Page 1

Kkkk Jรก pensou1


Emma decidiu pular o ginásio e foi para casa mais cedo. Foi a última decisão fácil que fez porque encontrou sua companheira de quarto sendo estuprada pelo namorado. Ela tinha duas escolhas. Chamar a polícia e ser morta pelas conexões mafiosas da sua família ou matá-lo primeiro e esperar sobreviver. Não havia escolha para ela. Ela matou o filho da puta primeiro e foi para a única pessoa que poderia protegê-la. Carter Reed. Ele é uma arma para a família da máfia rival, mas ele também é o segredo de Emma. Não só era o melhor amigo de seu irmão, mas ela é a razão pela qual ele se tornou a arma em primeiro lugar.


Dedicatória Este livro é dedicado aos meus leitores. Sério, vocês são incríveis! Há muitos de vocês que me apoiaram e lutaram para mim, mesmo se eu tivesse sido mal interpretada, às vezes. Eu também gostaria de dedicar este livro a minha outra metade. Ele está sempre lá para mim, e sempre vai estar lá, não importa. Isso vai nos dois sentidos, J.


O Mega Imbecil está aqui. Esse foi o primeiro pensamento que passou pela minha cabeça enquanto

eu

penetrava

em

nosso

apartamento.

Era

o

meu

apartamento – meu – e eu tinha que escapulir para dentro, porque o namorado da minha colega de quarto era um pervertido. Eu sempre entrava

sorrateiramente

quando

eu

via

o

carro

dele

no

estacionamento, mas desta vez foi diferente. Eles estavam na sala de estar e minha companheira de quarto gritou. Eu ouvi a bofetada a seguir, ele bateu ela com as costas da mão e isso parou tudo. Eu não podia me mover, mas eu podia vê-los. Então, ele rosnou para ela calar a boca antes de voltar para o seu negócio. Ela ainda soluçava, mas acalmou enquanto ele continuava empurrando para dentro dela. Eu não conseguia desviar o olhar. Ele a estava estuprando. O horror me travou. Eu não podia acreditar no que estava acontecendo na minha frente. Ele continuou empurrando enquanto a segurava na frente dele. Suas pernas estavam travadas e ele estava debruçado sobre uma das


mãos segurando os dois pulsos dela juntos. Ele continuou. Minha companheira de quarto estava ali em sinal de rendição. Ele a havia derrotado, quebrado, e eu estava presenciando tudo. Vômito e ódio subiram na minha garganta, mas eu os prendi. Isso não iria estourar para fora de mim, não enquanto eu tivesse a chance de fazer algo que eu sabia que iria me arrepender. Mas mesmo com esse pensamento, a decisão já havia sido tomada na minha mente. Mallory gritou novamente. Sua agonia era de cortar o coração. Minha mão tremia, antes dele ordenar que ela calasse a boca novamente. Então ele empurrou mais forte, mais profundo. Ele continuou, ignorando quanto a quem mais poderia estar no apartamento. Esta era a minha casa. Esta era a casa dela. Ele não era bem-vindo, mas ele não se importava. Ele continuou dentro dela. Em seguida, ele rosnou de prazer. O som dele foi direto para a boca do meu estômago. Eu queria vomitar minhas entranhas, mais uma vez, mas ao invés, endureci meus olhos e eu fui para a cozinha. Havia toda uma gaveta de facas, mas nenhuma delas faria diferença. Não para ele. Passei a cozinha e me ajoelhei no piso do nosso pátio. Tirei um deles e agarrei a caixa que eu sabia que meu irmão teria odiado saber que eu tinha. Outro grito rasgou atrás de mim e minha determinação cresceu. Meu braço não tremia.


Eu encontrei a arma que meu irmão nunca quis que eu soubesse dela. A agarrei e a tirei da caixa antes de colocar o piso de volta no lugar. Então, com o meu coração batendo mais lento do que deveria ter estado e olhos mais limpos do que eu deveria ter tido, eu me virei para a sala novamente. Os sons de suas investidas continuaram. O sofá batendo contra a parede com cada impulso. Minha companheira de quarto gritava com cada movimento. Isso nunca parecia parar, mas eu segurei mais apertada a arma antes de eu virar o último canto. Ele os havia reajustado. Ele a encostou contra a parede enquanto continuava bombeando dentro dela. Agora sua cabeça batia contra a parede. Ela estava pálida como um fantasma; novas lágrimas caíam sobre as mais secas. Seu delineador escorria com elas e seu rosto estava manchado de preto, com hematomas que começam a preencher o resto do espaço em seu rosto. Seu rosto já estava inchado e vermelho onde ele a havia esbofeteado. Haviam cortes no topo de sua testa. O sangue escorria deles. Ele a havia cortado e puxava tanto seu cabelo que sangrava. Os olhos dela encontraram os meus por cima do ombro. Um gemido saiu dela novamente, mas a mão dele bateu sobre sua garganta mais uma vez. Ele apertou com mais e mais pressão, com a boca dela escancarada atrás de oxigênio. Quando ele segurou mais apertado, seus quadris se sacudiram ainda mais forte. Ele estava ficando fora de controle. Então ela começou a se debater em torno – ela não podia ficar sem ar. Ele apertou mais.


Quando seus olhos começaram a embaçar, eu vi um flash de algo neles. Isso era para mim. Eu sabia. E a minha mão apertou ainda mais a arma quando a levantei no ar. Senti seu murmúrio de liberação antes de ouvi-lo. Eu o senti no ar, pelo chão, através da minha companheira de quarto. Isso não importa. Eu sabia que ele estava perto de chegar ao clímax e nada tinha me revoltado mais, mas minha mão estava firme enquanto eu segurava a glock. Então eu removi a trava de segurança e eu limpei minha garganta uma vez. Ele congelou. Ele não olhou para trás. Ele deveria ter, mas não fez. O esperei – meu coração começou a bater, mas ele só começou a empurrar mais uma vez. — Jeremy. Minha voz era tão suave, quase muito suave, mas de qualquer maneira ele congelou e virou a cabeça para trás para olhar para mim. Quando ele viu o que eu tinha, seus olhos foram à loucura e, em seguida, eu atirei nele. A bala atingiu o centro de sua testa. Eu não estava surpresa quando Mallory começou a gritar, ainda com ele dentro dela. Seu corpo bateu contra a parede até que ele caiu. Ele teria se mantido no lugar se não fosse por suas mãos frenéticas o empurrando. Seu corpo caiu no chão, tanto quanto os ossos e tendões permitiram. Seus joelhos ainda estavam dobrados, mas o sangue escorreu dele lentamente. Isso formou uma piscina por baixo dele, e enquanto eu estava lá, a piscina cresceu e cresceu.


Ainda gritando, Mallory se mexeu e desabou no chão, não muito longe de seu corpo. Ela fugiu contra a parede até encontrar o canto mais distante e se enrolou em uma posição fetal. Ela estava chorando, histérica, à medida que mais gritos eram arrancados de sua garganta. Fui até ela, mas em vez de acalmá-la como eu deveria, eu coloquei meu dedo em meu lábio e fiz um som ―sssh‖. Quando ela se acalmou, eu sussurrei: — Você tem que ficar quieta. As pessoas vão ouvir. Ela assentiu, mas engoliu em seco para respirar enquanto silenciava os soluços. Então eu me virei e deslizei no espaço ao lado dela. Eu não podia olhar para longe dele. A poça de sangue o rodeava agora. Ela se infiltrou debaixo do sofá. Distraidamente, minha mão encontrou o joelho sagrando de Mallory. Eu dei um tapinha para acalmá-la, mas eu não conseguia tirar os olhos dele. Eu o havia matado. Eu tinha matado alguém. Eu não poderia pensar ou compreender isso, mas tudo estava errado. Eu deveria estar na academia. Eu deveria estar tentando flertar com o novo treinador, mas eu estava cansada. Eu pulei a academia, só desta vez, e voltei para casa ao invés. Quando eu vi o carro dele, eu quase me virei. Eu odiava Jeremy Dunvan. Ele estava ligado à máfia local e tratava Mallory como lixo. Ainda assim, eu não voltei para a acdemia. Eu percebi que eu poderia me esgueirar para dentro. Eles estavam sempre em seu quarto de qualquer maneira. O rosto de Jeremy havia virado para nós de alguma forma. Lembrei-me de que ela o tinha empurrado para longe dela assim seu


corpo se inclinou em um ângulo estranho, mas seus olhos olhavam para mim. Ele estava morto, por isso eles estavam vagos, mas ele ainda podia me ver. Eu sabia. Um arrepio desceu pela minha espinha quando eu olhei nos olhos do cara que eu tinha assassinado. Ele estava me condenando ao inferno com esses olhos. — Em. — Mallory soluçou. Desta vez, seu choro quebrou minhas paredes. O som foi ensurdecedor agora para mim. Meu coração parou. Eu temia que eles pudessem ouvir no próximo apartamento, talvez abaixo de nós ou acima de nós. Eles iriam chamar a polícia. Devíamos chamar a polícia, mas não – eu tinha matado alguém. Não, eu tinha matado Jeremy Dunvan. Nós não podiamos chamar ninguém. Eu achei a mão dela e apertei com força. Uma delas estava fria e a outra úmida. Minha. Minha mão estava fria, enquanto a dela estava quente com o sangue. Virei-me e vi que ela tinha a outra mão na boca. Ela continuou respirando e engolindo enquanto tentava conter os soluços. — Nós temos que ir. Minha voz soou dura para os meus ouvidos. Eu vacilei no ardor disso. Ela

assentiu,

ainda

soluçando,

ainda

engolindo,

ainda

sangrando. — Nós temos que ir. — Minha mão apertou a dela. — Agora. Ela levantou a cabeça em outro aceno de cabeça, mas nenhuma de nós se moveu. Eu não acho que minhas pernas trabalhavam mais.


***

Tudo depois estava embaçado, só lembranças em flashes.

***

Estávamos sentadas no estacionamento de um posto de gasolina, quando nós olhamos uma para a outra. Mallory precisava se limpar. Será que íamos para o hospital? Será que eu preciso de uma câmera para provar que ela havia sido estuprada? Então, ela começou a chorar mais um pouco, e eu me lembrei que eu o tinha matado. O pai de Jeremy viria para nós. Nenhum policial iria nos ajudar, não quando metade deles trabalhava para o pai de Jeremy, que trabalhava para a família Bartel. Seu corpo seria encontrado em nosso apartamento, eu não tinha estômago para descartá-lo.

***

O banheiro estava ligado ao exterior, então eu tinha que pegar a chave. Ela não podia ser vista assim. Uma das duas lâmpadas não funcionava, então a iluminação não era a melhor, mas eu usei meu celular enquanto inspecionava cada machucado em seu corpo. Ela estava coberta desde o topo da cabeça até os dois grandes vergões em suas panturrilhas. Quando os vi e olhei para cima, ela sussurrou: — Ele me chutou.


***

Eu tinha os óculos de Mallory e um lenço para cobrir a cabeça. Parecia que ela era de um país diferente, mas escondeu o dano. Ninguém nos poupou um segundo olhar quando nós fomos em uma lanchonete e pedimos dois cafés. Meu estômago roncou, mas eu não podia comer. As mãos de Mallory tremiam tanto que ela não poderia pegar o copo de modo que ambos os nossos cafés ficaram frios enquanto nós nos ficamos sentadas lá. Tínhamos ficado dormente há muito tempo, mas seus lábios ainda tremiam. Ele estava tremendo por horas agora.

***

Era meia-noite. Nenhuma de nós pediu comida. Quando os garçons mudaram, eu pedi um novo café. Desta vez, pude finalmente saborear. Mallory suspirou. Meus olhos grudados nos dela e então eu senti o calor na minha boca. Eu tinha me queimado, mas eu quase não senti. Depois no meu segundo copo, eu esperei 10 minutos antes que eu o pegasse. Eu sabia que não ia me queimar então. Mallory ainda não conseguia pegar o dela.

***

Era de manhã agora. Ambos os nossos telefones tocaram, mas só olhamos para eles. Eu não podia falar. Eu mal podia pedir mais


café ao novo garçom. Os lábios de Mallory tinham parado de tremer, mas eu sabia que suas mãos ainda tremiam tanto que ela as mantinha em seu colo. Em seguida, ela engasgou enquanto me dizia que precisava ir ao banheiro. Fomos juntas.

***

Estávamos de volta no carro de novo. O pessoal começou a sussurrar sobre nós, então saímos. Nós não queríamos que eles chamassem a polícia, mas agora não sabíamos para onde ir novamente. Então Mallory disse: — Ben. Podemos ir para o Ben. — Eu olhei. — Você tem certeza? — Minha mão estava tão fria. Eu me senti mal ao volante quando me virei no carro. Ela assentiu com a cabeça, algumas lágrimas escorreram novamente. Ela começou a chorar quando saímos do restaurante. Ela disse: — Sim. Ele vai nos ajudar. Eu sei disso. — Então nós fomos para a casa de seu patrão. A força do que aconteceu me atingiu em plena explosão depois que tinha estado com Ben por algumas horas. Ele abriu a porta, deu uma olhada em Mallory, e a levou em seus braços. Ela estava chorando desde então, e agora todos nós estávamos reunidos em torno de sua mesa de cozinha. Ele colocou um cobertor sobre ambas, em algum momento, mas não conseguia me lembrar de quando. Quando ela disse a ele o que aconteceu entre soluços, caí na minha cadeira. Jeremy Dunvan. Ele estava vivo há 24 horas atrás, respirando. Oh meu deus. Eu o tinha matado – senti um soco no estômago. Não. Eu senti como se alguém tivesse amarrado minhas mãos e pernas, me jogado na estrada e esperado que um ônibus


passasse por cima de mim, e, em seguida, eu corria novamente. E mais uma vez. Eu ia morrer. Era uma questão de tempo. Franco Dunvan trabalhavam para a família Bartel. Eles mataram meu irmão. Era a minha vez agora. Pânico queimava através de mim. Eu não conseguia ouvir Mallory mais. Tinha sido legítima defesa. Ele iria matá-la. Ele já tinha conseguido estuprá-la. Eu o matei porque ele teria me matado também, mas isso não importa. Enquanto eu começava a lutar para respirar, eu tentei manter a lógica. A polícia não teria ajudado. Por que nós tiramos fotos de suas contusões, então? O que é que isso importa? Nada disso fazia sentido. Corremos. Devíamos continuar correndo. — Nós temos que ir, Mals. — Eu botei pra fora. Ela olhou por cima do peito de Ben. Ele passou os braços apertados ao redor dela, e se possível, ela empalideceu ainda mais. — Nós não podemos. — Nós temos. — Eles virão nos caçar e nos matar. Por favor, Tomino, por favor. — Meu irmão tinha implorado por sua vida, mas ele o empurrou de joelhos e levantou um bastão para ele. AJ me olhava o tempo todo. Enquanto olhava para fora do beco onde o encontraram, ambos sabíamos que não podiam me ver. Ele me fez rastejar atrás de um respiradouro, antes de vê-lo no beco. Minhas mãos agarraram uma na outra enquanto eu rastejava para fora para ajudá-lo. Ele balançou a cabeça. Ele sabia o que eu queria fazer. — Emma!


Eu me atrai de volta ao presente e vi Ben franzindo a testa para mim. — O quê? Tudo parecia tão surreal. Era um sonho. Tudo isso era um sonho, tinha que ser. Ele se virou para mim: — Cristo, o mínimo que você pode fazer é estar lá por ela. — Então ele se ergueu de sua cadeira e saiu atrás de mim. O que tinha acontecido? Carter vai vir por você. Voltei para o beco. Eu ouvi meu irmão avisá-los enquanto ele recuperava o fôlego. Ele estava engasgado com o sangue, mas eles riram dele. Eles riram porra! Que seja. Você é um ninguém, Martins. Você é um desperdício de espaço. Seu garoto vai ficar da mesma forma se ele vier atrás de nós. Na verdade, nós queremos que ele venha até nós, não é, rapazes? — Tomino tinha os braços bem abertos e os outros três riram com ele. Então, ele levantou o bastão mais uma vez. AJ olhou para mim. Ele murmurou as palavras: — Eu te amo. Então o bastão desceu a toda velocidade. Eu caí da cadeira e fui puxada de volta ao presente novamente. Eu estava no chão agora. — Jesus, Emma. Qual diabos é o seu problema? — Ben agarrou meu braço e me puxou para cima. Ele apontou para o quarto. — Eu finalmente consegui que ela dormisse e agora você vai acordála? Você sabe o inferno que ela passou? Eu não posso acreditar em você. Tenha um pouco de consideração.


Tenha um pouco de consideração? Eu puxei meu braço para longe dele e olhei para trás. — Você está brincando comigo? — Ele estava? Ele tinha que estar. Eu o empurrei para trás e, em seguida, segui para me aproximar de seu rosto. — Eu o matei, seu idiota. Eu matei aquele estuprador por ela. Salvei sua vida! Agora eu precisava de alguém para salvar a minha.


Quando acordei, tudo estava grogue. Nada fazia sentido, e minhas costas estavam me matando. Elas protestaram quando me desenrolei da bola que eu tinha formado e espasmos dispararam. Eu quase gritei, mas joguei minha mão sobre minha boca para abafar o som. Eu não poderia fazer um som. Um sexto sentido se criou instantaneamente, mas depois franzi a testa com os diferentes ruídos que vinham de trás de mim. Um pote ressoou contra uma panela, e havia um som escaldante de algo sendo frito, que foi rapidamente coberto com uma maldição antes que o alarme de incêndio disparasse. Rolei quando me encontrei no meio de um colchão, me puxando para um canto da sala de estar. Espiando por cima dos dois sofás em frente de mim e uma caixa no canto, eu me lembrava. Estávamos no Ben. Mallory tinha gritado e chorado. Mallory havia sido estuprada. Eu me deixei cair de volta no colchão com um baque. Jeremy Dunvan.


O pânico cresceu em mim, mas, em seguida, a porta da frente se abriu. Eu pulei para trás e gritei. Eu não parava de gritar enquanto ela batia ao fechar e as pessoas correram para a sala de estar. E, mesmo quando eu vi que era um amigo, eu não conseguia parar o grito. Jeremy. Minha própria voz me assombrando. O estrondo da arma voltou e eu senti o tranco na minha mão novamente. Você tem que ficar quieta. As pessoas vão ouvir. Com um suspiro angustiado, eu fechei minha boca e caí. Inclinada para frente, eu enterrei minha cabeça no travesseiro. Outro grito correu através de mim. O que eu tinha feito com a arma? Oh Deus. Havia uma evidência. Eu não conseguia me lembrar onde eu a tinha colocado. Mãos macias tocaram meu ombro. — Emma. Ouvi a voz de Amanda, uma das poucas que eu confiava. Ajoelhou-se ao meu lado e me puxou para ela. — Vamos lá. Levante. — Seu dedo deslizou embaixo do meu queixo, e ela levantou minha cabeça. Engoli em seco para respirar, mas eu não conseguia respirar. Meu corpo inteiro arrancou para frente, e eu comecei a bater no meu peito. O pânico rodou no meu peito. Isso estava me sufocando. Oh deus. A arma. Slap! Minha cabeça virou para a esquerda, mas nunca senti a picada da mão dela. Foi o suficiente para me puxar de volta, para que eu


pudesse respirar de novo. Eu olhei para trás, quando senti meu pulso desacelerando e agarrei os cotovelos de Amanda. — Obrigada. Ela afastou um pouco de seu cabelo loiro e sorriu. Era um sorriso gentil, mas eu não me importava se era de piedade. Agarrei-a e a segurei com todas as minhas forças. Ela não tinha ideia, ela não podia ter, mas ela estava lá. Eu inalei uma respiração irregular. — Amanda. — Ben parou na porta entre a cozinha e a sala de estar. Ele tinha um avental branco amarrado na cintura e ele estava sem camisa. O jeans que ele usava por baixo estava amassado e rasgado na altura dos joelhos. Parecia que tinha dormido com ele, mas depois eu vi as marcas em seu peito e percebi que ele tinha dormido com ela. Ele tinha transado com Mallory durante a noite. Ela acenou com a mão para ele. — Nós estamos bem. Estaremos lá em um segundo, ok? Ele estreitou os olhos negros. Eu fiz uma careta quando vi como o seu cabelo preto estava confuso, como se uma mão tivesse corrido por ele mais e mais. Eu vi as marcas de unhas vermelhas no peito e eu pulei para ficar em pé. — Você está brincando comigo? — Emma. — Amanda ficou em pé ao meu lado. Ela tentou me impedir, mas eu empurrei de lado todos os 98 quilos dela. — Você dormiu com ela! Você fez sexo com ela na noite passada? Ele franziu a testa e coçou o peito. Meus olhos se estreitaram quando eu vi mais riscos, longos e vermelhos. Eles correram todo o comprimento do seu tronco magro. Eles destacavam contra sua pele


pálida. Uma doença diferente tomou conta de mim. Ela borbulhava de dentro e me ameaçou vomitar, mas eu não podia me mover. Eu só podia olhar com repulsa. Ele suspirou quando sua mão levantou para o seu cabelo. Ele segurou em punhos um grupo de seus fios negros e os puxou antes que ele respirasse fundo outra vez. Seus ombros caíram, em seguida, a mão caiu para o seu lado. — O que você queria, Emma? Ela não queria senti-lo mais. Ela queria me sentir. Ela queria o toque de outro homem. — Será que isso funcionou? — Eu cuspi. Eu já sabia que não tinha. Sua cabeça caiu. A toalha que segurava na outra mão escorregou para o chão. Em seguida, ele levantou os olhos tristes para mim. — Ela está chorando desde então. — Ben! — Oh, vamos lá, Amanda. — Seus braços passaram longe. — Você não estava aqui. Eu era o único. Eu não sabia o que fazer. Mallory era uma completa bagunça a noite inteira e esta — sua mão apontou para mim — era um zumbi também. Este foi o primeiro sinal de que ela estava viva desde aquela noite. Eu pensei que eu devia levá-la para o hospital também. Meu coração parou. — Você não fez. — Não. — Seus olhos brilharam com nojo. — Mas eu deveria ter. Você deveria ter. Ela não deveria estar aqui. Ambas não deveriam estar aqui. Você não deveria estar escondendo... — Eles vão nos matar!


— Quem? — Ele gritou de volta para mim. Suas mãos estavam em punhos, e ele levantou os dois no ar. — Quem, Emma? Quem poderia ser tão perigoso que, em vez de ir para o hospital, você vem aqui... — A máfia, seu idiota! — Corri para ele, mas Amanda passou os braços minúsculos em volta de mim. Seus pés enterrados no chão e eu estava tremendo de volta aos sofás. Eu caí em cima deles, mas subi de volta para ficar em pé. Meu cabelo caiu cobrindo o meu rosto. Eu joguei para trás e o soltei. Meus olhos estavam selvagens. Fúria incandescente corria através de mim, mas foi quando ele deu um passo para trás que eu percebi como eu deveria estar parecendo. Louca. Eu respirei fundo e tentei me acalmar. Merda – era difícil. — Onde ela está? — Dormindo. — Ele cruzou os braços sobre o peito, e seu queixo dobrou para baixo. — E ela vai ficar desse jeito. Ela precisa dormir, Em. Ela tem que começar a cura, e ela vai precisar de todo o resto, ela pode ficar. Eu passei as mãos pelo meu cabelo escuro. Eu queria arrancalos. Eu queria que a dor passasse através de mim. Qualquer sofrimento faria, qualquer coisa forte o suficiente para arrancar a dor de dentro de mim. Então eu gritei. Um suspiro/meio murmúrio rasgou de mim quando eu afundei de joelhos. Deus, eu poderia ser mais dramática, mas inferno santo. Eu estava indo para o inferno. Eles iam me matar.


— Emma. — Amanda estava ao meu lado novamente. Ela me puxou de volta para os meus pés, e ambas nos movemos para nos enrolar no sofá. Eu não era uma pessoa melosa, mas eu me agarrei a ela naquele momento. Eu precisava de toda a força que ela estava me dando. O caos estava pulando dentro de mim, ricocheteando em torno a um ritmo acelerado. Eu não podia parar. Eu não poderia me centrar a fim de conseguir forças para colocar todas as emoções longe. — Emma. Fechei os olhos quando suas mãos suaves vieram no meu rosto. Ela se levantou e começou a inspecionar todas as linhas de exaustão que havia. Então, ela disse em uma voz suave: — Você deve se limpar, querida. Vamos para o chuveiro. Eu vou ajudar. Eu balancei minha cabeça. Não faria nenhum bem. — Vamos lá. — Sua mão segurou meu cotovelo, e ela começou a me puxar para cima. Seu aperto era forte. Ben estava enraizado no lugar enquanto ele nos olhava. Seu olhar era forte e a mão correu pelo seu rosto que não conseguia esconder o cansaço. Eu vi que ele poderia ter caído ao meu lado. Nós éramos uma bagunça, nós dois, mas depois avistei a porta do quarto fechada. A risada doente me encolheu de repente. Nenhum de nós estava tão confuso quanto ela. Mallory. Ele a estuprou. Uma imagem dos olhos quebrados dela olhando para mim enquanto os quadris dele empurravam nela.


Eu vacilei com o súbito clarão, e desta vez o vômito realmente veio para cima. Correndo para o banheiro, eu caí de joelhos. Freneticamente, eu afastei o assento do vaso até pouco antes de empurrar tudo para fora de mim. Eu fiz uma vez. E mais uma vez. Mais veio depois disso, e no final, só podia me pendurar no vaso para não cair. Eu ia morrer. — Oh, querida. Emma, querida. —

Um pano

frio

foi

pressionado na minha testa enquanto Amanda se ajoelhou ao meu lado. Ela limpou algo fora que antes estava pressionado no meu rosto e, em seguida, limpou debaixo dos meus lábios. — Você parece uma bagunça, mas isso vai ficar bem. Tudo vai ficar bem. Fechei os olhos com mais força. Eu não quero ver o resto da pena em seus olhos. Eu não poderia lidar com isso, não dela. Seus olhos eram de um cristal tão azul, não conseguiam esconder a emoção em si. Eu tinha que limpar tudo. Mallory precisava de mim. E então, enquanto eu continuava a pensar na minha colega de quarto, eu empurrei o resto do meu medo de lado. Quando eu abri meus olhos, me virei e finalmente olhei para Amanda nos olhos. Ao contrário de seus olhos azuis bebê, os meus eram escuros, quase pretos, e ela não conseguia ver nada. Ela não iria ver o esforço que me levou a deixar de vomitar mais lixo. Eu estava contaminada. — Eu matei um homem. — Eu sei, querida. — Ela se inclinou e descansou sua testa contra a minha. Suas mãos continuaram a passar a toalha sobre minhas bochechas. — Nós vamos passar por isso. Temos que fazer.


— Como? Estremeci com o tremor na minha voz. Eu estava fraca. Patética. Eles estão vindo para mim, Ems. Você precisa ser forte. Você está me ouvindo? Você tem que ser forte. A voz do meu irmão estava na minha cabeça. Essas lembranças não me ajudavam agora. Amanda franziu a testa para mim. — O quê? — Nada. — Eu murmurei enquanto levantava o braço e tentava afastá-la, só um pouco. Eu precisava de espaço para respirar. Não importa quem bater na porta, você não vai abri-la. Você não pode confiar em ninguém, ninguém, exceto Carter. Vá para Carter. Ele vai cuidar de tudo. Ele vai cuidar de você, Ems. Eu prometo. Eu cerrei os dentes. Eu tinha que parar de pensar sobre o meu irmão. — EMMA! VENHA AQUI! — Ben gritou da sala de estar. Eu pensei em gritar com ele para parar de gritar, mas então eu ouvi as palavras do repórter e congelei. — Acredita-se que Jeremy Dunvan está desaparecido. — Uma imagem dele passou pela tela da televisão. Ele estava rindo na foto, sorrindo com um olhar despreocupado para quem tirou a foto. Em seguida, a repórter encheu a tela com uma expressão sombria no rosto. Seus olhos eram afiados quando ela franziu a testa na câmera. — Se você tiver qualquer informação sobre o paradeiro de Jeremy Dunvan, ligue para o número que está rolando na parte inferior da


tela. Novamente, se você souber de algo que poderia ter acontecido com Jeremy Dunvan, ligue para esse número. Ela continuou a recitar a mesma mensagem. A polícia foi notificada pelo pai de Jeremy, Franco Dunvan, no início da manhã que seu filho de 32 anos de idade tinha desaparecido quando ele não voltou para casa na noite anterior. Ela recitou uma e outra vez. Comecei a me sentir doente. Mais fotos dele vieram à tona. Em algumas delas estava com os seus amigos. Ele usava um uniforme de softball em uma, na outra com uma cerveja na mão. Todas elas o faziam parecer simpático, bonito, não como o monstro que eu vi vinte e quatro horas atrás. Um som abafado veio de Ben quando ele se virou para a televisão. Uma de suas mãos estava presa em seu cabelo novamente. A outra segurava o controle remoto contra o seu peito. Seus olhos estavam frenéticos. — Eu pensei que você disse... — Ele parou. Sua boca fechada, em seguida, abriu de novo, fechou mais uma vez. Seu peito inchou quando ele piscou rapidamente por um segundo. — Puta merda, Emma. O que você fez? Meus olhos se estreitaram e corri para ele. Ele recuou com medo queimando sobre ele, mas eu peguei o controle remoto dele e desliguei a televisão. — Ele estava estuprando-a. Ele estava matandoa. Ele teria me matado também. — Eu parei e engoli mais um nó na minha garganta. Meus olhos começaram a marejar. — Eu fiz o que tinha que fazer. Ben fez um gesto para a televisão novamente. Seu braço tremeu antes de cair de volta para o seu lado. — Franco Dunvan. Eles disseram Franco Dunvan. Você sabe quem é?


