo. Nikad neću oprostiti samome sebi. Sakrila se iza lažne hrabrosti. - Dosadan si, Theodore, a ja imam posla. -Najprije mu mora pokušati vratiti samopoštovanje. Nakon toga se mora suočiti sa svojim roditeljima. A onda? Mora zauvijek okrenuti leđa ovom gradu. Dograbila je svoje gaćice i odlučila se za drskost i samouvjerenost koju ni najmanje nije osjećala. - Shvaćam da sam uspjela kraljevski zaribati budućnost Wynettea i zato se prestani zezati ovdje i učini ono što najbolje činiš. Počni čistiti tudi nered. Pronađi Spencea prije nego što ode. Reci mu da si poludio. Reci da svi u gradu znaju da sam nepouzdana, ali si svejedno dopustio da te ob manem. Nakon toga se ispričaj što si se potukao s njim. — Boli me ona stvar za Spencea - glatko je rekao. Njegove riječi izazvale su strah u njezinom srcu. boljet će te. Doista će te boljeti. Molim te. Učini kako ti kažem. —Je li taj seronja jedino na što možeš misliti? Nakon ovoga što se netom dogodilo... — Da. I on je jedino na što želim da i ti misliš. Evo kako je... Meni je potrebna vječna izjava tvoje ljubavi, a nju mi ti nikad nećeš moći dati. Frustracija, žaljenje, nestrpljivost sve ih je vidjela u njegovim očima. Prebrzo je, Meg. Prokleto je... — Bio si više nego jasan. - Prekinula ga je prije no što je uspio išta više reći. i da te slučajno ne uhvati grižnja savjesti kad odem. Da budem iskrena, ja se prilično brzo zaljubljujem i odljubljujem. Neće mi trebati dugo da te prebolim. govorila je prebrzo. postojao je jedan tip po imenu Buzz. Dobrih šest tjedana sam saža lijevala samu sebe, ali, iskreno, ti nisi Buzz. — Kako to misliš, kad odeš?


Progutala je slinu. - Krajnje čudno, ali Wynette je izgubio svoju draž. Odlazim čim porazgovaram s roditeljima. Nisi li sretan što ne moraš biti u blizini i nazočiti tom razgovoru? — Ne želim da odeš. Ne još. — Zašto ne? promatrala ga je, tražila neki znak koji joj je možda promaknuo. Zbog čega bih trebala ostati? Nespretno je zamahnuo od bespomoćnosti. - Ja... Ne znam. Samo ostani. Činjenica da je nije želio pogledati u oči sve joj je rekla. - Ne mogu to učiniti, kompa. Ja... jednostavno ne mogu. Bilo je čudno vidjeti Teda Beaudinea tako ranjivog. Priljubila je usne uz neozlijeđeni kut njegovih usta i pohitala prema automobilu koji su joj ostavili njezini uvijek obzirni roditelji. Dok se vozila, dopustila si je još jedan zadnji pogled u retrovizor. Stajao je nasred ceste i gledao kako ona odlazi. Iza njega, pustopoljina odlagališta protezala se dokle je pogled sezao.

DVADESET I PRVO POGLAVLJE Meg se malo uredila u toaletu na benzinskoj postaji Chevron na autocesti, oprala najgoru prašinu i prikrila mrlje od suza. Posegnula je u kovčeg koji je unijela u mali toalet i izvukla topić bez rukava, čiste traperice kako bi sakrila ogrebotine na nogama i prozračni zeleni šal kojim će prikriti nadraženost kože na vratu od njegove brade. Otkad su prvi put vodili ljubav, željela je da ga strast toliko obuzme da izgubi svoju legendarnu samokontrolu. To se najzad dogodilo, ali ne na način koji je priželjkivala. U hotel je ušla kroz ulaz za poslugu. Birdie nikad ne bi dopustila da tako čuveni gosti kao što su njezini roditelji odsjednu igdje drugdje doli u nedavno preimenovanom Predsjedničkom apartmanu pa se uspela stražnjim stubama na gornji kat. Svaki korak bio je napor volje. Od samog početka, sve je s Tedom pogrešno shvatila. Nije vjerovala da je volio Lucy, ali volio ju je tad, a voli je i sad. Meg mu je bila tek cura s kojom se oporavljao od prekida veze, privremeni hod po oštrici. Nije se mogla prepustiti boli, ne kad je čeka tako mučan ponovni susret s roditeljima. Nije mogla razmišljati o Tedu, ili o svojoj neizvjesnoj budućnosti, ili propasti koju će ostaviti iza sebe kad se odveze iz Wynettea. Majka je otvorila vrata apartmana. Još uvijek je bila odjevena u po mjeri šivanu platinastu tuniku i hlače uskih nogavica u kojima je došla i na odlagalište. Ironično, njezina majka manekenka nije naročito marila za odjeću, ali poslušno se odijevala u predivne kreacije koje je za nju smišljao njezin brat Michel. U pozadini, Megin otac prestao je koračati. Oboma im se nesigurno nasmiješila. mogli ste mi reći da dolazite. — Željeli smo te iznenaditi suho je odgovorio njezin otac. Majka ju je uhvatila za laktove, dugo je i pomno pogledala i zatim privukla uz sebe. Utonuvši u taj poznati zagrljaj, Meg je načas zaboravila da je posve odrasla žena. Da su njezini roditelji totalni bezveznjaci i zahtjevni, u njezinom bi životu bilo manje krivnje i ne bi morala trošiti toliko mnogo energije na hinjenje da joj nije stalo do njihovog dobrog mišljenja.


Osjetila je majčinu ruku u kosi. - Dušo, jesi li dobro? Progutala je suze. - Bila sam i bolje, ali s obzirom na onaj sudar vlaka kojemu ste svjedočili, ne mogu se požaliti. Zagrljaj je preuzeo otac, čvrsto je stisnuo, lagano pljesnuo po stražnjici, baš kao što je činio otkad je bila mala djevojčica. — Sve nam ispričaj rekla je njezina majka kad ju je najzad pustio iz zagrljaja. kako si se našla upetljana s onim groznim čovjekom? — Tata je kriv uspjela je odvratiti Meg. spencer Skipjack obožava slavne ljude, a ja sam bila najbliže što se mogao približiti moćnom Jakeu. — Nemaš pojma koliko želim rastrgati tog gada - rekao je moćni Jake. To je bila zastrašujuća pomisao, s obzirom da je njezin otac bio vijetnamski veteran, a ono što nije naučio na delti Mekonga, pokupio je snimajući filmove sa svim vrstama oružja od samurajskih mačeva do kalašnjikova. Majka je neodređeno zamahnula prema svom mobitelu, zadnjem kriku tehnologije. - Već sam počela kopati. Još nisam ništa otkrila, ali hoću. Takva zmija za sobom uvijek ostavlja sluzavi trag. Njihova ljutnja nije je iznenadila, ali gdje je njihovo razočaranje jer su ponovno vidjeli svoje najstarije dijete u središtu zbrke? Otac se ponovno ushodao sagom. - Neće se izvući s ovime. — Samo je pitanje vremena kad će ga sustići njegovi grijesi - dodala je majka. Nisu shvaćali implikacije onoga što su vidjeli. Nisu imali pojma koliko je golf odmaralište važno za grad ni ulogu koju je Meg odigrala u uništenju tog obećanja. Vidjeli su samo jednog ljigavca koji je vrijeđao njihovu ljubljenu kćerku i hrabrog mlađeg muškarca koji je branio njezinu čast. Meg je dobila dar s neba. Činilo se da im čak ni Dallie i Francesca nisu objasnili situaciju dok su ih vozili natrag do hotela. Uspije li izvesti roditelje iz grada dovoljno brzo, nikad neće čuti za ulogu koju je ona u svemu ovom odigrala. Tad se sjetila riječi koje je izgovorila Haley... tvoje ponašanje u narednih nekoliko minuta odredit će osobu kakva ćeš odsad nadalje biti. Njezine su okolnosti bile drugačije od Haleyinih, ali temeljna istina ostala je ista. Kakva osoba ona želi biti? Obuzeo ju je neki neobičan osjećaj nemira, jer za nju neće biti mira, veoma dugo već prije pravičnosti. Iskustva protekla tri mjeseca strgnula su s nje laži kojima se bila zaogrnula. Bilaje toliko uvjerena da se nikad neće moći mjeriti s postignućima ostatka svoje obitelji da nikad nije iskreno pokušala ništa osim ustrajati u svojoj ulozi obiteljske dangube. Da se ikad izložila opasnosti da sama nešto stvori, ujedno bi se izložila opasnosti da potone u njihovim očima. Ali ništa ne riskirajući, nije se mogla izložiti neuspjehu. To je ono što je vjerovala i tako joj na kraju ništa nije ostalo. Bilo je vrijeme da zahtijeva ženu kakva je željela biti osobu voljnu ići vlastitim putem na vlastiti način, ne brinući kako će ostali, uključujući one koje voli, ocijeniti njezin uspjeh ili neuspjeh. Morala je stvoriti vlastitu viziju života kakav želi i provesti je do kraja. To nije mogla učiniti skrivanjem. — Evo o čemu je riječ... rekla je. ovo što se danas dogodilo... Malo je zamršenije no što se možda čini. — Meni se čini prilično jasnim rekao je njezin otac. tip je bahati drkadžija. — Istina. Nažalost, nije samo to...


Sve im je ispričala, počevši od dana kad je došla. Negdje na pola njezine priče, otac je napao minibar, a nekoliko minuta kasnije pridružila mu se i majka, ali Meg je nastavila pričati. Rekla im je gve osim koliko se duboko zaljubila u Teda. To je bila priča koju je samo ona morala razriješiti. Kad je stigla do kraja, stajala je uz prozor, leđima okrenuta Gradskoj vijećnici, a njezini su roditelji sjedili jedno uz drugo na iiiskom kauču. Natjerala se stajati visoko uzdignute glave. dakle, vidite da samja ta zbog koje je Ted izgubio kontrolu jedini put u svom odraslom životu i uletio u onu tučnjavu. Zbog mene će grad izgubiti milijune dolara prihoda i sve one poslove. Njezini roditelji izmijenili su duge poglede koji su njima dvoma bili silno znakoviti, ali njoj nerazumljivi. Uvijek su tako komunicirali. Možda zato ni ona ni njezina braća nisu bili u braku. Željeli su ono što imaju njihovi roditelji i nisu htjeli pristati na manje. Ironično, ali onaje počela vjerovati da to ima veze s Tedom. Postali su uistinu dobri u čitanju mislijedno drugome. Šteta što nije pročitala ono što je o njemu najviše morala znati. Koliko je volio Lucy. Otac je ustao s kauča. da nešto razjasnimo... Spriječila si Lucy da si možda upropasti život udajom za pogrešnog muškarca. Uzdržavala si se u gradu prepunom luđaka odlučnih da od tebe naprave žrtvenog jarca za sve njihove probleme. Nisi bila koordinatorica aktivnosti u onom golf klubu, ali si marljivo obavljala posao koji si imala. I uz to si uspjela pokrenuti vlastiti poslić sa strane. Jesam li dobro shvatio? Majka je podigla jednu veličanstvenu obrvu. zaboravio si spomenuti koliko je dugo uspijevala odolijevati nasrtajima onog — A ipak je ona ta koja se ispričava? njezin je otac to pretvorio u pitanje, a čuvene zlačane oči Zlatne Djevojke poput svrdla su prodirale u kćerkine oči. — Zbog čega, Meg?—upitalaje. zbog čega se točno ti ispričavaš? Njihovo pitanje ostavilo ju je bez teksta. Zar nisu slušali? Manekenka i filmska zvijezda strpljivo su čekali na njezin odgovor. Uz majčin obraz ovijao se pramen plave kose. Otac je protr ljao kuk, kao da provjerava je li ondje jedan od koltova s bisernom drškom kakve je imao u svojim filmovima o Bird Dog Caliberu. Meg je krenula odgovoriti. Čak je i otvorila usta. Ali ništa nije izlazilo jer nije mogla smisliti dobar odgovor. Majkaje zabacila kosu. očito, ovi su ti Teksašani isprali mozak. Bili su u pravu. Osoba kojoj se trebala ispričati bilaje ona sama jer nije bila dovoljno mudra da zaštiti svoje srce. — Ne možeš ostati ovdje rekao je otac. ovo nije dobro mjesto za tebe. Na odredene načine, bilo je veoma dobro mjesto, ali ona je samo kimnula glavom. stvari su mi več u automobilu. Zao mi je što vam bježim nakon što ste prevalili čitav ovaj put, ali u pravu ste. Moram otići i odmah odlazim. Majka se prebacila na glas koji nije trpio gluposti. želimo da dođeš kući. Uzmeš si malo vremena za regrupiranje. Otac je obgrlio Meg oko ramena. nedostajala si nam, dušo. Ovo je bilo ono što je željela otkad su je izbacili. Malo sigurnosti, mjesto na koje će se zavući dok sve ne raščisti. Srce joj se ispunilo ljubavlju prema njima. najbolji ste. Oboje. Ali ovo moram odraditi sama. Usprotivili su se, ali Meg nije posustajala i nakon emotivnog oproštaja, vratila se stražnjim stubama do automobila. Morala je učiniti još jednu stvar prije no što ode.


Automobili na parkiralištu Roustabouta prelijevali su se na cestu. Meg se parkirala na bankini uz jednu Hondu Civic. Dok je hodala cestom, nije se trudila potražiti Tedov Mercedes ili kamionet. Znala je da on neće biti ovdje, jednako kao što je znala da će se svi ostali okupiti u restoranu kako bi pretresli poslijepodnevnu katastrofu. Duboko je udahnula i gurnula vrata. Miris pržene hrane, piva i roštilja kotrljao se preko nje dok se ogledavala. Velika prostorija bila je dupkom puna. Ljudi su stajali uz zidove, između stolova i u hodniku prema toaletima. Torie, Dex i svi Travelerovi natiskali su se oko stola za četiri osobe. Kayla, njezin otac, Zoey i Birdie sjedili su u blizini. Meg nije vidjela ni Dallija ni Francescu, iako su se Skeet i nekolicina starijih nosača palica naslanjali uza zid pokraj video igrica i pijuckah pivo. Trebalo je neko vrijeme prije nego što ju je mnoštvo primijetilo i onda se počelo dogadati. Mjehurići šutnje postajali su sve veći kako su sekunde otkucavale. Najprije su se proširili do šanka, zatim obuhvatili ostatak prostorije dok jedini zvukovi koji su se čuli nisu bili zveckanje stakla i glas Carrie Underwood koji je dopirao iz džuboksa. Bilo bi neopisivo lakše samo kliznuti, ali proteklih nekoliko mjeseci naučili su je da nije gubitnica kakvom seje nekoć smatrala. Pametna je, zna kako marljivo raditi i napokon ima plan, ma koliko klimav, za vlastitu budućnost. Stoga se, iako je osjetila vrtoglavicu i mučninu od mirisa hrane, primorala prići Peteru La ramanu koji joj je uvijek ostavljao napojnicu od pet dolara za smrznuti Milky Ways koji je uvijek donosila samo za njega. smijem li posuditi tvoj stolac? Ustupio joj je stolac, čak joj je pomogao da se popne na njega i ona je pomislila da je njegov postupak motiviran znatiželjom, ne ljubaznošću. Netko je izvukao prekidač džuboksa i Carrie je utihnula usred pjesme. Stajanje na stolcu možda nije bila njezina najbolja zamisao zbog klecavih koljena, ali kani li to učiniti, mora to izvesti kako treba, a to je značilo da je svi u restoranu moraju moći vidjeti. Progovorila je u tišinu. znam da me svi sad mrzite i ne postoji ništa što u tom pogledu mogu učiniti. — Možeš odvući guzicu odavde poviknuo je jedan od otpadnika za šankom. Torie je skočila na noge. začepi, Leroy. Pusti je da kaže što ima. Brineta koju je Meg prepoznala s onog ručka kod Francesce kao majku Huntera Graya sljedeća se ubacila. megje rekla dovoljno i sad smo svi zaribani. Žena pokraj nje podigla se sa svog stolca. i naša djeca su zari bana. Možemo se oprostiti sa školskim poboljšanjima. — Dovraga i škola izjavio je još jedan od frajera za šankom. što je sa svim onim poslovima koje zahvaljujući njoj nećemo imati? — Zahvaljujući Tedu dodao je njegov pajdaš. vjerovali smo mu, a vidi što se dogodilo. Mrzovoljan žamor kojije izazvalo spominjanje Tedovog imena rekao je Meg da je u pravu što ovo čini. Lady Emma pokušala je skočiti u obranu njihovog gradonačelnika, ali ju je Kenny potegnuo natrag na stolac. Megje pogledala mnoštvo. zato i jesam ovdje rekla je. da popričamo o Tedu. — O njemu ne možeš reći ništa što već ne znamo podrugljivo nacerivši se objavio je prvi barski štakor.


— Ma nemoj? odvratila je Meg. sto kažete na ovo? Ted Be audine nije savršen. — To sad itekako dobro znamo poviknuo je njegov prijatelj, ogledavajući se oko sebe za potvrdu i pronalazeći je bez ikakvih problema. — Trebali ste to čitavo vrijeme znati nastavila je ali za njega ste uvijek imali viša mjerila nego za same sebe. Toliko je dobar u svemu da ste izgubili iz vida činjenicu da je čovjek kao i mi ostali i da ne može uvijek izvoditi čuda. — Ništa od ovog ne bi se dogodilo da nije bilo tebe! uzviknuo je netko iz stražnjeg dijela restorana. - Upravo tako rekla je Meg. glupe seljačine! Zar ne shvaćate? Od časa kad ga je Lucy ostavila, Ted nije imao šansu. kratko je pustila da shvate tu izjavu. vidjela sam svoju priliku i krenula sam na njega. Od samog početka, imala sam ga u šaci. pokušala je kopirati podrugljiv cerek onog tipa za šankom. nitko od vas ne misli da jedna žena može kontrolirati Teda, ali ja sam izbrusila zube na filmskim zvijezdama i rokerima i zato mi vjerujte, srediti njega bio je mačji kašalj. A onda, kad mi je to dojadilo, napucala sam ga. On na to nije naviknut i malo je poludio. Zato me krivite koliko god želite. Ali da se niste usudili okriviti njegajer on ne zaslužuje vaša sranja. osjetila je kako joj izmiče razmetljivost. on je jedan od vas. Najbolji kojeg imate. I ne date li mu svi to do znanja, zaslužujete što ćete dobiti. Noge su joj se počele tako žestoko tresti dajejedva uspjela skočiti sa stolca. Nije se ogledala oko sebe, nije potražila Torie i ostale Travelere da im uputi jedine riječi rastanka koje su joj išta značile. Samo je naslijepo pojurila prema vratima. Zadnji pogled na grad koji je voljela i mrzila istodobno bio je dalek pogled na rijeku Pedernales i znak u retrovizoru. NAPUŠTATE WYNETTE, TEKSAS gradonačelnik Theodore Beaudine Dopustila sije da se rasplače, jecajima koji su potresali čitavo njezino tijelo i suzama koje su joj zamaglile vid. Popustila je tuzi jer joj je srce bilo slomljeno i jer, kad ovo putovanje završi, više nikad u životu neće plakati.

DVADESET I DRUGO POGLAVLJE Tamni se oblak nadvio nad Wynette. Tropska oluja dopuha la je sa Zaljeva, preplavila rijeku i srušila most na cesti Comanche. Sezona gripe započela je prerano i sva su se djeca razboljela. Zbog požara u kuhinji, Roustabout je bio zatvoren tri tjedna, a jedina dva kamiona za odvoz smeća u gradu pokvarila se isti dan. Dok su još teturali od svega toga, Kenny Traveler promašio je udarac na osamnaestoj rupi na natjecanju u Whistling Straitsu i propustio svoj dio zarade na prvenstvu profesionalnih golfera. Najgore od svega, Ted Beaudine dao je ostavku na mjesto gradonačelnika. Jedan tjedan bio je u Denveru, drugi u Albu querqueu. Jurcao je po čitavoj državi nastojeći pomoći gradovima da se riješe dalekovodnih električnih mreža, umjesto da je ostao u Wynetteu gdje je pripadao. Nitko nije bio sretan. Prije nego što je krenula na prvu godinu na Sveučilištu Teksas, Haley Kittle poslalaje skupnu elektronsku poruku s potankim opisom onoga što je vidjela na dan kad je zatekla Spencera Skipjacka kako prijeti Meg Korandi na potoku iza stare luteranske crkve. Jednom kad su svi saznali istinu o onome što se zbilo, nisu mogli mirne savjesti kriviti Tedajer je odalamio


Spencea. Naravno, bilo bi im draže da se to nije dogodilo, ali Ted nije mogao prijeći preko uvreda kojima se Spence razbacivao. Jedna osoba za drugom pokušala mu je to objasniti u onim rijetkim prigodama kad bi se vratio u grad, ali on bi samo pristojno ki mnuo glavom i već naredni dan uskočio u zrakoplov. Roustabout se najzad ponovno otvorio, ali iako je bio u gradu, Ted se nije pojavio. Umjesto toga, nekoliko ljudi vidjelo ga je u Cracker Johnsu, otrcanom baru u blizini granice okruga. — Razveo se od nas prostenjala je Kayla Zoey. razveo se od čitavog grada. — I to našom prokletom krivnjom rekla je Torie. previše smo očekivali od njega. Iz raznih pouzdanih izvora, proširio se glas da su se Spence i Sunny vratili u Indianapolis, gdje se Sunny zakopala u posao, a Spence dobio herpes. Na veliko čuđenje sviju, Spence je prekinuo pregovore sa San Antoniom. Pričalo se da je, nakon što su mu se ljudi u Wynetteu onako žestoko dodvoravali, izgubio zanimanje da bude sitna riba u velikoj bari i da je odustao od namjere da igdje sagradi golf odmaralište. Sa svim tim prevratima, ljudi su umalo zaboravih na nadmetanje Osvoji vikend s Tedom Beaudineom, dok odbor za obnovu knjižnice nije sve podsjetio da se ponude primaju do ponoći tridesetog rujna. Te noći, odbor se okupio u Kaylinom uredu na prvom katu njezine kuće kako bi proslavio tu prigodu i ujedno pokazao Kayli kako cijeni što je nastavila voditi nadmetanje online i nakon što joj je otac odbio dati daljnji novac da se i sama nadmeće. — Ovo ne bismo mogle učiniti bez tebe rekla je Zoey s He pplewhiteove sofe sučelice Kaylinom radnom stolu. ukoliko ikad ponovno otvorimo knjižnicu, postavit ćemo ploču u tvoju čast. Kayla je nedavno preuredila ured zidnim tapetama Liberty uzorka i neoklasičnim pokućstvom, ali Torie je odlučila sjesti na pod. zoey je željela objesiti tu ploču na dječji odjel rekla je ali glasovale smo da je stavimo uz police s literaturom o modi. Zaključile smo da ćeš ondje provoditi najviše vremena. Ostale su joj uputile gadan pogledjer podsjeća Kaylu da će čitati o modi umjesto određivati trendove u butiku o kojem je uvijek r sanjala. Torie nije željela biti netaktična pa je ustala natočiti Kayli novi mojito i divila se njezinoj koži nakon kemijskog pilinga. — Minuta do ponoći zacvrkutala je Shelby s lažnim oduševljenjem. Prava napetost okončala je mjesec dana ranije kad je Sunny Skipjack prestala davati ponude. Protekla dva tjedna, najveća ponuda u iznosu od četrnaest tisuća petsto dolara, bila je od neke zvijezde televizijskog reality showa za koju su čuli samo tinejdžeri. Odbor je odlučio da Lady Emma Tedu objavi vijesti da se čini da će provesti vikend u San Franciscu s bivšom striptizetom koja je bila stručnjakinja za okretanje tarot karata guzovima. Ted je samo kimnuo glavom i rekao da ženska zacijelo savršeno nadzire svoje mišiće, ali lady Emmaje rekla da mu je pogled bio prazan i da ga nikad nije vidjela tako tužnog. — Hajdemo odbrojavati, kao na Staru godinu veselo je predložila Zoey. I tako su odbrojavale. Promatrale zaslon računala. Odbrojavale unatrag. Točno u ponoć, Kayla je pritisnula gumb i sve su počele izvikivati ime


pobjednice, ali su uthinule vidjevši da pobjednica nije ona striptizeta nadarenih guzova već... — Meg Koranda? skupno su zadahtale i zatim sve počele govoriti uglas. — Meg je pobijedila na dražbi? — Kayla, daj ponovno pritisni taj gumb. To ne može biti točno. — Meg? Kako bi to mogla biti Meg? Ali bila je Meg, bez greške, i one nisu mogle biti šokiranije no što su bile. Razgovarale su o tome sat vremena, nastojeći dokučiti što se dogodilo. Svima im je nedostajala. Shelby se uvijek divila kako je Meg znala unaprijed zaključiti što bi svaka od golferica mogla poželjeti popiti svakog odredenog dana. Kayh je nedostajala zarada koju joj je donosio Megin nakit, kao i Megin otkačeni smisao za modu i činjenica da nitko drugi u gradu nije želio ni dodirnuti Torienu odbačenu odjeću. Zoeyje nedostajao Megin smisao za humor i govorkanja kojaje izazivala. Torie i lady Emmi jednostavno je nedostajala. Usprkos nevolji koju je izazvala, sve su se suglasile da se Meg savršeno uklopila u grad. Međutim, Birdie Kittleje bila ta koja se pretvorila u Meginu najotvoreniju zagovornicu. mogla je dati da Haley bude uhićena kako je želio Ted, ali zauzela se za nju. Nitko drugi to ne bi učinio. Haley je sve rekla svojoj majci i njezinim prijateljicama. nastavit ću posjećivati terapeuta u školi reklaje. želim naučiti kako da više poštujem samu sebe da se ovako nešto više nikad ne ponovi. Haley je bila toliko iskrena o svemu što je učinila i toliko po stiđena zbog vlastitih postupaka da se nijedna od njih nije mogla dugo srditi na nju. Shelby, koja se s mojita prebacila na dijetalnu Pepsi, izula je svoje nove balerinke boje kositra. trebalo je imati petlju onako se suočiti sa svima u Roustaboutu kako je Meg učinila. Čak iako nitko nije povjerovao ni riječ koju je rekla. Torie je frknula nosom. da nismo svi bili onako potišteni, pali bi sa stolaca od smijeha kad je govorila kako je kontrolirala Teda, pa ga napucala, kao da je neka velika žderačica muškaraca. — Meg ima čast i ima srce reklaje Birdie. to je rijetka kombinacija. Uz to je bila najmarljivija sobarica koju sam ikad imala. — I najslabije plaćena podsjetila je Torie. Birdie je smjesta zauzela obrambeni stav. znaš da se pokušavam iskupiti zbog toga. Poslala sam joj ček po roditeljima, ali nije mi se javila. Lady Emmaje izgledala zabrinuto. nikome se nije javila. Trebala je barem zadržati broj mobitela da je možemo nazvati. Ne sviđa mi se kako je nestala. Kayla je mahnula prema zaslonu računala. odabrala je vraški način da se ponovno pojavi. Ovo je očajnički potez s njezine strane. Zadnji pokušaj da vrati Teda. Shelby je potezala pojas svojih preuskih traperica. sigurno je posudila novac od roditelja. Torie u to nije mogla vjerovati. meg je previše ponosna da bi to učinila. I nije od onih žena koje bi jurile za muškarcem koji se ne želi obvezati. — Ne vjerujem da je Meg dala tu ponudu rekla je Zoey. mislim da su to učinili njezini roditelji. Razmislile su o toj mogućnosti. možda si u pravu najzad je rekla Birdie. koji roditelji ne bi željeli da njihova kćerka završi s Tedom?