— Sim. — Eu sibilei. Deus sim. Eu pisquei de volta mais lágrimas. Eu com certeza sabia que ele havia ordenado a morte do meu próprio irmão. Se você precisar de alguma coisa, vá para Carter. Eu balancei a cabeça para limpar as últimas palavras que meu irmão falou para mim antes dele correr do nosso apartamento. O segui. Ele não queria, mas quando ele me pegou no beco, era tarde demais. Eles apareceram no final e ele me levantou para que eu estivesse escondida. Forcei as memórias para longe e falei para Ben: — Eu lhe disse isso ontem à noite. — Um dia antes de ontem. — O quê? — Eu parei tudo. — Anteontem. — Ben murmurou, perdido em seus próprios pensamentos. — Você veio aqui há dois dias. Um gemido veio de mim. Ele tinha sido morto há dois dias. Espera – era isso? O tempo não faz mais sentido para mim. Mas ele estava certo. Eu sempre fui para a academia depois do trabalho às 5:00, mas naquele dia eu saí cedo e pulei a academia. Foi há duas noites atrás, quando eu o matei. Eu tinha dormido por quase vinte e quatro horas. Eu pisquei em surpresa. Mallory também? Olhei rapidamente, mas Ben sacudiu a cabeça. — Ela apenas caiu no sono uma hora atrás. Ela não tem dormido nada, nem eu. Oh.


Amanda chegou perto de mim e pegou o controle remoto. A televisão estava ligada novamente. Quando ela se sentou em um sofá, Ben se sentou ao lado dela. Ambos se acomodaram com olhares determinados em seus rostos. Eles iriam assistir ao noticiário. Eles iriam ouvir tudo isso. E então, com meu estômago apertando em mil nós, eu virei e me enrolei no sofá. Eu tentei me preparar para o que eu ia ouvir. — As autoridades estão realizando uma busca minuciosa por Jeremy Dunvan e nós soubemos que as autoridades federais serão trazidas para o caso. Eles acreditam que o desaparecimento de Jeremy Dunvan pode estar conectado a uma série de feudos da máfia. Agora. — sua voz tornou-se mais clara. — Fomos informados a partir de fontes confiáveis de que Franco Dunvan, o pai de Jeremy Dunvan, é um membro altamente classificado na família Bartel. As autoridades federais têm tentado, por anos, obter provas contra o Sr. José Bartel, indiciando

possivelmente

trinta

membros

de

sua

organização

criminosa. — Agora, Angela. — Uma voz mais profunda falou dessa vez. — Sim, Mark? — Ela era tão jovial. — Será que as autoridades acreditam que este desaparecimento pode estar ligado à disputa entre a família Bartel e a família Mauricio? Havia tanta emoção em sua voz. — Por enquanto, não nos foi dito com certeza que eles estariam investigando a família Mauricio, isso certamente parece provável. O governo tenta há muito tempo obter provas contra Carter Reed, alguém que eles acreditam ser um alto funcionário na família Mauricio.


Meu coração parou. Virei-me para ver a tela agora. Havia uma foto dele. Prendi a respiração. Eu tinha esquecido como eram limpos seus olhos azuis ou quão poderoso é o brilho que ele enviava para quem tinha tirado a fotografia. Ele parecia pronto para matar quem estava por trás da câmera, mas outra imagem veio em seguida. Esta era dele em um smoking preto enquanto ele saía de um carro preto. Ele ergueu a mão para bloquear o rosto de ser retratado, mas não tinha sido muito rápido. O sorriso zombador curvado na parte superior do lábio, mas mesmo com a imagem granulada e linhas borradas, as feições marcantes eram inconfundíveis. Vá para o Carter. As palavras de AJ flutuavam de volta para mim, mas eu não podia. Eu provavelmente deveria, mas não havia como. Ele havia sido o melhor amigo do meu irmão há mais de dez anos atrás. Ele se juntou à família Mauricio depois do assassinato de AJ e, pelo que ouvi, matou todos aqueles que faziam parte da morte do meu irmão. Um arrepio passou por cima de mim, na primeira vez que me disseram isso, e esses mesmos calafrios foram sentidos novamente. Nossa cidade era grande, mas nesse mundo, ela nunca seria grande o suficiente. Palavras rápidas propagavam e todo mundo foi logo chamando Carter de Assassino Frio. Ele não matou apenas aqueles que ordenaram o ataque, ele matou os atiradores reais, o cara da retarguarda, o motorista, e até mesmo o mensageiro que passou a mensagem. Ele levou todos eles, movendo-se mais rápido do que qualquer um poderia imaginar.


Enquanto eu estava no colégio e passava de orfanato em orfanato, eu o vi algumas vezes. Houve momentos aleatórios quando eu estava esperando o ônibus e ele saía de um restaurante. Ele estava sempre rodeado por outros homens grandes e corpulentos. Eles me assustavam então, e eu sabia que eles iriam me assustar agora. Então, na faculdade, já comparencedo a certos locais, eu pegava vislumbres dele em casas noturnas quando eu ia com meus amigos. Eu nunca pedi um tratamento especial, eu nem sabia se ele se lembrava de mim, mas eu sabia os clubes que possuía. A maioria deles eram mais populares, aqueles meus amigos queriam ir de qualquer maneira, mas eu gostava de ver se eu poderia ter um vislumbre dele. Quando eu conseguia, era o mesmo, sempre à distância. Os mesmos homens o cercavam, mas havia momentos em que ele tinha uma mulher com ele. Elas eram sempre bonitas, quase muito bonitas para serem humanas. Ele tinha o melhor. Eu suspirei enquanto mais imagens dele atravessava a tela da televisão. Com toda a história que poderia ter se ligado à máfia local, a sua imagem era sempre transmitida. Os meios de comunicação o amavam. Ele era lindo com maçãs do rosto marcantes, olhos azuis que me lembravam de um lobo, e cabelo loiro escuro. Tudo isso acrescido de seis pés de altura, em uma constituição magra com ombros musculosos. Ninguém sabia que eu o conhecia. Eu não ousava dizer a uma alma. Se eles soubessem... Mordi o lábio enquanto eu considerava isso agora. Mallory teria que me pedir para ir para ele? Se alguém pudesse me ajudar, era ele. Mas isso? Eu confiaria nele com esta informação? Que eu tinha matado um de seus inimigos?


Você não confia em ninguém, ninguém, exceto Carter. Vá para Carter. Ele vai cuidar de tudo. Ele vai cuidar de você, Ems. Eu prometo. Doeu engolir, mas quando abri os olhos novamente, Mallory estava na porta do quarto. Um cobertor estava enrolado em seu corpo frágil. Lágrimas secas endurecidas sobre suas bochechas e ela olhou para mim. Ele a quebrou. Eu vi naquele instante. Então eu decidi. Eu iria para Carter, mas se ele não pudesse me ajudar, eu iria me ajudar. Eu queria matar o filho da mãe mais uma vez. Se seu pai viesse atrás de nós, eu iria protegê-la. Eu iria me proteger. Carter subiu entre suas fileiras quando éramos crianças. Ele fez isso para vingar meu irmão. Se ele pôde fazer isso, eu poderia nos manter vivas. Eu tinha que fazer.


Quando eu saí da cabine fora da Octave, eu hesitei por um momento. O que diabos eu estava fazendo? A multidão estava forrada por baixo do prédio, enquanto esperavam para entrar na boate mais popular de Carter Reed. Era a mais exclusiva, mas também a mais dura. Quando a minha vida tinha sido mais normal, antes de 48 horas atrás, meus amigos e eu gostávamos das mais simples das suas casas noturnas. Eles tocavam música techno, misturada com os hits pop, e a multidão não me fazia imaginar o BDSM ocorrendo em qualquer canto escuro do clube. Neste clube, no entanto, havia uma razão

por

que

muitos

queriam

entrar

lhe

assegurava

a

confidencialidade. Um monte de celebridades que apareciam e eram levadas para suas salas particulares, andares acima da pista de dança atual. Mas também havia outra multidão, a multidão criminosa, que tornava tudo tão secreto e exclusivo ao mesmo tempo. Qualquer um podia ir para Octave com a garantia de que tudo o que aconteceu na Octave ficava na Octave. Não devia ser pela


segurança que varria o clube em uma programação regular. Carter não era estúpido. Ele estava longe de ser estúpido. Enquanto alguns dos clientes mais ásperos podiam sentir que poderia sair com qualquer coisa, havia um limite. Mesmo que eu só tivesse estado dentro do Octave uma vez, eu não poderia ter certeza absoluta sobre as minhas suspeitas. Eu conhecia Carter. Ele nunca havia sancionado essas coisas quando éramos crianças. Ainda assim, muito aconteceu desde então até agora. Quando engoli com a garganta seca, estava totalmente atordoada. Eu havia matado um homem e agora eu estava esperando que Carter pudesse me ajudar. — Senhorita. — Disse o taxista buzinando para mim. — Você tem que pagar, senhora. Isto não é um passeio de caridade. — Oh. — Tateando na minha bolsa, eu achei o dinheiro e o entreguei. Quando ele começou a sair, um casal rindo tropeçou fora do clube e subiu pela porta. Eu ainda não a tinha fechado. Sua luz de taxi livre foi desligada quando ouvi o rapaz murmurar um endereço antes que ele começasse a chupar o pescoço da garota. Em seguida, o táxi foi embora, e eu fiquei na calçada. Ótimo. Novamente. O que diabos eu estava fazendo? Eu olhei para a fila de espera para entrar. A maioria deles estavam vestidos com próximo-do-nada, enquanto eu usava uma camisa de manga comprida sobre jeans. Admito, Amanda teve que me emprestar seu jeans, então eles estavam presos como cola em mim, mas eu estava coberta. Não havia nenhuma maneira que eu fosse entrar nesse clube, não assim. Então eu respirei fundo e vi quanto


tempo essa fila demoraria. Seriam horas antes mesmo de eu chegar à porta. Enquanto eu mordia meu lábio, eu considerei ir ao redor da fila e me aproximar dos quatro grandes seguranças na minha frente. Quando um olhou para mim, eu vi o olhar fixo em seu olhar. Meu instinto me disse que outros tinham tentado e foram rejeitados. Prendi a respiração, eles podem até me banir do lugar. Em seguida, toda a esperança tinha ido. Quando um grande Sedan preto passou do clube e deu a volta para o beco ao lado, comecei a segui-lo. Eu poderia entrar por ali? Mas não. O carro deslizou para uma parada e mais quatro homens correram pela porta dos fundos, uma vez que foi aberta. Um homem e uma mulher saíram correndo através de uma porta lateral. Ela estava rindo, com um vestido vermelho chamativo, e o cara estava em um terno de negócios. A porta se fechou com uma batida retumbante quando o segurança bateu duas vezes no teto do carro. O carro decolou e os quatro rapazes retomaram suas posições diante da porta. Só então, a porta se abriu novamente e outro grandalhão saiu no beco para mim. Engoli em seco. Era isso. Esta era a minha chance. Quando ele começou a passar por mim, eu estendi a mão para seu braço, mas meu pulso foi agarrado antes que eu fizesse contato. Eu congelei. Meus olhos se arregalaram quando eu vi que ele tinha um aperto excruciante no meu braço. Seus olhos eram duros, quase demasiado frios. — Sim? — Ele rosnou.


Engoli em seco novamente. Eu tentei manter meus joelhos de desmoronarem. — Eu...eu — Derrame, querida. Você tem cinco segundos. Oh Deus. Engoli em seco sobre uma bola de basquete na minha garganta. — Eu.. eu conheço Carter Reed. Poderia, quero dizer – ele está? Ele sorriu, a dureza desse olhar deslizou pelas minhas costas. — Você e todos os outros, docinho. Quer falar com ele? Vá para o final da fila e espere sua vez. Mas — seus olhos deslizaram pelo meu corpo e para cima. — Você vai estar perdendo seu tempo. Você não vai entrar vestida assim. Você tem um belo corpo caramba, mas você tem que mostrar pele. Não está mostrando nenhuma, querida. Meu estômago caiu no chão. Isso não era como eu pensei que seria, mas eu tinha estado brincando? Carter Reed provavelmente não se lembra mais de mim, e muito menos daria a mínima para me ajudar. Mas eu não sabia mais o que fazer, então vaguei para baixo do quarteirão e, em seguida, virei a esquina. Eu suspirei. A fila passava por um outro quarteirão. Não haveria nenhuma maneira que eu poderia entrar, muito menos mesmo perto da porta. Meu telefone tocou naquele momento, e eu verifiquei. Era Ben. Onde porra vc está? Mals enlouquecendo. Chorando e outras coisas. Podemos ir para o hospital. Eu rapidamente digitei uma resposta de volta. NÃO! Não pode. Seja esperto. Vai matar ela e eu. A enviei e, em seguida, outra. Vc tb.


Vc precisa voltar. Ela precisa de vc. Ao ler isso, ameaçei derramar lágrimas, mas eu andei todo o caminho até o final da fila. Eu soltei uma respiração irregular. Isso era o que ela precisava. Se eu tivesse que esperar toda a noite e durante o dia seguinte, eu o faria. Eu tinha que ver Carter. Ele era a nossa única esperança real. Eu respondi a ele. Tenho que sair por algum tempo. Fazendo algo para ajudar. Confie em mim. Ela está pirando, Emma! Volte agora! Eu senti mais lágrimas chegando, mas eu não podia deixá-las derramar. Isso era para mim. Não importa o seu trauma emocional, eu tinha que fazer isso para garantir que ambas vivêssemos. Ben não entendia isso. Ele estava pensando no aqui e agora, como Mallory tinha chorado durante o resto do dia e como Amanda e eu tivemos que ajudá-la no chuveiro porque ela estava tão dolorida. Seus cortes e contusões curariam. A alma também, embora fosse levar mais tempo, mas o que eu estava fazendo era me certificar de que ela tivesse uma chance de curar. Eu mandei uma mensagem de volta uma vez. Vc não vai ouvir falar de mim por um tempo, mas eu estou fazendo isso para que possamos ficar vivos. Telefone será desligado por algum tempo. Desculpe... Quando eu comecei a guardar meu telefone, um texto piscou para mim antes da minha tela ficar em branco. Puta!


Revirei os olhos. Mallory sabia como escolhê-los. A fila se movia a passo de caracol. Algumas vezes alguns seguranças andavam para cima e para baixo da fila. Eles pegavam algumas das garotas de melhor aparência e as levava para a frente. À medida que as horas passavam, eu notei que eles pegaram oito meninas para dois caras. Eu chequei meu telefone algumas vezes e quando era por volta das duas, a fila tinha reduzido o suficiente para que eu finalmente estivesse ao virar da esquina. Eu assisti quando carros paravam e as pessoas pulavam para fora e corriam para dentro. Parecia uma tarefa impossível para eu chegar lá, muito menos perto de Carter. Mas toda vez que pensava em sair, me lembrava de Mallory. A imagem de Jeremy com as mãos em seu pescoço brilhava em minha mente. Eu não poderia ir para outro lugar. Eu tinha que ficar e esperar ele sair, mas duas horas depois, quando o clube finalmente fechou, eu não tinha me movido mais para baixo da fila. A maioria das pessoas saiu, mas alguns ficaram assim como eu. Uma das meninas na minha frente disse ao outro que as celebridades tropeçariam para fora. Às vezes, eles olhavam a fila e escolhiam uma menina para levar para casa. Sua amiga gritou de emoção. Com certeza, quando toda a gente começou a sair, celebridades voaram para fora, assim como a menina disse que fariam. No entanto, eles não se demoraram a olhar por cima da fila. Eles tinham meninas com eles. Uma hora mais tarde, depois que todos tinham finalmente saido, eu era a última da fila. Eu não tinha ideia para onde ir.


O segurança de mais cedo saiu pela porta. Ele reparou em mim e fez uma careta. Ele se aproximou e perguntou: — Você é louca, menina? O que você está esperando? Nós não distribuimos senhas para a próxima noite. Você tem que voltar, e entrar na fila. Talvez você devesse vir mais cedo da próxima vez e se vestir um pouco menos, se você sabe o que quero dizer. — Ele zombou de mim. — Você não terá nenhum problema para se fazer lá dentro. — Eu preciso ver Carter Reed. Sua cabeça foi para trás, e ele revirou os olhos. — Você está falando sério? Você ainda está nessa? — Ele riu. — Você sabe quantas meninas vêm até mim e dizem que conhecem o chefe? Quero dizer, realmente, dê um palpite. Eu endureci sob sua diversão, mas eu tive que suportar. Esta era a única maneira. — Eu não o conheço. Ele era o melhor amigo de meu irmão. — O que disse? Olhei de volta e falei claramente: — Ele era o melhor amigo de meu irmão. Eu não falo com ele há anos, mas algo aconteceu. AJ me disse para vir a Carter se eu precisasse de alguma coisa. Ele disse que iria ajudar. — Minha garganta queimou. — Eu não tenho mais para onde ir. Ele soltou um suspiro profundo quando ele me olhou de cima a baixo. De alguma forma, eu vi uma contração de pena entrar nos seus olhos. Então ele murmurou baixinho: — Eu não posso acreditar que eu estou fazendo isso. Qual era o nome do seu irmão? — AJ Martins.


Eu não pisquei. Eu não gaguejei. O nome do meu irmão foi dito com respeito. Uma de suas mãos veio a parte de trás do seu pescoço enquanto ele olhava de novo, longo e duro. Ele girou sua cabeça ao redor antes de sua mão caiu abruptamente de volta para o seu lado. — Eu não posso acreditar que eu estou fazendo isso. — Mas então ele pegou um rádio e apertou o botão. — Rogers, você ainda está aí? Ele soltou o botão. — Yeah. O que está acontecendo? Ele balançou a cabeça, mas ele o apertou novamente. — Você pode mandar uma mensagem para o chefe para mim? — Qual? Ele amaldiçoou baixo, revirando os olhos. — Você pode perguntar a ele se ele conhece a irmã de AJ Martins? Eu tenho ela na rua, ela continua pedindo para ver o patrão. Ela esteve aqui a noite toda. — Eu vou entrar em contato agora. Espere um pouco. Os próximos dois minutos foram os mais longos da minha vida. Eu segurei minha respiração quando eu senti os olhos do leão de chácara em mim. Ele nunca olhou para o lado e em um ponto murmurou: — Este poderia ser o meu trabalho, você sabe, querida. Eu poderia me ter enlatado até mesmo por fazer-lhe esta pergunta. Ele não brinca em serviço. Engoli em seco. Eu sabia exatamente o que Carter realmente era.


Em seguida, o som de estática veio do rádio antes de ser substituído pela voz de Rogers — O chefe disse para trazê-la e a colocar na cobertura. Ele está vindo rapidamente para isso. Alívio me inundou, tanto que um gemido saiu da minha boca e eu quase caí na rua. Meus joelhos não tinham parado de tremer, desde que o segurança chamou pelo rádio seu colega pela primeira vez. — Ei, calma lá. — Ele pegou meu braço enquanto eu começava a cair e me puxou em pé. Toda a descrença e sarcasmo desapareceram. Ele era o epítome do profissional agora e antes que eu tivesse a chance de agradecê-lo, ele estava me levando para dentro da Octave. A última vez que eu estive lá tudo estava escuro. Minha colega de faculdade me levou. O namorado dela era um segurança dali e sorrateiramente nos colocou para dentro. Eu estava com medo de ir, mas Rosalie me disse que ela estava molhada entre as pernas com a ideia de ir à boate. Quando eu estive lá dentro, eu entendi o que toda a coisa se tratava. Havia luzes piscando, mas o resto do clube estava completamente escuro. Quando passamos por todos os corredores e labirintos,

circulando

a

pista

de

dança

real,

haviam

cantos

escondidos em torno de cada curva. Mais do que uma vez isso tocaria casais no meio antes mesmo de saber que eles estavam lá. Uma vez que chegamos à pista de dança, nunca mais saímos. Batidas hipnóticas soavam das paredes, pisos, teto, em todos os lugares. E uma vez que o clube era tão grande, Rosalie e eu ficamos ligadas a isso, mas tinha valido a pena uma noite de risco. Eu nunca


tinha usado drogas, mas como nós dançamos a noite toda, eu me senti como se tivesse. Um arrepio de antecipação passou por mim enquanto eu me lembrava o resto da noite, mas em vez da escuridão a partir de então, o clube estava inundado de luz agora. Alguns bartenders ficaram para trás de seus balcões enquanto eles estavam secando os copos e algumas garçonetes estavam amontoadas em outro canto com um maço de dinheiro entre elas. Quando o segurança me levou por um corredor, algumas meninas passaram por nós indo para o outro lado. Seus cabelos ainda pareciam com estilo e a maquiagem pesada cobria os rostos. Elas usavam o mesmo uniforme, um pedaço de barbante preto atravessava todos seus corpos. Um grande pedaço de pano preto cobriam os seios, mas uma menina o deixou livre. Seus seios saltavam enquanto corria pelo corredor, mas todas elas tinham um brilho frio em seus rostos. O segurança murmurou baixinho: — Elas são as bailarinas. Elas gostam de ir para casa assim que terminam com as salas privadas. Eu não sabia o que ele queria dizer, mas acenei com a cabeça como se eu fizesse. Passamos por um grupo de corredores, em seguida, até algumas escadas. Quando entramos num túnel, eu agarrei o braço dele. — Para onde estamos indo? O som do tráfego abaixo era tão alto que ele teve que se aproximar e me segurar. Ele gritou por cima do som. — O chefe é proprietário do hotel atrás do clube. Ele disse para levá-la para a


cobertura, assim nós estamos indo para o hotel. Você vai esperar lá em cima até que ele possa entrar na cidade. Na cidade? Carter não estava nem na cidade? Quando nos aproximamos do fim do túnel e ele abriu uma porta pesada. Quando se fechou atrás de nós, tudo se foi de repente, silêncio. Muito quieto. Um tapete de pelúcia vermelho forrava um corredor que tinha guarnições de ouro nas portas. Havia até ouro nas maçanetas. Eu tentei me lembrar como o hotel era conectado à parte traseira do Octave, mas não consegui. Parecia caro. O segurança me levou para os elevadores. Um homem estava lá dentro, vestindo um uniforme cinza. Nenhuma palavra foi trocada, mas ele apertou um botão no topo. Então, esperamos. Fomos até dez andares antes das portas se abrirem para expor um corredor com um banco e uma porta para o lado. O homem do elevador parou as portas antes que ele passasse por nós. Ele abriu o quarto para nós e voltou para o elevador. As portas se fecharam, mas o segurança não se moveu do corredor. Eu olhei para ele em dúvida. O que ele estava fazendo? Ele apontou para o quarto. — Você deveria ir para dentro. — E você? Indicou a parede. — Eu espero até sair. Oh. E então eu fui para dentro para esperar por Carter Reed.


Entrei na cobertura com meu coração batendo forte, meu peito apertado, e minhas mãos geladas. Elas deveriam estar suadas. Eu senti como se estivesse tendo um ataque cardíaco. Eu inalei uma respiração profunda. Era isso o que eu realmente queria fazer? Carter Reed era um assassino. Ele estava ligado à máfia. Eu nunca soube o quão importante ele era para a Família Mauricio, mas sabia que era poderoso. AJ sempre soube que Carter seria alguém. Ele se vangloriava sobre isso para mim. Ele me disse que Carter iria longe, que ele tinha a inteligência para fazer um nome para si mesmo. Bem, ele tinha - um grande nome. O lugar era enorme, mas nenhuma das luzes estavam acesas. Por alguma razão, eu não tinha o desejo de procurar por um interruptor de luz. Através das portas de vidro do pátio, o luar brilhava e destacava alguns sofás que estavam em um círculo, fixado abaixo do resto da cobertura de espaço aberto. A lareira estava ao lado de um dos sofás. Eu duvidava que era real, certamente parecia uma, mas não sabia o que era possível em um hotel. Desci os dois degrais e me enrolei em uma bola em um dos sofás. Então eu abracei uma almofada contra meu peito e esperei.


Meu coração ainda estava batendo. Não tinha abrandado em dias. Eu não sei quanto tempo esperei. Pareciam horas, mas poderiam ter sido minutos. Meu telefone estava comigo. Eu poderia ter verificado o tempo, mas estava relutante em ligá-lo. Depois da última mensagem de Ben, eu tinha o ligado e desligado em momentos aleatórios, mas permaneceu desligado desde que o guarda me levou para dentro da Octave. Por alguma razão, gostei do silêncio. Embora eu estava com medo e meu pulso ainda estava aumentando rapidamente, eu exalei outro suspiro trêmulo e senti algo mais. Abrigada. Eu me sentia segura, escondida longe de alguma cobertura chamativa. Foi um alívio estar longe do que aconteceu e do que eu tinha feito. A primeira lágrima caiu na minha mão. Olhei para ela, separada de mim mesma. Eu não tinha percebido que estava chorando e não sinto isso na minha mão. Minhas mãos estavam dobradas sobre o travesseiro, e enquanto eu olhava, mais lágrimas se juntaram a ela. Como eu poderia chorar e não sentir? Eu não conseguia tirar os olhos da mancha molhada crescente sobre o travesseiro. Ele estava encharcado em pouco tempo, e depois a exaustão me encobriu. Minhas pálpebras ficaram pesadas e eu não pude mantê-las abertas. Minha cabeça caiu, mas recuei na posição vertical. O travesseiro estava apertado no meu peito e eu me sentei tão simples quanto eu poderia. Isso não importa. Minha cabeça caiu para trás neste momento, e eu me peguei no último momento. Engoli


em seco novamente e tentei me levantar, mas depois que oscilei e comecei a cair, agarrei a parte superior do sofá e, em seguida, deitei. Minha cabeça repousava sobre o travesseiro encharcado e eu me enrolei em torno dele. Não demorou muito antes de eu desaparecer.

***

Algo me acordou, e me agitei brevemente, mas o sono tomou conta de mim de novo. Curvei-me de volta para a escuridão. Meus ossos me agradeceram. Então, algo me acordou novamente. Meus olhos se abriram e eu vi uma silhueta escura. Ele estava em cima de mim. Um alarme na parte de trás da minha mente me disse para acordar, me defender, mas meu corpo não atendeu o alerta. Escorreguei de volta em um sono profundo. Era pesado. Era acolhedor, e eu sucumbi a ele.

***

Quando acordei de novo, ainda estava escuro. Isso não poderia ser, mas vi um relógio no canto. Dizia 08:00 horas. Eu tinha chegado por volta das quatro da manhã e não era oito da manhã agora. Eu respirei, tinha dormido durante todo o dia. Lutando, procurei meus bolsos. Sem telefone. Pânico apertou no meu peito enquanto eu corria minhas mãos sobre as almofadas do sofá, então ao redor e embaixo delas. Ainda nada. Coloquei-me de pé e olhei para a escuridão. Onde


o meu telefone tinha ido? Não estava comigo, não estava no sofá. Eu caí de joelhos e senti o chão. Mais uma vez, nada. Então eu comecei a tatear ao redor até que eu achei uma lâmpada. Quando tentei ligar, ela não se acendeu. Estava quebrada? Mas não, ela não poderia ter sido. — Onde você estava quando AJ foi assaltado? A voz veio de cima de mim e atrás de mim. Ajoelhei-me no chão, quando o meu coração começou a bater. Oh Deus. O que era isso? Meu telefone foi embora. O lugar estava na escuridão de propósito. Carter não confiava em mim? Eu respirei fundo. Ele ia me matar? Ele repetiu, ainda mais calmo. — Onde você estava quando AJ foi assaltado? Thump. Thump. Thump. Minhas mãos começaram a tremer de novo e minhas palmas começaram a suar. Esfreguei-as sobre minha calça e abri minha boca, mas nada saiu. Um som abafado foi arrancado de mim. — Eu lhe fiz uma pergunta. Meus olhos apertaram fechados. Ele se levantou, onde quer que estivesse. Eu poderia dizer que era ele, mas sua voz estava mais fria. Eu o conheço a maior parte da minha vida, mas nunca tive medo dele. Este era o assassino frio. Ele estava na mesma sala que eu. Eu tinha procurado isso. — Ele não foi. Eu esperei. Um segundo. Em seguida, dois. Em seguida, mais um minuto.


Ele estava tão quieto. — Quem assaltou seu irmão? Eu cuspi: — Ele não foi assaltado. Ele foi assassinado. Meu peito arfava enquanto eu me lembrava daquele dia. Um sentimento de desamparo doente veio sobre mim. Eu não pude fazer nada. Eu queria, queria desesperadamente, mas AJ balançou a cabeça. Ele não queria que eu ajudasse, mas por um momento eu considerei isso. Pensei sobre mim rastejando para fora do esconderijo para que eu pudesse morrer com ele, mas sabia que teriam feito algo pior comigo. Então eu fiquei. Os velhos soluços estavam lá novamente. Os senti subir, prontos para saírem novamente. Eu cerrei os dentes e os empurrei de volta para baixo. Não iria chorar, não aqui, não se este Carter Reed ia me matar. Ele não era o mesmo cara que eu me lembrava. Carter nunca teria feito isso comigo, me atacar, me isolar, em seguida, começar um interrogatório. — Como? — Como o quê? — Raiva estava começando a ferver em mim agora. Como ele se atreve? — Como ele morreu? — Ele nunca reagiu. Sua voz tornou-se mais fria, mais silenciosa, cada vez que ele perguntava. Ele não era humano. Ele não soava como um. — Com um taco! — Eu gritei para o quarto escuro. — A porra de um taco. Eles o mataram com uma porra de um taco e eu vi a coisa toda. Inclinei-me e apertei minha testa nos joelhos. Esperava que eles estivessem frios, que eles fossem me refrescar, mas não estavam. Meu


jeans estava quente e suado. Eu podia sentir o cheiro de vestígios de sangue ainda sobre eles, embora eu tinha tomado banho... não tinha? Eu não me lembro mais. Era o sangue de Mallory ainda em mim ou era o de Jeremy? Seu sangue estava enraizado comigo agora? Engoli em seco para respirar. Uma parte de mim queria ainda ter o sangue de Jeremy em mim. Ele merecia morrer novamente. Ele merecia morrer de forma pior do que uma bala na cabeça. Eu não sei quanto tempo fiquei assim. A sala ficou em silêncio e depois foi inundada de luz. Eu caí para o lado e fechei os olhos contra a súbita claridade. Ela me cegou. Quando abri os olhos, com o meu peito ainda ofegante e meu coração ainda batendo, ainda não estava pronta para vê-lo. Mas lá estava ele. Carter Reed. Eu parei todo o pensamento, todo sentimento, quando tomei a visão dele. Ele estava sentado contra a parede de vidro, os braços cruzados sobre o peito, e seus olhos gelados focados em mim. Eles estavam me perfurando, como um lobo, e ele nunca pestanejou. Não quando eu percorria o resto dele. Seu cabelo loiro escuro tinha sido mantido longo por muito tempo, quando éramos crianças. Ele o colocava atrás das orelhas e o deixava crescer até um centímetro acima dos ombros. É assim que ele gostava, me disse uma vez. Ele estava cortado curto agora, mas lhe convinha. Um efeito de vácuo tinha assumido o meu oxigênio. Eu não conseguia o suficiente quando percebi que as últimas vezes que eu o tinha visto não lhe fizeram justiça, e não quando o via de perto e pessoalmente agora. Suas maçãs do rosto altas levavam a um rosto angular, que se moviam para os lábios que


pareciam perfeitos. Ele tinha cílios longos que eram curvados com uma perfeição tão natural e que as mulheres desejariam ter. Ele se endireitou contra a parede, mas ainda permaneceu contra ela. Sua camisa deslizou sobre seu peito e ombros, toda a tela dos músculos. Ele esculpiu seu corpo em uma arma. Ele tinha feito isso de propósito. Merda. Ele era perfeito. E ele era um assassino. Eu molhei meus lábios e, em seguida, ofeguei quando percebi o que tinha feito. Eu não poderia ter feito isso, não aqui. De jeito nenhum. Mas eu tinha, e um pequeno sorriso apareceu em seu rosto. Ele sabia qual reação que ele conseguiu de mim. Tentei empurrar tudo para baixo, mas isso não aconteceu. Tornei-me molhada entre minhas pernas e comecei a pulsar lentamente. Eu afastei meus olhos dos dele. Levou um esforço concentrado de mim, mas, em seguida, uma risada baixa e suave veio dele. — Ninguém sabe como AJ morreu, exceto sua irmã. Eu precisava ter certeza de que era você. Ele tinha que ter certeza? Ele estava desconfiado de mim? A ironia não estava perdida para mim. Ele era o assassino. Eu não era. Mas não, analisei esse pensamento. Eu era uma assassina também. — Sim, bem... sou eu. Afastando-se da parede, caminhou ao redor dos sofás, dois passos em cima de mim. Ele olhou para mim, e então me deu um aceno rápido. — Levante-se. Eu fiz. Relutante.


Seus olhos deslizaram para cima e para baixo de mim. Foi uma leitura intensa, lenta e constante. Ele não perdeu nada. Seus olhos pousaram no meu joelho, onde eu sabia que algumas das minhas lágrimas tinham caído antes de pará-las. Em seguida, ele instruiu, na mesma voz fria e distante. — Vire-se. Olhei para ele. — Não. — Vire-se, Emma. Ondas de desejo tomaram conta de mim quando ele disse meu nome. Engoli em seco contra elas. Eu não as queria, não quero isso. Prendi a respiração, ele não poderia saber. Apertando minha mandíbula, eu fechei minhas mãos em punhos e as apertei contra mim. Eu queria que o meu próprio corpo não me traísse, mas eu ainda me virei. Diferentes ondas de humilhação vieram em seguida. Eu era a vaca que estava sendo levada ao matadouro. Senti picada e incitada enquanto ele continuou sua inspeção silenciosa sobre mim. — Você perdeu peso. — Ele acenou para a cozinha. — Há pizza lá em cima, se você quiser. Eu apertei a minha boca fechada. Meu estômago roncou e salivei com a menção de comida. Quando eu tinha comido pela última vez? Não conseguia lembrar do jantar, depois da morte de Jeremy. Não, depois que eu o tinha matado. Eu já havia tentado me fazer comer alguma coisa, mas não podia. Eu precisava de algo no meu estômago, mas tudo teria sido vomitado. O enchi com café em seu lugar. Eu passei por ele para a comida, mas ele pegou meu braço e me apertou contra ele.


— Não! — Eu não queria ser tocada. A imagem de Mallory sendo ferida queimava em mim, e eu puxei meu braço para trás, mas ele não me deixou ir. Então eu fui levantada e empurrada contra uma parede. Ele me segurou presa em seus braços. — Eu disse não! — Eu tentei levantar minhas pernas para chutá-lo, mas ele tinha me paralisado dentro de seu domínio. Eu fervia e investia contra ele, só o meu estômago levantado a partir da parede. Isso não importava. Ele segurou meus braços acima da minha cabeça, e segurou os dois com apenas uma das mãos. Suas pernas estavam pressionadas contra as minhas. Eu não podia me mover em tudo agora. Meu coração estava disparado, mas eu choraminguei. Minha respiração ficou rasa e a dor entre minhas pernas era quase insuportável agora. Ele se moveu para trás, apenas uma polegada, e olhou para cima e para baixo do meu corpo. Meu peito se mantinha arfando. Ele podia ver meus seios através da minha camisa, mas não os tocou. Mordi o lábio. Eu queria que ele tocasse. Eu queria a sensação de sua mão lá, mas e não poderia pedir isso. Eu não podia deixá-lo saber. Um pequeno gemido deslizou por mim, e seus olhos foram para os meus. Um pequeno lampejo de choque estava lá. Ele foi embora imediatamente. Então ele recuou. Assim que suas mãos me liberaram, eu desmoronei no chão. Eu deveria tê-lo chutado, algo que ele não saberia se fizesse isso de novo, mas era mais rápido do que eu. Ele sempre tinha sido. Ele teria feito isso de novo. Eu teria sido pressionada contra a parede mais uma vez e meu corpo não conseguiria lidar com isso. Tudo era uma confusão dentro de mim. Ele recuou um passo. — O que aconteceu com você, Emma?


Eu não podia olhar para longe dele. Ele me segurou cativa. Meu coração não parava de correr. — Você está como uma gata selvagem. Meus joelhos vieram para o meu peito e eu passei meus braços em torno deles. Com um gemido, curvei a minha testa contra eles. Eu queria que tudo fosse embora. Eu queria meu irmão de volta. Eu não queria Jeremy na vida de Mallory. E não queria que Carter tivesse se tornado esse homem na minha frente. Vergonha me encheu enquanto meu pulso acelerava novamente. Deus, como eu poderia querer esse homem? Ele era frio, indiferente. Ele matou outros. Você também. O incômodo pensamento sussurrou no fundo da minha mente. A caixa de pizza foi jogada ao meu lado. O cheiro tomou conta de mim. Minha boca salivava novamente e meu estômago se apertou. Estendi a mão para ela sem pensar. Coloquei uma fatia em minha boca, em seguida, tentei colocar mais para dentro. Eu estava com tanta fome. Após a terceira fatia, sufoquei o vômito. Meu estômago roncou de novo, mas desta vez em agonia. Então eu pulei para ficar em pé e olhei em volta, em pânico quando senti chegar mais vômito dentro da minha boca fechada. Carter apontou para uma porta lateral e eu avancei para ela nesse segundo. Eu caí de joelhos ao redor do vaso sanitário e esvaziei tudo de volta. Mais e mais continuava chegando, ainda mais e me perguntei como isso era possível. Não havia nada no meu estômago. Era como se meu corpo quisesse apagar tudo, até eu.


Quando parei, com a minha boca coberta de vômito, descansei minha cabeça contra a tampa e recuperei o fôlego. Senti-me tão fraca, tão indefesa naquele momento. Um copo de água foi colocado ao meu lado. A mão suave roçou um pouco do meu cabelo para trás quando Carter abaixou-se para o chão. Ele olhou para mim, mas desta vez era o velho Carter. O assassino de antes tinha ido embora. Ele me deu um pequeno sorriso. — Eu vou cuidar de você. Alívio subiu através de mim e o meu corpo cedeu. Mas antes que eu deslizasse para o chão em uma pilha desmoronada novamente, ele pegou meu braço e me ergueu em seu colo. Então, quando me enrolei nele, sua mão voltou para o meu cabelo e ele escovou para trás. Lentamente, com o coração ainda batendo, eu descansei minha cabeça contra seu peito e senti que seu outro braço vinha ao meu redor. Finalmente.


Carter me limpou. Ele me levantou, me sentou no balcão do banheiro, me deu enxaguatório bucal, e segurou o copo para que eu pudesse cuspi-lo. Depois de ter me dado mais água, me levou de volta para a mesa da cozinha. Desta vez, ele me deu a crosta de uma das fatias de pizza. Com instruções severas para mordiscá-la, ele me deixou por algum tempo. Eu não sei o que ele fez, ou onde ele desapareceu. Eu sabia que ele estava na cobertura, eu podia ouvi-lo ao telefone, mas isso era tudo que importava. Ele não estava saindo, então eu peguei a crosta e comecei a fazer o que ele disse. Eu mordisquei o pedaço de massa até que a coisa toda foi embora. Então eu esperei, e quando nada aconteceu desta vez, peguei um pedaço de pizza. Desta vez, tirei algumas das coberturas e a mordisquei. Eu quase gemi em quão boa ela estava. Fazia tanto tempo desde que eu tinha comida de verdade dentro de mim. — Como você está se sentindo?


Ele estava ao lado do balcão, me observando. A expressão vazia estava em seu rosto e eu não conseguia parar o tremor nas minhas costas. Ele era um estranho novamente. Este era o Carter que eu não conhecia, e eu me perguntava onde o antigo foi antes de eu me lembrar do telefonema. Deve ter sido o telefonema que o mudou. — Eu estou bem. Ele franziu a testa e tomou a cadeira em frente a mim. Ele se movia como um fantasma e sentou-se no banco com a graça de uma pantera, uma que se mexia com um propósito. — O que você está pensando, Emma? Eu estremeci com meu nome. Foi estranho para mim. A maneira sensual que ele tinha falado antes tinha ido embora. Foi então que percebi que ele tinha feito isso de propósito. Ele queria invocar o desejo dentro de mim do modo que ele tinha. Tudo sobre ele era uma arma? Sua voz, seus olhos, seu corpo, sua mente? Eu olhei para o meu prato. — Você mudou. — Sim. — Ele suspirou. — Eu suponho que eu fiz. As coisas estavam — ele hesitou — mais fáceis naquela época. Eu olhei para cima. Ele se corrigiu. — Relativamente falando, eu acho. — Você acha? — Raiva inflamou-se em mim. AJ era viciado em jogo e drogas. Ele devia dinheiro para a máfia e eles o mataram por causa disso. Nossos pais tinham estado ausentes desde antes que eu conseguia me lembrar, e Carter não tinha isso mais fácil. Com um bêbado como pai e uma viciada como mãe, ele passou a maior parte


de suas noites em nosso sofá. Por quanto tempo eu poderia lembrar, ele sempre tinha hematomas quando vinha. Eu cuspi: — Você deve estar se lembrando de coisas de forma diferente do que eu. As coisas nunca ficaram mais fáceis, elas apenas mudaram. Uma pequena risada arrepiou os cabelos na parte de trás do meu pescoço ereto. Ele recostou-se na cadeira. — As coisas eram mais fáceis para mim, Emma. Eu não tinha que me preocupar em matar pessoas. Meus olhos se estreitaram. — Você está tentando me assustar? Ele se inclinou para frente. — Eu não sou o mesmo menino que precisa de um lugar para dormir mais. Parece-me que os nossos papéis mudaram, Emma. — A parede dura deslizou sobre seu rosto. — Por que você não me conta a verdadeira razão pela qual você está aqui? Você me procurou. Aqui estou. Qual é a sua crise? Prendi a respiração. Se fosse assim tão fácil. Eu balancei minha cabeça. — Você está brincando comigo? — Eu disse alguma coisa que a ofendeu? — Um brilho tênue de um sorriso queimou, mas isso tinha ido embora. Seus olhos caíram de novo. — Você veio até mim. Diga-me o por quê. Eu abri minha boca. — E você pode deixar a sua atitude. Não tolero isso de meus homens. Eu não vou tolerar isso de você, me conhecendo no passado ou não. Fechei minha boca e me sentei lá atordoada. Ele estava certo. Eu não falaria assim a um outro em sua posição. O Carter que eu


conhecia não estava lá mais. Eu vi isso agora. Percebi isso agora. Impulsionando para sair da mesa, sabia que tinha cometido um erro. — Sinto muito. Eu preciso ir. — Pare. — Ele ordenou. Eu caí para trás e para baixo, mas não foi porque fiz uma decisão consciente. Meu corpo reagiu ao seu comando. Ele disse isso e obedeci. Sentei-me por um segundo, piscando em transe, enquanto compreendia o que aconteceu. Foi instantaneamente rápido. Quando a raiva ferveu novamente, eu me inclinei para frente. Estava pronta com um comentário mordaz, mas ele suspirou. Seus olhos se suavizaram. — Eu não ouvi sobre a irmãzinha do AJ em dez anos. Eu gostaria de saber o motivo pelo qual você está aqui agora. Oh. Toda a raiva, ressentimento e sentimentos tolos desapareceram. Lembrei-me da minha razão e o pesadelo me inundou de volta. Pânico e desespero eram meus amigos de novo. Eles se agarraram a mim. Eu lutava para encontrar as palavras. Quando meu braço começou a tremer, ele parecia ficar mais frio. Seus olhos se obscureceram e raiva agitou neles. — Quem te machucou, Emma? — Sua voz era sensual, mas havia um tom de desdém gelado sublinhando. Arrepios frescos me destroçaram. Meus olhos se apertaram fechados. O que eu tinha feito para ele? Senti seu ódio. Isso me destruiu.


— Eu não posso ajudá-la se você não me contar o que aconteceu. Eu botei pra fora: — Mas talvez você vá me machucar. — Eu nunca iria machucá-la. — Promete? — Eu segurei minha respiração. Estava de acordo com ele, tudo centrado nele. Mallory precisava dele. Eu precisava dele. — Eu prometo. Alívio tomou conta de mim e eu caí na minha cadeira. Minha garganta engasgada. Então, sussurrei, com a voz rouca: — Eu fiz uma coisa. Ele acenou com a cabeça. Minhas entranhas apertaram. Eu não poderia dizer isso. Seria real, mas eu já havia dito isso em voz alta. Ainda assim, Carter era diferente. Uma vez que ele soubesse, eu não podia desfazer o que iria acontecer a seguir. — O que você fez? — Ele suavizou o tom. Ele ia me convencer agora. Ele queria que eu confiasse nele. Se fosse assim tão fácil. Eu poderia simplesmente abrir e compartilhar meus problemas com ele, mas não. Era esta a decisão certa? Eu poderia confiar nele? Eu não o conhecia mais. Ele era o assassino frio. Eu não reconhecia o homem de antes. Só conhecia o menino que ele tinha sido. — Emma. Eu olhei para ele. As lágrimas turvando minha visão.


— Eu sei que você está debatendo se deve ou não me contar o que aconteceu, mas se você está aqui comigo, então sou a sua única opção. Eu conheço você. Eu me lembro da garota inteligente que era. Eu sempre fiquei orgulhoso de como você se saía. Você era uma sobrevivente, todos aqueles anos atrás. Eu sabia então. Sei disso agora. — Ele se inclinou para frente. Um lampejo do velho Carter brilhou para mim. — Você tem que me dizer. Eu não vou te machucar. Já prometi isso. Eu balancei a cabeça. Ele estava certo. Estava tão certo. Ele era o único. Mas eu não conseguia olhar para ele. Baixei a cabeça e sussurrou: — Eu matei alguém. — Quem? Não houve reação. Só uma pergunta. A bola de medo em mim soltou. — Ele estava machucando minha companheira de quarto. — Quem você matou, Emma? Ele disse o meu nome e eu senti como se estivesse me acariciando com ele. Eu relaxei um pouco mais. Era mais fácil falar. — Ele a estava estuprando quando eu fui para o apartamento. — Então, me fechei. Eu não podia dizer. Ele era da máfia. Carter era da máfia. Carter iria me entregar. — Quem estava estuprando sua colega de quarto? Eu balancei minha cabeça novamente. — Eu não posso dizer isso. — Você tem. — Foi-se a suavidade. Ele endureceu novamente. Eu recuei de volta na minha cadeira. O estranho se sentou perto de mim mais uma vez. Agora eu sabia com certeza, eu tinha que


sair de lá. Tentei engolir todo o nó de terror que estava alojado na minha garganta novamente. Olhei para a porta. Eu poderia fazê-lo, não havia um guarda lá fora. Meus olhos balançaram de volta para Carter. Eu teria que impedi-lo. Ele não podia alertar o guarda sobre mim. Mas como? Eu não tinha ideia. Seu telefone tocou em uma sala. Ele deve ter deixado lá. Quando ele se virou, corri para a porta. Era minha única chance. Ele me pegou pela cintura. Eu fiz isso para ele, mas isso era até onde eu iria. Quando ele me pegou com um braço revestido de ferro, disse sobre os meus esforços: — Você está sendo ridícula, Emma. Eu chutei mais. — Deixe-me ir! — Não. Lutei para livrar meu braço e o balancei para ele, mas ele desviou o golpe e se ajustou de modo que manteve ambos os meus braços contra meu lado. Ele me levou para um quarto. Eu tentei chutar para trás em direção a sua virilha, mas ele apenas resmungou e moveu sua coxa, então estava preso entre as minhas pernas. Quando eu chutei novamente, ele levantou a perna tão alto que eu estava escancarada em cima dele. Meus pés balançavam, mas apenas tocavam ar agora. Estava indefesa, então usei o meu último recurso. Minha cabeça foi para a frente e, em seguida, quando mordi meu lábio, eu a bati para trás. — Oomph. — Ele se torceu para o lado, uma risada baixa soou no meu ouvido. — Agh! — Eu tentei bater a minha cabeça para o lado, mas não tinha o ângulo para fazer qualquer dano. — Carter! Deixe-me ir!


Enquanto ele ria novamente, se sentou na cama enquanto ainda me segurava em seus braços. Minhas costas estavam pressionadas contra ele e ele apertou os braços em volta de mim. Um deslocamento para que ele pudesse usar o ombro para manter minha cabeça perto do lado dele. Eu não podia fazer nada. Então ele murmurou em meu ouvido, sua respiração me acariciando. — Você ainda é uma lutadora descendente do AJ. Ele ficaria orgulhoso. Isso enviou outra explosão de luta de minha parte. Tentei mexer, empurrar, mas nada. Ele se sentou e me segurou até que parei. Eu tinha me movido pouco no colo dele de alguma forma. — Deixe-me ir, Carter. Por favor. Num piscar de olhos ele me torceu e eu estava na cama agora. Ele montou em mim em vez disso, com as pernas em cada um dos meus lados e minhas mãos estavam levantadas acima da minha cabeça. Ele as segurou com uma das suas, deixando a outra livre para pegar meu queixo. Ele me forçou a olhar para ele quando apareceu em cima de mim. Seu corpo não estava pressionado para baixo no meu. Manteve-se no ar e ficou ali, suspenso, enquanto procurava em mim. Eu o senti tentando perfurar meus pensamentos quando fechei os olhos. Sua mão continuou gentil no meu queixo e ele sussurrou: — Emma. Por favor. Oh deus. Algo correu através de mim em sua suavidade. Olhei sem pensar e fui apanhada pelo seu olhar. Ele havia me capturado, meu corpo e mente. Como um soluço subindo na minha garganta, meu corpo me traiu. Isso suavizou seu domínio. A luta foi me deixando e foi sendo substituída pelo desejo. Eu estava ciente que


alguns centímetros nos separavam. A pulsação começou entre as minhas pernas. Queria que ele pressionasse lá, contra o meu núcleo. Isso estava começando a doer. Enquanto meu corpo enfraquecia, o mesmo aconteceu com seu domínio. Suas pernas se moveram para descansar ao lado de minhas pernas, um de seus joelhos ficou prensado entre os meus. Eu lutei para não me contorcer. Eu queria que seu joelho se movesse mais para cima. Eu queria me pressionar para baixo sobre ele. Então ofeguei quando senti uma leve cutucada no meu queixo. Quando eu pisquei através de um ataque repentino de lágrimas, ele se moveu mais para cima da cama para que seu rosto estivesse acima do meu. Ele abaixou assim que eu senti sua respiração contra meus lábios. Seus olhos estavam procurando sobre mim, algumas linhas estavam enrugadas ao redor deles enquanto olhava com preocupação. Uma pequena careta apareceu sobre sua boca. — Diga-me o que aconteceu. — Seu apelo era tão suave. Eu quebrei. Este não era mais o estranho. Este era Carter, o garoto com quem eu tinha crescido. Joguei meus braços em torno dele e o puxei para baixo. Em vez de lutar, eu me agarrei a ele agora. Ele passou os braços em volta de mim e rolou para o lado. Acariciou minhas costas e enfiou a cabeça na curva do meu pescoço e ombro. Eu senti seus lábios roçarem lá quando ele repetiu: — Você tem que me dizer. Eu não vou te machucar. Eu vou te proteger. Um arrepio passou pelo meu corpo. No último. Essas eram as palavras que eu estava desesperada para ouvir. Ele moveu suas mãos, deslizando para baixo para o meu quadril e a outra segurando


a parte de trás da minha cabeça, ele se pressionou em mim. A última parte da minha reserva fugiu em seguida. Um suspiro me escapou e eu me pressionei contra ele. Eu precisava dele. — Emma. Vergonha me inundou. Ele sabia. Que tipo de pessoa eu era? Lutando, fugindo, em seguida, começando a tremer em seus braços? Sua mão começou a acariciar meu quadril. Seus dedos deslizaram por baixo de minha camisa e se moveram para o cós das minhas calças. Ele me segurou lá, com a mão espalmada para fora. Eu tentei resistir, mas queria prender minhas pernas ao redor dele. Eu queria puxá-lo em cima de mim e sentir a mão entre minhas pernas. Mas eu não fiz nada. Fiquei ali, ainda, enquanto o meu coração batia forte dentro de mim. Ele podia sentir a batida contra ele. A pancada afogou todo o resto. Ele pressionou um beijo suave na minha testa e se levantou novamente. Ele olhou para mim. O apelo em seus olhos ainda estava lá. Quando ele roçou um pouco do meu cabelo da minha testa, perguntou: — Você não confia em mim? Eu balancei a cabeça. — Eu tenho medo de você. Um pequeno sorriso apareceu nos cantos de sua boca. — Você tem? — Eu não sei mais quem você é. — Eu não podia acreditar que estava admitindo nada disso, mas eu precisava confiar em alguém. Eu tinha se fosse sobreviver ao que eu tinha feito. Sentindo-me um


pouco brava, toquei seu peito. Minha mão se abrindo como a sua estava nas minhas costas. Seu coração estava firme. Eu murmurei: — Eu sei quem você é. Eu sei que você é um assassino frio. Eu sei o que você fez pelo AJ. — Uma lágrima escorreu do canto do meu olho. Caiu ignorada. — Eu sempre quis lhe agradecer por isso. Ele ficou tenso. — Você precisa me dizer quem você matou. Eu estava olhando para a sua boca, imaginando vagamente o que eu sentiria pressionada na minha, quando ouvi o tom frio nele novamente. Todo o calor e o desejo fugiram de mim. Eu fiquei tensa e meu olhar estalou de volta para ele. Meu peito subiu em um pequeno suspiro quando não vi nada em seus olhos. Não havia nenhuma diversão, sem suavização, nada. Ele era o estranho novamente. Minha mão caiu longe de seu peito. Eu estava debaixo dele, mas ele retirou seus toques de mim. Ele fugiu para se sentar na beira da cama. Meu peito começou a doer. Ele não podia sair. Eu precisava dele. — Chega de jogos, Emma. Diga-me quem você matou. — Ele virou-se para trás. Seus olhos eram como gelo novamente. — Eu gostaria de ajudá-la. Você e AJ foram a minha família. Eu faria qualquer coisa por você, mas está desperdiçando meu tempo. Ele estava certo. Sentei-me e me movi para que minhas costas encostassem na cabeceira da cama. Era hora. O novo Carter e meu velho Carter eram


a mesma pessoa. Eu não precisava ter medo deste novo. Ele era o único cruel, e precisava da ajuda dele. — Eu matei Jeremy Dunvan. Ele cortou. — Onde? — No meu apartamento. Sua cabeça balançou uma vez. — Fique aqui. — E então ele saiu.


Carter tinha ido embora há muito tempo. Esperei, mas depois que comi um pouco mais, eu me enrolei na cama. Assim que eu puxei o edredom em cima de mim e me aconcheguei no travesseiro, estava fora. Eu nunca tinha dormido tão rápido. Quando acordei, a cobertura ainda estava escura. Ele não tinha voltado. Isso me afetou mais do que eu queria admitir, até para mim mesma. Mas, com uma pontada de decepção e algo mais, olhei em volta pelo meu telefone. Quando o descobri junto com a minha bolsa, dirigi-me para fora. Eu não sabia o que fazer. Ele disse para esperar, mas por quanto tempo? Eu não podia me sentar por ali por muito tempo. E se ele nunca mais voltasse? Prendi a respiração quando a dor me cortou. Ele disse que ia me proteger, mas se ele nunca mais voltasse, isso significava que eu estava por minha conta? De qualquer maneira, estava longe de Mallory por muito tempo. Ela precisava saber que teríamos que tomar nossas próprias decisões. Nós teríamos que sair. Isso era tudo o que havia. Era o último recurso, mas estávamos fora das escolhas. Carter tinha sido um tiro no escuro. Eu podia ver isso agora.


Quando saí da cobertura, não havia guarda. Isso só reafirmava a minha decisão. Carter tinha mudado de ideia. Estávamos por nossa conta. Quando entrei no elevador, eu me lembrei que não tinha vindo do hall de entrada, não tinha certeza de qual botão apertar. Havia um B e um 1, então apertei o B para me levar para o piso inferior. Tínhamos chegado a partir da discoteca, uma entrada dos fundos. Eu não acho que poderia encontrar meu caminho de volta dessa maneira, mas quando as portas se abriram, vi que eu ainda estava perdida. B não representa piso inferior. Era o porão. Eu saí, mas depois pensei melhor – muito tarde. O elevador se fechou atrás de mim, e quando apertei o botão novamente, ele não abriu novamente a porta. Depois de esperar mais cinco minutos, percebi que as portas não iriam abrir, então me virei para ver o porão. Porão padrão. Cimento cinza, grandes mensagens, e um monte de brilhantes carros de aparência cara. Eu andei por um corredor e vi um sinal vermelho no canto mais distante. Saída. Com um suspiro de alívio, fui para aquele lado. Quando cheguei à porta, ela era enorme e pesada, mas a empurrei completamente. Eu encontrei um outro pequeno conjunto de escadas na minha frente e me senti um pouco como Dorothy com a estrada de tijolos amarelos. No entanto, quando fui por dois lances de escadas, ouvi sons da rua vindo de trás de uma porta não marcada. Coloquei-a aberta, saí completamente, e me encontrei em um beco. Indo para a rua mais próxima, que era onde eu estava há duas noites. Havia uma fila para entrar na Octave. Reconheci algumas das mesmas pessoas nessa fila, mesmo as duas meninas que esperavam ser apanhadas por celebridades. Elas tinham o mesmo olhar ansioso de desespero em seus rostos. Uma delas me


olhou de cima a baixo, mas quando um escárnio veio para o rosto dela, eu me virei e caminhei para o outro lado. Eu não preciso voltar para Octave. Eu já tinha conseguido a minha resposta. Peguei um táxi, e quando ele parou em frente ao Ben, soltei um suspiro profundo. Eu não queria ir para lá. Eu não queria olhar nos olhos dela e ver a agonia que Jeremy tinha colocado neles. Eu não queria dizer-lhe que seria preciso ir embora, mas tinha que fazer. Não havia outra escolha. Uma vez que a porta estava trancada, bati. Ben abriu a porta com força, um feroz carranca em seu rosto. — Onde diabos você estava? Eu me encolhi. Ele tinha uma faca de açougueiro na mão com um aperto de morte. — Você teve problemas? — Oh, você quer dizer os pesadelos de Mallory e os gritos de gelar o sangue? Não. Nenhum problema em tudo, exceto esperar. Você! Sua companheira de quarto e melhor amiga desapareceu, não nos disse aonde estava indo, e ela pensou que a tinha abandonado. — Depois que entrei, ele fechou a porta. Sua carranca se aprofundou. — Boa amiga da porra você é, Emma. — Emma? Um gemido tímido veio da sala de estar. Mallory estava ali, enrolada em um cobertor. Seu cabelo estava confuso, alguns deles se levantaram e do outro lado estavam crespos. Havia manchas debaixo de seus olhos e os lábios, ainda machucados, começaram a tremer.