Ali brzi um lady Emme krenuo je drugim smjerom. sve ste u krivu odlučno je rekla. meg nije dala tu ponudu, a nisu to učinili ni njezini roditelji. izmijenila je dug pogled s Torie. — Molim? iznenadila se Kayla. reci nam. Torie je odložila svoj treći mojito. ted je dao ponudu u Me gino ime. Želi da mu se vrati i ovako će je dobiti. Sve su željele vidjeti njegovu reakciju pa su članice odbora provele sljedećih pola sata prepirući se oko toga tko će obavijestiti Teda da je Meg pobijedila na nadmetanju. Hoće li se praviti da je šokiran ili će priznati svoju lukavštinu? Na kraju se lady Emma pozvala na svoj autoritet i objavila da će to sama učiniti. Ted se u nedjelju vratio u Wynette, a u ponedjeljak rano ujutro lady Emma osvanula je na njegovim vratima. Nije bila posve iznenađena kad joj nije otvorio, ali nije bilo u njezinoj prirodi da odustane pa je parkirala svoj SUV, izvukla raskošno ilustriranu biografiju Beatrix Potter iz torbe i pripremila se čekati u zasjedi. Manje od pola sata kasnije, vrata garaže su se otvorila. Zamijetio je kako je blokirala i njegov kamionet i njegov Mercedes pa se približio njezinom automobilu. Bio je odjeven u poslovno odijelo i avijatičarske naočale za sunce, a u ruci je nosio prijenosno računalo u crnoj kožnoj torbi. Nagnuo se kako bi joj se obratio kroz otvoreni prozor. makni se. Naglo je zatvorila knjigu. ovdje sam po službenom poslu. Zbog nečega što bih ti bila rekla da si otvorio vrata. — Više nisam gradonačelnik. Nemam službenih poslova. — Gradonačelnik si u odsutnosti. Svi smo to odlučili. I nije riječ o takvom poslu. Uspravio se. hoćeš li maknuti svoj automobil ili ću to morati ja učiniti? — Kenny ne bi odobrio tvoje grubo ponašanje prema meni. — Kenny bi navijao za mene. skinuo je naočale. Oči su mu izgledale umorne. emma, što želiš? Činjenica da joj se nije obratio kao lady Emmi preplašila ju je jednako kao njegovo blijedo lice, ali prikrilaje svoju zabrinutost. nadmetanje je završeno rekla je i imamo pobjednicu. — Oduševljen sam lijeno je odgovorio. — Pobjednica je Meg. -Meg? Kimnulaje i čekala njegovu reakciju. Hoće li vidjeti zadovoljstvo? Sok? Je li njezina teorija točna? Stavio je naočale na nos i rekao joj da ima trideset sekundi da pomakne prokleti automobil. Francescina ogromna garderoba bila je jedno od Dallijevih omiljenih mjesta, možda zato što je odražavala toliko mnogo proturječja njegove supruge. Garderoba je bila raskošna i ugodna istodobno, kaotična i dobro organizirana. Mirisala je na slatke začine. Svjedo čilaje o pretjeranom ugađanju i poput stijene čvrstoj praktičnosti. Ono što ta garderoba nije pokazivala bila je njezina srčanost, njezina velikodušnost i njezina odanost ljudima koje voli. — Francie, to nikad neće upaliti rekao je stojeći na vratima i promatrajući kako ona izvlači naročito privlačan čipkasti grudnjak iz jedne od ugrađenih ladica. — Glupost. Naravno da će upaliti. gurnula je grudnjak natrag u ladicu kao daju je on osobno uvrijedio. Dallie nije imao ništa protiv toga jer je ona tako


stajala ispred njega odjevena samo u plitke ljubičaste čipkaste gaćice. Onaj tko je rekao da žena u pedesetim godinama života ne može biti seksipilna, nije vidio Francescu Serritella Day Beaudine nagu. A on ju je vidio. Mnogo puta. Uključujući i prije nepunih pola sata kad su bili isprepleteni u svom nepospremljenom krevetu. Izvukla je novi grudnjak koji je izgledao uvelike isto kao onaj prethodni. morala sam nešto učiniti, Dallie. On propada. — Ne propada. Procjenjuje. Još dok je bio klinac, volio je na miru o svemu promisliti. — Glupost. novije grudnjak dočekan s nezadovoljstvom. imao je duže od mjesec dana. To je dovoljno vremena. Prvi put kad je vidio Francie, tutnjala je uz rub jedne autoceste u Teksasu, odjevena kao južnjačka ljepotica, bijesna kao sam vrag i odlučna da je Skeet i on povezu. Ispostavilo se da je to bio najsretniji dan u njegovom životu. Međutim, nije volio kad je bila previše ispred njega i pravio se da proučava urez na kvaki. sto je lady Emma rekla na tvoj mali plan? Franciena nagla očaranost jarkocrvenim grudnjakom koji se nikako nije slagao s njezinim gaćicama, rekla mu je da lady Emmi nije spomenula svoj plan. Navukla je grudnjak. jesam li ti rekla da Emma pokušava nagovoriti Kennyja da unajme kamp kućicu i nekoliko se mjeseci s djecom voze naokolo? I da ih sami podučavaju dok su na cesti. — Mislim da nisi odgovorio je. jednako kao što mislim da njoj nisi rekla da ćeš otvoriti račun elektronske pošte u Megino ime i dati pobjedničku ponudu na tom maloumnom nadmetanju. Znala si da bi te ona pokušala odgovoriti od toga. Skinula je s vješalice haljinu boje svojih očiju. emma zna biti pretjerano oprezna. — Glupost. Lady Emma je jedina razumna osoba u ovom gradu, a pri tome mislim i na tebe, mene i našeg sina. — Zamjeram ti na tim riječima. Ja imam mnogo zdravog razuma. — Kad je riječ o poslu. Okrenula mu je leđa kako bi joj mogao potegnuti patentni zatvarač. u redu onda... Ti imaš mnogo zdravog razuma. Odmaknuo je kosu s njezina vrata i poljubio meku kožu. ne kad je riječ o mojoj supruzi. To je nestalo onog dana kad sam te pokupio na autocesti. Okrenula se i pogledala ga. Usnice su joj se rastvorile, oči ovla žile. Mogao se utopiti u tim očima. I prokletstvo, ona je to znala. prestani pokušavati odvratiti mi pozornost. — Molim te, Dallie... Treba mi tvoja podrška. Znaš što osjećam prema Meg. — Ne, ne znam. zakopčao joj je haljinu. prije tri mjeseca si je mrzila. U slučaju da si zaboravila, pokušala sije istjerati iz grada, a kad to nije upalilo, dala si sve od sebe da je poniziš natjeravši je da poslužuje tvoje prijateljice. — To mi nije bio baš najsvjetliji trenutak u životu. nabrala je nos i zamislila se. bila je veličanstvena, Dallie. Trebao sije vidjeti. Nije popustila ni milimetra. Meg je... Uistinu je sjajna. — Da, dobro, mislila si i da je Lucy sjajna, a vidi kako je to ispalo. — Lucy je divna. Ali ne za Teda. Njih dvoje previše su slični. Čudim se da to nismo uvidjeli tako jasno kao Meg. Od samog početka, Meg se uklopila ovdje na način na koji se Lucy nikad ne bi mogla uklopiti.


— Zato što je Lucy previše razborita. A oboje znamo da kad govoriš o Wynetteu, uklapanje baš i nije kompliment. — Ali kad govorimo o našem sinu, presudno je. Možda je imala pravo. Možda je Ted zaljubljen u Meg. Dallie je to mislio, ali se predomislio kad ju je Ted pustio da ode jednako mirno kao štoje pustio Lucy. Francie se činila sigurnom, ali onaje toliko silno željela unuke da nije bila objektivna. trebala si jednostavno dati taj novac odboru za obnovu knjižnice rekao je. — Razgovarali smo o tome. — Znam. iskustvo ga je naučilo da nekoliko obitelji, ma koliko imućnih, ne može uzdržavati grad. Naučili su odabirati što će podržati, a ove je godine proširenje besplatne klinike pobijedilo nad obnovom knjižnice. — To je samo novac rekla je žena koja je nekoć živjela na staklenki maslaca od kikirikija i spavala na kauču radio postaje Bogu iza nogu. ne treba mi nova zimska odjeća. Treba mi da nam se sin vrati. — Nikamo nije otišao. — Nemoj se praviti da ne razumiješ. Teda muči mnogo više toga nego štoje gubitak golf odmarališta. — To ne znamo sa sigurnošću, budući da ni s kime od nas o tome ne želi razgovarati. Čak ga ni lady Emma ne može dobiti da se otvori. Torie zaboravi. Nju već tjednima izbjegava. — Povučen je. — Točno. A kad otkrije što si učinila, morat ćeš se snaći samajer ću ja slučajno biti izvan grada. — Voljna sam izložiti se toj opasnosti rekla je. To nije bila prva opasnost kojoj se izložila zbog njihova sina, a budući da je bilo lakše poljubiti je nego se prepirati, odustao je. Francesca je imalajedan neposredan problem. Odbor je na adresu elektronske pošte koju je otvorila Francesca u Megino ime poslao obavijest da je pobijedila u nadmetanju i tako je Francesci ostao posao da otkrije gdje je Meg kako bi joj prenijela vijesti. Ali budući da se činilo da je Meg nestala, Francescaje bila primorana kontaktirati Korande. Intervjuirala je Jakea dvaput u proteklih petnaest godina, što je bio svojevrsni rekord s obzirom na njegovu opsjednutost pri vatnošću. Zbog suzdržanosti ga je bilo teško intervjuirati, ali kad kamera nije bila uključena, bio je duhovit i s njim je bilo lako razgovarati. Njegovu suprugu nije tako dobro poznavala, ali Fleur Korandaje slovila za pametnu, strogu i posve moralnu osobu. Nažalost, kratak i pomalo neugodan posjet Korandinih Wynetteu nije pružio ni Francesci ni Dalliju priliku da prodube poznanstvo. Fleur je bila srdačna, ali na oprezu, kad ju je Francesca nazvala u ured. Francesca je skrpala neku bijednu inačicu nečega nalik istini, izostavljajući samo nekoliko nezgodnih pojedinosti, kao što je bila njezina uloga u svemu tome. Govorila je koliko se divi Meg i koliko je uvjerena da Meg i Ted duboko mare jedno za drugo. — Fleur, apsolutno sam uvjerena da će im zajednički vikend u San Franciscu dati priliku koja imje potrebna da se ponovno spoje i poprave svoj odnos. Fleur nije bila budala i odmah je krenula na očito. meg nema ni približno dovoljno novca za tu ponudu.


— Sto čini čitavu tu situaciju utoliko škakljivijom, zar ne? Uslijedila je kratka stanka. Napokon je Fleur rekla: misliš da je Ted odgovoran za to? Francesca ne bi lagala, ali nije namjeravala ni priznati što je učinila. o tome se u gradu itekako nagađalo. Ne možeš zamisliti teorije koje sam čula. žurno je nastavila. ne želim te pritiskati da mi daš Megin broj telefona... zastala je, nadajući se da će ga Fleur dobrovoljno ponuditi. Kad to nije učinila, pritisnula je. učinimo sljedeće. Ja ću se pobrinuti da itinerer za vikend bude poslan izravno tebi, zajedno s Meginom povratnom kartom iz Los Angelesa u San Francisco. Odbor je planirao iskoristiti privatni mlažnjak kojim će oboje letjeti iz Wynettea, ali s obzirom na okolnosti, ovo se čini boljim rješenjem. Slažeš li se? Suspregnula je dah, ali umjesto da odgovori, Fleur je rekla: pričaj mi o svom sinu. Francesca se naslonila u svom stolcu i pogledala Tedove fotografije kojeje snimila kad je imao devet godina. Glava mu je bila prevelika za malo, mršavo tijelo. Hlače stegnute pojasom previsoko na struku. Na licu je imao odviše ozbiljan izraz koji se kosio s njegovom izlizanom majicom na kojoj je pisao ROĐEN ZA NEVOLJE. Podigla je fotografiju. onog dana kad je otišla iz Wynettea, Meg je svratila u lokalno okupljalište i svima rekla da Ted nije savršen. oči su joj se napunile suzama koje nije pokušala suspregnuti treptanjem. ja se s time ne slažem. Fleur je sjedila za svojim stolom i u glavi vrtjela razgovor s Fran cescom Beaudine, ali bilo je teško jasno razmišljati kad je njezina jedina kćerka toliko patila. Iako, Meg nikad ne bi priznala da nešto ne valja. Vrijeme kojeje provela u Teksasu učinilo ju je izdr žljivijom i zrelijom, s nekom nepoznatom suzdržanosti na koju se Fleur još uvijek nije navikla. Ali iako je Meg jasno dala do znanja da je Ted Beaudine zabranjena tema, Fleur je znala da se Meg zaljubila u njega i da je bila duboko povrijeđena. Svaki majčinski instinkt u njoj nagonio ju je da zaštiti Meg od dodatne boli. Razmislilaje o rupama u priči koju je netom čula. Francescina glamurozna vanjština prikrivala je poput britve oštar um i ona je otkrila samo onoliko koliko je željela. Fleur nije imala razloga vjerovati joj, posebice kad je bilo jasno da joj je prioritet vlastiti sin. Onaj isti sin koji je u Megine oči stavio novu tugu. Ali Meg nije bila dijete i Fleur nije imala pravo donijeti takvu odluku za nju. Posegnula je za telefonom i nazvala kćerku. Stolac koji je Ted zauzeo u predvorju hotela Four Seasons u San Franciscu davao mu je jasan pogled na ulaz, a da pritom nije bio neposredno vidljiv onome tko ude. Svaki put kad bi se vrata otvorila, nešto bi se stisnulo u dubini njegovog želuca. Nije mogao vjerovati da je tako gadno izbačen iz stroja. Volio je shvaćati život ležerno, volio je da se svi zabavljaju i uživaju u međusobnom društvu. Ali ništa nije bilo ležerno od one noći probe njegovog vjenčanja kad je upoznao Meg Korandu. Bila je omotana svilenkastom tkaninom iz koje je virilo jedno nago rame i koja joj je obljubljivala oblinu boka. Kosa joj je bila ratoborna guštara oko glave, a srebrne kovanice visjele kao nunčake iz njezinih ušiju. Način na koji ga je izazvala iživcirao ga je, ali nije je uzeo ni približno ozbiljno koliko je trebao. Od tog prvog susreta, dok je promatrao kako njezine oči postaju od