— Mallory. — Eu passei meus braços em torno dela. Queria tranquilizá-la de que ficaria bem. Não importa o quão longe nós tínhamos que ir, estaria viva. Todo o seu corpo começou a tremer enquanto eu a abraçava. Mais soluços saíram, e eu só podia segurá-la com mais força. Minha mão alisou o cabelo enquanto eu a balançava para frente e para trás. Ela me agarrou. Suas mãos formaram punhos em torno de minha camisa. Tão apertado como eu a estava segurando, ela se agarrou a mim ainda mais apertado. — Por favor, não me deixe de novo. Eu balancei minha cabeça. — Eu não vou. Eu prometo. Ben estava na porta da cozinha, nos observando. Sua careta se suavizou e mostrou seu medo. Então seus olhos se obscureceram em algo que parecia pânico antes dele se afastar. A pia estava ligada mais tarde e sons de lavagem dos pratos veio em seguida. — Ela não tem dormido muito. — Eu vi Amanda na porta do quarto. Ela me deu um sorriso triste, mas vi a mesma exaustão que Ben tinha. Ela estava com uma camiseta azul e um par diferente de jeans. Quando ela percebeu que eu estava olhando para as roupas dela, levantou um ombro antes dela cruzar os braços sobre o peito. — Fui trabalhar ontem e peguei algumas roupas para todos. — Ela olhou para a cozinha. — Ben não foi. Ele estava com muito medo de deixá-la. Toda vez que ela tenta dormir, só fica uma hora. Sempre acorda gritando por causa do que... — ela hesitou — ele fez para ela.


Ben limpou a garganta atrás de nós. A toalha estava apertada em ambas as mãos agora. — Você pode levá-la para dormir um pouco? Amanda olhou para mim. Ela se mexeu em seus pés, desconfortável. — Ela precisa de você ou de mim para ficar com ela. Eu fui... — Ela olhou por cima do ombro para Ben. — Ben tentou, mas ela não vai deixá-lo tocá-la. Então eu fui... Eu entendi isso. Meu estômago se contorceu, mas balancei a cabeça e levei Mallory para o quarto. Depois de uma hora deitada na cama com ela, segurando-a, ela adormeceu. Esperei mais uma hora para ter certeza que ela estava dormindo. Sua respiração estava realmente profunda, então eu escapei. Quando fui para a cozinha, Ben parecia exausto em uma cadeira. Seus ombros caídos para baixo, e ele tinha manchas sob os olhos. Uma xícara de café parada na frente dele, mas quando eu toquei, ela estava fria. Seu pote de café estava vazio. — Você tem outro pote para abrir? Ele levantou a cabeça, como se estivesse me vendo pela primeira vez. — Oh. Uh. Sim. Obrigado. — Ele passou a mão sobre o rosto, acordando-se. — Ela está dormindo? Joguei o resto de café fora na pia e o enchi com água. — Yeah. Demorou uma hora. Ele acenou com a cabeça. — Amanda está ainda aqui? — Não. — O esgotamento tinha se transformado em um esmalte sobre os olhos. — Ela foi para casa para uma pausa. Estará


de volta amanhã. Eu acho que ela disse algo sobre conseguir roupas novas ou algo assim. Após colocar a água no seu pote de café, eu vasculhei seus armários, à procura de seus grãos de café. — E talvez comida. — Seus armários estavam escassos, exceto a enorme caixa de pó de café. Eu coloquei duas colheres saudáveis na máquina e apertei o botão. Não demorou muito antes de começar a borbulhar para a vida. — Sim, eu não consegui ir ao supermercado. Eu estive muito nervoso... — Ele parou, perdido em pensamentos, enquanto olhava para a mesa. — Com muito medo de sair? Ele sacudiu a cabeça em um aceno. — Sim. — Um riso triste saiu. — Eu sou um homem crescido, e estou apavorado. Eu não posso sair pela porta. Eu tenho medo que eles estejam lá fora, que eles sabem, estão vigiando. E ela. — Ele olhou na direção de Mallory. — Eu não posso tocá-la. Eu tentei ajudála quando ela pediu. Ela não queria o toque dele, mas agora é o meu que a enoja. — Não, não é. É o dele. Confie em mim. Você fez para ajudá-la. Você está ajudando. Ele levantou os olhos atingidos para mim. — Eu fui um idiota com você. Por que você está sendo boa para mim?


Dei de ombros, mas na minha cadeira. Eu entendia. — Porque você quer ajudá-la, mas não sabe como. Eu entendo. Acredite em mim. Ele balançou a cabeça com os olhos fechados. — Eu não tenho ideia do que fazer, Emma. Nenhuma. Ela tem que ir trabalhar. Eu tenho que ir trabalhar. Eu liguei e expliquei por nós, mas isso vai nos dar uma semana. Temos que descobrir como limpar essa bagunça em mais alguns dias. — Ele olhou para a porta novamente. — Estou com tanto medo de ir lá fora. Você não tem ideia. — Eu tenho. Eu realmente tenho. Então ele suspirou. A trégua momentânea terminou quando ele ergueu-se da cadeira. — Eu estou limpando. Isso é tudo o que eu venho fazendo. Acabei de limpar. Limpar os pratos, limpar a mesa, limpar o chão. Eu tenho que fazer alguma coisa. — Uma risada amarga escapou dele. — Eu tenho que me limpar. Estarei no chuveiro, se você, se ela precisar de mim. Ele estava com medo de sair por aquela porta, mas isso era tudo que eu queria fazer. — Eu vou sair no pátio por um pouco de ar fresco. — Talvez uma nova ideia viria para mim, mas como ele me ignorou e saiu, eu não achava que viria para mim. Enquanto eu me sentava em seu pequeno pátio, enrolada em uma de suas espreguiçadeiras, não conseguia afastar a ideia de que talvez eu deveria fugir. Mallory não o matou. Eu fiz. Ele a estava machucando. Ele não estava me machucando. Ela poderia me oferecer por sua segurança, e eu ficaria muito longe. Meu estômago revirou mais e mais. Eu me senti enjoada, mas me abracei com mais força. Meus braços apertaram mais apertado


contra meu estômago. Isso não importa. Eu não ia parar o sentimento inquieto dentro de mim. Isso não iria embora. Eu já havia tentado com Carter. Ele me deixou para que eu encontrasse uma outra alternativa. Eu ia embora. Mallory estaria segura. Com a minha nova decisão tomada, não estava com pressa para ir embora. Eu fiquei na cadeira por um longo tempo. O ar da noite estava frio e eu sabia que meu corpo estava tremendo, mas não sentia isso. Eu não podia. Tudo no que eu podia focar era no passo seguinte. Para onde eu iria? Como eu iria? Eu precisava de dinheiro. Eu sabia que muito, mas não tinha o suficiente reservado. Meu trabalho era melhor do que todos os deles, mas ainda não era suficiente. O pouco das minhas economias não seriam suficientes. Ben e Mallory trabalhavam em um clube chique. Eles não tinham o suficiente para me ajudar. Amanda era uma professora. Ela poderia ter um pouco mais, mas eu sabia que ela trabalhava no café durante o verão para fazer face às despesas. Eu estava por minha conta. Sentei-me do lado de fora por um longo tempo. Ben chegou à porta do pátio e olhou através dele. Quando me viu, ele saiu e me deu um cobertor, mas não deixei a cadeira. Eu não queria me mover, ainda não, mas eu peguei o calor adicional que ele ofereceu. Enrolei o cobertor em torno de mim, e ele voltou para dentro. As luzes se apagaram e eu fiquei no escuro novamente. — Eu disse para você me esperar. Engoli em seco e pulei no meu lugar. Carter apareceu em torno do canto do pátio. A feroz carranca estava em seu rosto e seus olhos brilhavam ao luar. Ele estava furioso


quando se sentou na minha frente. Ele estava vestido todo de preto, calças pretas e uma camisa preta com o capuz puxado sobre sua cabeça. Isso sombreava seus olhos. Isso o fez parecer ainda mais perigoso. Minha garganta ficou seca. Quando ele se virou para puxar a cadeira, eu vi um vulto em suas costas. Era uma arma? É claro que era. Este era Carter Reed. Ele matava. Isso é o que ele fazia. — O que você está fazendo aqui? — Meu coração parou. Se ele estava lá, isso queria dizer...? — Eu vim para te pegar. — Ele se inclinou para frente. — Eu disse para você ficar lá. Voltei e não a encontrei. Eu não gosto disso, Emma, nem um pouco. Olhei para a porta do pátio. E se Ben saísse? Eu não quero que ele saiba sobre Carter. Ele suspirou irritado. — Você está preocupada com o seu namorado? — Ben? — Eu estava atordoada. Ele pensou, mas não – Carter estava aqui. Ele estava sentado na minha frente. Eu não poderia envolver minha mente em torno disso. — Como você chegou aqui? Determinação brilhava em seus olhos, mas não havia mais. A intenção era escura lá dentro, que fez meu coração bater mais rápido. — Você veio me pedir ajuda, depois foi embora. O que você queria, Emma? — O que eu queria? Eu queria que você me ajudasse. — Por que você acha que eu saí? — Comentou. — Então, eu poderia ajudá-la.


Oh. Eu caí para trás na minha cadeira. Claro que ele tinha me deixado para me ajudar. Eu era uma idiota. — Mas quando eu acordei, você não estava lá. Eu... — Quanto tempo eu deveria ter esperado? Meu coração pulou uma batida. E se ele me traiu? Eu estava no lugar perfeito, deixada sozinha até que ele levasse Franco Dunvan pela porta da frente. — Você o quê? — Ele retrucou. — Vamos lá. Você vai vir comigo. — Não! — Eu empurrei a cadeira para trás e fiquei em pé. Eu não podia sair. Mallory... Ben... Mallory. — Eu não posso sair, Carter. Eu tenho pessoas que dependem de mim. Ele estava na mesa em um flash. Suas mãos agarraram meus cotovelos, e ele me puxou contra ele. Estava tenso. Seu corpo estava duro, mas eu não conseguia parar a ingestão suave da respiração enquanto eu tocava tudo dele e o mesmo desejo de antes começou dentro de mim. Eu queria me pressionar contra ele, chegar ainda mais perto, mas balancei minha cabeça. Eu precisava limpar esses pensamentos. Ele se inclinou para mim. — Você acha que ele vai ajudá-la? Você veio para mim, Emma. Não ele. — Seu fôlego acariciou contra a minha pele. Fechei os olhos. Eu já estava me suavizando contra ele. Suas mãos me apertaram e me puxaram para mais perto dele. Cada centímetro de seu corpo foi pressionado contra mim. Senti-o entre as minhas pernas. Ele sussurrou enquanto seus lábios estavam


pressionados contra o meu pescoço agora. — Você matou Dunvan. É suas mãos que estão sujas. Seu namorado não vai te salvar. Venha comigo. Eu vou te proteger. Posso mantê-la segura. Eu estremeci em seus braços. Eu queria ir com ele. Era assim tão fácil? Mas não, o que aconteceria com Mallory? — Minha companheira de quarto. Ele a estava machucando. Ele balançou a cabeça. Seus lábios presos junto a minha pele. Senti seus dentes rasparem contra o meu pescoço, um pouco. Engoli em seco e me arqueei contra ele. Eu não conseguia me conter. — Ela vai estar segura. Ela não fez nada. Foi você. Eles querem você e eu não posso protegê-la, a menos que você esteja comigo. Venha comigo, Emma. Oh Deus. Ele não me deixou. Eu pensei que ele tinha. Eu pensei que ele tinha me abandonado, mas não tinha. O alívio disso me enfraqueceu. Senti-me em ruínas, mas Carter me segurou. A mão dele moveu quando ele deslizou uma nas minhas costas. Movendo-se debaixo da minha camisa e entrou na cintura de minha calça. Ele continuou me ancorado a ele com a mão. Eu queria que ele se movesse. Eu queria suas mãos sobre mim. Eu o queria. Eu precisava parar de pensar assim. Eu não poderia esquecer a minha situação. Minha cabeça estava pressionada contra seu peito e eu abri minha boca. Meus lábios roçaram sua camisa. Ele estremeceu a partir do toque quando eu murmurei: — Eles vão machucar


Mallory. Ele a estava machucando, Carter. Eu o matei para salvá-la. Ela não vai me entregar. Eles sabem disso e eles vão vir atrás dela. Ele balançou a cabeça. Sua outra mão em volta de mim. — Eles não vão. Eles não sabem, mas você tem que vir comigo. — Mas e Mallory? — Meus homens já tomaram conta disso. Espere, o que isso significa? Eu tentei me afastar. Ele não iria me deixar ir. — Carter. Ele apertou seus braços. Seus músculos se contraíram contra mim, a partir do movimento. — Eu tenho homens tomando conta de sua companheira de quarto. Seu apartamento foi limpo. Sua amiga pode ir em frente com sua vida. Franco Dunvan não vai ligar o desaparecimento de seu filho à ela. — Então, eu estou livre também? — Minha voz engatou em um soluço. Espera queimando dentro de mim. Ele parou de falar. Seu peito subia e descia contra mim. Suas mãos apertaram nessa espera. — Você precisa ficar comigo. Eu me afastei para forçar um pouco de centímetros de espaço para respirar, quando eu olhei para cima. — Você acabou de dizer. Seus olhos frios brilhavam no escuro. Eles se estreitaram, e um arrepio passou por cima de mim, mas eu não conseguia desviar o olhar de sua intensidade. Eu estava começando a ansiar por ela. Sua boca era plana, enquanto falava: — Eu não posso te proteger se você não está comigo. Você pode viver sua vida, mas eu quero que você viva comigo.


— Com você? — Até que isso acabe. — Até que acabe? Você acabou de dizer que tinha acabado. — Nós não sabemos com certeza. Meus homens vão cuidar de sua companheira de quarto e de seu namorado, mas não você. Eu quero você perto de mim. — Mas... Então, ele cortou. — Eu não vou protegê-los, a menos que você venha comigo. — Você não vai? — Pânico agitou dentro de mim novamente. Ele havia dito, mas nós precisavamos de sua proteção. Eles precisavam de sua proteção. Sua mão se estendeu em concha do lado do meu rosto. Eu vacilei. Ele foi tão carinhoso, tão gentil, mas suas palavras tinham sido tão duras. Eu precisava que Mallory vivesse. Então ele sussurrou: — Você é irmã de AJ. Eu tenho que proteger você, Emma. A culpa me espetou. Ele estava certo. AJ iria querer isso. Mas Mallory... Olhei para cima. — Você vai cuidar de meus amigos? Mallory vai estar segura? Ele acenou com a cabeça. — Seus homens vão vigiá-la? Eu não vou com você a menos que você prometa que vai protegê-la. Essa é a minha palavra final. Ele acenou com a cabeça novamente. Ele estava tão tenso. — Meus homens vão vigiá-la, mas enquanto você estiver comigo.


Eu sabia o que tinha que fazer. — Ok, Carter. Eu vou com você.

- CARTER -

Carter correu de volta para o carro e entrou no banco de trás. Ele não olhou para cima, mas sentiu a desaprovação de seu associado. Ele não se importava. Quando ele não disse nada, o associado mais velho perguntou: — O que você disse a ela? Sua resposta foi curta. — Ela vai morar comigo. — Você é um tolo. Carter tinha o homem contra a porta em um flash. Sua mão estava em sua garganta e ele o segurou paralisado dentro de seu aperto. O homem mais velho não lutou. Ele sabia melhor. Nenhum dos dois disse uma palavra. Era um impasse entre os dois e Carter esperou até que ele sentiu a aceitação em seu associado. — Você vai expressar o seu julgamento quando, e somente quando, eu pedir por ele. Mas com ela, eu nunca vou perguntar por ele. Ele segurou-o por mais alguns segundos antes de soltá-lo. Dois outros guardas sentaram-se no carro com eles, mas ninguém fez um movimento ou som. Depois que o carro viajou algumas quadras, o associado o observou enquanto esfregava sua garganta:


— Eu te conheço há muito tempo. Eu nunca te vi assim. — Ela é diferente. — Ela deve ser. Carter não respondeu. O associado esperou mais alguns quarteirões. — O que você disse a ela sobre os outros? — Disse que eu vou ter homens os observando e os protegendo, tanto quanto eu posso. — Então você mentiu para ela. — Ele começou a zombar sua desaprovação novamente, mas se conteve. Ele se endireitou de repente, sua mão ainda em sua propria garganta. — Você sabe que não pode proteger seus amigos, mesmo que você tenha homens os vigiando. No segundo que um Bertal se mostrar, nossos homens têm que dispersar. Eles não podem saber sobre o nosso envolvimento. É muito cedo. — Eu não me importo com seus amigos. Eu me preocupo com ela, e ela estará segura. — O que acontece quando ela descobrir que você mentiu para ela? — Ela vai aceitar isso. Vai ter que aceitar. No segundo que Dunvan entrou em suas vidas, ninguém estava a salvo. E quando ela puxou o gatilho, ela tornou-se a caça. Não eles. — Tem certeza que ela pode lidar com tudo isso? Você sabe o quão feio isso vai ficar.


Carter suspirou e lembrou-se do olhar em seu rosto quando ele a viu dormindo no apartamento de cobertura. Ela estava exausta e faminta, mas estava em paz naquele momento. Ele não teve coragem de acordá-la, assim, quando ele voltou e a encontrou acordada, foi um covarde. Ele permaneceu nas sombras enquanto a interrogava como se fosse um de seus inimigos. Ele tinha que saber e ele fez. Ele disse a seu colega agora — Eu a pressionei, Gene. Ela tem força, mais do que eu tinha quando comecei. Ela vai lidar com isso. Ela vai ter que lidar ou ela vai morrer. Carter manteve o que pensou.


— Eu não entendo. — Ben apertou a mão no cabelo. Ele ficou preso no ar. — Você está indo embora agora? É a primeira noite em que ela dormiu. Ela não gritou uma vez. Mallory precisa de você aqui. Olhei para o sofá onde ela estava encolhida. Ela fungou e enxugou uma lágrima de seus olhos, mas não disse nada. Ela não tinha dito uma palavra desde que disse a ela que estávamos protegidas. Ela não me perguntou como eu sabia ou o que eu queria dizer, mas balançou a cabeça. Ela nunca disse uma palavra, nem mesmo quando eu lhe disse que eu tinha que ir para outro lugar. Mas ela desviou o olhar e uma lágrima deslizou. Puxei-a para um abraço e tentei tranquilizá-la novamente. Era tão difícil. Eu não podia explicar. Carter não quer que eles saibam sobre ele e eu não quero que eles saibam também. A ligação de Carter comigo tinha que ser mantida em segredo. Eu não sei porque, mas eu senti nas minhas entranhas. Mas como eu explicava as coisas para eles, quando eu não podia explicar coisa alguma? Mallory tinha me abraçado de volta. Ela tinha estado no sofá desde então.


Amanda parecia confusa quando ela se sentou ao lado de Ben, que andava na cozinha, mas ela permaneceu em silêncio também. Meu celular vibrou. Era um texto de Carter. Um carro está do lado de fora para você. Leve o seu tempo se despedindo. — Quem era? — Perguntou Ben. Seus olhos estavam selvagens quando ele pegou punhados de seu cabelo novamente. — Eu não entendo isso, Emma. Eu realmente não sei. Você precisa estar aqui para Mallory. Ela precisa de você. — Ben. — Amanda falou, calma e triste. — Leia nas entrelinhas. Ela fez algo por nós. Emma nunca nos deixaria a menos que ela tivesse que fazer. Agora, ela está dizendo que estamos seguros e não precisa se preocupar mais. Você não é estúpido. Pense sobre isso. — Mas... — Ele parou, com as mãos ainda em seu cabelo. Seus olhos se voltaram para a sala e não se mexeram. — Mallory precisa dela. Isso é tudo que eu posso pensar. — Eu vou ficar bem. — As palavras foram sussurradas e todos nós nos viramos. Mallory puxou o cobertor apertado em torno dela. Seus olhos estavam arregalados e cheios de medo, e os lábios tremeram quando ela limpou sua garganta. Era como se ela estivesse lutando por sua voz. — Eu vou ficar bem. Eu o farei. Ben começou a avançar. Mallory ergueu uma mão para detê-lo. Ele derrapou até parar. Então Amanda tossiu. — Bem. — Ela piscou rapidamente com o choque no rosto. — É isso, então.


Eu não conseguia desviar o olhar da minha companheira de quarto. Ela tentou convocar um pequeno sorriso. Era tão pequeno, mas estava lá. Ela sussurrou, agora. — Eu vou ficar bem, Ems. Não se preocupe. Faça o que tiver que fazer. Eu sei que você nos ajudou de alguma forma. — Só isso? Eu endureci. A afronta veio de Ben quando ele olhou entre nós. — Só isso?! Você está falando sério? — Ben. — Amanda castigou. Sua voz se suavizou, mas seus olhos ainda eram selvagens. — Eu não posso acreditar nisso. Eu não acredito em nada disso. Que diabos está acontecendo aqui? Eu agarrei a bolsa que Amanda trouxe com roupas. Tínhamos dividido o resto mais cedo e deixamos uma pilha no quarto para Mallory. Carter disse que ela poderia voltar para o apartamento, mas quando eu disse que ela poderia voltar para casa, ela murchou como uma bola em cima da cama. Eu sabia que não íamos ser companheiras de quarto de novo, não por muito tempo. Então, eu a tinha abraçado e sussurrado que eu entraria em contato com o proprietário. Eu iria cuidar de tudo, a mudança, todo o seu material guardado até que ela soubesse onde ia estar. Quando eu disse a Amanda que aqueles eram meus planos, ela disse que iria ajudar. Ela iria ficar por um tempo para ajudar a Mallory voltar a seus pés.


Fiz Mallory prometer que ela iria para terapia. Ela estremeceu quando eu disse, mas acenou com a cabeça um segundo depois. Então ela se enrolou para trás em sua bola de novo. Amanda e eu compartilhamos um olhar quando terminamos de dobrar suas roupas, a minha já estava em minha bolsa. E aqui estávamos. Ben estava pirando. Amanda ainda estava tranquila, mas confusa. Mallory parecia ter se retirado em seu próprio mundo de novo. Era a hora de eu ir. Fui até a porta da frente com o coração pesado. Eu não sabia quando eu iria vê-los novamente. Quando me aproximei da maçaneta, houve um movimento atrás de mim. Braços minúsculos rodearam minha cintura, e eu me virei para abraçar Mallory de volta. Ela sussurrou contra o meu peito: — Esteja segura. Eu sei que você está fazendo isso para me ajudar. Eu balancei a cabeça, incapaz de falar. Isso era mais difícil do que eu pensei que ia ser. Eu a apertei bem forte. Ben e Amanda vieram até a porta. Sua mão ainda estava em seu cabelo. Ele não soltou. Amanda tentou me dar um sorriso tranquilizador, mas os olhos inundados de lágrimas. Ela se virou. Eu suspirei. Eu tinha que ir. Isso era tudo o que havia para eles. Eles estariam a salvo, então eu tinha que ir. — Tudo bem. — Eu apertei firme e beijei a testa de Mallory antes de abrir a porta. — Esteja bem. Fique segura. Ela ficou ali, parecendo perdida.


Um murmúrio borbulhou da garganta de Ben. Ele ficou boquiaberto. — Você está realmente saindo? Eu não posso acreditar nisso. Eu empurrei minha cabeça em um aceno. Uma bola de emoção estava na minha garganta, grande e muito grossa para eu falar novamente. Então saí. Lágrimas me cegaram, mas não as limpei. Eu não olhei para trás enquanto caminhava em direção ao grande carro preto esperando por mim. Um motorista saiu do carro e abriu o carro. Atirei-me e me afastei da porta. Eu não olhei. Eu não podia. Quando o carro se afastou, eu ainda não podia olhar para trás. Carter não estava no carro esperando por mim, e estava feliz com isso. Eu senti como se estivesse indo para o lado negro. Mesmo enquanto eu pensava sobre ele, meu corpo começava a pulsar com a necessidade. Eu balancei minha cabeça. Carter era perigoso. Ele não poderia ter tanto poder sobre mim. Quando soubesse que Franco Dunvan não iria vir atrás de mim, precisaria deixá-lo. A sensação de mau agouro começou baixo no meu intestino. Cresceu mais quanto mais perto chegavamos à casa de Carter. Quando isso fosse feito, eu teria que sair. Eu sabia disso, caso contrário, ele iria me destruir. Mas quando o carro entrou em uma garagem subterrânea e parou, meu coração pulou uma batida. Uma onda de excitação escura passou por mim. O pensamento de viver com ele, estar com ele, enviava meu coração a uma pirueta. Ele já tinha muito poder sobre mim. Então a porta se abriu e um guarda estava lá. Ele parecia Golias em um terno escuro. Ele poderia ter sido um lutador profissional com uma mandíbula forte, careca e os olhos brandos.


Havia protuberâncias debaixo do paletó. Eu sabia o suficiente para saber que aquilo eram armas. Em seguida, ele indicou o elevador. — Nós vamos mostrar-lhe a sua nova casa, senhorita Martins. Se você me seguir. Com a minha mala na mão, saí com joelhos instáveis. A porta se fechou atrás de mim. Outro guarda a fechou. Ele poderia se passar por gêmeo do primeiro. Ele seguiu atrás de mim enquanto o carro se afastava. Então nós estávamos no elevador. O primeiro guarda apertou o botão de cima. — Nós estamos... — Minha voz estava rouca quando eu perguntei. — Onde estamos? O primeiro cara virou para mim. — Você está na residência privada do Sr. Reed. Você tem o piso superior. Meus olhos se arregalaram. O piso superior? Como em... todo o chão? — Todo o prédio é dele? — Sim, senhora. Havia seis botões no elevador. Este edifício tinha seis andares para isso? Eu sabia que Carter era poderoso, mas o quão poderoso ele era realmente? Ele era dono de um prédio inteiro como uma casa, em uma cidade onde ninguém era dono de uma casa como esta. Quando o elevador parou e as portas se abriram, era um layout semelhante ao da cobertura. Um pequeno corredor conduzia a partir do elevador para uma porta. Um banco, luz e espelho estavam no corredor com um armário aberto ao lado. Cabides vazios pendurados no armário. Quando ambos os guardas cruzaram o corredor e ficaram em cada extremidade do banco, eu me perguntava se era a mesma configuração de antes. Eles ficariam até que eu saísse? Mas o outro guarda foi embora quando eu saí da cobertura de Carter.


— Você pode ir adiante, minha senhora. — O primeiro apontou para a porta. Os braços cruzados na frente dele e seus ombros relaxados em seu terno escuro. Eu respirei fundo e entrei. Ao contrário da cobertura, que havia sido alojada na escuridão, este piso estava banhado em luz. O chão era de mármore branco, as paredes brancas atrás de quadros brilhantes. A longa mesa estava no meio da sala. Era branca também. Todas as paredes tinham janelas do chão ao teto. A cidade espalhada em volta de mim quando eu circulei em torno do assoalho. Eu não podia acreditar que este era o lugar onde estaria vivendo. Uma escada descia em uma extremidade para o chão. Todo o edifício era muito bem iluminado. Então olhei em volta do meu andar novamente. Havia dois quartos. Cada um deles tinha um banheiro privado. Eu tinha a minha própria sala de estar com dois sofás brancos em torno de uma lareira que tinha velas dentro dela. — Como foram as despedidas? Eu me virei. Carter estava no topo das escadas. Foi-se o moletom escuro e calças. Ele estava vestido com um terno de aparência imaculada agora. Era cinza com linhas azuis que combinavam com o azul de seus olhos com perfeição. Realçava, aumentando a cor ainda mais. Minha boca encheu de água. — Você está bonito. Ele franziu a testa. — Você não quer falar sobre sua despedida? Eu respirei e desviei o olhar. — Você está indo para algum lugar? Ele suspirou, mas depois se moveu para mim. — Eu tenho algumas reuniões que tenho que ir.