bistro modrih boje zelenog neba tornada, trebao je sve na njoj shvatiti ozbiljno. Kad mu je lady Emma rekla da je Meg dala najvišu ponudu na ovom maloumnom nadmetanju, osjetio je nalet oduševljenja nakon kojeg je gotovo odmah uslijedio bolan povratak u stvarnost. Ni Megin ponos ni njezin bankovni račun ne bi joj dopustili da ponudi toliko novca i njemu nije trebalo dugo da shvati tko je to učinio. Roditeljima se oduvijek sviđao, a Korande nisu bili nimalo drugačiji. Iako su on i Megin otac samo izmijenili nekoliko pogleda, savršeno su se sporazumjeli. Vratar je pomoga.o jednom vremešnom gostu da uđe u predvorje. Ted se primorao nasloniti natrag na stolac. Megin zrakoplov sletjeo je prije više od sat vremena i tek što se nije pojavila. Još uvijek nije znao što će joj točno reći, ali neka bude proklet dopusti li joj da vidi i najmanji nagovještaj bijesa koji je još uvijek ključao u njemu. Bijes je kontraproduktivan osjećaj, a njemu treba hladna glava da se pozabavi s Meg. Njegova hladnokrvnost naprama njezinoj strasti. Njegova urednost naprama njezinom neredu. Ali nije se osjećao ni hladnokrvnim ni urednim i što je duže čekao, to je tjeskobniji postajao. Jedva je mogao shvatiti sva sranja koja mu je bacila u lice. Prvo se obrušila na njega zbog onoga što se dogodilo na ručku. Pa što onda ako je znao da žene neće reći ni riječ? Svejedno je javno obznanio njihovu vezu, nije li? Zatim je izjavila da se zaljubila u njega, ali kad joj je pokušao reći koliko mu je stalo, ona je to uzela sa zadrškom i uz to odbila pridati ikakvu važnost činjenici da je tri mjeseca prije toga stajao ispred oltara, spreman oženiti drugu ženu. Umjesto toga, željela je nekakvo vječno obećanje, i nije li to baš bilo nalik njoj uskočiti u nešto ne stavljajući situaciju ni u kakav kontekst? Naglo je podigao glavu kad su se vrata predvorja ponovno otvorila, ovaj put jednom starijem muškarcu i mnogo mladoj ženi. Iako je u predvorju bilo prohladno, Tedova košulja bila je vlažna. Toliko o njezinoj optužbi da on stoji postrance gdje se ne mora previše znojiti. Ponovno je pogledao na sat i izvukao mobitel da provjeri je li mu poslala poruku, baš kao što je učinio toliko mnogo puta nakon njezina nestanka, ali nijedna poruka nije bila od nje. Gurnuo je mobitel natrag u džep kad su nagrnula druga sjećanja. Ona kojima se nije želio baviti. Ono što joj je učinio na onom odlagalištu... Nije mogao vjerovati da je onako izgubio nadzor nad samim sobom. Ona je to pokušala otresti, ali on sebi nikad neće oprostiti. Pokušao je misliti o nečem drugom, ali je na kraju završio brinući o zbrci u Wynetteu. Grad je odbio prihvatiti njegovu ostavku pa je njegov stol u Gradskoj vijećnici bio prazan, ali neka bude proklet uskoči li natrag u tu katastrofu. Istinaje da je sve iznevjerio i ma koliko se svi oni trudili imati razumijevanja, u gradu nije postojao nitko tko nije znao da je on podbacio. Vrata predvorja otvorila su se i zatvorila. Tijekom jednog jedinog ljeta, njegov udoban život bio je uništen. Zbrkana sam i neobuzdana i neorganizirana i ti si mi slomio srce. Nepodnošljiva bol u onim modrozelenim očima probola ga je ravno kroz nutrinu. Ali što je s njegovim srcem? Njegovom boli? Sto je mislila, kako se on


osjećao kad ga je osoba na koju se navikao najviše računati ostavila u škripcu u trenutku kad ju je najviše trebao? Moje glupo srce..., rekla je. Pjevalo je. Čekao je u predvorju čitavo poslijepodne, ali Meg se nije pojavila. Te večeri lutao je Chinatownom i napio se u nekom baru u Mission Districtu. Sutradan je podigao okovratnik svog sakoa i šetao gradom po kiši. Vozio se uspinjačom, lunjao kroz vrt u parku Golden Gate, zavirio u nekoliko suvenirnica na Fishermans Wharfu. Pokušao je pojesti juhu od školjki u Cliff Houseu da se zagrije, ali ju je odložio već nakon nekoliko zalogaja. Od samog pogleda na tebe poželjela bih zaplesati. Sljedećeg se jutra prerano probudio, mamuran i jadan. Na grad se spustila hladna, gusta magla, ali on se svejedno zaputio praznim ulicama i uspeo na vrh Telegraph Hilla. Toranj Coit još nije bio otvoren pa se prošetao naokolo, promatrajući grad i zaljev dok se magla podizala. Poželio je da može o čitavoj ovoj zbrci porazgovarati s Lucy, ali nije je mogao nazvati nakon svog vremena koje je proteklo i reći joj da je njezina najbolja prijateljicajedna nezrela, zahtjevna, pretjerano osjećajna, nerazumna luđakinja i kog bi vraga on sad u tom pogledu trebao učiniti? Nedostajala mu je Lucy. S njom je sve bilo tako jednostavno. Nedostajala mu je... ali njoj nije želio zavrnuti vratom kao što je želio Meg. Nije želio voditi ljubav s njom dok joj se oči ne pretvore u dim. Nije žudio za zvukom njezina glasa, radošću njezina smijeha. v Nije patio za Lucy. Sanjao o njoj. Ceznuo za njom. Nije je volio. Uz šuškanje lišća i hladan zapuh vjetra, vjetar je odnio maglu na more.

DVADESET I TREĆE POGLAVLJE Nekoliko sati kasnije, Ted se vozio unajmljenim Chevy Trail blazeromjužno po autocesti 1-5. Vozio je prebrzo i zaustavio se samo jednom kako bi uzeo šalicu gorke kave. Molio se da je Meg po odlasku iz Wynettea otišla s roditeljima u Los Angeles, a ne da se otputila u Džajpur ili Ulan Bator ili neko drugo mjesto gdje je neće moći pronaći i reći joj koliko je voli. Vjetar koji je odnio maglu iznad San Francisca ujedno je otpuhao i zadnje ostatke njegove zbunjenosti. Ostao je s osjećajem zasljepljujuće jasnoće koja je probijala kroz sav metež stare zaručnice i otkaza nog vjenčanja, jasnoćom koja mu je dopustila da shvati koliko je vješto upotrijebio logiku kako bi sakrio svoj strah od kaotičnih osjećaja koji će mu poremetiti ležeran život. On je od svih ljudi trebao znati da ljubav nije uredna ni racionalna. Nije li strastvena, nelogična ljubavna veza njegovih vlastitih roditelja nadvladala prevaru, razdvojenost i tvrdoglavost da bi trajala duže od tri desetljeća? Takvu je duboku ljubav on osjećao prema Meg zamršenu, destruktivnu, svemoćnu ljubav za koju je odbio priznati da nedostaje u njegovom odnosu s Lucy. Lucy i on su u njegovom umu tako savršeno pristajali jedno uz drugo. U njegovom umu... ali ne i u njegovom srcu. Nije mu smjelo trebati toliko puno vremena da to shvati. Zaškrgutao je zubima od frustracije kad je uletio u promet Los Angelesa. Meg je bila stvorenje strasti i poriva, a on je nije vidio duže od mjesec dana. Što ako su je vrijeme i udaljenost uvjerili


da zaslužuje nešto bolje od glupog Teksašanina koji ni sam ne zna što želi? Nije smio tako razmišljati. Nije si smio dopustiti razmišljanje što bi učinio ako je njoj dojadila čitava zamisao da se ikad zaljubila u njega. Da barem nije isključila mobitel. A što je s njezinom poviješću uskakanja u zrakoplove i odlaženja na najudaljenija mjesta na planetu? Želio je da ostane na mjestu, ali Meg nije bila takva. Kad je stigao do imanja Korandinih u Brentwoodu već je bila rana večer. Pitao se znaju li da se Meg nije pojavila u San Francis cu. Iako nije mogao biti siguran da su oni dali pobjedničku ponudu, tko bi drugi to mogao učiniti? Bio je svjestan ironije. Roditelji kćerki na njemu su najviše voljeli njegovu stabilnost, ali on se nikad u životu nije osjećao manje stabilnim. Predstavio se u interfon. Kad su se vrata otvorila, sjetio se da se dva dana nije obrijao. Trebao je najprije stati u hotelu i malo se dovesti u red. Odjeća mu je bila zgužvana, oči krvave i gadno se znojio, ali neće sad odustati. Parkirao je automobil uz rub zdanja u engleskom tudorskom stilu, kojeje bilo glavni kalifornijski dom Korandinih. U najboljem slučaju, Meg će biti ovdje. U najgorem slučaju... Neće razmišljati o najgorim slučajevima. Korandini su njegovi saveznici, nisu mu neprijatelji. Ako nije ovdje, pomoći će mu da je pronađe. Ali hladno neprijateljstvo kojeje Fleur Koranda pokazala kad je otvorila ulazna vrata nije nimalo potpomoglo njegovo poljuljano samopouzdanje. da? To je bilo sve. Bez osmijeha. Bez rukovanja. Definitivno bez zagrljaja. Bez obzira na dob, žene bi se uglavnom sve rastopile kad bi ga vidjele. To se dogodilo toliko mnogo puta da je jedva zamjećivao, ali sad se nije događalo i ta ga je novina uzdrmala. moram vidjeti Meg ispalio je i zatim glupo dodao ja... Nismo se službeno upoznali. Ja sam Ted Beaudine. — Ah, da. Gospodin Neodoljivi. Nije to izgovorila kao kompliment. —Je li Meg ovdje? upitao je. Fleur Koranda gledala ga je upravo onako kakoje njegova majka gledala Meg. Fleur je bila predivna, metar i osamdeset visoka Amazonka s istim odvažnim obrvama kakve je imala Meg, ali bez Megine puti i nježnijih crta lica. prošli put kad sam te vidjela, puzao si po prašini i pokušao otrgnuti glavu jednom muškarcu rekla je. Ako je Meg imala petlje suprotstaviti se njegovoj majci, i on se može nositi s njezinom. da, gospodo. I ponovno bih to učinio. A sad bih vam bio zahvalan da mi kažete gdje je mogu pronaći. — Zašto? Popustiš li ovakvim majkama samo milimetar, pokosit će te. to je između nje i mene. — Ne posve. duboki glas pripadao je Meginom ocu koji se pojavio uz bok svojoj supruzi. fleur, pusti ga da uđe. Ted je kimnuo glavom zakoračio u veličanstven ulazni hodnik i pošao za njima u udobni dnevni boravak u kojem su već bila dvojica mlađih muškaraca s Meginom kestenjastosmeđom kosom. Jedan je sjedio na sagu ispred kamina prebacivši gležanj jedne noge preko koljena druge i prebirao po gitari. Drugi je nešto tipkao na svom Macu. To su mogla biti samo Megina braća blizanci. Onaj s računalom, Rolexom i talijanskim mokasinama morao je biti Dylan, financijski čarobnjak, dok je Clay, njujorški glumac koji je sad svirao gitaru, imao malo


neuredniju kosu, poderane traperice i bose noge. Obojica su bili izrazito zgodni momci i pljunuti neki stari filmski idol, iako se nije mogao odmah sjetiti koji. Nijedan nije nalikovao Meg, koja se dala na oca. I nijedan se nije činio nimalo srdačniji od starijih Koranda. Ili su znali da se Meg nije pojavila u San Franciscu i za to krivili njega, ili je on od samog početka gadno pogriješio i oni nisu bili ti koji su se nadmetali u njezino ime. U svakom slučaju, bili su mu potrebni. Jake ih je nemarno upoznao. Obojica braće ustala su sa svojih sjedala, ali ne kako bi se rukovali s njim, brzo je to otkrio, nego kako bi ga pogledali u oči. znači ovo je čuveni Ted Beaudine rekao je Clay, otežući u govoru gotovo jednako kao što je njegov otac otezao na filmskom platnu. Dylanje izgledao kao da je nanjušio neprijateljsko preuzimanje kompanije. ukus moje sestre ne da se objasniti. Toliko o nadama u suradnju. Iako Ted nije imao iskustva u neprijateljskim situacijama, nije mu padalo na pamet da ustukne i nepokolebljivo je pogledavao čas jednog, čas drugog brata. tražim Meg. — Pretpostavljam da se nije pojavila na tvojoj zabavi u San Fran ciscu rekao je Dylan. mora da je to bio gadan udarac tvom egu. — Moj ego nema nikakve veze s tim odvratio je Ted. moram razgovarati s njom. Clay je dodirnuo vrat gitare. da, ali evo što je na stvari, Beaudine... Da naša sestra želi razgovarati s tobom, dosad bi to već učinila. Ozračje u prostoriji pucketalo je od zlovolje koju je Ted prepoznao kao jednak antagonizam s kakvim se Meg suočavala svakoga dana u Wynetteu. to nije nužno istina rekao je. Prekrasno blond krzno majke medvjedice se nakostriješilo. tede, imao si svoju priliku, a koliko sam shvatila, uprskao sije. — I to gadno rekao je tata medvjed. ali ako ostaviš poruku, sigurno ćemo je proslijediti. Neka bude proklet, ako ikome od njih istrese dušu. uza svo dužno poštovanje, gospodine Koranda, ono što imam reći Meg, t iče se samo nas dvoje. Jake je slegnuo ramenima. u tom slučaju, sretno. Clay je odložio gitaru i odmaknuo se od brata. Ponešto njegovog neprijateljstva kao da je nestalo i promatrao je Teda s nečim nalik suosjećanju. nitko drugi ti neće reći, pa ću to učiniti ja. Otišla je. Meg ponovno putuje. Tedu se želudac stisnuo. Upravo toga se bojao. nema problema čuo je samoga sebe kako govori. drage ću volje sjesti u zrakoplov. Dylan nije dijelio suosjećajan stav svog brata. za tipa koji je navodno neki genijalac, malo sporo kopčaš. Nećemo ti ništa reći. — Mi smo obitelj rekao je tata medo. ti možda ne shvaćaš što to znači, ali mi svi shvaćamo. Ted je točno shvatio što to znači. Znači da su se ovi visoki, zgodni Korande udružili protiv njega baš kao što su se njegovi prijatelji bili udružili protiv Meg. Manjak sna, frustracija i osjećaj gađenja prema samome sebi pomiješan s panikom nagnali su ga da se obrecne na njih. malo sam zbunjen. Niste li vi ona ista obitelj koja ju je prije četiri mjeseca ostavila da se sama snalazi? Imao ih je. Vidio je krivnju u njihovim očima. Do ovog trenutka, nikad nije pomislio da je kivne prirode, ali čovjek svakog dana nauči nešto novo o sebi. kladim se da vam Meg nije rekla kroz što je sve prošla.


— Stalno smo razgovarali s Meg. ukočene usnice njezine majke jedva su se pomicale. — Ma nemojte? Tad znate sve o tome kako je živjela. nije ga bilo briga što se sprema učiniti nešto silno nepravedno. siguran sam da znate da je morala ribati zahode kako bi kupila hranu? I sigurno vam je rekla da je morala spavati u automobilu? Je li spomenula da je jedva izbjegla zatvor zbog otpužbe za skitnju? nije im namjeravao reći daju je u zatvor umalo poslao on osobno. na kraju je završila u napuštenoj zgradi bez pokućstva. I imate li pojma koliko je vruće ljeto u Teksasu? Da bi se rashladila, plivala je u jezeru punom zmija. vidio je kako im iz svake pore curi krivnja i navalio još jače. nije imala nijednog prijatelja u gradu punom neprijatelja pa mi zato oprostite ako nisam zadivljen vašim predodžbama kako da je zaštitite. Njezini roditelji su problijedjeli kao krpe, njezina braća nisu ga željela pogledati i on je samome sebi rekao da prestane iako su riječi nastavile navirati. ako mi ne želite reći gdje je ona, nosite se svi dovraga. Sam ću je pronaći. Izjurio je iz kuće, gonjen bijesom, osjećajem koji mu je bio toliko nov da ga je jedva prepoznao. Međutim, kad je stigao do automobila, požalio je zbog svog postupka. Ovo je obitelj žene koju voli, a čakje i ona vjerovala da su učinili ispravno kad su je pustili da se sama snalazi. Nije postigao ništa osim što je iskalio ljutnju na pogrešnim ljudima. Kako će je sad pronaći? Narednih nekoliko dana proveo je boreći se protiv očaja koji ga je izjedao. Pretragom na internetu nije uspio dobiti nijednu naznaku o tome gdje je Meg, a ljudi koji su najvjerojatnije imali informaciju o tome odbili su razgovarati s njim. Mogla je biti bilo gdje, a budući da je morao pretražiti čitav svijet, nije znao odakle bi počeo. Jednom kad je postalo jasno da Korandini nisu dali najveću ponudu u nadmetanju za vikend s njim, identitet osobe koja ga je željela spojiti s Meg trebao mu je biti smjesta jasan, ali svejedno nije odmah dokučio istinu. Kad je napokon složio sve dijelove slagalice, odjurio je u kuću svojih roditelja i stjerao majku u kut u njezinom uredu. ti si joj život pretvorila u pakao! uzviknuo je, jedva se uspijevajući suzdržati. Pokušala ga je odbiti pucnuvši prstima. kakvo grozno pretjerivanje. Bilo je dobro imati metu za bijes. pretvorila si joj život u pakao, a onda si se najednom, bez ikakvog upozorenja pretvorila u njezinu pobornicu? Pogledala ga je s povrijeđenim dostojanstvom, što je bio njezin omiljeni trik kad bi se našla stjerana u kut. sigurno si čitao Jo sepba Campbella. U svakom mitskom putovanju, junakinja mora proći čitav niz teških iskušenja prije no što je dovoljno vrijedna osvojiti ruku lijepog kraljevića. Njegov otac prezrivo je frknuo nosom na drugoj strani prostorije. Ted je bijesno izašao iz kuće, u strahu od ove nove srdžbe koja je neprestano provaljivala. Želio je uskočiti u zrakoplov, zakopati se u posao, izaći iz kože koja mu je nekoć tako udobno pristajala. Umjesto toga se odvezao do crkve i sjeo uz Megino mjesto za plivanje. Zamislio je njezino gađenje da ga može vidjeti ovakvog vidjeti što se događa gradu. S uredom gradonačelnika praznim, računi nisu bili plaćani, a razmirice su ostajale neriješene. Nitko nije mogao odobriti konačne popravke na knjižnici kojeje omogućio ček njegove majke. Iznevjerio je grad. Iznevjerio je Meg. Iznevjerio je samoga sebe.


Ona bi mrzila kako se raspao, a on je čak ni u mašti nije želio razočarati više no što ju je već razočarao. Odvezao se u grad, parkirao svoj kamionet i prisilio proći kroz vrata Gradske vijećnice. Čim je kročio u nju, svi su krenuli prema njemu. Podigao je ruku, bijesno pogledao svakog od njih i zatvorio se u ured. Proveo je ondje čitav dan, odbijajući javiti se na telefon koji nije prestajao zvoniti ili na opetovano kucanje na njegova zaključana vrata dok je prelistavao dokumente, proučavao gradski budžet i razmišljao o sabotiranom golf odmaralištu. Tjednima je zametak jedne zamisli pokušavao probiti kroz njegovu podsvijest, samo kako bi uvenuo u gorkom tlu njegove krivnje, bijesa i jada. Sad, umjesto da prežvakava onaj ružni prizor na odlagalištu, primijenio je hladnu, neumoljivu logiku kojaje bila njegova najjača strana. Prošao je jedan dan, pa drugi. Ispred njegovog ureda počela su se gomilati domaća jela. Torie je urlala kroz vrata i pokušala ga prijetnjama natjerati da dođe u Roustabout. Lady Emma je ostavila sabrana djela Davida McCullougha na suvozačkom sjedalu njegovog kamioneta nije imao pojma zašto. Nije se obazirao ni na koga od njih i nakon tri dana, imao je plan. Plan koji će njegov život učiniti beskrajno zamršenijim, ali svejedno plan. Izašao je iz osame i počeo telefonirati. Prošla su još tri dana. Pronašao je dobrog odvjetnika i obavio još telefonskih poziva. Nažalost, nijedan od njih nije riješio veći problem pronalaženja Meg. Izjedao ga je očaj. Kamo je dovraga otišla? Budući da su njezini roditelji i nadalje izbjegavali njegove pozive, natjerao je i Torie i lady Emmu da pokušaju. Ali Korande nisu željeli popustiti. Zamislio ju je bolesnu od dizenterije u džunglama Kambodže ili premrzlu na putu uz K2. Živci su mu se stanjili. Nije mogao spavati. Jedva je išta jeo. Izgubio je pojam o dnevnom redu tijekom prvog sastanka koji je sazvao. Jedne večeri Kenny se pojavio u njegovoj kući s pizzom. počinjem ozbiljno brinuti za tebe. Vrijeme je da se sabereš. pravi se javio odvratio je Ted. ti si poludio kad te je lady Emma ostavila. Kenny se branio gubitkom sjećanja. Te noći Ted se ponovno zatekao budan u krevetu. Kako je ironično da ga je Meg običavala zvati gospodin hladnokrvni. Dok je zurio u strop, zamišljao ju je probodenu bikovim rogovima ili ujedenu kraljevskom kobrom, ali kad je počeo zamišljati kako je siluje skupina gerilaca, nije to više mogao izdržati. Iskočio je iz kreveta, uskočio u kamion i odvezao se na odlagalište. Noć je bila prohladna i mirna. Ostavio je duga svjetla upaljena i stajao između tunela svjetla zureći u praznu, zagađenu zemlju. Kenny je u pravu. Mora se sabrati. Ali kako će to učiniti? Nije bio nimalo bliže tome da je pronađe nego kad je započeo, a život mu se raspao. Možda je to bilo zbog osame, ili mira, ili mračne, prazne zemlje tako prepune neiskorištenog obećanja. Iz nekog razloga, osjetio je kako stoji uspravnije. I najzad je uvidjeo ono što je propustio očitu činjenicu koju je previdio u svim svojim nastojanjima da je pronađe. Meg je trebala novac za odlazak iz zemlje. Od samog početka pretpostavio je da su joj ga dali roditelji, kako bi se iskupili za sve što je propatila. To mu je govorila logika. Njegova logika. Ali nije on bio taj koji odlučuje i nijednom nije izašao iz svoje glave i uskočio u njezinu.


Zamislio je njezino lice u svim njegovim raspoloženjima. Njezin smijeh i ljutnju, njezinu ljupkost i drskost. Poznavao ju je jednako dobro kao što je poznavao samoga sebe i kadje otvorio svoj um njezinome, temeljna činjenica koju je trebao shvatiti od samog početka postala je zasljepljujuće jasna. Meg ne bi uzela ni novčića od svojih roditelja. Ne za sklonište. Ne za putovanje. Ni za što. Clay Koranda mu je lagao.

DVADESET I ČETVRTO POGLAVLJE Meg je čula kako se iza nje vuče automobil. Iako je bilo tek deset sati navečer, hladna listopadska kiša ispraznila je ulice Lower East Sidea na Manhattanu. Ubrzala je korak pokraj mokrih, crnih vreča za smeće koje su mlohavo ležale uz rubnik. Kiša je kapala kroz protupožarni izlaz iznad njezine glave, a smeće plutalo u preplavljenim žlijebovima uz pločnik. Neke od negdašnjih ciglenih stambenih zgrada u Clayevoj četvrti bile su dotjerane, ali većina nije, a četvrt je u najboljem slučaju bila sumnjiva. Međutim, nije dvaput razmislila o tome da razbistri glavu odlaskom u svoju omiljenu jeftinu zalogajnicu na hamburger. Ali nije računala na kišu koja je na povratku iz zalogajnice sve potjerala u zatvoreno. Zgrada u kojoj se nalazio skučeni Clayov stan na petom katu bez dizala nalazila se gotovo dva ulična bloka dalje. Uzela je taj otrcani stan u podnajam dok je on bio u Los Angelesu i snimao veliku ulogu u nekom indie filmu koji bi mogao biti prilika koju je tako dugo čekao. Stanje bio malen i deprimirajući, sa samo dva majušna prozora kroz koja su dopirali tek tračci tankog svjetla, ali bio je jeftin, a kad se riješila Clayevog starog masnog kauča, kao i otpadaka koje su za sobom ostavile njegove razne prijateljice, imala je prostora za izradu nakita. Onaj automobil ostao joj je za petama. Brzim pogledom preko ramena vidjela je da je to crna limuzina, ništa zbog čega bi se trebala uzrujavati, ali tjedan je bio dug. Dugih šest tjedana. Bila je smetena od umora, a prsti su je toliko boljeli od mučne izrade zbirke nakita tako da je ustrajala samo snagom volje. Ali njezin se naporni rad isplatio. Nije se pokušala uvjeriti da je sretna, ali znalaje da je u pogledu budućnosti donijela najbolje odluke koje je mogla. Sunny Skipjack bila je u pravu kad je rekla da bi se Meg morala probiti na tržište bogataša. Poslovođama butika kojima je pokazala svoje uzorke svidjela se supoloženost modernog dizajna i drevnih ostataka i narudžbe su pristizale brže no što je ona sanjala mogućim. Da je njezin životni cilj bio biti dizajnerica nakita, bila bi ushićena, ali to nije bio njezin cilj. Ne sad. Napokon je znala što želi učiniti. Onaj automobil i nadalje je bio tik iza nje, a njegova prednja svjetla žute mrlje na mokrom asfaltu. Kiša je promočila njezine platnene tenisice i ona je čvršće stegnula ljubičasti kišni ogrtač koji je pronašla u trgovini rabljenom odjećom. Sigurnosne rešetke priječile su pristup trgovini sarijima, koreanskom diskontu kućnih potrepština, čak i prodavaonici valjušaka svi su zatvorili preko noći. Hodala je brže, ali ravnomjerno brujanje motora nije iščeznulo. Nije umišljala. Automobil ju je nedvojbeno slijedio, a pred njom je bio još jedan ulični blok.


Policijsko vozilo brzo se provezlo poprečnom ulicom, sirenaje odzvanjala, a crveno svjetlo treperilo na kiši. Disanje joj se ubrzalo kad se limuzina zaustavila pokraj nje, s tamnim prozorima prijetećim u noći. Potrčala je, ali automobil je i nadalje ostao iza nje. Krajičkom oka, opazilaje kako se jedan stražnji prozor spušta. želiš li prijevoz? Lice koje je najmanje očekivala vidjeti virkalo je u nju. Spota knula se na neravnom pločniku, osjetila takvu vrtoglavicu da je umalo pala. Nakon svega što je učinila kako bi prikrila tragove, evo ga ovdje, uokviren tim otvorenim prozorom, lica skrivenog u sjeni. Tjednimaje radila duboko u noć, usredotočena samo na posao, ne dopuštajući si da razmišlja, odbijajući spavanje dok ne bi bila preumorna da nastavi dalje. Bila je nedotjerana i prazna, nije bila u stanju ni s kime razgovarati, a ponajmanje s njim. ne hvala uspjela je odgovoriti. tek što nisam kod kuće. — Izgledaš malo mokra. zraka svjetla ulične svjetiljke presje klaje jedan izmodeliran obraz. Nijejoj to mogao činiti. Neće mu dopustiti. Ne nakon svega što se dogodilo. Krenula je dalje, ali limuzina je ostajala iza nje. — Doista ne bi smjela biti ovdje vani sama rekao je. Shvaćala ga je dovoljno dobro da bi točno znala što se krije iza njegovog nenadanog dolaska. Grižnja savjesti. Mrzio je ikoga povrijediti i morao se uvjeriti da ona nije trajno oštećena. ne brini zbog toga odgovorila je. — Bi li ušla u automobil? — Nema potrebe. Gotovo sam kod kuće. samoj je sebi rekla da ne kaže više ni riječ, ali znatiželja ju je nadvladala. kako si me pronašao? — Vjeruj mi, nije bilo lako. Zadržala je pogled ispred sebe i nije usporila. —Jedan od moje braće rekla je. uspio si ih nagovoriti. Trebala je znati da će popustiti. Prošli tjedan Dylan je skrenuo iz Bostona da joj kaže da ih Ted sve izluđuje svojim pozivima i da ona mora razgovarati s njim. Clay joj je poslao čitavu bujicu poruka. Tip zvuči očajan, glasila je zadnja. Tko zna što bi mogao učiniti? U najgorem slučaju? odgovorila je. Mogao bi promašiti rupu s udaljenosti od četiri stope. Ted je čekao da prođe taksi i tek je tad odgovorio. tvoja braća su mi samo zagorčala život. Clay mi je čak rekao da si otputovala iz zemlje. Zaboravio sam da je glumac. — Rekla sam ti da je dobar. — Trebalo mi je neko vrijeme, ali napokon sam shvatio da više ne bi prihvatila novac od roditelja. A nisam te mogao zamisliti kako odlaziš iz zemlje s onim što si podigla sa svog računa. — Kako znaš koliko sam podigla s računa? Čak i na nejasnom svjetlu, vidjela je kako izvija obrvu. Krenula je dalje zgadeno frknuvši nosom. — Znao sam da si naručila neke materijale za izradu nakita preko interneta rekao je. načinio sam popis mogućih dobavljača i rekao Kayli da ih nazove. Obišlaje razbijenu bocu whiskeya. sigurna sam da je bila više no voljna pomoći ti.