Claro. Isso fazia sentido. Eu tinha esperado até que Amanda voltasse depois do trabalho para fazer as minhas despedidas. Ele estava com a máfia. Seu trabalho provavelmente acontecia durante as horas noturnas. — Oh. Okay. Sua carranca se aprofundou. — Eu vou estar de volta na parte da manhã. Se você precisar de comida ou qualquer coisa, pode pedir ao Thomas ou Mike. — Esses são os caras grandes lá fora? — Sim. — Um pequeno sorriso apareceu. Atrai minha respiração. Seu rosto se transformou, até mesmo nessa pequena mudança. Eu já tinha visto isso antes, mas ainda assim era surpreendente vê-lo novamente. Ele era lindo, não havia outra maneira de colocar isso. Seus olhos escureceram quando ele ouviu a minha reação. Ele deu um passo mais perto e estendeu a mão para mim. Reagi, me afastando dele, antes que percebesse o que eu tinha feito. Eu cerrei os dentes juntos. Queria seu toque, mas temia o seu toque ao mesmo tempo. A tempestade explodiu dentro de mim a partir das necessidades duelando. Sua mão se retraíu ao seu lado. — Tudo bem. — Seu sorriso suavizou. — Se você precisar de alguma coisa, pode me chamar. — Ele gesticulou para a longa mesa atrás de mim. — Há um novo telefone lá para você. É mais seguro usar esse, não o antigo. Seu antigo pode estar... alguém poderia estar ouvindo. Oh. Minhas sobrancelhas se uniram em um franzir. Será que isso significa que Dunvan sabia que foi eu? — É mais seguro. Utilize este novo. Olhei para trás e fui capturada. Eu não conseguia desviar o olhar. Ele se aproximou de mim, à curta distância agora. Sua voz ficou calma. — Franco Dunvan não tem ideia sobre o seu envolvimento. Eu tenho uma empresa de telefonia que vai manter a sua linha segura. Não posso garantir isso


com o seu outro telefone. Isso seria um favor para mim. Isso vai fazer com que me preocupe menos com você. Sacudi minha cabeça em assentimento. Fiquei impressionada com tantas emoções. — Emma. — Meu nome veio dele em um suave sussurro. Ele estendeu a mão e a deslizou para a parte de trás do meu pescoço. Ele segurou minha cabeça e, em seguida, se aproximou, quase pressionando contra mim. Fechei meus olhos quando o senti. Meus braços se contraíram. Eu queria envolvê-los em torno dele e puxá-lo para mim, mas não podia. Então me abraçou com mais força. Eu não tinha percebido que estava me abraçando desde o início. Ele pressionou em mim. Sua respiração provocava contra meus lábios quando sua testa descansou no minha. Sua outra mão se levantou e apertou o canto dos meus lábios. Engoli em seco, minha boca se abriu. Seu polegar deslizou para dentro, apenas uma polegada. Antes que eu pudesse me parar, minha língua saiu e bateu contra ele. Ele sussurrou novamente. — Emma. — Ele inalou sua própria respiração, tensionando contra mim. — Senhor. — Uma voz diferente nos separou. Os olhos de Carter estavam escuros de desejo, enquanto olhava para mim, mas então ele limpou a garganta. — Estou aqui, Gene. — Senhor. — E então a porta se fechou atrás de nós. — Eu tenho que ir. Eu balancei a cabeça, tremendo diante dele. Ele gemeu e estendeu a mão para mim. Em vez de sentir os lábios dele contra os meus, onde queria, ele os apertou na minha testa. Ele sussurrou contra mim.


— Estou feliz por você estar aqui. AJ iria querer que eu cuidasse de você. Ele se desvencilhou e foi embora em poucos segundos. Eu fiquei em uma confusão atrás dele. Isso era tudo o pelo que ele estava fazendo isso? Por AJ? Meu celular vibrou no meu bolso. Puxei-o para fora e vi que era um texto de Amanda. Ben continua andando em círculos. Ele não consegue entender nada disso. Pedimos uma pizza e ele puxou uma faca para o garoto. Ou ele tentou. Ela caiu e quase cortou seus dedos dos pés. Ele é um idiota desastrado. Com o que você me deixou? Eu sorri. Faça-o ir para uma caminhada amanhã. Isso lhe faria bem, Mals também. Boa sorte. Esconda as facas. Não me diga. Espero que você esteja bem onde quer que esteja. Lutei por um segundo. Minhas mãos tremiam, mas então eu respirei fundo. Tudo ficaria bem. Eu sabia. Eu estou. Você também. Cuide de Mals para mim. Vou cuidar. Depois olhei para o novo telefone que Carter deixou para mim, mandei uma mensagem para ela com o número e disse que eu estaria usando esse número a partir de agora. Quando ela disse que tinha programado e daria a Mallory, relaxei um pouco. Ela não tinha questionado isso. Estava preocupada com isso, mas Amanda e Mallory não tinham questionado muito do que eu tinha feito ao longo da última semana. Elas confiavam em mim. Essa era a verdade. Elas sabiam que eu iria cuidar delas, e eu tinha. Olhei ao redor da minha nova casa. Eu balancei minha cabeça. Esta era a minha nova vida, pelo menos por agora. Com esse pensamento final, peguei minha bolsa e fui em busca do meu


quarto. Minhas prioridades eram tomar banho e, em seguida, ter uma boa noite de sono. Tudo poderia voltar a uma rotina normal. Mas, quando fui para o quarto principal e vi a cama king-size na minha frente, eu sĂł queria saber o que a minha nova rotina normal seria. Eu nĂŁo acho que seria qualquer coisa como minha antiga vida.


Minha primeira noite foi passada em um sono agitado. Eu não sabia quando Carter iria voltar. Eu não sabia o que ele esperava de mim. Será que ele esperava algo mais? Eu estava em sua casa por um motivo, que não fosse para me manter segura? Eu tinha fechado a porta do quarto, mas quando chegasse em casa não sabia se ele viria para mim. Ou talvez eu não estava lá para isso? Toda vez que eu pensava ter ouvido alguma coisa, pulava acordada e meu coração começava a martelar no meu peito. Então, nada acontecia, por isso eu relaxava de volta na cama. A última vez que olhei para o relógio já eram quase cinco da manhã. Quando acordei, grogue, era depois das oito da manhã. Três horas de sono. Olhei ao redor do quarto espaçoso, e tudo correu de volta para mim. Sentei-me na posição vertical, totalmente acordada, sem sonolência nenhuma. Sem saber o que fazer ou para onde ir, coloquei um roupão do armário e desci as escadas depois de terminar no banheiro. Quando voltei para o segundo andar, ouvi o som da água corrente e de preparação do café. Depois veio o cheiro de bacon, causando que o meu nariz tremesse e meu estômago roncasse. Quando cheguei à cozinha, travei. Em vez do terno cinza da noite anterior, Carter estava na frente do fogão de calça jeans e uma camiseta lisa.


Minha boca encheu de água, e não por conta dos alimentos. Camisetas nunca pareceram tão boas antes. Então meus olhos se arregalaram quando percebi o que eu estava pensando. Eu nunca aprendia. — Bom dia. — Ele falou, relaxado e sereno. Ele havia tomado banho e seu cabelo ainda estava molhado e as extremidades enrolaram um pouco. Era adorável. Então eu sorri de mim mesma. Carter Reed não era adorável. Quente e perigoso, mas não adorável. — O que foi isso? Eu balancei minha cabeça. — Não foi nada. — Sente-se. — Ele indicou um banco. — Gostaria de um café da manhã? Eu vi uma caixa de cereal, biscoitos, suco de laranja e alguns ovos no balcão. — Café da manhã dos campeões? Ele sorriu para mim. Um raio de calor passou por mim. Bondade. Eu precisava dar com o punho sobre mim mesma. Isso estava me movendo para a zona de patética. — Eu fui na academia hoje de manhã. Café da manhã ajuda a me abastecer para o dia. Sinta-se à vontade. — Ele pegou meus olhos. — Para qualquer coisa. Foi como se uma pistola de uma corrida de cavalos tivesse disparado e lá se foi meu coração. Estava trovejando como uma manada de cascos. Eu consegui sair. — Uh, café? Seu sorriso se alargou. Ele sabia muito bem o que estava fazendo comigo, mas se virou para o fogão de novo. — Ou eu poderia te fazer uma omelete?


— Oh. Uh. — Meu estômago roncou, mas eu balancei minha cabeça. — Café é geralmente o meu café da manhã ou uma barra de cereais enquanto corro. Eu durmo demais e estou sempre atrasada para o trabalho. — Eu fiz uma careta. — Ou quase sempre atrasada. Ele olhou para o relógio. — Que horas você começa no trabalho? Eu bufei. — Depois da semana passada, eu duvido que eu tenha um trabalho ainda. — Você tem certeza disso? Meus olhos vagavam no café, mas agora eles chicotearam de volta nos deles. Um olhar mais profundo me pegou e me segurou sem fôlego. Em seguida, a suspeita começou a crescer. — Carter, o que você fez? — O que faz você pensar que eu fiz alguma coisa? Estudei-o, mas lá estava. Eu vi isso novamente. Havia uma faísca de diversão em seus olhos azuis de lobo. Eu suspirei. Eu estava começando a perceber que ele podia fazer qualquer coisa, e conseguir meu trabalho de volta era provavelmente algo que ele poderia ter feito enquanto eu dormia. — Você conhece o Sr. Hudson, não é? Seu sorriso se alargou. — Não, eu não conheço o Sr. Hudson. Quem é ele? Eu não poderia dizer se ele estava mentindo agora. — Ele é o chefe da Beverage Sales. Eu sou sua assistente. — Oh. — Ele ergueu o suco de laranja e tomou um gole. — É bom saber disso. Por que eu estava ficando frustrada com ele? Ele olhou para o relógio novamente. — Quando era normalmente que você tinha que estar no trabalho?


— Nove da manhã. —estreitei meus olhos. — Por quê? — Você vai assim? Olhei para mim mesma, com o roupão com os meus pés descalços aparecendo. Então ouvi o que ele disse de novo e minha cabeça se virou. — Você conseguiu meu emprego de volta, não é? Ele tomou outro gole de suco de laranja. — Eu não conheço o Sr. Hudson, não, mas eu estou lutando com Noah Tomlinson. Meus olhos se arregalaram. — Você conhece Noah Tomlinson? Ele é dono do The Richmond, Carter. — Eu sei. — Seu sorriso cresceu perverso. — Ele é dono de todos eles. Eu não podia falar, não por enquanto. The Richmond era um hotel luxuoso, com uma cadeia que se espalhou nacional e internacionalmente. Ele era sucesso mundial e Noah Tomlinson começou tudo. Espera... ele disse lutando? Sentindo-me tonta de repente, estendi a mão para o banco para me equilibrar. Minha mão escorregou, e eu teria caído do meu banco para o chão se Carter não tivesse me pegado. Ele agarrou meu braço. Aconteceu tão rápido. Eu não conseguia desviar o olhar de sua mão quando ela foi envolvida no meu braço. Ele me colocou para trás em minha cadeira antes que de recuar. — Bons reflexos. — Eu disse, sem fôlego. — Tenho certeza de que vem a calhar quando você está lutando contra um campeão de MMA. Carter sorriu e deu de ombros. — Isso tem seus benefícios. — Então ele me deu um olhar aguçado. — Você vai se atrasar, se não ficar pronta. Eu ainda não podia acreditar em nada do que ele disse. — Emma. Trabalho. Tarde. Era mais de 08:30 agora. Oh Deus. Eu balancei minha cabeça. Estava ficando tonta novamente. Então botei pra fora.


— Noah Tomlinson não tinha dinheiro suficiente para iniciar todos os hotéis de uma só vez. Ele pegou o dinheiro de você, não foi? Carter levantou uma sobrancelha. — Seu trabalho ainda está lá, mas se você se atrasar eu não posso garantir que sempre estará lá. Ele não precisava dizer mais nada. Corri para cima e esvaziei minha bolsa em cima da cama. Quando eu não consegui encontrar nada que seria apropriado, queria gritar. Mas, então, olhei para os armários e eu me perguntei... Eu os abri rapidamente e fiquei boquiaberta. Bem, isso não era verdade. Eu teria ficado boquiaberta se eu tivesse tempo suficiente. O armário estava cheio de roupas de grife e depois de eu ter verificado uma saia, vi que era do meu tamanho. Eu não tive tempo para pensar sobre isso ser coincidência. Correndo, peguei uma saia secretária branca e camisa. Havia um outro armário de sapatos. Eu queria cair desmaiada. Saltos altos, sandálias, scarpins, tudo o que uma garota teria procurado em sapatos estava no armário. Rindo com todas as emoções, eu deslizei em um par de sapatos Casadei e depois parei no meu quarto. Como eu poderia chegar lá? Com a minha bolsa, o novo telefone de Carter, saí do meu quarto. Minha resposta estava na minha sala, esperando por mim. Um dos guardas me deu um aceno de cabeça. — Senhorita Martins. Sua carona está esperando lá embaixo. Claro. Eu tinha um carro esperando por mim. Esta era a vida de Carter. Agora era a minha vida, eu acho. Fomos até o elevador, onde o outro guarda tinha a porta aberta para mim. Eu deslizei para dentro. Um dos guardas se colocou ao meu lado, enquanto o outro sentou-se na frente e lá fomos nós. Eu não disse uma palavra. Eu não sabia se era suposto que eu falasse algo. Eu não conhecia o guarda que se sentou comigo, mas tinha a sensação de que Carter o queria ao meu redor a partir de agora. Quando estávamos perto do The Richmond, meu celular vibrou.


Quando você estiver pronta para voltar para casa, digite zero nove no telefone. Mike e Thomas estarão esperando na entrada traseira de onde você estiver. Tenha um bom dia, Emma. Olhei para o telefone por um longo tempo. Eu não podia olhar para longe dele. Casa? Para Carter? Eu estava realmente vivendo com ele. Era tão íntimo, meu pulso disparou. A sensação escaldante passou por mim. Esta era a minha vida. Esta era a minha nova vida. Eu tinha um carro. Eu tinha dois guardacostas. Eu morava em uma casa extravagante, com um homem extravagante. Eu puxei uma respiração instável. Eu poderia lidar com isso? Isso tudo era muito... era demais. Encostei-me e contei até dez. Um ataque de ansiedade estava chegando. Quatro dias atrás, eu pensei que minha vida estava acabada. Tudo tinha tomado um giro de 180 graus. — Nós estamos aqui, senhora. Eu me empurrei para fora dos meus pensamentos. O carro parou e me mexi para fora da porta para descobrir que estávamos em uma entrada dos fundos. Quando o guarda fechou a porta atrás de mim, olhei para ele, sem saber o que fazer ou dizer agora. Ele fez um gesto em direção à porta. — Este é o lugar onde nós vamos buscá-la. Tenha um ótimo dia de trabalho. — Eu... obrigada... Ele acenou para mim e então esperou. Uh... — Você pode ir em frente, minha senhora. — Oh! — Lavada de vergonha, corri pela porta. Era uma entrada que eu nunca conheci, mas um relógio estava ao lado dela. Eu cronometrei antes de me dirigir para sala de espera do hotel para o café.


Ignorei os trabalhadores nas mesas. Sem dúvida, eles tinham sussurrado sobre mim e minha semana de desaparecimento, mas quando tive meu café e saí, fiquei surpresa. Não havia reação. Era como se nada tivesse acontecido, então dei de ombros e me dirigi para o escritório do Sr. Hudson. Quando cheguei lá, foi o mesmo choque. Eu esperava algum comentário dele, mas não consegui nada. Quando me sentei na minha mesa, no meu pequeno escritório duas portas abaixo do dele, havia uma pilha de papéis na minha mesa e minha caixa de entrada deu um número que iria me manter lendo e-mails durante toda a manhã. Estava se aproximando do almoço, quando tive a minha primeira pista. O Sr. Hudson disse a partir de minha porta se abrindo: — Como foram suas férias? Eu girei, meu coração batendo. Ele nunca bateu, nem mesmo uma batida de cortesia. — Férias? Olhei para o meu chefe. Levei um momento para compreender e depois balbuciei: — Oh. Hum. Foi muito bom. Como foi a semana aqui? Sr. Hudson olhou para mim por trás dos óculos e beliscou a parte superior de seu nariz. Ele era um homem grande, mas ainda maior desde que ele tinha parado de trabalhar na rua devido a uma lesão nas costas. Ele ganhou quase 30 quilos ao longo do último ano. Ele levava tudo na barriga agora, o que o fazia infeliz. Todo mundo sabia que o Sr. Hudson costumava pensar em si mesmo como um tipo de rapaz jogador, mas com o cabelo começando a ficar cinza e ralo, não poderia se manter nessa imagem. Aborrecimento fez suas narinas dilatarem e ele cortou: — A semana foi bem, teria sido melhor se tivéssemos um bom conhecimento de suas férias. — Seus olhos se estreitaram e ele levantou seu lábio em um sorriso de escárnio. — A palavra veio de cima para baixo. Você nunca me disse que conhecia alguém no topo, Martins.


Arrumei-me na cadeira e levantei meu queixo. — As férias foram uma surpresa para mim também. Peço desculpas por qualquer tensão que poderia ter tido sobre você ou outras pessoas. Ele bufou. — Você pode agradecer a Theresa por fazer a maior parte do seu trabalho. Ela não podia fazer tudo isso, já que você é a minha assistente atual, mas você pode ficar a par com ela. Ela vai levá-la ao conhecimento de tudo. Temos um grande negócio chegando. Há uma conferência em Nova York. Quero você lá. Nova York? Meus olhos se arregalaram. Eu estava indo para Nova York? — Isso está bem para você Senhorita Martins? — Havia algo em seu tom de voz. — Uh, sim, Sr. Hudson. Claro, Sr. Hudson. — Bom. — Ele revirou os olhos. — Temos que apresentar ao Sr. Tomlinson, em Nova York. Eu quero que você faça a apresentação. — Que conta é essa, Sr. Hudson? — É uma nova conta. Deve haver um e-mail sobre isso. Se você não conseguir encontrá-lo, peça a minha secretária. — Tudo bem, Sr. Hudson. — Eu colei um sorriso profissional no rosto. Ele não podia saber o quanto eu queria estrangulá-lo. Nova conta? Havia um e-mail sobre isso? Ele falou comigo como se eu tivesse dois anos. Com outro rolar de olhos e um suspiro desgostoso, ele marchou de volta para seu escritório. Eu fiquei no meu escritório com as mãos apertando minha mesa. Eu queria me levantar. Eu queria segui-lo. E queria fazer algum dano. Ele nunca tinha falado assim comigo antes. Que diabos tinha sido dito a ele? E por quem? A única coisa que eu podia fazer era percorrer o meu e-mail novamente, mas uma hora depois, ainda não vi o que ele estava falando. Não havia e-mail dele ou qualquer um dos escritórios administrativos mais elevados, então empurrei a cadeira para trás e sai em busca de Theresa Webber, outra assistente


que trabalhava debaixo do Diretor de Vendas. Eu poderia ter ido para a sua secretária, mas ela era viscosa como seu chefe. Quando cheguei ao escritório de Theresa Webber, ela estava franzindo a testa ao seu computador com um lápis entre os dentes. Eu bati na sua porta. Ela se afastou de seu computador. Suas mãos se agitaram no ar e o lápis saiu voando. Ela agarrou sua mesa para não cair da cadeira. Seu cabelo tinha sido puxado para trás em um rabo de cavalo baixo, mas metade tinha se desfeito com seu movimento assustado. Com os olhos verdes arregalados de surpresa por trás de óculos finos e sua camisa já meio desabotoada, Theresa gemeu de vergonha. — Estou interrompendo? — Não, não. — Ela acenou em direção a uma cadeira na frente de sua mesa. — Sente-se. — Sua mão rapidamente foi aos botões de sua camisa e tentou alisar seu cabelo. Ela falhou. Metade caiu em seu ombro. A outra metade ainda estava no rabo de cavalo. — Sinto muito. Você me deu um susto. Escondi um sorriso. Theresa era sempre assim. Eu não a conhecia muito bem, mas ela tinha uma reputação. Tudo o que ela estava fazendo prendia sua concentração completamente. Uma bomba nuclear poderia ter caído, e não teria a perturbado. — No que você está trabalhando? — O que estamos trabalhando. — Ela me corrigiu. Ela apontou para seu computador. — É a conta que o Sr. Tomlinson pediu para você apresentar. Minhas sobrancelhas se ergueram. Sr. Tomlinson pediu ele mesmo? Eu imediatamente fiquei cautelosa. Que conta era essa? Eu esperava que Carter não fosse parte disso, mas já sabia que ele era. Ele tinha que ter sido. Prendi a respiração quando ela fez um gesto para que eu chegasse ao seu lado. — Veja, aqui. — Ela bateu na tela do computador. Quando comecei a ler, o choque se espalhou através de mim. Era uma conta para desenvolver sua própria bebida como uma marca. Eu balancei minha cabeça. O que isso significava?


Theresa deve ter percebido a minha confusão. — O Sr. Tomlinson quer que a gente lance isso para a diretoria. Este bourbon tem sido um sucesso de vendas em restaurante e bares. Outros locais estão começando a solicitá-lo. Ele quer anunciar como um produto e distribuir nacionalmente. Este é um grande negócio, Emma. — Como estou envolvida? Ela deu de ombros e voltou ao computador. — Quem sabe por que Noah escolhe o que ele faz. Ele sempre tem um motivo e isso sempre funciona. O cara é um gênio. Noah? Eu sorri para ela. — Primeiro nome? Seus dedos congelaram e um rubor se espalhou por seu pescoço. Meu sorriso se alargou. — Você conhece a fofoca de escritório, Theresa. As pequenas vadias vão ficar loucas com isso. Ela torceu o nariz, mas o rubor se espalhou sobre seu rosto. — Hum, você sabe, não é nada. Quero dizer... Meus olhos ficaram arregalados. Eu estava brincando, mas havia algo acontecendo. — Hum. — Ela me lançou um olhar suplicante antes de sua cabeça olhar para baixo. Então ela parou e prendeu a respiração. — Oh, uau. Olhe para seus sapatos! Meus sapatos? Foi a minha vez de ficar perturbada. Eu tinha esquecido sobre os saltos muito caros nos meus pés, e as roupas de grife caras que eu estava vestindo. — São aqueles Casadei? — Hum. — Eu mordi meu lábio. — É...


— Oh meu Deus! — Ela virou a face para baixo para olhar melhor os meus sapatos. Seus ombros se endireitaram, costas rígidas, e ela olhou para cima, com um rosto de pedra. — Emma, os sapatos ainda nem foram lançados. — Como você sabe? — Eu bufei e me atiçei. Estava ficando quente em seu escritório. — Porque eu conheço alguém que é um cliente da Hagleys. Quando ela nomeou a boutique que era conhecida por ser exclusiva, cara, e um dos points para celebridades, eu ia desmaiar. Claro, Carter teria um armário cheio de sapatos que não foram mesmo lançados para o público ainda. Olhei para a minha saia e me perguntei quanto dinheiro minhas roupas custaram? Quanto eu estava vestindo? Engoli em seco. Theresa estava de olho na minha roupa também. Seus olhos estavam arregalados. — Você parece muito bem, Emma, muito bem. Eu não gostava de ter toda essa atenção, mas espera – ela conhecia Noah pessoalmente. Isso valia muito mais atenção do que as minhas roupas. Eu apontei a mão para o computador. — Então o que eu preciso saber para esta apresentação? Diga-me o que Noah quer. Ela empurrou para trás em sua cadeira como se tivesse sido queimada. — Oh, é claro. — Depois de reajustar os óculos, ela passou a mão no cabelo dela e então suspirou. — Vai ser uma longa noite. Você tem um monte para recuperar o atraso com esta conta.


Theresa não estava brincando. Enviei um texto para Carter para dizer-lhe que eu iria ficar até tarde no trabalho. Quando não recebi uma resposta, coloquei meu telefone longe e não pensei nisso. Depois de ler mais e ter uma noção do que Noah Tomlinson queria para seu novo projeto de estimação, comecei a ficar animada. Ele queria que este novo licor fosse um concorrente doméstico. Eu sabia que se este bourbon era um sucesso, haveria mais por vir e eu gostaria de estar na equipe. Na verdade, parecia que Theresa e eu estávamos fazendo a maior parte do trabalho pesado. Seu chefe e o Sr. Hudson eram os nossos supervisores, mas nós fomos nomeadas as trabalhadoras pesadas. Era um grande negócio. Quando foi se aproximando das sete da noite, Theresa ouviu o meu estômago roncar e sorriu para mim. Ela empurrou os óculos para cima e caiu contra o encosto da cadeira. — O que você acha? — O que você quer dizer? — Eu estava no chão, no meio de três pilhas de papéis. Eu estive lá pela última hora e não acho que minhas pernas poderiam trabalhar novamente. Elas ficaram dormentes 40 minutos atrás. — Devemos encerrar a noite? É o seu primeiro dia de volta das férias. Conversa sobre um assassino, né?


Ela estava brincando, mas eu chupei minha respiração. Ela não poderia ter usado palavras diferentes? Então forcei uma risada e tentei relaxar os ombros. Haveria nós permanentes neles. — Uh, sim. Podemos encerrar a noite. — Eu não sei quanto a você, mas eu poderia ir para uma pizza do Joe agora. Você topa uma fatia e uma cerveja? Comecei a me erguer do chão e uma vez que eu estava fazendo, joguei-lhe um sorriso triste. Eu não estava ficando mais jovem. Então vi que ela estava falando sério e me impulsionei de pé. — Oh. Ah, com certeza. Eu tinha sido convidada para bebidas por alguns dos outros assistentes do hotel em outras épocas. Não era um grupo grande, mas éramos um pouco exclusivos. A quantidade de pessoas que trabalhavam debaixo de nós para o meu grupo de amigos não era muito grande, mas Theresa estava em outra liga. Ela era a Assistente do Diretor de Vendas e agora eu sabia que ela conhecia Noah Tomlinson pessoalmente. Fiquei surpresa com o convite, mas não podia recusálo. Na verdade, todo mundo estava curioso sobre Theresa Webber. Ela trabalhava em todas as contas mais altas e trabalhava sozinha. Ela não era conhecida por ir a uma bebida depois do trabalho, e muito menos uma fatia de pizza e cerveja. Ela me deu um sorriso amigável e brilhante quando desligou o computador dela. — Bom. Eu te encontro lá em quinze minutos? Ou se você esperar, podemos caminhar juntas? — Que tal nos encontrarmos no saguão em dez minutos? — Perfeito. Vejo você lá embaixo. Quando eu fui para o meu escritório e fechei tudo, peguei meu telefone e o enfiei na minha bolsa. Eu precisava ir ao banheiro antes de encontrar Theresa no saguão, então eu usei o que estava no primeiro andar. Era sempre limpo, uma vez que era o mesmo que os clientes utilizavam, e era lindo. O piso no chão era de alto nível, com pias separadas ao longo da parede. Cada um delas tinha sido personalizada individualmente como obras de arte da Itália. The Richmond era


uma obra de arte em si. Eu estava orgulhosa de Carter se ele tinha alguma coisa a ver com isso. — Oh. Oi! Minha cabeça se virou para o lavatório. Amanda estava atrás de mim, ela tinha acabado de chegar. Estava com o rosto pálido e se segurou na parede para se firmar. Eu me virei e tentei agarrá-la. Eu não pensei nisso. Eu a vi deslizando com o pé e sabia que ela estava caindo, mas ela se segurou contra a parede. Ela se encolheu longe da minha mão. Meu sorriso caiu e minha mão caiu de volta para o meu lado. Eu não estava acostumada com essa reação da minha amiga. — Sinto muito. — Ela fez uma careta. — O último dia não foi tão fácil. Minha cabeça caiu. Vergonha me inundou quando me lembrei o que eu tinha deixado para trás. Culpa me inflamou. — Sinto muito, Amanda. Eu realmente sinto. Eu... Ela me dispensou. — Não se preocupe. Eu hesitei. — Você estava trabalhando no café esta noite? Ela assentiu com a cabeça. — Eu peguei um turno de tarde. Eles estavam limpando o banheiro, então percebi que eu iria usar esse. Vocês estão bem na porta ao lado. — Sim. — A culpa se instalou em mim. Isso não estava indo a lugar nenhum. — Eu realmente sinto muito ter saído, Amanda. — Realmente, Emma. Não se preocupe. Eu quero dizer isso. — Ela estava firme agora. — Nós sabemos que você fez alguma coisa para ajudar a Mallory, todos nós, já que somos todos parte do mesmo. Você não tem que se explicar.


Eu suspirei. Deixei essa vida e entrei em outra vida glamourosa. Mesmo o meu trabalho parecia ter ficado melhor desde Carter. — Como está Mallory? — Uh. — Amanda se moveu para frente. Ela entrou em uma cabine. Eu esperei até que ela terminasse e voltou para o lado de fora para lavar as mãos. Uma vez que ela abriu a água, ensaboou as mãos e as lavou antes dela olhar para cima novamente. — Ben a levou para o hospital na noite passada. — O quê? Ela acenou para mim de novo. — Não, não, não. Não é o que você pensa. Ele queria que ela fizesse o teste. Eles não poderiam verificar se havia esperma desde que Ben tinha... você sabe... Eu desviei o olhar. Ela baixou a voz e se aproximou. — Ele queria que olhassem suas contusões e outras coisas, para se certificar de que ela estava se curando bem. O hospital recomendou um terapeuta e eu acho que ele a levou a uma esta tarde. Desde que você partiu, e, você sabe, você nos disse que poderíamos ter uma vida mais uma vez, ela tem estado melhor. Você não era a única com medo sobre o que iriam fazer para nós. Meu estômago revirou com a lembrança. Franco Dunvan ainda estava lá fora. Ele estava procurando por seu filho. Graças a Carter, a trilha não levaria de volta para nós. Eu balancei a cabeça, minha garganta grossa com renovada emoção novamente. — Estou feliz que ela está melhor. — Ben ainda quer que eu passe por lá todas as noites, mas ela dormiu na noite passada. Ela comeu um pouco de comida hoje e ele mandou uma mensagem. Ele disse que ela está assistindo a alguns filmes esta noite. Eu ia parar e ver se ela queria que eu ficasse essa noite.