— Svima je rekla da je vlasnica butika u Phoenixu i da pokušava pronaći dizajnericU nekog nakita koji je uočila u Teksasu. Opisala je nekoliko tvojih komada rekla da ih želi ponuditi u svojoj trgovini. Jučer je dobila tvoju adresu. — I evo tebe ovdje. Potraćeno putovanje. Imao je drskosti zvučati bijesan. misliš li da bismo ovaj razgovor mogli voditi u automobilu? — Ne. sa svojom se krivnjom mogao pozabaviti sam. Krivnja ne dovodi do ljubavi, osjećaja s kojim je ona bila zauvijek gotova. — Doista mi je potrebno da uđeš u automobil. te je riječi promrsio. — Menije doista potrebno da odeš dođavola. — Upravo sam se vratio odande i vjeruj mi, nije baš tako idealno. v v v — Zao mi je sto to čujem. — Prokletstvo. vrata su se naglo otvorila i on je iskočio dok je automobil još vozio. Prije no što je uspjela reagirati, vukao ju je prema automobilu. — Prestani! Što to radiš? Limuzina je najzad zakočila. Gurnuo ju je u nju, ušao za njom i zalupio vratima. Brave su škljocnule. smatraj se službeno otetom. Automobil je ponovno krenuo, vozač bio sakriven iza spuštene pregrade. Uhvatila je kvaku na vratima, ali mje se ni pomaknula. pusti me van! Ne vjerujem da je ovo istina. Sto teje spopalo?Jesi li lud? — Prilično. Odgadala je pogledati ga najduže što je mogla. Još malo duže i vidio bi slabost. Polako je okrenula glavu. Bio je očaravajuć kao i uvijek s onim svojim tigrovskim očima i isklesanim jagodicama, ravnim nosom i bradom filmske zvijezde. Odjenuo je ugljen sivo poslovno odijelo s bijelom košuljom i modrom kravatom. Nije ga vidjela tako službeno odjevenog od dana kad se trebao oženiti i borila se da ne popusti mračnoj plimi osjećaja. ozbiljno ti govorim rekla je. pusti me van ovog istog časa. — Ne dok ne porazgovaramo. — Ne želim razgovarati s tobom. Ne želim ni s kim razgovarati. — Kako to misliš? Ti voliš razgovarati. — Više ne. u unutrašnjosti limuzine nalazila su se duga sjedala uz rubove i majušna modra svjetla na krovu. Ogroman buket crvenih ruža ležao je na sjedalu ispred ugrađenog bara. Posegnulaje u džep ogrtača po mobitel. nazvat ću policiju i reći im da sam oteta. — Bilo bi mi draže da to ne učiniš. —Ovoje Manhattan. Ovdje nisi Bog. Sigurno će te poslati u Rikers. — Sumnjam, ali nema smisla riskirati. zgrabio je mobitel iz njezine ruke i gurnuo ga u džep svog sakoa. Bila je kćerka glumca i slegnula ramenima kao da se dosađuje. dobro. Govori. I požuri s time. Zaručnik me čeka u stanu. priljubila je bok uz vrata, najdalje što je mogla od njega. rekla sam ti da mi neće trebati dugo da te zaboravim. Trepnuo je i zatim posegnuo za svojim buketom ruža od krivnje i stavio ga u njezino krilo. mislio sam da bi ti se mogle svidjeti. — Prevario si se. bacila mu ih je natrag u lice. Kad ga je buket pogodio u glavu, Tedje prihvatio činjenicu da njihov ponovni susret ne ide nimalo bolje no što on zaslužuje. Otevši Meg još jednom se


preračunao. Iako, nije ju planirao oteti. Namjeravao se pojaviti na njezinim vratima s ružama i iskrenom izjavom vječne ljubavi i tek je nakon toga odvesti u limuzinu. Ali kad je automobil skrenuo u njezinu ulicu, uočio ju je i sav njegov zdrav razum je iščezao. Čak i s leda, dok joj je tijelo bilo zaogrnuto dugim ljubičastim kišnim ogrtačem, a ramena povijena na kiši, prepoznao ju je. Druge žene imale su jednak dugonog korak, jednako odlučno mahale rukama, ali zbog nijedne od njih nije imao osjećaj da će mu se prsa uvući u sebe. Mutna modra svjetla u unutrašnjosti limuzine otkrila su jednake sjene ispod njezinih očiju kakve je znao da su se smjestile i ispod njegovih. Umjesto rustikalnih perli i drevnih kovanica koje je bio naviknut vidjeti da vise iz njezinih ušiju, nije imala nakita, a male prazne rupice na resicama davale su joj ranjivost koja ga je razdirala. Traperice su joj virile ispod poruba mokrog ljubičastog kišnog ogrtača, a platnene tenisice posve promočile. Kosajoj je bila duža nego zadnji put kad ju je vidio, ukrašena sjajnim kapljicama kiše i jarko crvena. Želio ju je ponovno onakvu kakva je bila. Želio je poljupcima otjerati nove udubine ispod njezinih jagodica i vratiti toplinu u njezine oči. Želio ju je natjerati da se nasmiješi. Nasmije. Natjerati je da ga ponovno zavoli jednako duboko kako je on volio nju. Dok je ona zurila ravno ispred sebe u pregradu koja ih je odvajala od dugogodišnjeg vozača njegove majke na Manhattanu, odbio je razmotriti mogućnost da je zakasnio. Zacijelo laže o zaručniku. Osim, kako bi ijedan muškarac odolio da se ne zaljubi u nju? Morao je biti siguran. pričaj mi o tom tvom zaručniku. nema šanse. Ne želim da se zbog sebe osjećaš imalo gore no što se već osjećaš. Lagala je. Barem se on nadao da laže. dakle, misliš da znaš kako se osjećam? — Definitivno. Osjećaš se krivim. — Istina. — Iskreno, u ovom trenutku nemam snage ohrabrivati te. Kao što vidiš, posve sam dobro. A sad nastavi sa svojim životom i ostavi me na miru. Nije izgledala kao da je posve dobro. Izgledala je iznurena. Još i gore, na njoj je postojala neka suzdržanost neka težina toliko oprečna onoj zabavnoj, bezobzirnoj ženi koju je poznavao, tako da nikako nije uspio složiti djeliće da pristaju. nedostajala si mi rekao je. — Drago mi je što to čujem odgovorila je glasom tako dalekim kao one planine za koje se bojao da bi se mogla uspinjati njima. hoćeš li me molim te odvesti natrag u moj stan? — Kasnije. — Tede, ozbiljno to mislim. Više nemamo o čemu razgovarati. — Možda ti nemaš, ali ja imam. njezina odlučnost da ode preplašila ga je. Iz prve se ruke uvjerio koliko tvrdoglava može biti i mrzio je vidjeti tu odlučnost okrenutu protiv sebe. Morao je nekako probiti njezin led. mislio sam da bismo... da bismo se mogli provozati brodom. — Brodom? Ne bih rekla. — Znao sam da je to glupa zamisao, ali odbor za obnovu knjižnice uporno je tvrdio da tako moram s tobom. Zaboravi da sam išta spomenuo. Naglo je podigla glavu. zar si o ovome razgovarao s odborom za obnovu knjižnice?


Taj bljesak gnjeva dao mu je nade. možda sam nešto spomenuo. U prolazu. Trebao mi je ženski pogled i one su me uvjerile da sve žene cijene veliku, romantičnu gestu. Čak i ti. Naravno, u njezinim su očima zabljesnule iskre. ne mogu vjerovati da si o našim osobnim stvarima razglabao s tim ženama. Našim stvarima, reklaje. Ne samo njegovim. Pritisnuo je jače. torie je stvarno ljuta na tebe. — Nije me briga. — I lady Emma, ali onaje pristojnija. Svima si im povrijedila osjećaje kad si promijenila broj mobitela. To stvarno nisi smjela učiniti. — Prenesi im moje isprike reklaje nacerivši se. — Brod je bio Birdiena zamisao. Onaje zbog Haley postala tvoja najgorljivija zagovornica. I bila si u pravu kad si rekla da ne zovemo policiju. Haley je u zadnje vrijeme itekako odrasla, a ja nisam jedan od onih muškaraca koji ne mogu priznati kad nisu u pravu. Njegove nade dodatno su se uzvinule kad je stisnula prste u šaku uz mokri ogrtač. s koliko si drugih ljudi razgovarao o našim privatnim stvarima? — S nekolicinom. kupovao je vrijeme, mahnito nastojeći dokučiti kako da to odigra. kenny nije bio ni od kakve koristi. Skeet je još uvijek bijesan na mene. Tko je mogao znati da će te zavoljeti kako te je zavolio? A Buddy Ray Baker je rekao da bih ti trebao kupiti Harleya. —Ja čak ne poznajem Buddyja Ray Bakera! — Naravno da ga poznaješ. Radi noćnu na benziskoj. Pozdravlja te. Ogorčenost je vratila nešto boje u one lijepe obraze. postoji li itko s kim nisi razgovarao? upitala je. Posegnuo je za ubrusom uz kanticu sa pjenušcem u kojoj se, u preranom izljevu optimizma, hladila boca. daj da te obrišem. Istrgnulaje ubrus iz njegove ruke i bacila ga. On se smjestio natrag na svoje sjedalo i pokušao zvučati kao da ima sve pod kontrolom. san Francisco nije bio naročito zabavan bez tebe. — Oprosti što si morao tako potratiti svoj novac, ali sigurna sam da je odbor za obnovu knjižnice bio zahvalan na tvom velikodušnom doprinosu. Priznanje da on nije bio taj koji je dao skupu pobjedničku ponudu nije mu se činilo najboljim načinom da je uvjeri u svoju ljubav. čitavo sam poslijepodne prosjedio u hotelskom predvorju čekajući te rekao je. — Krivnja je tvoja stvar. Kod mene ne pali. — Nye to bila krivnja. limuzina je skrenula uz rubnik i vozač se, prema Tedovim ranijim uputama, zaustavio na State Streetu sučelice Nacionalnom muzeju američkih Indijanaca. Još uvijek je kišilo i on je trebao odabrati neko drugo odredište, ali nikad je ranije nije doveo u stan njegovih roditelja u Greenwcih Villa geu, a nije mogao zamisliti da joj istrese dušu u nekom restoranu ili baru. U ovoj limuzini više nije kanio reći ni riječ, dok vozač njegove majke prisluškuje s druge strane pregrade. K vragu i to. Kiša ili ne, ovo je mjesto za to. Provirila je kroz prozor. zašto se zaustavljamo ovdje? — Da možemo prošetati parkom. otključao je brave, dograbio kišobran s poda i gurnuo vrata. —Ne želim šetati. Mokra sam, hladno mi je za noge i želim ići kući.


— Brzo ćeš. uhvatio ju je za ruku i nekako uspio izvući i nju i kišobran na cestu. — Pada kiša! uzviknula je. — Ne previše. Osim toga, već si mokra, ta bi te crvena kosa trebala sačuvati prilično toplom, a ja imam veliki kišobran. otvorio ga je, odvukao je oko limuzine do pločnika. ovdje je mnogo pristaništa za brodove. gurnuo ju je prema ulazu u park Battery. — Rekla sam ti da se ne želim voziti brodom. — U redu. Neće biti vožnje brodom. ionako je nije planirao. To bi zahtijevalo stupanj organiziranih misli za koje on nije bio sposoban. samo kažem da ovdje ima pristaništa. I pruža se sjajan pogled na Kip slobode. Posve joj je promaknulo značenje te činjenice. — Prokletstvo, Tede. poput vihora se okrenula prema njemu i onaj osebujan humor koji je nekoć marširao ukorak s njegovim vlastitim nigdje se nije mogao vidjeti. Mrzio je što je vidi takvu, bez imalo smijeha, i znao je da za to može kriviti samo sebe. — U redu, završimo već jednom s time. namrštila se na nekog bicikhsta.— Reci što imaš reći i nakon toga idem kući. Podzemnom. Malo sutra. dogovoreno. poveo ju je u park Battery i najbližom stazom prema šetnici. Dvoje ljudi pod jednim kišobranom trebali su djelovati romantično, ali ne kad je jedno od to dvoje ljudi odbijalo približiti se drugome. Kad su stigli do otvorene šetnice, kiša je već promočila njegov sako, a cipele mu bile gotovo jednako nakvašene kao i njezine. Kolica trgovaca nestala su za taj dan i samo je nekoliko srčanih duša hitalo mokrim pločnikom. Vjetar je pojačao i hladna kišica koju je dopuhao s mora pogodila ga je u lice. U daljini, Kip slobode čuvao je luku. Bio je osvijetljen i on je uspio razabrati tek majušna svjetla koja su prodirala kroz prozorčiće na kruni. Jednog davnog ljetnog dana, razbio je jedan od tih prozora, razmo tao zastavu na kojoj je pisalo NE NUKLEARNOM ORUŽJU i najzad pronašao oca. Sad, dok je kip stajao ondje kako bi ga ohrabrio, molio se da pronađe svoju budućnost. Prikupio je hrabrost. volim te, Meg. — Kako želiš. Mogu li sad ići? Nagnuo je glavu prema kipu. najvažniji događaj u mom djetinjstvu dogodio se ondje. — Da, sjećam se. Tvoj mladenački čin vandalizma. — Točno. progutao je slinu. i čini se primjerenim da se najvažniji događaj moje odrasle dobi dogodi također ovdje. — Zar to nije bilo kad si izgubio nevinost? Koliko si imao godina? Dvanaest? — Meg, saslušaj me. Volim te. Nije mogla biti manje zainteresirana. trebao bi ići na terapiju. Ozbiljno. Tvoj osjećaj odgovornosti gadno se oteo nadzoru. potapšala ga je po ruci.—Gotovo je, Tede. Odbaci svu tu krivnju. Ja sam nastavila dalje i, iskreno rečeno, počinješ djelovati pomalo patetično. Nije joj želio dopustiti da ga osujeti. istina je da sam želio voditi ovaj razgovor ondje na otoku Liberty. Nažalost, zauvijek su mi zabranili pristup pa to nije


moguće. Ta mi Se zabrana nije činila naročito važnom kad sam imao devet godina, ali sad mi se svakako čini takvom. — Misliš li da bi mogao malo ubrzati? Večeras moram obaviti neku papirologiju. — Kakvu papirologiju? — Prijavnice. U siječnju mi počinju predavanja na Njujorškom sveučilištu. Želudac mu se uspjenio. To ni u kom slučaju nije bilo nešto što je želio čuti. vraćaš se na fakultet? Kimnula je glavom. najzad sam dokučila što želim sa svojim životom. — Mislio sam da dizajniraš nakit. — To mi plaća račune. U svakom slučaju, većinu. Ali to nije ono što me zadovoljava. Želio je da on bude ono što nju zadovoljava. Napokon je počela govoriti bez poticaja. Nažalost, nije govorila o njih dvoje. do ljeta ću moći diplomirati zaštitu okoliša i odmah se upisati na magisterij. — To je... super. ni najmanje super. a onda, što? — Možda ću raditi za Nacionalnu zaštitu parkova ili nešto kao Očuvanje prirode. Možda uspijem svladati program za zaštitu zemlje. Mnogo je mogućnosti. Na primjer, uklanjanje otpada. Većina ljudi to ne smatra glamuroznim poljem rada, ali mene je odlagalište od samog početka fasciniralo. Moj posao iz snovaje... iz čistog mira je zašutjela. postaje mi hladno. Vratimo se. — Koji je tvoj posao iz snova? molio se da će reći nešto kao da je njezin posao iz snova biti njegova supruga i majka njegove djece, ali to se nije činilo previše realističnim. Govorila je odrješito, kao neznanka neznancu. pretvaranje pustopoljina u rekreaciona područja ono je čime bih se voljela baviti i za to se možeš smatrati zaslužnim. Eto, ovo je bilo silno zabavno, alija sad odlazim. I ovaj me put nemoj pokušavati spriječiti. Okrenula mu je leđa i počela se udaljavati, turobna, neraspo ložena crvenokosa žena koja je bila gruba kao čavao i više ga nije željela u svom životu. Uspaničario se. meg! Ja te volim! Želim se oženiti tobom! — To je čudno rekla je ne zaustavljajući se. prije samo šest tjedana govorio si mi kako ti je Lucy slomila srce. — Pogriješio sam. Lucy mi je slomila mozak. To ju je napokon zaustavilo. mozak? pogledala ga je. — Tako je tišimje glasom odvratio. kad me je Lucy ostavila, slomila mi je mozak. Ali kad si ti otišla... na njegov očaj, glas ga je izdao. kad si ti otišla, slomila si mi srce. Najzad je imao njezinu punu pozornost, iako nije nimalo izgledala sanjivog pogleda ni iole spremna baciti mu se u naručje, ali barem ga je slušala. Spustio je kišobran, zakoračio prema njoj i zaustavio se. lucy i ja tako smo savršeno pristajalijedno drugome u mojoj glavi. Sve nam je bilo zajedničko i ono što je učinila nije imalo smisla. Čitav se grad poredao u sažaljenju prema meni i bio bih proklet da sam ikome dopustio da vidi koliko sam bio jadan. Ja... nisam se mogao snaći. A ti si bila usred svega toga, kao predivan trn koji me pikao, i uz tebe sam se osjećao ponovno kao ja Samo... pogr bio je ramena i kiša mu se slila niz okovratnik. ponekad logika može biti neprijatelj. Ako sam


toliko pogriješio u pogledu Lucy, kako sam mogao vjerovati svojim osjećajima prema tebi? Stajala je ondje bez ijedne riječi, samo ga je slušala. — Volio bih da mogu reći da sam shvatio koliko te volim čim si otišla iz grada, ali bio sam previše zaposlen srdžbom na tebe jer si me napustila. Nemam mnogo prakse u ljutnji pa mi je trebalo neko vrijeme da shvatim da sam zapravo bio ljut na samoga sebe. Bio sam tako tvrdoglav i glup. I bojao sam se. Sve mi je u životu uvijek dolazilo veoma lako, ali sa tobom ništa nije bilo lako. Osjećaji koje si u meni probudila. Kako si me prisilila da pogledam samoga sebe. -Jedvaje mogao disati. volim te, Meg. Želim se oženiti tobom. Želim spavati s tobom svaku noć, voditi ljubav s tobom, imati djecu. Želim da se borimo zajedno i radimo zajedno i... jednostavno budemo zajedno. Sad, hoćeš li i nadalje stajati ondje i zuriti u mene ili ćeš mi okončati muke i reći da me još uvijek voliš, barem malo? Netremice ga je promatrala. Mirnog pogleda Bez osmijeha. razmislit ću o tome i javiti ti. Udaljila se i ostavila ga da sam stoji na kiši. Ispustio je kišobran, zateturao do mokre ograde i ovio prste oko hladne kovine. Oči su ga pekle. Nikad u životu nije se osjećao tako prazan ni tako sam. Dok je zurio u luku, pitao se što je mogao reći, a što bi nju uvjerilo. Ništa. Zakasnio je. Meg nije imala strpljenja za otezala. Prebrajala je svoje gubitke i krenula dalje. — U redu, razmislila sam—rekla je iza njegovih leda. sto nudiš? Naglo se okrenuo; srce mu je skočilo u grlo, kiša ga zapljuskivala po licu. uh... Svoju ljubav? — To sam shvatila. Što još? Izgledala je snažna i divlja i apsolutno očaravajuća. Mokri pramenovi kose uokvirivali su joj oči koje sad nisu izgledale ni modre ne zelene, već neke sive boje meke od kiše. Obrazi su joj bili zajapureni, kosa vatrena, usta obećanje koje čeka da ga on uzme. Srce mu je zabubnjalo. što želiš? — Crkvu. — Planiraš li ponovno živjeti ondje? — Možda. — U tom slučaju ne, ne možeš je imati. Činilo se kao da ona razmišlja o tome. Čekao je, a u ušima mu je odzvanjao nalet vlastite krvi. — Što kažeš na ostatak tvoje svjetovne imovine? upitala je. - Tvoja je. — Ne želim je. — Znam. nešto se rascvjetalo u njegovim grudima, nešto toplo i puno nade. Zaškiljila je prema njemu, kiša je kapala s vrha njezina nosa. tvoju majku moram vidjeti samo jednom godišnje. Na Noć vještica. — O tome bi možda željela ponovno razmisliti. Ona je ta koja je potajno dala gotovinu kako bi ti pobijedila na nadmetanju. Napokon ju je izbacio iz ravnoteže. tvoja majka? iznenadila se. nisi to bio ti? Morao je spojiti laktove kako je ne bi zagrlio. ja sam još uvijek bio u svojoj bijesnoj fazi. Ona misli da si ti... Navest ću njezine točne riječi. Misli da si veličanstvena.


— Zanimljivo. U redu, što kažeš na ovo kao kršenje dogovora? — Neće biti kršenja dogovora. — To ti misliš. po prvi je put djelovala nesigurna. —Jesi li... jesi li voljan živjeti negdje drugdje osim u Wynetteu? Trebao je ovo očekivati, ali nije. Naravno da se ona neće željeti vratiti u Wynette nakon svega što joj se ondje dogodilo. Ali što je s njegovom obitelji, njegovim prijateljima, njegovim korijenima koji su zadirali tako duboko u ono kamenito tlo da je postalo dio njega? Pogledao je u lice ove žene koja je osvojila njegovu dušu. u redu rekao je. odreći ću se Wynettea. Možemo preseliti kamo god želiš. Namrštila se. o čemu ti govoriš? Nisam mislila zauvijek. Isuse, jesi li poludio? Wynette je dom. Ali ozbiljno kanim diplomirati pa će nam trebati stan u Austinu, pod pretpostavkom da upadnem na Teksaško sveučilište. — Oh, Bože, upast ćeš. glas ga je ponovno izdao. sagradit ću ti palaču. Gdje god želiš. Napokon je izgledala jednako rastopljena kao što se osjećala. doista bi se odrekao Wynettea zbog mene? — Odrekao bih se života zbog tebe. — Dobro, sad me ozbiljno počinješ plašiti. ali nije to rekla kao da je uplašena. Rekla je to kao da je uistinu sretna. Zagledao se duboko u njezine oči, želeći da ona zna točno koliko je ozbiljan. ništa mi nije važnije od tebe. — Volim te, Teddy Beaudine. najzad je izgovorila riječi koje je čekao čuti. A nakon toga, sretno zaklicavši, bacila se na njegove grudi i zalijepila svoje mokro, hladno tijelo uz njegovo; zarila vlažno, hladno lice u njegov vrat; dodirnula mokrim, toplim usnama njegovo uho. — Na problemima vođenja ljubavi poradit ćemo kasnije ša pnulaje. O, ne. Neće ga tako lako nadmudriti. neka budem proklet ne riješimo li ih odmah. — Vrijedi. Ovaj put je ona vukla njega. Otrčali su natrag do limuzine. Dao je vozaču brze upute i ljubio Meg dok nije ostala bez daha dok su se vozili nekoliko kratkih uličnih blokova do hotela Battery Park Ritz. Uletjeli su u predvorje bez prtljage, s kišom koja je curila s njihove odjeće. Ubrzo su bili zaključani iza vrata tople, suhe sobe s pogledom na tamnu, kišovitu luku. — Meg Koranda, hoćeš li se udati za mene? upitao je uvukav ši je u kupaonicu. — Svakako. Ali zadržat ću svoje prezime samo da uzrujam tvoju majku. — Sjajno. A sad skini odjeću. Razodjenula se, a razodjenuo se i on, skakućući najednoj nozi, držeći se jedno za drugo, zapetljavši se u rukave košulje i vlažne nogavice traperica. On je odvrnuo slavinu u prostranoj tuš kabini. Uskočila je prije njega, naslonila se na mramorne pločice i raširila noge. da vidim možeš li svoje moći upotrijebiti za zle umjesto dobre svrhe. Nasmijao se i pridružio joj se. Podigao ju je u naručje, gubeći je, volećije, želećije kao što nikad nikoga nije želio. Nakon onoga što se dogodilo onog ružnog dana na odlagalištu, samomje sebi obećao da više nikad neće izgubiti samonadzor s njom, ali pogled na nju, dodir njezina tijela, natjerali su ga da zaboravi sve što zna o ispravnom vođenju ljubavi sa ženom. Ovo nije bilo koja


žena. Ovo je Meg. Njegova zabavna, lijepa, neodoljiva ljubav. I, blagi Bože, umalo ju je utopio. Mozak mu se napokon razbistrio. Još je bio u njoj, a ona ga promatrala s poda tuš kabine, s osmijehom koji joj se poput šljokiča stog sunčevog svjetla razlio preko usana. samo daj, ispričaj se rekla je. znam da želiš. Trebat će mu sto godina da shvati ovu ženu. Prevrnula ga je na leđa, podigla ruku da zatvori vodu i uputila mu pogled pun grijeha. sad je moj red. Nije imao snage odoljeti. Kad su najzad izašli iz tuš kabine, zamotali su se u kućne ogrtače, osušili jedno drugome kosu i potrčali prema krevetu. Netom prije no što su stigli do njega, on je prišao prozoru kako bi navukao zastore. Kiša je prestala i u daljini Kip slobode uzvraćao mu je pogled. Osjećao je kako se smiješi.

EPILOG Meg je odbila udati se za Teda dok ne diplomira. dečki ge nijalci zaslužuju oženiti se diplomanticama rekla mu je. — Ovaj dečko genijalac zaslužuje oženiti ženu koju voli odmah ovog časa, umjesto da čeka dok ona ne dobije diplomu. ali usprkos gunđanju, shvatio je koliko je njoj to važno, iako to ne bi priznao. Život u Wynetteu bio je dosadan bez Meg i svi su željeli da se vrati, ali unatoč brojnim telefonskim pozivima i povremenim posjetima raznih stanovnika njezinom stančiću u Austinu, ona do vjenčanja nije željela kročiti nogom unutar granica grada. iskušavala bih sudbinu vratim li se prije no što moram rekla je članicama odbora za obnovu knjižnice kad su se pojavile na njezinim vratima s plastičnim vrčem Birdienih mojitosa i polupra znom vrećicom tortilja čipsa. znate da ću se s nekim zakačiti čim stignem u grad. Kayla, kojaje smanjivala unos kalorijajedući samo slomljeni čips, rovala je po vrećici. nemam pojma o čemu govoriš. Ljudi su se od samoga početka naročito potrudili da se osjećaš dobrodošlom. Lady Emma je uzdahnula. Shelby je gurnula Zoey. to je zato što je Meg Sjevernjakinja. Sjevernjaci ne cijene južnjačku gostoljubivost. — To sigurno. torie je polizala sol s prstiju. osim toga, kradu nam muškarce kad ne pazimo. Meg je zakolutala očima, iskapila svoj mojito i sve ih izbacila kako bi završila radnju o eutrofikaciji. Nakon toga, odjurila je nadgledati studenticu umjetnosti koju je angažirala da joj pomogne ispuniti narudžbe koje su i nadalje pristizale iz New Yorka. Ne obazirući se na ogorčene prosvjede Teda, njegovih roditelja, svojih roditelja, svoje braće, odbora za obnovu knjižnice i ostatka Wynettea, i nadalje je plaćala svoje troškove, iako je svoja načela olabavila dovoljno da prihvati Tedov zaručnički dar u obliku blistavocrvenog Priusa. dao si mi automobil rekla mu je a ja za tebe imam samo ovu ušljivu kopču za novac. Ali Ted je volio svoju kopču za novac, koju je ona izradila od rijetkog grčkog medaljona Geje, božice zemlje.


Ted nije mogao provoditi u Austinu ni približno onoliko vremena koliko su izvorno planirali i iako su razgovarah nekoliko puta dnevno, očajnički imje nedostajalo da budu zajedno. Ali on je morao ostati blizu Wynettea. Skupina brižno odabranih ulagača koju je prikupljao za gradnju golf odmarališta napokon se sastala. Članovi su bili njegov otac, Kenny, Skeet, Dex O`Connor, nekoliko poznatih profesionalaca i nekoliko teksaških poslovnih ljudi, od kojih se nitko nije bavio vodovodnim instalacijama. Začudno, Spence Skipjack se ponovno pojavio sa žarkom željom da onaj nesporazum ostave iza sebe. Ted mu je rekao da nije bilo nikakvog nesporazuma i da se drži proizvodnje zahoda. Ted je zadržao dovoljno dionica u projektu kako bi odmaralište mogao izgraditi točno onako kako je zamislio. Bio je presretan zbog projekta, ali premoren, a kako je gradnja bila planirana nedugo nakon njihovog vjenčanja, postat će samo još gore. Iako je često govorio o tome koliko mu je potreban netko tko dijeli i njegovu viziju i njegovo povjerenje da radi s njim, sve dok se Kenny nije odvezao u Austin i natjerao Meg na razgovor u četiri oka, ona nije shvatila da je upravo ona ta osoba koju Ted želi uz sebe na tom poslu. — Zna koliko ti znači povratak na fakultet kako bi magistrirala rekao je Kenny. zato te ne želi pitati. Meg je trebalo tek pet sekundi da odluči da njezin magisterij može pričekati. Raditi s muškarcem kojeg voli na ovakvom projektu bio je njezin posao iz snova. Ted je klicao od sreće kad ga je upitala može li raditi s njim. Satima su razgovarali o svojoj budućnosti i baštini koju namjeravaju zajedno izgraditi. Umjesto zatrovane zemlje, stvorit će mjesta na kojima će se moći okupiti sve obitelji, ne samo one imućne, i uživati u pikniku i loptanju mjesta na kojima će djeca moći hvatati krijesnice, slušati pjev ptica i pecati u čistoj, nezagađenoj vodi. Na kraju je svoje vjenčanje odredila na datum točno godinu dana minus jedan dan od dana kad je Ted trebao odvesti Lucy do oltara. Francesca se toj odluci žestoko usprotivila. Još uvijek se žalila na nju kad se Meg s diplomom napokon u rukama vratila u Wynette tri dana prije obreda. Kad je Ted odjurio u grad kako bi svečano otvorio novu zbirku u iznova otvorenoj knjižnici, Meg se skljokala na stolac u kuhinji buduće svekrve kako bi doručkovala. Francesca joj je preko pulta dodala tostirano pecivo. ne može se reći da nisi imala gomilu datuma na biranje rekla je. iskreno, Meg, da te ne poznajem, zaklela bih se da pokušavaš ukleti čitavu stvar. — Upravo suprotno. meg je razmazala pekmez od borovnica na pecivo. volim simboliku vedrih novih života koji nastaju iz tragičnog pepela prošlosti. — Čudna si kao i Teddy očajno je rekla Francesca. ne mogu vjerovati da mi je trebalo tako dugo da shvatim koliko ste savršeni jedno za drugo. Meg se nacerila. Dallieje podigao pogled sa svoje šalice kave. ovdašnjim se ljudima sviđa što je malo čudna, Francie. Zbog toga se bolje uklapa. — Ona nije tek malo čudna oglasio se Skeet iza novina. jučer me je zagrlila bez ikakvog razloga. Umalo me ščepalo srce. Dallieje kimnuo glavom.—Da, u tomje pogledu stvarno neobična. — Ona sjedi ovdje podsjetila ih je Meg.