— Isso é bom. — Eu falei. Eu deveria ter sido a única a fazer isso. Eu deveria ter dormido com ela, levá-la ao hospital, certificando-me de que ela fosse para o consultório do terapeuta. Eu não deveria ter ido trabalhar de novo, trabalhando em um novo projeto que iria garantir meu futuro, ou até mesmo ir para o Joe para uma fatia de pizza e cerveja com alguém que eu sempre quis ser amiga antes. As coisas tinham mudado muito. Eu senti como se tivesse perdido a minha antiga vida. — Emma? — A porta se abriu e Theresa entrou, mas parou quando me viu. — Os caras na recepção disseram que viram você vir para dentro. Você está pronta? Os olhos de Amanda passaram longe. Theresa notou e estendeu a mão. — Oi, você trabalha no pequeno café ao lado, certo? Sou Theresa Webber. — Hum. — Amanda fechou a boca com um estalo, mas pegou a mão dela. — Eu sou Amanda. Sim, eu trabalho no café. Você trabalha com Sr. Dalton, não é? — Bem, Emma e eu trabalhamos para ele agora. Estamos na mesma conta. — Theresa ficou com as bochechas rosadas de excitação. — Eu já adoro o trabalho que fizemos juntas até hoje. Amanda virou os olhos arregalados para mim, mas eu me preparei. Lá estava. Vi o reconhecimento aparecer. A surpresa se moveu mais e seus olhos escurecerem de mágoa. Ela me ouviu falar dos níveis administrativos mais elevados. Eu devo ter falado sobre Theresa desde que seu chefe estava perto do topo. Baixei a cabeça. Eu não deveria tê-los abandonado. Talvez isso tivesse ajudado. Mas não, não o teria feito. As coisas estariam na mesma e não teríamos a proteção de Carter. Ela não sabia que eu optei por sua segurança. Carter enfatizou a importância de que eles não poderiam saber sobre ele. Ele tinha suas razões. Eu confio nelas. Eu confio nele.


— Oh. Eu vejo. Theresa fez uma careta agora, enquanto olhava entre nós. Suas pálpebras apertaram e eu sabia que ela estava começando a perceber que algo estava errado. Ela respirou fundo e deu um sorriso educado para Amanda. — Bem, foi bom ter te conhecido. Você está pronta, Emma? Eu balancei a cabeça. Eu não confiava em mim mesma para falar, ainda não. Quando saímos, olhei para trás. A mágoa se transformou em um olhar, mas eu vi uma pequena lágrima. Amanda virou as costas para mim. Meu coração caiu, quanto mais eu saía daquela porta do banheiro. Eu não sei como ou o que tinha acontecido, mas minha amizade com Amanda não seria a mesma. Ela sabia que alguma coisa mudou na minha vida e não era o mesmo tipo de mudança que havia acontecido com eles. As coisas pioraram para eles, enquanto as coisas melhoraram para mim. Quando Theresa abriu o caminho para fora da porta e em frente ao pub popular, eu fiz a minha decisão. Eu não sabia as necessidades exatas de Carter, mas não iria esquecer os meus amigos. Eu precisava ver Mallory novamente. Eu tinha que ter certeza que tudo ficaria bem entre mim e ela. Quando entramos, eu me encolhi quando vi que o lugar estava lotado. Parecia que todo mundo precisava de uma bebida. Uma grande parte dos trabalhadores do The Richmond sentavam-se na frente. Havia servidores do restaurante, funcionários da recepção do hotel e alguns dos gestores. Todos eles olharam para cima e todos eles se acalmaram quando viram que eu estava com Theresa. Ela me levou para trás e pegou uma mesa em um canto. Do outro lado da sala estavam as meninas que eu costumo tomar uma bebida com elas. Elas pararam quando viram quem estava comigo agora. Algumas delas ficaram com suas bocas abertas, mas se inclinaran para as outras. O burburinho no restaurante dobrou quando Theresa acenou para um garçom. Eu precisava de uma bebida. Agora.


Então Theresa pediu uma pizza para nós duas, eu assenti quando ela perguntou se deveria pedir um caneco de cerveja. Assim que ele chegou, bebi o meu primeiro copo. — Oh, uau. — Seus olhos se arregalaram. — Estou sendo dura com você? — Não. — Um sorriso me escapou. — Sinto muito. As coisas têm sido muito estressantes para mim ultimamente. — Sim. — Ela assentiu com a cabeça. — Eu ouvi que suas férias não foram planejadas. Eu estava para beber um segundo copo, resolvendo que seria a minha última bebida por essa noite, mas eu deixei cair a minha mão de volta para o meu colo com as palavras dela. — O que você quer dizer? — Ah. — Ela encolheu os ombros enquanto bebia em sua própria cerveja. — Nada, realmente. Ouvi dizer que algo de ruim aconteceu e você teve que deixar a cidade de repente. Crise familiar? — Onde você ouviu isso? — Eu estava no escritório com Noah, quando ele recebeu o telefonema. Ele chamou o Sr. Hudson e lhe disse que você estava de férias essa semana toda. Oh Deus. Eu não estava surpresa, mas não tinha percebido que tinha saído assim. Olhei para o meu colo com a minha mente girando. O próprio Noah Tomlinson tinha ligado? Eu me sacudi de volta. — Quando ele fez essa chamada? — Oh. Hum, última sexta-feira? — Ela fez uma careta. — Por quê? Tanta coisa não fazia sentido. Eu não tinha aparecido no meu trabalho por quatro dias. Será que eles não têm dúvidas sobre isso, mas não, não com essa explicação vindo do próprio chefe. E serviu a explicação de um telefonema? Eu balancei minha cabeça. Carter era mais do que um parceiro de treino para Noah Tomlinson. Talvez fosse até mais do que um investidor. — Você está bem, Emma?


— Uh, sim. — Eu tentei dar-lhe um sorriso tranquilizador. — Eu vou ficar bem. Você está certa. Era uma emergência familiar. Eu... uh...tudo está melhor agora. — Eu esperava que tudo estivesse melhor. — Bom. — Seu sorriso ia de orelha a orelha quando ela se inclinou mais perto, do outro lado da mesa. — Eu tenho que te dizer que eu estive ansiosa para trabalhar com você em um projeto como este. — Sério? Por quê? Ela riu. — Você ganhou o seu caminho acima da escada. Você é quieta. Você está trabalhando duro, e já durou muito tempo como assistente do Sr. Hudson. É muito difícil de trabalhar com ele. Qualquer um que dure o tempo que você tem e não pediu demissão diz muito sobre você. Além disso, — ela riu, — se tudo correr bem com esta nova conta, você e eu estaremos sendo promovidas. — Sério? — Meus olhos se arregalaram. — Como você sabe? Ela se encostou, ainda tentando apagar o sorriso dela, e encolheu os ombros. — Eu não posso te dizer isso, mas eu sei que é uma possibilidade concreta. Eles estiveram de olho em você por algum tempo. Encostei-me, tonta, quando a ouvi. Eu não podia acreditar. Isso significava... isso era por mim. Carter não poderia ter me ajudado com esta nova conta. Se o que ela disse fosse correto, então eu ganhei este novo projeto e, talvez, uma nova promoção por mim mesma, não por causa dele. Eu queria comemorar. Eu estava viva. Eu iria permanecer viva e as coisas seriam aprovadas. Encostei-me com espanto quando o entendimento tomou conta de mim. Eu não podia acreditar. Quer dizer, eu poderia, mas eu não podia. Eu não tinha pensado sobre todas as coisas na semana passada, mas eu estava aqui. Eu ainda tinha o meu trabalho. Iria conseguir um emprego melhor, esperava, e as coisas estavam começando a ficar bem. Mallory estava recebendo ajuda. Tudo ia ficar bem.


— Você está bem? — Theresa olhou para perto de mim. — Sim. — Eu engasguei. — Tudo está ótimo. — E eu quis dizer isso. Peguei meu segundo copo de cerveja quando a pizza veio à nossa mesa. — Vamos torcer para isso. — Ela levantou a taça.


Três jarros mais tarde, a nossa mesa tinha sido apanhada pelas meninas que normalmente me acompanhavam nas bebidas. Todas elas estavam ansiosas para conhecer Theresa melhor desde que ela parecia fora de nosso alcance para a amizade. Quando souberam qual conta que tinha sido atribuída a mim, algumas me deram olhares aquecidos de ciúme ou raiva. Laura parecia feliz por mim, mas ela era a boazinha do grupo. Ela estava feliz para todos. Eu tinha esquecido há muito tempo de olhar o meu telefone, por isso eu não tinha certeza de como era tarde quando um súbito silêncio veio em cima da mesa. Eu sacudi minha cabeça. — O quê? Todas elas estavam olhando para mim. Não. Todas elas estavam olhando atrás de mim. Meus olhos se arregalaram e eu soube. Um nó se formou na minha barriga quando respirei fundo antes de me virar, mas depois eu relaxei. Meus ombros caíram e eu deixei o meu fôlego sair. Era apenas Mike, ou Thomas. Eu não tinha certeza. Ambos pareciam iguais. — Senhorita Martins. — ele falou. Tão alto e como Golias. Eu ri com esse pensamento. Ele poderia ser um gigante gentil, mas desde que ele era segurança


de Carter, duvidava. Ele falou de novo com uma expressão vazia no rosto. — Sua carona está esperando por você lá fora. — Sua carona? — Uma das meninas gritou. — Movendo-se no mundo, Ems. Novo projeto quente no trabalho e nova carona quente. Outra menina riu: — Ele é como um mordomo, para caronas. — Ele é um motorista? Então, alguém sussurrou: — Eu acho que ele é um dançarino do clube das mulheres. A primeira garota gritou novamente quando ela bateu a mão na mesa. — Ele vai arrancar as calças a qualquer momento... a qualquer segundo ... espere por isso... Mike nunca pestanejou. Ele nunca reagiu. Ele só esperou por mim. Eu suspirei. A diversão tinha acabado para a noite. — Eu deveria ir, garotas. — Oh, vamos lá! Emma, não vá. Estamos apenas começando a nos divertir. Eu balancei minha cabeça. — Eu tenho trabalho amanhã. — Theresa acenou com a cabeça ao meu lado e me indicou. — Temos trabalho amanhã. Não podemos afrouxar como normalmente fazemos. — Como nós, você quer dizer! — A menina não se sentiu ofendida. Eu sorri. — Vejo vocês amanhã? — Espere. — Theresa pegou sua bolsa e jogou 50 dólares sobre a mesa. — Posso pegar uma carona com você? Eu não posso ir para casa assim. Oh, isso era certo. Comecei a cavar na minha bolsa para pagar minha conta, mas Mike disse no meu ouvido: — Isso já foi cuidado, senhorita Martins.


Oh. Ele pagou a minha conta? Mas, então, eu estava distraída quando eu pego seu rápido olhar em Theresa, que estava esperando ao meu lado. Compreensão queimou em mim e eu olhei para ele com a pergunta silenciosa. Poderia lhe dar uma carona? Era permitido? Eu ainda estava confusa com as regras de Carter, ou mesmo se ele tinha alguma regra? Então eu fiz uma careta. De onde Mike tinha vindo? E se tivessem estado esperando do lado de fora durante todo o dia e noite? Mas eles não podiam saber que eu estava no Joe com Theresa... eles poderiam? Então eu dei de ombros. Mas que diabos? Eu estava me sentindo corajosa e tonta, então eu encaixo meu braço com a dela. — Vamos lá. Ela me deu um sorriso em troca e lá fomos nós. Mike seguindo por trás em um ritmo mais calmo. Quando irrompemos pela porta, o carro estava esperando lá na frente, como ele havia dito. Quando Theresa alcançou a porta de trás, eu chupei minha respiração. Foi nesse momento que eu percebi o meu erro. Carter poderia ter estado ali dentro, esperando por mim e eu sabia que ele não ficaria feliz na descoberta dele pela minha amiga. Quando ela deslizou para dentro e não houve nenhum comentário ou saudação, relaxei um pouco. Então eu peguei a expressão suave no rosto de Mike e sabia que ele teria impedido se Carter estivesse ali dentro. Eu corei. Eu era uma idiota às vezes. Quando me inclinei para frente e me sentei ao lado de Theresa, Mike se dobrou no assento ao meu lado. Tivemos que nos encolher mais por ele e Theresa riu por trás de suas mãos. — É como se você tivesse um guarda-costas. Será que estamos dando-lhe uma carona para casa também? — Ela deu um tapinha na minha perna algumas vezes, mas, em seguida, se moveu para a frente. — Quem está dirigindo esse carro? Eu me encolhi. Eu não queria dizer isso a ela. Eu não quero que ela me olhe de forma diferente. Quem mais tinha um motorista e guarda-costas? Mike respondeu por mim:


— Um colega meu. É um novo carro de serviço oferecido por Joe. — Sério? — Ela fez uma careta. — Eu não sabia sobre isso antes. Eu usaria isso. Muito. — É só por essa noite, minha senhora. — Minha senhora. — Mais risos vieram dela. Ela bateu na minha perna novamente. — Eu tomei um jarro a mais, Emma, mas eu me diverti. Você se divertiu? Acho que vamos fazer um grande time nesta conta. Noah vai ficar tão orgulhoso de nós. Fico feliz que ele escolheu você para a conta. — Ela se aproximou e sussurrou em voz alta: — Eu não tenho um monte de amigas no trabalho. Essas meninas foram divertidas nessa noite. Devemos fazer isso de novo algum dia. Bati o braço dela enquanto ela se voltava para a janela e perguntei a Mike: — Você precisa do endereço dela? Ele não olhou para mim quando falou. — Nós já sabemos. Obrigado, minha senhora, por perguntar. Encostei-me, atordoada. Senti-me desprezada pelo meu próprio guardacostas. Se eu tivesse sido? Ou era a cerveja falando comigo também? Theresa morava em um edifício mais novo. Quando ela balançou seu caminho para dentro, o carro esperou até que ela tinha sido permitida entrar por seu porteiro. Eu afundei no meu lugar. Estava de volta para a casa, mas não estava em casa. Foi então que tudo deslizou de volta no lugar. Eu não era uma princesa de contos de fadas com novos amigos e um novo emprego, bem, mais ou menos, mas à medida que avançava em toda a cidade, lembrei do meu lugar. Eu tinha matado um homem, e eu estava escondida de sua família. Suspirei e fechei os olhos. Estaríamos chegando na casa de Carter em breve, e eu duvidava que eu teria uma noite de sono repousante. Quando o carro mergulhou para baixo no subslo, eu não esperei por Mike para abrir a porta ou até mesmo para o carro parar. Abri a porta e pulei fora. Eu tinha apertado o botão do elevador antes de Mike ter aberto sua própria porta. Ambos correram para mim, mas eu fiquei para trás e vi a porta do elevador se


fechar. Por alguma razão isso me fez sentir melhor. Eu tinha escapado deles, por um segundo, e na própria casa de Carter, mas era um pouco de uma explosão de vitória para mim. Meu estômago se contorceu agitado. Eu não sabia o que havia de errado comigo, mas quando o elevador se abriu para o meu andar, saí para o pequeno corredor com as pernas tremendo e as mãos trêmulas. Minhas mãos estavam suadas e meu pulso começou a acelerar novamente. Era Carter. Se Mike não estava feliz comigo, então eu sabia que Carter estaria furioso, mas eu não tinha ideia do por quê. O que eu tinha feito de errado? Era a minha vida. Eu poderia viver como eu queria. Tentei me tranquilizar com isso. Carter não podia ficar com raiva de mim. Ele não tinha controle sobre a minha vida. Mas era uma mentira. Meu coração disparou ainda mais rápido e meu corpo começou a se sentir mal quando abri minha porta. Então eu parei em choque. O chão estava escuro. Não havia luzes acesas, e quando eu fiz meu caminho em direção à escada, não podia ver as luzes em todo o resto do edifício também. Eu estava sozinha. Não havia Carter. Eu não tinha certeza do que sentir sobre sua ausência, e me recusei a acreditar que eu estava desapontada. Em vez de insistir nisso, tomei banho e fui para a cama. Era quase meia-noite e amanhã era um dia cheio no trabalho novamente. Foi mais tarde, muito mais tarde, quando o meu cobertor foi arrancado de mim e estremeci, ficando ereta. Eu peguei uma olhada no relógio. Era depois das quatro da manhã. Carter estava em cima da minha cama. Seus olhos azuis gelados em mim. Ele estava vestido todo de preto novamente com um capuz sobre sua cabeça. Ele cobriu o cabelo loiro, mas eu não conseguia perceber nada mais. Eu fui capturada e mantida em cativeiro por seus olhos. Eles tinham se transformado nos do estranho e ele estava furioso comigo. Eu fugi contra a minha cabeceira, mas não disse uma palavra. Eu não ousava. Eu não olhei para o cobertor. Eu tinha ido para a cama com um top


branco apertado e eu estava de calcinha, mas não podia me cobrir. Eu sabia que Carter queria isso. Fiquei quieta e respirei tranquila. Eu me senti como uma presa prestes a ser pega pelo predador. Um animal selvagem estava em cima de mim, e, em seguida, ele deu um passo mais perto. Suas calças roçaram na minha cama. Ele estava tão perto de mim. Ele se abaixou para a cama e colocou os braços em cada um do meus lados. Ele agarrou a cabeceira da cama em punhos, mas se manteve fora de mim. Seus joelhos nunca tocaram na cama quando ele se inclinou para frente. Sua respiração roçou minha pele. Ele falou em um rosnado baixo. — Eu estava no meu caminho para a Grécia hoje à noite, quando os meus homens me ligaram. Você desapareceu hoje à noite. Eu exalei outro fôlego. Isso me deixou tremendo. — Eu não. — Você fez. — Sua respiração fez cócegas em meus lábios. Ele nunca pestanejou. A raiva em seu olhar mal estava contida. — Você trabalhou até tarde. — Eu mandei uma mensagem para isso. Seus punhos se apertaram na cabeceira da cama e seu joelho tocou a cama agora. Ele caiu sob o seu peso, mas ele se manteve acima de mim. Meu coração estava batendo, mas eu não podia manter o seu olhar. Muitas emoções diferentes estavam sendo despertadas dentro de mim. Quando senti o início do pulsar entre as minhas pernas, eu as cerrei juntas e esperava que fosse embora. O que havia de errado comigo? — Você me enviou um texto simples e então você nunca olhou para o telefone de novo. Eu apertei meus olhos fechados. Ele estava certo. — Você estava se escondendo de mim. Novamente certo. Sua respiração me bateu no lado agora. Ele havia se movido e eu me perguntei onde ele estava olhando agora. Ele estava mais perto de mim? A cama declinou novamente, por isso me perguntei se os dois joelhos estavam nela agora.


Eu ainda estava presa entre seus braços, mas ele estava tão perto de mim. O latejar entre as minhas pernas aumentou. O queria entre elas. Eu queria que ele contra mim, em cima de mim. Um pequeno gemido me deixou antes que eu pudesse impedi-lo. Mordi o lábio e tentei evitar que outro escapasse. Sua mão esquerda deixou a cabeceira da cama e segurou meu queixo em concha. — Emma. Oh Deus. Ele suavizou o tom. Era uma carícia sensual contra a minha pele agora. Minha perna se moveu para trás, apenas um centímetro. Eu abri para ele. — Emma, olhe para mim. Eu balancei minha cabeça. Eu não podia. Ele veria. — Emma. — Seus lábios tocaram ao lado de minha boca agora e eu ofeguei. Eu não podia segurar mais quando eu me virei para ele. Meus lábios roçaram os dele, mas ele se moveu para trás, apenas o suficiente para que seus lábios apenas levemente tocassem os meus. Ele não veio. Ele não se pressionou contra mim. Eu queria tudo dele, e não apenas o toque suave dele. Movendo-se ainda mais perto, sua outra mão deixou a cabeceira da cama. Ele deslizou por trás da minha cintura e me pegou. Meus olhos se abriram e eu passei meus braços em torno dele sem pensar. Ele me levantou da cama e me moveu para a cômoda. Ele me sentou em cima, pegou minhas pernas, me puxou para a borda, em seguida, se encaixou entre elas. Uma das mãos apoiada na cômoda, enquanto a outra foi para as minhas costas. Ele me apertou contra ele, tudo de mim contra tudo dele. Meu peito foi esmagado contra o dele e os meus lábios se abriram. O pulsar era tão insistente agora. Eu estava molhada, pronta para ele. — Por que não disse aos meus homens que estava deixando o seu trabalho?


Eu não podia ouvi-lo. A necessidade dele tinha uma neblina sobre minha mente. Eu só podia senti-lo, como seu coração ainda estava calmo enquanto o meu corria. A parte da frente da calça queimava contra mim. Ele havia engrossado, pressionado entre as minhas pernas, e eu as abri mais. Então ele respirou. Ele endureceu contra mim e sua cabeça caiu para o meu ombro. Seus lábios deslizaram pelo meu ombro nu em um beijo suave. Meu cabelo estava penteado para trás e ele pressionou um beijo no meu pescoço. Estremeci contra ele. — Emma. — Ele sussurrou agora. — Por que não disse aos meus homens que foi embora? Eles vasculharam todo o prédio antes de me chamar. Sua voz tornou-se insistente e eu me esforcei para ouvir suas palavras. Quando eu finalmente processei suas palavras, uma pequena careta veio até mim. Eu não queria falar. Não, então, não mais. Minha voz tinha ficado rouca. — Eu esqueci. — Meus olhos se arregalaram, embora o desejo aumentou dentro de mim. O que ele estava fazendo comigo? — Eu esqueci. Theresa mencionou sobre o Joe e fomos. Eu vi... — Quem eu tinha visto? Alguém tinha me distraído. — Eu vi Amanda e me senti mal. — Por que você se sentiu mal? — Sua mão roçou afastando mais meu cabelo e deslizou pelas minhas costas. Ele segurou a parte de trás da minha coxa e me puxou para mais perto dele. Eu não poderia chegar mais perto. Eu estava colada a ele. Minhas pernas se abriram de novo, ainda mais. Seu peito subia contra o meu e sua mão deslizou pelo meu braço à minha cintura. Ele permaneceu no interior da minha coxa. Eu estava queimando agora. Ele repetiu: — Por que você se sentiu mal? Meus braços se envolveram apertados em torno de seu pescoço. Enfiei a cabeça no peito dele e disse, com a voz abafada: — Porque eu os deixei.


Os deixei por você. Mordi meu lábio para evitar dizer o que pensei em voz alta. Ele sabia o quanto eu o queria. Comecei a me perguntar se eu sempre quis. — Oh, Emma. — Sua mão segurou a parte de trás da minha cabeça e me levantou para encará-lo. Meus olhos se abriram em fendas enquanto eu olhava para ele. Ele estava estudando minha boca, seus olhos escuros com luxúria enquanto murmurava: — Eles estão a salvo. Você não está. Você precisa estar aqui comigo, onde eu possa ter certeza que você está segura. Você puxou o gatilho. Você é o que eles querem. Jeremy. Minha própria voz me assombrando. O estrondo da arma voltou e eu senti o tanco na minha mão novamente. Você tem que ficar quieta. As pessoas vão ouvir. Um soluço escapou de mim e Carter me levantou da cômoda. Meus braços e pernas enrolados em torno dele, mas minha cabeça caiu em seu peito. Outro soluço veio e depois outro. Eu estava chorando quando ele abaixou nós dois na cama outra vez, mas ele me segurou enquanto eu continuava. Eu não conseguia parar de chorar. À medida que a noite avançava, eu chorei até dormir em seus braços.

-

CARTER

-

Carter se sentou na beirada da cama. Ele a observou. Ela chorou em seus braços naquela noite e ele queria matar quem lhe causou a dor. Ele não podia. Ela já matou Jeremy, e Franco era um câncer. Esforçando-se para manter sua raiva sob controle, ele puxou a gaveta do criado mudo e estudou a arma por um momento. Ela era sua amiga fiel, que ele tinha usado tantas outras vezes, quando alguém precisava desaparecer. Ele não a tinha usado por um longo tempo. Ele não tinha, mas a tentação de tomar o assunto em suas próprias mãos era ótima. Seu braço


tremia enquanto tentava se segurar de chegar a ela. Seria tão fácil. Ele poderia escapar, ninguém saberia. Ele iria até Franco e entraria em sua casa, mas ele não podia. A morte de Franco era uma morte política. Tinha que ser aprovada por sua família. E mesmo quando ele fosse morrer, e ele morreria, a família Bertal mandaria outro. Eles eram todos iguais. Eles fariam como Franco tinha feito com Cristino. Eles assumiriam a última atribuição e fariam mais do que eles precisavam para provar a sua autoridade no bairro. Isso não poderia acontecer. Quando Franco morresse, ele tinha que parar com isso. Ninguém poderia machucá-la. Carter fechou a gaveta suavemente e partiu para a academia. Suas mãos necessitando golpear alguém, mas o saco de boxe teria que ser esse alguém. Enquanto ele ia, já estava pensando em maneiras de garantir que a morte de Franco fosse a última dele. Duas horas depois, ele ainda estava analisando formas de cimentar a sua liberdade.


Eu acordei de um sono vazio. Seus braços não estavam ao meu redor. Eu não senti as pernas entrelaçadas com as minhas mais e quando me virei, eu já sabia que ele tinha ido embora. O relógio dizia que era depois das seis da manhã. Não havia outras luzes acesas, não que eu pudesse ver, mas me levantei e peguei o roupão novamente. Puxei-o enquanto eu ia em busca dele. Passei por todos os andares e olhei em todos os quartos. Não foi até que eu cheguei no piso inferior que o ouvi. A luz estava acesa e brilhava debaixo de uma porta fechada, mas eu o ouvi batendo de dentro do quarto. Quando abri a porta, o vi no meio de uma academia. Suas calças pretas ainda estavam, mas a camisa tinha ido embora e suor brilhava em seu peito. Suas mãos estavam enroladas com fita e ele estava circulando um saco de pancadas. Havia sangue em sua fita. Eu tentei achar onde ele tinha sido ferido, mas não vi sangue em qualquer outro lugar. Só suor e músculos. Eles tensionavam e esticavam enquanto ele continuava a bater no saco de pancadas, iluminado no contraste com a luz. Eu me perguntava se não havia um grama de gordura nele. Não parecia provável, mas então ele parou quando me viu. Ele tocou o saco para segurá-lo, uma vez que balançava e seu peito subia para cima e para baixo com sua respiração. Seus olhos se estreitaram quando eu pisei dentro do quarto. — Você não conseguiu dormir?


Eu balancei minha cabeça. Eu não sabia o que fazer. Eu queria estar perto dele, mas eu não poderia dizer isso. O que mudaria, então? Eu segurei minha língua, embora minhas mãos lutavam contra mim. Elas queriam chegar até ele. Meus pés queriam atravessar a sala e eu queria sentir seus braços em volta de mim novamente. Girei meu corpo de volta para me impedir de ir até ele. Sua atração sobre mim era tão poderosa, muito poderosa. Isso me assustou. — Emma. Eu virei meus olhos até ele e engoli em seco. Seus olhos escureceram quando ele me viu. Luxúria os encheu, mas não havia mais a sua escuridão. Havia perigo neles também. Isso foi o que me impediu de ir até ele. Ele era tão perigoso. — Você nunca olhou para o telefone, não é? Eu fiz uma careta. Meu telefone? Mas então me lembrei. Eu balancei minha cabeça. Não, eu não tinha. E ele estava certo antes. Eu não tinha olhado para o meu telefone, porque eu queria fugir dele. Eu queria esconder o que a minha vida tinha se tornado. Eu queria esquecer tudo, apenas por uma noite. — Fale comigo. — Ele insistiu em voz baixa. Engoli em seco quando ouvi um anseio suave nele. Havia uma súplica dentro disso e os meus olhos se voltaram. Ele estava implorando por alguma coisa. Oh Deus. Eu não conseguia me conter. Eu cruzei o quarto para ele, mas parei na sua frente. Eu não o toquei. Meus olhos caíram para seu peito que se levantava e descia em um ritmo constante. Minha mão levantou sem a minha decisão e tocou onde seu coração estava. Meus olhos se arregalaram quando eu vi a minha própria mão na minha frente. Por que eu não podia me parar, quando estava ao redor deste homem? — O que você está pensando? — Sua voz se tornou áspera. Seu coração pegou ritmo debaixo da minha mão.