Ali Skeet i Dallie bacili su se na raspravu o tome koji je od njih dvojice pogodniji da joj da je poduku iz golfa, ne obazirući se na činjenicu da je Meg već odabrala Torie. Francesca je ponovno pokušala nagovoriti Meg da joj otkrije pojedinosti o svojoj vjenčanici, ali Megje odbila razgovarati o tome. vidjet ćeš je kad i svi drugi. — Ne razumijem zašto si Kayli dopustila da je vidi, a meni ne dopuštaš. — Zato što je ona moja modna savjetnica, a ti si samo moja buduća svekrva zanovijetalo. Francesca se nije trudila prepirati glede druge stavke, samo prve. o modi znam koliko i Kayla Garvin. — Sigurna sam da znaš više od nje. Ali svejedno nećeš vidjeti vjenčanicu dok se ne zaputim prema oltaru. dala je Francesci ljepljiv poljubac u obraz i nakon toga odjurila dočekati svoju obitelj. Nedugo nakon toga stigla je Lucy. —Jesi li sigurna da me želiš ovdje? - upitala je Lucy telefonom kad ju je Meg pozvala da dođe na vjenčanje. — Ne bih se mogla udati bez tebe. Imale su toliko mnogo toga o čemu su morale razgovarati pa su se odvezle do crkve gdje su mogle sve pretresti da ih nitko ne prisluškuje. Ted ih je na kraju pronašao ispružene uz potok. Početna neugodnost između bivših ljubavnika davno je nestala i čavrljali su kao dobri prijatelji kakvi su oduvijek trebali biti. Probna večera održana je u golf klubu, jednako kao i prvi put. imam osjećaj kao da sam se vratila u prošlost šapnula je Lucy nedugo nakon što su stigle. — Samo što se ovaj put možeš opustiti i uživati odvratila je Meg. bit će zabavno, obećaj em. I zabavno je i bilo, kad su lokalni stanovnici stjerali u kut Jakea i Fleur kako bi izrekli hvalospjeve Meg. vaša kćerka bila je najbolja zaposlenica koju sam ikad imala u hotelu rekla im je Birdie najozbiljnije na svijetu. praktički je vodila hotel. Sama jedva da sam morala išta učiniti. — Prilično je pametna odgovorila je njezina majka s ozbiljnim izrazom lica. Zoey je potegnula divne egipatske naušnice. nemate pojma koliko mi je poboljšala garderobu. gurnulaje ruku u džep u koji je, slučajno je znala Meg, gurnula svjetlucavu ogrlicu s privjescima koju će staviti kad se pojavi majka Huntera Graya. — Golf klub nije isti otkad je otišla pretjerivala je Shelby. ne biste vjerovali koliko je nekim ljudima teško razlikovati običan ledeni čaj Arizona od dijetalnog. Sad je bio red na Kaylu, ali Birdie ju je morala gurnuti u rebra kako bi joj odvukla pozornost od božanstvene braće Koranda. Kayla je trepnula i poslušno odigrala svoju ulogu u laštenju Me gine reputacije. kunem se da sam dobila tri kilograma kad je otišla, toliko sam bila potištena. Njezin je nakit praktički držao moju trgovinu na životu. Osim toga, ona je jedina žena osim To rie i mene koja cijeni najnoviju modu. — Sve ste tako drage otezala je Meg. A zatim se glasno obratila roditeljima: zajedno idu na terapiju elektrošokovima. Tako dobivaju skupni popust. — U toj curi nema nimalo zahvalnosti šmrcnula je Shelby lady Emmi. Torie je zgrabila kolačić od jastoga. uvijek je možemo zadužiti za odbor za gradsko igralište. To će je naučiti da se prema nama odnosi s poštovanjem.


Meg je prostenjala, lady Emma se nasmiješila, a Lucy je bila zbunjena. sto se dogodilo? upitala je kad je uhvatila Meg nasamo. totalno se uklapaš ovdje. I to nije kompliment. — Znam odgovorila je Meg. nekako mi se prišuljalo samo od sebe. Ali Lucy je bila pomalo uvrijeđena. prema meni su uvijek bile samo pristojne, dakle očito nisam bila dovoljno dobra za njih. Ja, kćerka predsjednice Sjedinjenih Američkih Država. Međutim, tebe gospođicu Zajeb tebe vole. Meg se nasmiješila i podigla čašu prema Luđakinjama Wynettea. mi se razumijemo. Fleur je odvukla Lucy, Ted se pridružio Meg i zajedno su promatrali kako Kayla i Zoey kreću u napad na Meginu braću. Ted je otpio gutljaj vina. shelby je rekla tvojim roditeljima da je prilično sigurna da si trudna. — Ne još. — Zaključio sam da bi vjerojatno najprije rekla meni. pogledao je prema ženama. ili možda ne bi. Jesi li apsolutno sigurna da želiš živjeti ovdje? Meg se nasmiješila. ne bih mogla živjeti nigdje drugdje. Provukao je prste kroz njezine. —JoŠ jedna noć i tvoj glupi seksualni moratorij će napokon završiti. Nikad neću shvatiti kako sam ti ikad dopustio da me nagovoriš na to. — Ne znam kako četiri dana možeš zvati moratorijem. — U svakom ih slučaju tako osjećam. Meg se nasmijala i poljubila ga. Međutim, sljedeće poslijepodne bila je nervozna i ni Lucy ni pet ostalih djeveruša nisu je mogle smiriti. Georgie i April doletjele su iz Los Angelesa sa svojim čuvenim muževima, a Sashaje stigla iz Chicaga. Nije joj se činilo ispravnim udati bez Torie i lady Emme i sve su one izgledale zadivljujuće ujednostavno krojenim, golublje sivim svilenim haljinama bez rukava, svaka s pomalo drugačijim gumbima od lažnih dijamanata na leđima. — Kayla će ih sve staviti na eBay kad ova zabava završi objavila je Torie kad su se sve prije obreda okupile u predvorju crkve. kaže da ćemo zaraditi čitavo bogatstvo. — Koje ćemo dati u dobrotvorne svrhe odlučno je izjavila lady Emma. Fleur su predvidljivo zasuzile oči kad je vidjela Meg u vjenčanici. Zasuzile su i Torie i lady Emmi, iako iz drugog razloga. jesi li sigurna u ovo? šapnula je Torie Meg kad su djeveruše ušle u narteks za početak obreda. — Neke su stvari suđene. meg je čvršće stisnula buket u ruci dok joj je Lucy namještala kratki veo. Haljina, sa strukturiranim korzetom, nježnim rukavima i vitkom, istančano urešenom siluetom, imala je duboki Vizrez na leđima. Odjenula ju je s majčinim vjenčanim velom i tijarom od austrijskih kristala. Odjeknule su trube, znak za Teda da uđe kroz glavni ulaz crkve zajedno sa svojim kumom Kennyjem. Iako Meg nije mogla vidjeti svog mladoženju, pomislila je da će prikladna zraka sunčeva svjetla zacijelo odabrati upravo taj trenutak da se razlije kroz oslikane prozore i stavi još jednu od onih smiješnih aureola oko njegove glave. Iz trenutka u trenutak postajalo joj je sve mučnije. Lady Emma poredala je djeveruše. Sa sve većim osjećajem panike, Meg je promatrala kako April prva kreće, a za njom Torie i Sasha. Megine su ruke bile


hladne i vlažne, srce joj je prebrzo tuklo. Georgie je nestala. Ostale su samo lady Emma i Lucy. Lucyje šapnula: izgledaš predivno. Hvala ti što si mi prijateljica. Meg se pokušala nasmiješiti. Doista je pokušala. Ali lady Emma je koračala niz prored između klupa i ostala je samo Lucy, a Meg je bilo hladno od glave do pete. Lucy je krenula. Meg je naglo ispružila ruku i uhvatila njezinu. čekaj! Lucy se osvrnula preko ramena. — Idi po njega rekla je Meg hripajući od panike. Lucy je zinula od čuda. zezaš me, zar ne? — Ne. meg je hvatala zrak. moram ga vidjeti. Istog trenutka. — Meg, ne možeš to učiniti. — Znam. Strašno je. Ali... Molim te, samo odi po njega. — Znala sam da je dolazak ovamo loša zamisao promrmljala je Lucy. Zatim je duboko udahnula, namjestila na lice stari osmijeh iz Bijele kuće i zaputila se proredom između klupa. Zadržala je taj osmijeh nepokolebljivo na mjestu sve do trenutka kad se našla ispred Teda. Proučavao ju je. Onaje proučavala njega. — Uhoh rekao je Kenny. Oblizalaje usne. hm... Zao mi je, Tede. Ponovno. Ponovno mi je žao. Ali, Meg te želi vidjeti. — Od srca ti savjetujem da ne ideš šapnuo je Kenny. Ted se obratio velečasnom Harrisu Smithwellu. ispričajte me na trenutak. Mnoštvo je zabučalo dok je on hodao proredom između klupa, ne gledajući ni lijevo ni desno, nego ravno ispred sebe prema ženi koja ga je čekala tik iza svetišta. Isprva je samo opazio to ljubljeno lice uokvireno bijelom pjenom. Obrazi su joj bili blijedi, zglobovi prstiju bijeli oko vjenčanog buketa. Zaustavio se ispred nje. težak dan? upitao je. Spustila je čelo na njegovu bradu, bockajući ga u oko tijarom koja je držala veo. znaš li koliko te volim? upitala je. — Gotovo jednako koliko ja volim tebe odgovorio je i nježno je poljubio u nos da joj ne pokvari šminku. usput, izgledaš pre divno. Iako... Kunem se da sam tu haljinu vidio već ranije. — Toriena je. — Toriena? —Jedan od njezinih otpadaka. To se nekako očekivalo, nije li? Nasmiješio se. samo se nadam da je ta s vjenčanja s Dexom, a ne s nekim od njezinih ranijih neuspjeha. — Aha. kimnula je i šmrcnula. jesi li... jesi li posve siguran u ovo? Ja sam veoma neuredna osoba. Njegove oči su je upijale. postoji i pretjerana urednost, dušo. — Samo... Priznajmo. Pametna sam, ali ne tako pametna kao ti. Hoću reći... teško da je itko pametan kao ti, ali svejedno... Moguće je da ćemo imati glupu djecu. Ne baš glupu, ali... Relativno govoreći. — Shvaćam, dušo. Udaja prvi put može svakome upropastiti živce, čak i tako hrabroj osobi kao što si ti. Srećom, ja imam iskustva s vjenčanjima pa ti mogu


pomoći. ovaj se put izložio opasnosti da joj pokvari šminku kako bije nježno poljubio u usta. sto prije to obavimo, to prije te mogu razodjenuti do gole kože, izgubiti samokontrolu i ponovno se poniziti. — To je istina. boja joj se napokon počela vraćati u obraze. glupa sam. Ali pod velikim sam stresom. A kad sam pod stresom, ponekad zaboravim da sam dovoljno dobra za tebe. Predobra za tebe. Ti si još uvijek pomalo sjeban, znaš, s onom tvojom željom da svima ugodiš. — Ti ćeš me zaštititi od mene samoga. i svih ostalih, pomislio je. — Bit će to posao s punim radnim vremenom. —Jesi li sposobna za njega? Napokon se nasmiješila. —Jesam. Ukrao je još jedan poljubac. znaš koliko te volim, zar ne? — Znam. — Dobro. Drži se te misli. podigao ju je u naručje i prije no što mu je uspjela reći da to nije potrebno da se sabrala i da je odmah spusti, prije no što je uspjela izustiti išta od toga, zaputio se proredom između klupa. - Ova neće pobjeći - svima je objavio. SVRŠETAK BILJEŠKA AUTORICE Svaka knjiga koju napišem samostalna je, što ne sprečava likove iz jedne knjige da ne odlutaju u drugu. U ovu je knjigu doluta lo mnogo starih prijatelja francesca i Dallie Beaudine iz Šmin kerice; Nealy Case i Mat Jorik iz Prve dame; Fleur i Jake Koran da iz Zlatne Djevojke; Kenny Traveler i Emma ops... lady Emma iz Ti si dobro znao tko sam ja, u kojoj je također i Toriena i Dexova nepravovjerna ljubavna veza. Mlađu Meg možete vidjeti u Što sam učinila zbog ljubavi i upoznati mlađu Tedovu inačicu u Sminkerici i Ti si dobro znao tko sam ja. I da, Lucy Jorik zaslužuje svoj sretan svršetak. Dok ovo pišem, već naporno radim na njezinoj priči. Na ohrabrenju moram zahvaliti brojnim ljudima, među kojima su moja neodoljiva dugogodišnja prijateljica i urednica Carrie Fe ron, moj dugogodišnji agent Steven Axelrod i moji divni navijači u HarperCollinsu, Williamu Morrowu i Avon Books. Da, znam koliko sam sretna što ste svi vi uz mene. Ne znam što bih učinila bez svoje sposobne pomoćnice Sharon Mitchell, koja čini da moj svijet teče toliko mnogo glade. Ogromna hvala Billu Phillipsu, mom golf savjetniku bez premca. Hvala i Claire Smith i Jessie Niermeyer jer su podijelile svoje Priče s kolica s pićima. Ovacije mojim prijateljicama u pisanju: Jennifer Greene, Kristin Hannah, Jayne Ann Krentz, Cathie Linz, Suzette Van i Margaret Watson, s posebnim pljeskom za Lindsay Longford. Zagrljaji novim prijateljima koje sam stekla na Facebooku i svim nevjerojatnim, izvanrednim porukama koje dobivam! SUŠAN ELIZABETH PHILLIPS

Susan elizabeth phillips gospodin neodoljivi  
Susan elizabeth phillips gospodin neodoljivi  
Advertisement