Eu suspirei para mim mesma. Era suave e tranquilo, mas era tudo. Era a minha rendição. Fechei os olhos e andei para ele. Seus braços enrolaram ao redor da minha cintura e, em seguida, minha cabeça repousou sobre o peito dele. Era certo estar em seus braços. — Emma. Você precisa falar comigo. Eu balancei a cabeça, engasgando agora. Minha mão enrolada ao redor de sua cintura e formando um punho em sua cintura. Quando mordi o lábio em uma pobre tentativa de me segurar de saltar nele, eu levantei minha cabeça e lhe dei um sorriso fugaz. — Eu queria esquecer por uma noite. Ele balançou a cabeça, seus olhos escureceram ainda mais. Eu não conseguia desviar o olhar, agora que meus olhos tinham se conectado com os seus. As palavras caíram livres agora. — Eu não estava me escondendo de você. Eu estava me escondendo de tudo. Lamento que seus homens tenham entrado em contato com você e teve que voltar da Grécia. Meu coração pulou uma batida. Ele tinha voltado para mim. Eu continuei, tropeçando em minhas palavras. — Tudo é diferente, Carter. Nada é o mesmo. Mesmo o meu trabalho mudou ontem. É tudo — melhor, — diferente. Tudo é diferente. Eu sou diferente. Eu mudei e eu — não sei como lidar com isso, — não sei o que fazer agora. Apertei meus olhos fechados contra meus pensamentos. — Hey. — Sua mão deslizou pelo meu braço para acariciar meu rosto. — Quando os meus homens me ligaram e disseram que você tinha desaparecido alguma coisa mudou em mim também. Eu faria qualquer coisa por você, Emma. Pensei que Dunvan descobriu sobre você e tinha te levado. Eu estava pronto para voltar e começar uma guerra. Quando me disseram que você estava bebendo com suas colegas de trabalho, eu poderia ter voltado para trás, mas eu não fiz. Eu vim para casa. Eu precisava vê-la. Eu tinha que ter certeza de que você estava bem.


Você estava na cama quando cheguei em casa. Você estava dormindo. Você parecia tão inocente. Eu queria matar Jeremy Dunvan pelo que ele fez com você. Eu balancei minha cabeça. — Ele estava machucando Mallory... — Ele machucou você também. — Um tom alarmante veio dele. — Ele mudou a sua vida. Só por isso eu não vou parar até que todos os seus homens estejam no chão. Minhas mãos caíram para longe dele. O que ele estava falando? Eu balancei minha cabeça novamente. — Você não pode. — Eu posso. — Ele rosnou. Sua mão flexionada contra minhas costas e ele me segurou como eu o segurava. — Quando você veio para mim, queria torturar Jeremy Dunvan, mas eu não podia. Você já o matou. Seu pai não vai parar, Emma. Ele ainda está procurando o que aconteceu com seu filho e eles sabem sobre Mallory. Meus olhos se arregalaram e eu me curvei. Eu não conseguia respirar. Pânico me preencheu. Sua mão não se moveu de mim. Ele me manteve presa a ele. — Eles sabem que ele estava com a namorada, é apenas uma questão de tempo antes de encontrá-la. Eu precisava recuperar o fôlego, mas não estava vindo. Algo estava bloqueando o meu ar. — Eu não posso protegê-la Eu balancei minha cabeça, totalmente em pânico agora. Eu disse ofegante: — Você me prometeu. Você disse que... Ele me puxou contra ele. Seus olhos perfurando os meus. — Eu disse o que eu precisava para trazê-la aqui. Você nunca os teria deixado se eu lhe dissesse a verdade.


— NÃO! — Eu me arranquei de seus braços. Então eu me virei e corri para a porta. — Não. — Ele rosnou quando agarrou meu braço e me puxou de volta. Lutei contra ele, mas ele me levantou no ar. Ele me levou para dentro do quarto, nos cantos escuros, e me pressionou contra a parede. Eu estava presa novamente. Eu não tinha para onde ir. Ele me levantou como já havia feito e me segurou na cama como na primeira noite. Suas pernas paralisando as minhas e meus braços estavam desamparados sob seu domínio. Seu peito estava contra o meu novamente. Ele abaixou a cabeça para o meu pescoço. Suas narinas alargaram e ele deslizou os lábios sobre minha pele. Eu tremi quando sensações queimaram dentro de mim. Mas não, Mallory... eu tentei lutar de novo, mas era inútil. Eu estava derretendo em vez disso. Ele sussurrou contra meu pescoço. — Você não pode ir para ela. Você não pode, Emma. Eu solucei. Minhas pernas começaram a amolecer. — Aquele homem não era seu namorado. Eu balancei minha cabeça, mas não era uma pergunta. Outro gemido me deixou. — Eu descobri quem ele é e onde ele trabalha. Eu sei que ele trabalha com sua companheira de quarto. Ele a ama, não é? Outro aceno de cabeça. Outra submissão. Eu gemi e minha cabeça caiu contra a parede. Eu estava começando a só precisar dele agora. Carter sussurrou contra meu pescoço, algo em sua voz. — Aquele homem faria qualquer coisa por ela. O que você acha que ele faria se os homens de Franco a levassem? Agonia me espetou. Eu já sabia. — Ele iria desistir de você num piscar de olhos. — Ele cortou. — Você sabe disso. Você sabe o que ele faria. Ele não iria nem mesmo lhe dar um


segundo olhar, Emma. Eles iriam levá-la e ele ia a pé para o escritório de Franco, sem um segundo pensamento. E isso vai acontecer. Os homens de Franco sabiam que Jeremy estava com alguém, eles estão procurando por ela agora. Assim que eles a questionarem, e ele, o seu nome vai aparecer. Se ela não desistir de você, ele o fará. — Sua mão era um cimento segurando em mim. Ele estava me afirmando. — Ele vai fazer isso para garantir que a mulher que ele ama esteja segura. E eu faria o mesmo por você. Meu coração parou. Se ele tivesse somente... Eu abri meus olhos e vi a necessidade gritante nos seus. — Eu estou protegendo você desde que você era uma criança, Emma. Eu não vou parar agora. Isso era por AJ. Meu estômago caiu quando percebi isso. Isso era tudo pelo meu irmão. Era como se ele estendesse a mão e apertasse meu coração. Era uma posse dolorosa que eu não podia parar. Ele continuou apertando quando continuou: — Meus homens tem que saber onde você está, a cada minuto do dia. Eles vão vir até você, Emma. É só uma questão de tempo, mas quando eles fizerem, eles vão saber quem está protegendo você e isso deve detê-los. Uma vez que eles me encontrarem ao seu lado, isso se torna uma outra questão. Franco Dunvan terá sua reinvidicação com sua família Elders e eles vão tomar a decisão sobre se ele pode ou não exercer a retribuição por seu filho. Se o fizerem, eles estariam iniciando uma guerra contra mim. Eu pisquei para conter as lágrimas. Eu não sabia mais o que pensar. Ele estava certo, isso era além de mim, mas ele estava fazendo tudo isso por mim. Então eu balancei minha cabeça e eu limpei minha garganta. Eu tinha que pensar novamente. Eu precisava empurrar todas as emoções para o lado. Eu tinha que focar. Eu esganicei: — E o que acontece com a sua família? — O que você quer dizer?


Eu o empurrei para trás uma polegada. Ele era uma força em si mesmo, nas minhas sensações. Já o meu corpo o queria de volta novamente. — Quando Franco descobrir que você está me protegendo, não é entre ele e você. Certo? Ele acenou com a cabeça. — E ele tem que ir atrás de sua família pela aprovação de vir para mim? — Uma dor lancinante me esfaqueou quando percebi o que eles fariam comigo se isso acontecesse. Eu me movi para trás. — Então, se ele precisa da aprovação de sua família, então, você não? Não precisa que sua família aprove que você me proteja? Seus olhos se suavizaram e sua mão tocou minha garganta suavemente. Ele murmurou enquanto seu polegar esfregava contra mim. — Eles já aprovaram. — O que você quer dizer? Aproximando-se, ele descansou sua testa contra a minha. — Eu estive protegendo você desde que entrei para a família de Mauricio. Você foi o motivo que me juntei a eles, em primeiro lugar. O quê? Eu... o quê? Meus olhos imploraram para mais explicações, mas eu não podia falar. Ele sorriu para si mesmo e se moveu para pressionar um beijo no canto da minha boca. Ele não se afastou como tinha feito antes. Ele ficou lá e eu senti sua língua pincelando contra a minha boca. — Aqueles homens estavam caçando você depois que eles mataram AJ. Eles queriam que a sua família fosse exterminada. Eu os matei e depois fui para Mauricio. Sua segurança era parte de minha condição para me juntar à sua família. Você sempre estará segura. Essa tem sido a minha primeira prioridade, até mesmo sobre a própria família. Os mais velhos sabem disso. Qualquer coisa que eu faça por você vai sempre estar clara com a minha família. Mas... eu não conseguia pensar. O que ele disse, não fazia sentido. Nada disso fazia sentido. Ele estava me protegendo o tempo todo? Mas...


Ele deu um beijo na minha bochecha e suspirou. Sua mão percorria meu braço em uma carícia. — Eu tentei mantê-la segura. Eu queria que você vivesse sua vida livre, mas quando você veio até mim, não pude permitir sua liberdade mais. Você tem que estar comigo. Você tem que ficar comigo e deixar que os homens saibam onde você está o tempo todo. Não posso me arriscar com a chance de que Franco possa ir contra a sua família e matá-la sem a sua aprovação. Ele é louco o suficiente para fazer isso. E se ele fizer, se ele fica sabendo dos meus homens... — ele estremeceu contra mim. Seus braços apertaram seu domínio sobre mim. — Eu preciso que você esteja segura. Eu preciso ser capaz de contatá-la em todos os momentos. Eu balancei a cabeça e me encolhi ao mesmo tempo. — O que há de errado? Eu não podia dizer a ele. Nem eu sabia. Uma tempestade surgiu dentro de mim e enquando ele explicava mais e mais, a tempestade se espalhou por mim inteira. Então eu comecei a quebrar. Eu não conseguia entender tudo isso, não em toda a extensão, por isso me agarrei aos pedaços que faziam sentido para mim. Eu precisava ficar com ele. Franco Dunvan ainda poderia vir atrás de mim. Eu precisava de Carter. Isso fazia sentido para mim, então foi nisso que eu segurei. — Emma. Eu olhei para cima, quando um pouco do pânico começou a diminuir. Eu podia respirar novamente. Eu podia pensar. Mas, meu coração começou a bater no meu peito. Sua mão repousava ali, entre os meus seios, e meu coração duplicou o seu ritmo. Eu botei para fora. — Eu não vou me esconder mais. Eu entendo. — Você entende? — Sim. Então ele suspirou e sua testa caiu de volta na minha.


Eu não podia partir, nem mesmo se eu quisesse, mas parei de pensar nisso. Eu não podia pensar sobre a possibilidade de que eu estava começando a não querer sair. Eu me distraí e perguntei: — E sobre Mallory? Ele franziu a testa. — O que tem ela? — O que eles sabem sobre ela? Ele ficou tenso novamente. — Eu tenho alguém lá dentro. Ele disse que não sabem muito sobre ela, mas eles sabem que Jeremy tinha uma namorada e eles estão procurando por ela. — E se ele tinha muitas namoradas? — Ele tinha, mas eles sabem que havia uma menina que ele via com uma base regular. Uma lâmpada ligou. — Será que eles sabem o nome dela? — Ainda não. Meu peito se apertou enquanto ele segurava algo de volta, e então eu soube. Meu coração ficou pesado. — Mas eles vão, não vão? Ele acenou com a cabeça. — Sinto muito, Emma. — Quanto tempo você acha? Ele me deu um sorriso triste. — Eu não sei. Eu não acho que vai ser muito mais tempo antes de encontrarem Mallory. Um soluço engatou na minha garganta.


— Eles vão machucá-la? Ele não respondeu. Eu sabia a minha resposta. Então, ele me levantou em seus braços novamente, mas desta vez seu abraço foi para o conforto. Ele tirou um pouco de cabelo da minha testa. — Eles podem deixá-la viver, se ela te entregar. Eu não podia falar. A dor era demais. Pela primeira vez, eu não podia acreditar que eu esperava que a minha companheira de quarto e melhor amiga me apunhalasse pelas costas. Em seguida, ela estaria segura. Jeremy não seria capaz de continuar a machucá-la mais. Eu balancei a cabeça. Eu estava bem com isso, se isso significava que ela estaria segura. — Carter. Seus braços se apertaram ao meu redor. — Sim? — Quer dormir comigo? — É claro. — Mas, quando ele me levou da sala, ele não foi para o meu quarto. Ele me levou para o dele. O sol começava a subir, então seu quarto tinha alguma luz dentro, mas eu não olhei ao redor. Eu mantive meus olhos fechados enquanto ele me colocava sob as cobertas e deslizou por trás de mim. Ele me envolveu de volta em seus braços. — Quando você tem que acordar? — Oito horas. — Mas isso não importava. Eu nunca dormi, nem ele. Quando o alarme disparou uma hora mais tarde, me levantei da cama e fiquei pronta para o trabalho. Carter me entregou o café e depois fomos para o carro. Ele foi comigo para o trabalho e apertou minha mão quando chegamos. Mike, ou um sósia, abriu a porta para mim, mas eu não saí. Eu fiquei no carro por mais um minuto. Ninguém disse uma palavra. A porta foi mantida aberta, esperando por mim, e depois quando meu coração ficou apertado, eu comecei a sair.


Carter deu um beijo no canto da minha boca antes que eu saísse. Uma lágrima caiu dos meus olhos, mas ele a afastou. Quando saí, eu sabia que toda a minha vida tinha mudado e esta era a primeira vez que eu aceitei isso.


O resto da minha semana se transformou em uma rotina. Eu mal vi o Sr. Hudson, que foi bom para mim, e trabalhei quase que exclusivamente com Theresa sobre o novo projeto. Pegavamos nossos intervalos e almoços juntas. Até o final da semana, ela foi rapidamente se tornando uma amiga, o que parecia ser uma coisa boa quando eu parei de receber mensagens de texto de Amanda. Theresa e eu fomos ao café para pegar uns bagels uma manhã e Amanda estava trabalhando. Ela nunca fez contato visual comigo e, quando eu a vi, eu vi, havia manchas debaixo de seus olhos. Gostaria de saber se algo havia acontecido com Mallory, mas eu não podia ignorar o aviso do Carter. Não havia como voltar atrás. Era melhor para todos que me afastasse dos meus velhos amigos, melhor para eles e para mim. Eu perdi Mallory. Eu perdi Amanda. Eu até perdi Ben, só um pouquinho. Houve alguns bons momentos com nós quatro nos fins de semana, por isso, quando Theresa sugeriu pizza, vinho e filmes em sua casa, fiquei animada para ir. Carter havia deixado a cidade no fim de semana. Ele não me disse para onde estava indo, apenas que estaria de volta no domingo à noite, então eu não estava ansiosa para ficar sozinha. Eu liguei para ele e retransmiti onde estaria. Ele só disse para me certificar de que seus homens soubessem dos meus planos para a noite. Ele havia adicionado outro guarda à minha equipe. Comecei a perceber que os mesmos homens não trabalhavam 24 horas por dia. Eles mudavam em turnos regulares de oito horas, mas todos eles pareciam os mesmos. Eu estava


chamando três caras diferentes com o nome de Mike. O real tinha uma cicatriz no lado de dentro da mão esquerda e seus olhos eram de um marrom mais escuro que o resto. Quando paramos no prédio de Theresa, o verdadeiro Mike sentou-se ao meu lado. Deixei escapar um suspiro trêmulo, tentando acalmar os nervos. Ele me deu um sorriso tranquilizador antes que ele saísse do carro. Esperei dentro. Esta era sua rotina para mim. O carro iria parar na parte de trás e um dos guardas iria sair. Ele iria começar uma varredura ao redor do prédio e quando ele a limpasse, o carro manobrava para onde eu iria sair. Em seguida, o guarda que andava ao meu lado ia a pé para o meu lado do carro enquanto fazia outra varredura visual dos arredores. Ele permanecia na minha porta, enquanto esperava pelo terceiro guarda entrar no interior do edifício e, em seguida, ele iria abrir a porta para mim. Uma vez que isso acontecesse, eu entrava e esquecia os homens. Eles estavam sempre por perto. Eu nunca sabia onde eles estavam, mas eles estavam perto. Carter me disse uma noite durante o jantar que ele treinou seus homens para serem fantasmas. Eles deveriam se adaptar e se integrar em qualquer ambiente, caso contrário, ele não iria contratá-los para sua equipe de segurança. Ele nunca usou para si mesmo. Quando ele saía, só tinha um homem com ele, seu nome era Gene. Eu nunca vi Gene, mas eu ouvi a voz dele algumas vezes quando ele chamava por Carter. Gene era um enigma para mim, mas tudo sobre a vida de Carter era um mistério para mim. Quando Mike abriu a porta, dei-lhe um pequeno aceno de cabeça em agradecimento e entrei. O porteiro de Theresa deu aos guardas um olhar assustado, mas abriu a porta para mim, sem dizer uma palavra. Sua mão tremia quando ele fez isso, e ele corou quando viu que eu notei. Eu queria murmurar minha compreensão, mas não o fiz. Eu abaixei minha cabeça e o segui até o elevador. Ele apertou o botão para o andar de Theresa e me lançou um boa noite.


Ele disse que estaria anunciando a minha chegada a ela por um interfone da recepção. Tal como aconteceu com Mike, dei-lhe um aceno de cabeça em agradecimento, bem como, em seguida, recuei e esperei até que o elevador parou no seu andar. Theresa abriu a porta no final do corredor e colocou a cabeça para fora. Ela acenou para mim. — Ei você aí! Eu tenho uma pizza chegando e duas garrafas de vinho que estão sendo refrigeradas. Eu espero que você goste de vinho. Eu gosto de coisas doces. Eu não sou uma garota seca. A bola de nervos interna se soltou com a sua risada descontraída. Quando entrei em seu apartamento, fiquei surpresa com o calor. Era um apartamento de três quartos, com um layout simples. — Você quer uma turnê? Eu dei um sorriso. — Eu adoraria. — Aqui é a cozinha. — Ela acenou para o lugar onde nós estavamos, com um balcão de ilha no meio. — Há a sala de estar. — Ela tinha um sofá branco secional de pelúcia que se curvava em torno de um canto da sala com um sofá ao lado dele. A parede estava coberta com uma grande TV de tela plana. Ela liderou o caminho através da sala e abriu as portas de vidro que levavam para um grande pátio. — Aqui está a minha varanda. Nada de especial, mas eu gosto da vista. — Era mais um pátio que estava no meio dos edifícios circundantes. A piscina brilhava para nós. — E aqui está o meu quarto. — Ela deu dois passos e abriu um outro conjunto de portas de vidro. Entramos em um quarto grande. Ela combinava sua cabeceira branca com os sofás brancos na sala de estar. Quando ela me mostrou seu quarto e os outros dois quartos usados como um escritório e uma sala de exercícios, percebi que não havia quarto de hóspedes. A última parada foi o banheiro público. Ela abriu a porta. — Eu tenho um banheiro no meu quarto,


mas você pode usar este. Eu nunca tenho convidados por isso vai ser como o seu próprio banheiro, sempre que você vier. Uma pontada de prazer se espalhou através de mim. Ela já estava planejando a próxima vez que nós sairíamos. Seu interfone tocou e ela foi até ele. — Sim? O homem do outro lado falou: — Sua pizza está aqui. — Okay. Deixe-o subir. Eu estarei esperando. — Sim, senhorita Webber. Ela sorriu e balançou a cabeça quando ela se virou para mim. — Ele sempre me chama de senhorita Webber. Eu tenho vivido neste edifício desde que eu tinha três anos. Acho que Jarvis deveria começar a me chamar pelo meu primeiro nome, mas ele nunca faz. — Você viveu aqui toda a sua vida? Ela assentiu com a cabeça enquanto recolhia a carteira de sua bolsa. — Sim. Meus pais se mudaram quando meu pai conseguiu um novo emprego como arquiteto. Então, depois que eles morreram, eu não queria deixar o prédio. Eu fiz a mudança para este apartamento, mas eu gosto deste edifício. Isso é casa. Conheço todos os vizinhos toda a minha vida. Não há muito volume de negócios aqui. Meus olhos se arregalaram. Ela fez uma mudança? Eu nunca poderia pagar um lugar como este, não com o salário que eu ganho como assistente do Sr. Hudson. Então compreendi o resto do que ela havia dito. — Oh, eu sinto muito sobre seus pais. Ela encolheu os ombros quando abriu a porta. — Está tudo bem. Foi um acidente de carro. Disseram-me que eles não sentiram nenhuma dor. Um caminhão os pegou de surpresa.


Eu ouvi o engasgo em sua garganta. O elevador soou à sua chegada e ela saiu para pagar a pizza. Quando ele saiu, ela fechou a porta atrás de si com uma grande caixa de pizza fumegante na mão. Eu não tinha certeza do que dizer. Eu entendi a dor e a morte, mas eu não entendia seu estilo de vida. Pela maior parte, eu cresci em uma quitinete com AJ. Mallory e Ben cresceram com seus pais, mas eles viviam na pobreza. Nós três tinhamos lutado por uma maneira de sair dela. Eu tinha sido a mais bem sucedida, mas nunca me sentiria confortável em uma casa como esta. Carter era diferente. Esse era o lugar de Carter, não meu. — E quanto a você e seus pais? — Ah. — O que foi que eu disse? — Hum, meus pais estão mortos desde que eu tinha nove anos. Eu cresci com meu irmão. — Sinto muito por seus pais também. Você deve ser próxima de seu irmão? Eu era. — Sim. — Forcei um sorriso largo e mudei de assunto. — A pizza cheira deliciosamente. Ela riu quando tirou duas fatias. — Quem não ama Sammy’s Pizza, certo? Eu cresci com isso. Minha mãe sempre ordenava a entrega. Eu acho que ela tinha uma queda pelo cara da entrega na época, mas meu pai nunca se importou. Era a única vez que ele poderia comer porcaria. Minha mãe era uma defensora da alimentação saudável na época. Não eu. Eu me satisfaço quando posso. Quando os quilos começarem a aparecer, eu vou ter que parar. Eu tinha que concordar. Ela era uma vareta e depois de passar tantos intervalos e refeições com ela durante a semana, eu sabia que ela tinha um apetite saudável. Eu não era tão abençoada, mas nunca tive um problema com meu peso. Meu problema era não ter o apetite como Theresa, algo que ela tinha começado a notar durante a semana passada. Eu estava determinada a igualar com ela hoje à noite com a pizza, mas quando eu tomei essa decisão ela já tinha


engolido uma fatia enquanto procurava dois copos para nosso vinho. Eu acho que eu não tinha uma chance. No entanto, deslizei um pedaço em um prato e peguei o copo de vinho que ela ofereceu. Isso era normal, depois de uma semana difícil no trabalho, rir com seus amigos com um copo de vinho. Isso era tudo normal. Eu poderia ser normal. Carter não era normal, mas eu não podia apenas tê-lo em minha vida agora. — Então, o que você quer assistir? — Ela indicou os sofás e logo estávamos ambos sentadas com cobertores, a pizza sobre a mesa, e a segunda garrafa de vinho ao lado. Ao vê-la recolher tudo, ela corou e murmurou: — Eu fico preguiçosa uma vez que estou no sofá. Eu não gosto de me levantar. Não me julgue. — Nunca. — Eu não podia conter o sorriso que ia de orelha a orelha. Theresa era exatamente a amiga que eu precisava. Foi depois do segundo filme, e da segunda garrafa de vinho, quando alguém bateu na porta. Eu caí no sofá, meu coração batendo, mas Theresa fez uma careta para a porta. Não havia medo, não havia sequer surpresa. Ela suspirou quando se levantou da sofá, um pouco mais desajeitada do que o normal. — Me dê licença, enquanto eu lido com isso. Com isso? Eu escapuli do sofá para que não pudessem me ver, mas eu tentei espreitar sobre a borda. Quando ela abriu mais a porta e ouvi uma voz masculina, meu queixo caiu. Será que Theresa tinha um namorado e não me contou? Bem. Revirei os olhos. Eu não tinha sido íntima sobre minha vida afinal. Eu não podia culpá-la por não compartilhar sua vida pessoal. Então eu vi o seu piscar de olhos. — Noah, você nunca me disse! Eu desisti de espreitar e caí no chão ao lado do sofá. Esse era o meu chefe.


Ele rosnou de irritação e retrucou: — Eu também. Contei-lhe sobre o jantar em família na semana passada. — Sim. — Theresa se manteve sozinha. — Você me disse, nunca me convidou. Eu pensei que você estava apenas sendo um canalha egoísta, o que é normal. — AAH! Você me deixa louco. Ela bufou. — Você faz isso muito bem apenas por si mesmo. Eu não faço nada para torná-lo louco. — Sua voz se suavizou. — Sua mãe deve estar muito zangada comigo. — Não se preocupe. Ela me culpa, disse que eu devo ter feito alguma coisa para te chatear. — Olha, venha para dentro que eu vou ligar para sua mãe e tudo vai se resolver. Eu tenho companhia, então eu não posso ir de qualquer maneira. — Você tem companhia? — Interesse e alarme dispararam em seu tom. — Quem? — Uma amiga. Ele bufou desta vez. — Você não tem nenhuma amiga. Ela rosnou. — Eu bateria a porta na sua cara, se eu não tivesse que ligar para sua mãe. — Ookay. — Ele zombou. — Que seja. Entre. Seja legal com minha amiga. — Ela se virou e agarrou o telefone da mesa ao meu lado. Quando ela se curvou, piscou-me um pedido de desculpas, mas ela falou com o cara grande que tinha a seguido para dentro: — Você pode querer ser profissional. Ela trabalha para você. — E então ela se dirigiu para fora da sala, levantando o telefone ao ouvido, quando ela foi.


Sentei-me. Portanto, este era Noah Tomlinson. Eu nunca conheci o cara, mas já tinha visto fotos dele. Tinha havido algumas de quando ele tinha sido um lutador de MMA e em abundância de quando ele ganhou o campeonato nacional. Ele usava jeans e um suéter que se estendia sobre o peito de uma forma impressionante. O cara era enorme, e quando eu peguei o seu olhar, soube que ele era inteligente. Uma nuvem de desconfiança e olhar de soslaio estavam em seu olhar quando ele me olhou de cima e abaixo. Eu esperava que o proprietário do The Richmond estendesse a mão, alisasse o cabelo para trás, e se tornasse o bem–falante desprezível como a maioria dos caras de nível superior eram. Ele não fez. Sua carranca se aprofundou e ele encostou-se ao balcão da ilha na cozinha. Ele cruzou os braços, fazendo com que o peito parecesse ainda maior, e fez uma careta para mim. — Quem é você? Ele não sabia, mas ele deve saber. — Sou Emma Martins. Suas sobrancelhas subiram e tudo desapareceu. Choque e algo próximo ao pânico apoderou-se dele. Ele olhou para onde Theresa tinha ido e, quando soube que ela ainda estava no telefone, baixou a voz para um sussurro. — O que você está fazendo aqui? — Eu... hein? Theresa e eu somos amigas. Estamos trabalhando juntas. Você nos juntou. Ele rosnou na parte de trás da garganta. — Eu não esperava isso. Eu sabia que vocês iam trabalhar juntas, mas — ele olhou para onde Theresa foi novamente. — ela não sabe do seu relacionamento com Carter, não é? Meu relacionamento com Carter? Com ele? Que relacionamento? — Não, não sabe. — Bem, ele fazia. Eu estreitei meus olhos. — O que quer dizer com você não esperava por isso? Ele franziu a testa novamente.


— Esse foi o meu erro. Sinto muito, mas você realmente precisa ir. Você deve cortar sua amizade com Theresa também. Ela odeia Carter. Meus olhos ameaçaram pular. Ela conhecia Carter? Ele emendou: — Eu quero dizer, ela odeia a ideia dele. Ela nunca o conheceu, não se preocupe, mas ela sabe que ele é um amigo meu e ligado à máfia. Ela não aprova a nossa amizade, e se ela souber do seu relacionamento com ele — assobiou e abanou a cabeça — não seria bonito. Confie em mim. — Como é que vocês dois se conhecem? Ele deu de ombros. — Amigos de família. Seus pais eram amigos de meus pais. Nós continuamos quando eles morreram. — Oh. Seus olhos se estreitaram novamente. — Você não está aqui para tentar pegar o dinheiro dela, não é? O QUE? Mas, então, olhei em volta, ela tinha dinheiro. Vi isso antes, mas gostaria de saber o quanto ela tinha. Então eu me lembrei com quem eu estava vivendo e respondi: — Você acha que eu estou enganando-a por dinheiro? — Oh, sim. — Ele relaxou e me deu um sorriso. Isso transformou a sua face. Eu vi por que muitas das mulheres no trabalho sussurravam sobre sua delícia. Ele não tinha o clássico modelo que Carter tinha, mas quando sua boca se transformou em um sorriso, isso iluminava seu rosto e ele ficava bonito, com uma aparência viril e áspera. Eu sabia que apelava para um monte de mulheres. — Eu esqueci suas conexões. Talvez ela esteja enganando você? Eu poderia dizer pela forma como sua boca se curvou em um sorriso torto que ele estava brincando. Eu estava um pouco insultada. Eu podia ter crescido com um trapaceiro, mas nunca fiz isso. AJ nunca permitiu isso, e depois que ele


morreu, estava determinada a ser bem sucedida sem recorrer a formas de baixo nível de ganhar dinheiro. — Olha. — Sua mandíbula se apertou e sua voz tornou-se áspera. — Eu realmente sinto muito. Eu não quis dizer nada com isso, só que Theresa foi alvejada antes por causa de seu dinheiro. Ela não tem um monte de amigos, porque ela é também extremamente confiante. Digo-lhe para ficar longe de todo mundo, mas ela tenta de vez em quando. Isso nunca termina bem. Isso é o que eu pensava antes que eu soubesse quem você era. Isso explicaria a falta de amigos de Theresa, mas eu não poderia abalar sua suspeita. Ele estava encobrindo isso, mas estava lá. Eu não sei se o meu relacionamento com Carter mantinha isso ou fazia pior? Meu instinto me disse que ele teria suspeitado de mim com Carter na minha vida ou não. — Okay! — Theresa voltou com um sorriso de satisfação no rosto. Ela jogou um braço em volta dos ombros de Noah e bateu seu quadril no dele. — Está tudo bem com a sua mãe. Ele estudou-a com um leve sorriso de escárnio. — Diga-me que você não fez. Seu sorriso ia de orelha a orelha. — Eu fiz. Eu fiz uma careta. Ele gemeu. — Qualquer que seja a coisa que você falou com a minha mãe, eu estou fora. Tenho um encontro hoje à noite. — Não, não. — Ela riu e se enfiou em seu peito. — Bem, sim, você tem. Comigo e com Emma. — Ela continuou: — Brianna conseguiu um emprego no Octave. Eu disse à sua mãe que iria e veria como ela está. — Brianna fez o quê? — Noah explodiu. — Você fez o quê? — Sim, eu fiz. — Theresa fez uma pose arrogante com a mão em seu quadril. — E você pode estar malditamente satisfeito comigo porque eu disse à


sua mãe que iria e veria como ela estava. Em troca, ela não fica contra você por não me convidar para o jantar de família hoje à noite. — Que jantar de família? Brianna não teria estado lá. — Sua mandíbula se apertou quando ele disse isso. — Ela conseguiu um emprego no Octave? Que diabos ela estava pensando? Esse lugar é perigoso. Theresa fez uma careta. — Ela provavelmente está pensando que é o trabalho mais legal do mundo. Você vai lá todo o tempo. — Eu não sei. — Você me leva lá o tempo todo. — Oh, sim. — Mas, como a mandíbula continuava a apertar e abrir, sua raiva era óbvia. — Como diabos ela conseguiu um emprego lá? — O que você quer dizer? O proprietário provavelmente a atraiu lá. Ele está fazendo de tudo para virar seu amigo, Noah. Ele sempre faz isso. Sua voz subiu uma oitava e sua cabeça se esgueirou para baixo. Eu tenho a nítida impressão de esta era uma luta que eles tinham muitas vezes. Meu chefe me lançou um olhar cauteloso. Houve também um pedido de desculpas lá quando Theresa começou a falar mais. — Por que você é amigo de alguém como ele está além da minha compreensão. Ele é uma pessoa desagradável, Noah. Ele é nada mais que um... — Theresa. — Ele interrompeu e me lançou um olhar aguçado. — Ah. — Ela corou e se virou para mim. — Sinto muito, Emma. Eu não gosto de um dos amigos de Noah, mas isso não é algo que você precisa se preocupar. Eu realmente sinto muito. Eu esqueci que você estava aqui. — Então ela me cegou com os dentes brancos. — Quer ir dançar hoje à noite? Noah conhece o dono do Octave. Posso não gostar do cara, mas seu clube é quente. Oh cara. Eu não tinha certeza de como reagir. Ela interpretou mal.


— Oh, você não precisa se preocupar. Confie em mim. Eu sei que o lugar pode ser perigoso, mas sempre que vou com Noah, sempre recebemos o tratamento VIP. Nós temos nossa própria entrada e uma sala privada. É completamente seguro. Para nós. Quando eu não disse nada, ela pegou minha mão e a apertou. Ela se entusiamou: — Eu prometo que você vai se divertir. E não é que vamos mesmo ver o cara. Ele está quase sempre no clube. Ele é tão importante e poderoso que não tem tempo para o seu amigo. — Quando ela disse a última declaração, sua voz ficou grossa com sarcasmo. Noah revirou os olhos. — Você pode parar de reclamar? Você nunca conheceu o cara. Ela lhe lançou um olhar sombrio. — Eu não preciso tê-lo encontrado. Ele é uma pessoa desagradável, Noah. Eu não sei por que você se recusa a ver isso nele. Ele está apenas te usando no The Richmond. Você é o único que me disse que ele queria comprar algumas ações no ano passado. Ele balançou a cabeça e resmungou: — Eu não disse que ele queria comprar ações. Eu disse que lhe ofereceram mais ações. Ela se endireitou a sua plena altura e os ombros para trás. — Você está louco por ser amigo dele. — Deixe isso, Theresa. Você não conhece o cara. Você não conhece a minha amizade com ele. E, — ele mandou outro olhar aguçado em minha direção — você realmente quer colocar isso na frente de sua nova amiga? Fez isso. A tensão a deixou no próximo segundo e ela apertou minha mão novamente. — Sinto muito, Emma. Eu fico com tanta raiva às vezes. Tentei dar-lhe um sorriso tranquilizador.


— Oh, isso é bom. Nós todos temos nossos segredos... eu acho. — Bem, não é realmente um segredo, mas não é um argumento que deve acontecer hoje à noite. Convidei-a mais, porque eu pensei que seria divertido. Isso vai ser muito divertido. Você vai a Octave com a gente? — Ela me deu um olhar de cachorrinho. Bem. Isso ia ser interessante. Eu balancei a cabeça, mas quando Theresa aplaudiu e Noah fez uma careta, eu não tinha certeza de como esta noite ia acabar. Quando descemos as escadas e nos empilhamos no carro de Noah, vi o meu carro estacionado atrás de nós. Oh, ótimo. Eu não tinha considerado o que dizer a Mike e os outros guardas, mas quando Noah manobrou para o tráfego e meu carro começou a seguir, percebi que eles já sabiam o que eu estava fazendo. Eu só esperava que Carter não fosse ficar louco com a mudança de planos.

-

CARTER

-

— Senhor. Carter olhou para a porta e viu um dos seus homens. Ele se levantou da mesa e deixou seus colegas de trabalho para trás. Quando eles entraram no corredor, seu homem esperou até que a porta estava fechada, antes que ele lhe dissesse: — O namorado se encontrou com um Bertal. — Eles o encontraram? — Não, senhor. Ele foi até eles. Os olhos de Carter chicotearam. — Você tem certeza? Ele moveu rapidamente sua cabeça em um aceno de cabeça.


— Sim, senhor. Quando ele voltou para o apartamento ele tinha uma maleta com ele. — O que tinha nela? — Dinheiro, senhor. Os olhos de Carter se fecharam em uma careta. Ele sabia o que aquilo significava. — Tem certeza? — Abriu-a no carro. Vance tem uma foto disso. Parecia um monte de dinheiro. — Ok. — Ele suspirou. — Dobre os guardas em cima dela. Certifique-se que eles se misturem. Carter retornou ao seu encontro, mas demorou alguns minutos antes de ele ser capaz de se concentrar sobre o que eles estavam dizendo. Sua mente estava em Emma e no que isso significava para ela. Ele não gostou. Aconteceu rápido demais para o seu gosto. O tempo de dizer a ela o que estava acontecendo estava se aproximando, mas ele não queria isso. Ainda não. Era muito cedo para ela estar tão assustada quanto precisava estar.


Quando Noah se aproximou do Octave, meu telefone vibrou. Quando eu vi que era de Carter, todo o meu corpo ficou quente. Theresa insistiu que eu me trocasse. Ela me deu um vestido branco para vestir. Eu não esperava muito, mas quando eu o coloquei, era a escolha perfeita. Ele era longo em mim. As extremidades do vestido tocavam os meus dedos do pé, mas a frente dele era separada. Em vez de um vestido real, eram dois pedaços de pano. Theresa os amarrou ao redor de modo que cada um cobriam os meus seios e em volta do meu torso uma vez. Ela declarou que eu parecia uma deusa e eu tive que admitir que me sentia como uma. Fiquei ainda mais grata agora que eu tinha escutado seu conselho. Arrepios de emoção e nervos subiram através de mim, mas quando eu li, uma onda de desejo fez minha cabeça girar. Estou voltando hoje à noite. Terminei o meu trabalho em um dia. Estou voando de volta agora. Onde você está? Eu respondi. Estarei no Octave em breve. Indo com minha amiga que conhece o seu amigo. Noah Tomlinson. Thomas e Mike? No carro atrás de mim. Estou em outro carro com Noah e Theresa, ela é minha amiga que te falei. Fique perto de Noah. Ele pode lutar e irá protegê-la. Os caras vão vigiá-la no clube.


— Para quem está mandando mensagens de texto? Minha cabeça se virou e eu quase derrubei meu telefone quando Theresa franziu a testa para mim. Seus olhos caíram para o meu telefone e o calor subiu para minhas bochechas enquanto eu tateava para manter a minha tela escondida. Eu sabia que estava mais escarlate que o vermelho. Eu devia parecer uma lagosta porque Theresa sorriu e levantou uma sobrancelha. — Você tem um namorado, Emma? Você não mencionou sobre ele toda a semana. Eu quero saber! Eu deslizei meus olhos para Noah, que estava tenso atrás do volante. — Você não mencionou algumas coisas sobre si mesma. A boca dela se fechou e as bochechas ficaramrosa. — Ponto tomado. Bem feito. — Ela riu quando se virou. — Mas eu quero saber tudo sobre ele. Não, você não quer. Você realmente não quer. Olhei pelo retrovisor e vi que Noah estava me observando. Eu poderia dizer que ele dividia meu pensamento não dito. Pelo que tinha sido dito e ouvido, Theresa não gostaria da relação de Carter comigo. E sim, eu fiz uma careta e abaixei minha cabeça. Eu acabei de admitir para mim mesma que havia alguma coisa entre nós. Prendi a respiração e as minhas mãos começaram a tremer. Meu estômago revirou e formou nós, mas eu tinha que admitir que algo estava crescendo entre Carter e eu. Ele não tinha dito nada abertamente para mim, mas ele me desejava. Eu sabia. Eu senti isso, mas durante a semana passada, ele nunca fez um movimento. Ele sempre estava em casa quando eu voltava do trabalho. Tínhamos um jantar todas as noites. Após a primeira noite, nunca usei a minha cama novamente. Quando ficava sonolenta, ele me levava à sua. Ele sempre me segurava em seus braços e acariciava minhas costas até que eu adormecesse. Havia algumas vezes que eu acordava no meio da noite e via que ele se foi. Na primeira vez, verifiquei a academia, mas ele não estava lá. Fiquei acordada o resto da noite, até que ele voltou depois das cinco horas da manhã. Sem acender a luz, mas o ouvi voltar para o quarto e deslizar de volta para a cama comigo. Ele me


puxou de volta contra o seu peito e envolveu seus braços apertados até que eu senti seu peito subir e descer em um sono profundo. Quando a respiração igualou, adormeci também. A segunda e terceira vez, quando eu acordei e não o encontrei, não o procurei. Eu caí no sono e acordei novamente quando ele voltou para a cama. Eu sempre me aconchegava de volta em seus braços, e quando eu ia sair para o trabalho no período da manhã, ele acordava também. Ele nunca parecia cansado. Ele estava sempre alerta e tinha café e café da manhã pronto para mim pelo tempo que eu me arrumava e ia para a cozinha. Então, ele ia comigo para o meu trabalho. Todas as manhãs ele me dava um beijo quando eu saía do carro, mas ele nunca me beijou quando estávamos em casa ou em sua cama. Eu irei até você e vou encontrá-la lá. Mordi o lábio. Eu só podia imaginar a reação de Theresa. Talvez você não devesse. Por quê? Theresa é protetora sobre Noah. Ela não gosta de você. Ela me conhece? Eu não poderia segurar o meu sorriso. Ele nem sabia. Não, mas a sua reputação fala por si. Ela não tem que me ver para que eu te veja. Eu vou encontrá-la. Eu não estava ciente da respiração que eu estava segurando até que eu deixei sair. Bom deus. Havia uma promessa e algo sinistro em seu último texto. Cada nervo estava esticado e pronto para ele. O latejar começou quando li seu primeiro texto. Era demais para mim até o último. Carter estava me fazendo enlouquecer durante a semana passada. Eu o queria. Foi até o ponto onde eu precisava dele. Eu não conseguia pensar direito quando isso se tratava dele. — Nós estamos aqui. Quando olhei pela janela, fiquei surpresa ao ver que tínhamos ido para o beco ao lado da Octave. Então me lembrei do casal que vi na rua, pois eles foram


correndo por uma porta lateral no clube. Quando a porta se abriu e dois homens grandes saíram, eu sabia que era a mesma coisa. Noah abriu a porta e se afastou quando Theresa se arrastou de seu banco e pulou para fora do carro. Minha porta foi aberta e um gigante ficou ao lado dela, esperando por mim para fazer o mesmo. Quando saí, olhei em volta e vi que Mike deu um passo ao lado de um dos caras do clube. Ele se misturou com eles. — Vamos, Emma. — Theresa chamou, entrando. Mike acenou com a cabeça para eu ir, então eu fiz. Ele seguiu por trás, junto com outros três homens. Quando eu entrei com Noah e Theresa em um pequeno corredor, vi outros dois homens com eles. Ela deu um grito e colocou os braços em volta de mim para um abraço. Seu corpo estava cheio de alegria. — Isso vai ser muito divertido. — Ela sussurrou em meu ouvido: — Eu nunca vou admitir isso para Noah, mas eu gosto que ele conheça o proprietário às vezes. Nós sempre temos o melhor tratamento aqui e este lugar é incrível. Eu só não quero que ele esteja tão perto como ele está. O proprietário me assusta. Eu a abracei de volta, mas balançei a cabeça. Uma semana atrás, nunca teria pensado que Theresa era do tipo de se soltar e ir para um clube como o Octave. Um monte de coisas que me surpreenderam nessa última semana. E uma parte minha estava ficando irritada quanto mais ela falava mal de Carter. Eu entendia. Ela, obviamente, sabia que ele estava ligado à máfia, mas ela nunca o tinha encontrado. E com esse pensamento, uma ansiedade diferente me preencheu. O que ela pensaria se me encontrasse com ele? Será que ela não iria querer ser minha amiga? Ou será que ela queria mais a ver com Carter? Eu não era uma tola. Poderia dizer que algumas de suas reações ao Carter era da intriga e como a mídia o retratou. Carter era visto como um mafioso dos filmes na vida real. Ele tinha a aparência latente, mas ele estava fora do alcance de muitos. Ele era muito poderoso. — Senhora. Eu pulei com a palavra de advertencia de Mike.


Noah e Theresa tinham seguido os outros dois guardas pelo corredor. Eles pararam no meio do caminho e esperavam, franzindo a testa para mim. Mike e os outros três guardas estavam atrás de mim. Eu balancei minha cabeça quando comecei a ir na direção deles. Esta noite ia ser interessante. Fomos levados a uma sala que se abria para uma área de dança compartilhada com outras duas salas. Os seis guardas tomaram posições contra a parede e ficaram camuflados pelas sombras escuras, depois de algum tempo parecia que eles nem estavam lá. No entanto, Theresa olhava para um dos caras maiores. Ela disse a Noah, com uma voz temerosa: — Seu amigo está realmente movendo todos os esforços para você esta noite. Ela deu um sorriso inteligente para Noah, mas ele a ignorou e franziu a testa na minha direção. Nós dois sabíamos a verdade. Eles estavam lá por mim. Foi nesse momento que um homem entrou e se aproximou de Noah. Ele escorria sensualidade. Estava vestido com um terno profissional. Tudo era chamativo sobre ele. Seu cabelo estava em picos com gel. Seus dentes eram perfeitamente brancos. Este era o tipo de cara que eu pensei que meu chefe já teria sido. Os dois apertaram as mãos e apertaram o ombro um do outro. Não demorou muito até que Noah fez um gesto e Theresa se aproximou. Os três conversaram por mais alguns minutos, quando bebidas foram trazidas por dois garçons. Então, enquanto eu observava, Theresa colocou a mão sobre o braço do cara e fez sinal para ele se abaixar. Ela sussurrou algo em seu ouvido, sorrindo para Noah o tempo inteiro, cuja carranca tinha reaparecido. Em seguida, eles estavam rindo novamente. Por alguma razão eu queria derreter no chão. Devo ter avançado para trás sem perceber porque uma mão tocou meu cotovelo de uma forma discreta. Eu pulei, virando-me para ver Mike atrás de mim. Ele me deu um pequeno aceno de cabeça. — Senhora. Eu suspirei.


— Mike, você pode usar o meu nome agora. Ele gesticulou em direção Theresa. — Sua amiga pode ficar com ciúmes, minha senhora. Eu sorri, mas estava certo. Ela não iria ficar com ciúmes, mas ela ficaria curiosa. Ele tinha ouvido seus pensamentos sobre Carter. Todos os guardas tinham ouvido. — Emma, venha aqui. Tudo dentro de mim apertou, mas eu não podia ignorar Theresa. Por alguma razão, não queria estar em qualquer lugar perto de outro homem. No entanto, quando ela cruzou e agarrou meu braço, ela me arrastou para eles e apertou meus ombros. — Esta é minha amiga, Emma. Emma, este é Scott. Ele é o gerente noturno do Octave. Um sorriso sedutor apareceu quando ele estendeu a mão para mim. — Emma, é muito bom conhecê-la. Noah riu ao fundo. Com a minha pele coçando, apertei sua mão, mas a liberei o mais rápido possível. Eu tentei sorrir para que ele não soubesse o quão desconfortável eu estava, mas não consegui parar o frio escuro que desceu pela minha volta. — É bom conhecer você também, senhor. — Emma! O quê? Olhei para Theresa. Sua boca estava aberta, enquanto seus olhos tinham se arregalado. O quê? — Senhor? — Scott fez uma careta, mas ainda sorriu para mim. — Eu não fui chamado assim por ninguém, exceto amiguinhos da minha sobrinha. Eles me chamam Sr. Scott. Por favor, me chame apenas Scott. Eu balancei a cabeça, mas recuei um passo.


Noah escolheu aquele momento para apertar o lado de Theresa. Ela se virou para ele, mas ele abaixou o braço enquanto ele ria e se moveu, ao mesmo tempo. Quando ele se estabeleceu na minha frente, me impedindo de ver Scott, sabia que a coisa toda tinha sido de propósito. Eu estava grata. Ele colocou um braço em volta da cintura de Theresa quando ele tocou sua bebida com a de Scott. — Então, eu ouvi que a minha irmã está trabalhando para você. Como isso aconteceu? — Oh, uh. — Então Scott riu, inclinando a cabeça para trás. — Ela veio aqui e pediu uma entrevista. Como eu poderia negar a irmã mais nova do Grande Noah Tomlinson? Ela é uma boa funcionária, Noah. Você devia estar orgulhoso dela. Os ombros de Noah endureceram. — É a sua primeira noite. — Ela está indo muito bem até agora. Tenho certeza que ela vai ser uma das melhores meninas dentro de alguns meses. Ela pode se mover por todo o caminho servindo aos privados muito em breve. — Por enquanto ela fica nos serviços de garçom, Scott. — Um aviso escuro estava em seu tom. — Sim, sim, é claro. — Uma risada doente o deixou. — O que mais você acha que eu quis dizer? Você não acha que eu faria isso com sua irmã mais nova, não é? — Será que Carter sabe que Brianna está trabalhando aqui? — Por que o grande homem saberia? Esse é o meu trabalho. — Uma tensão caiu sobre o grupo. O tom de Scott azedou. — Eu contrato e demito. — Ele fez uma pausa por uma batida. — Você não quer que eu despache a sua irmã mais nova em sua primeira noite, quer Noah? Theresa disse que você estava aqui para ver como ela estava e se certificar de que ela estava fazendo um bom


trabalho. Estou recebendo o sentimento oposto aqui. Eu sei que Brianna ficaria chateada. Durante a troca, eu tinha flutuado de volta para onde eu me senti confortável. Não foi uma decisão consciente, mas relaxei quando senti Mike ao lado. Theresa deu aos homens um sorriso tenso. — Vamos lá, pessoal. Estou me sentindo seca. Scott, você pode pedir um pouco de vinho para nós? Prometi a Emma que teríamos vinho hoje a noite. — Já fiz isso. — Scott nunca pestanejou. — Está na bandeja atrás de você. Os dois não desviaram o olhar enquanto eles olhavam de um para o outro. Eu não podia aguentar mais e me virei para Mike. — Eu não quero ele aqui. Ele balançou a cabeça e pressionou sua orelha. Ele murmurou alguma coisa e não demorou muito para alguém limpar sua garganta desde a entrada até a sala. — Sr. Graham. Scott virou-se em estado de choque. — Gene? O que você... — Sua voz sumiu e seus olhos pareciam olhar para trás do homem. — Carter está aqui? Fui para frente para ver como Gene se parecia, mas Mike agarrou meu cotovelo e me segurou. — Por favor... Emma. Eu relaxei e fiquei onde estava. — Você pode vir comigo, Sr. Graham? — Por quê? — Scott franziu a testa e olhou para Noah com uma pergunta em seus olhos. — Estou aqui com amigos, Gene. Seja o que for pode esperar até amanhã, a menos que o Sr. Reed esteja aqui.


— Você pode vir comigo, Sr. Graham? — A pergunta foi feita com uma autoridade reforçada agora. Os ombros de Scott caíram. A pequena batalha acabou. Ele deu um sorriso de desculpas a Noah e Theresa e acenou para eles. — Estou sendo necessário em outro lugar, mas vou tentar voltar antes da noite acabar. — Ele se virou para mim e fez uma careta quando viu a mão de Mike no meu braço. — Foi bom conhecer você, Emma. Eu dei-lhe um pequeno sorriso, mas Mike nunca moveu a mão. Scott não se mexeu. Ele se manteve e olhou para mim. Foi por mais de um minuto antes de Gene limpar a garganta novamente. — Sr. Graham. — Então ele sacudiu a cabeça e se virou para ir embora. Assim que ele saiu, a mão de Mike caiu do meu braço e eu me senti como se eu pudesse respirar de novo. Eu não sabia o que era, mas estava abalada com sua presença. Olhei para cima: — Mike, você vai dizer alguma coisa... — A questão caiu de meus lábios. Ele me deu um pequeno sorriso e eu sabia que Carter já sabia. Foi por isso que Gene tinha aparecido, o guarda-costas pessoal de Carter. Então fiz uma careta. — Carter já está aqui? — Mas Mike tinha retomado sua postura de guarda-costas original de volta contra a parede. Ele se misturou com as sombras para ficar invisível, então eu sabia que ele não iria responder a essa pergunta. — Isso foi... estranho... — Theresa estava franzindo a testa para si mesma enquanto ela derramava um copo de vinho da bandeja que um garçom tinha deixado. Ela balançou a cabeça. — Oh bem. Emma, você gostaria de um copo? Eu balancei a cabeça, aliviada, enquanto eu atravessava de volta para eles. Meus joelhos estavam um pouco instáveis. Foi uma hora mais tarde, depois de duas garrafas de vinho e a maior parte do tempo gasto na pequena pista de dança, quando Theresa saiu em busca do banheiro privado. Enquanto eu mancava em meu caminho para nossos lugares, Noah me entregou uma garrafa de água e deu um tapinha na cadeira ao lado


dele. Eu desabei sobre ela, mas não estava esperando o que aconteceu em seguida. — Obrigado. — Ele lançou um olhar por cima do ombro para se certificar que Theresa estava fora do alcance da voz. — Eu odeio esse cara. Ele me dá arrepios, mas nunca soube se podia dizer alguma coisa para Carter ou não. Eu sei que você fez isso hoje à noite. Arrepios desceram pelas minhas costas enquanto eu me lembrava de sua risada doente. — Eu só não gosto dele. — Você não deveria. Há rumores de que ele quebrou prostitutas para a família Mauricio. Meu estômago caiu. — Por que Carter o tem trabalhando aqui? Ele deu de ombros. — Eu não sei, como um favor, talvez? Ele não vai mais, não se lhe dá arrepios. Eu conheço isso bem. Obrigado. Você não tem ideia. Ele esteve farejando Brianna nos últimos seis meses. Tenho certeza que ele tem algo a ver com ela conseguir um emprego aqui. Eu balancei a cabeça. Não deveria ter ficado surpresa. — Por que você parecia tão feliz em vê-lo? Noah riu, tomando um gole de sua cerveja. — Você não pode deixar um cara como ele saber o que você pensa realmente dele, não até que você esteja em posição de realmente fazer algo sobre isso e eu nunca estive nessa posição. Eu balancei a cabeça. Isso fazia sentido, um pouco. Murmurei: — Theresa parecia gostar dele. — Ele é encantador para a maioria das mulheres. — Ele me lançou um olhar de soslaio. — Você parece ser a exceção. Graças a Deus.


Uma imagem de Jeremy estuprando Mallory passou pela minha mente. Minha mão voou para a minha boca quando eu senti o vômito vir, mas eu respirei fundo e o engoli. — Emma? Recuperei-me, balançando a cabeça. — Eu estou bem. — Um sentimento escuro veio sobre mim. — Eu vi homens piores antes. — Eu teria matado Jeremy Dunvan novamente, se me fosse dada uma escolha, mas eu teria gostado do segundo tempo. — Senhora? — Mike estava ao meu lado. Com meu olhar, ele se corrigiu. — Emma? — Sim? — Sua carona está aqui. — Minha carona? — Carter. — Oh! Noah riu. — Vá em frente. Theresa quer ficar fora por mais algum tempo. Eu posso dizer. Vou dizer a ela que você teve uma carona para casa. Diga Olá a Carter por mim. Nervos e emoção tomaram conta de mim quando percebi o que Mike estava insinuando. Eu estava distantemente ciente de que estendi a mão e dei ao ombro de Noah um aperto quando me levantei, mas então eu estava andando fora da área das salas seguindo Mike. Eu mal tinha consciência dos outros cinco guardas que nos seguiram quando fui levada através de um labirinto de volta do Octave novamente. Desta vez, as luzes ainda estavam apagadas e uma memória correu para mim. Era a noite que eu tinha vindo para o clube com a minha colega de faculdade. Ela fugiu para encontrar o namorado dela e eu dançava sozinha até que duas mãos deslizaram em torno de minha cintura. Por uma noite, eu me dei em tentação e deixei o toque de um estranho. Eu nunca o vi, mas o senti, e eu nunca

experimentei

essas

sensações

novamente

até

Carter.

A

mesma

necessidade que eu senti naquela noite, que eu sentia toda vez que eu pensava nele, levantando-se com uma intensidade forte em mim novamente.


No momento em que me foi mostrado através de uma porta e em um quarto escuro, eu não consegui me controlar. Eu não conseguia pensar direito. Quando eu vi uma sombra, e senti sua mão deslizando em torno da minha cintura como eu tive naquela noite, eu me virei para ele. Entreguei tudo ao seu toque. Mesmo antes que eu dissesse alguma coisa, já sabia que aquela noite tinha sido com Carter. Nenhum outro homem nunca me fez sentir como ele fez e estar de volta no Octave abriu as comportas. Eu o queria ainda mais.


— Era você naquele dia. — Engoli em seco quando os lábios de Carter roçaram meu pescoço. Ele permaneceu em meu pulso. Sua língua varreu contra ele enquanto eu tentava me virar para ele. Eu precisava senti-lo contra mim, entre as minhas pernas, mas seus braços se apertaram ao meu redor. Moveramse atrás de mim e se apertou em mim. Ele murmurou contra a minha pele. — Era eu. Segurei a mão sobre a dele, do outro lado do meu pescoço e a segurei lá, o reivindicando, quando me virei em seus braços. Sua mão deslizou na minha frente e eu o vi. Seus olhos estavam escuros com desejo e necessidade. Eu sabia que ele via o mesmo em mim, mas eu não me importava mais. Eu precisava dele, mas me lembrei daquela noite. Minha colega de faculdade estava ao lado e eu estava sozinha até que senti alguém atrás de mim. O álcool em mim não foi o suficiente para transformar todas as minhas inibições, mas isso tinha ajudado. Minha pele chiava enquanto eu pensava naquela noite, mais uma vez, enquanto tinha sido ele atrás de mim. Ele sussurrou contra a minha pele quando abaixou a cabeça:


— Eu estava na sala de segurança. Eu vi você nas câmeras e não pude evitar. — Seus braços deslizaram em torno de minhas costas. Ele apertou a mão no meu quadril e me ancorou contra ele. Engoli em seco quando ele pressionou seus quadris contra mim, mas então ele me levantou e me levou para o canto. Era o mesmo daquela noite. Ele me segurou suspensa no ar, por isso acabei com minhas pernas em volta de sua cintura. Eu o senti ainda mais contra mim e, em seguida, suas mãos deslizaram sob a borda do meu vestido, para o interior das minhas coxas. Ele sentiu o elástico da minha calcinha, o ápice entre as minhas pernas, e começou a esfregar contra isso. Desejo e prazer correram através de mim. Eu estava febril por ele. Eu o segurei, pedindo-lhe para fazer mais. Meus quadris começaram a se mover em ritmo com a mão e não demorou muito para que ele varresse o meu vestido para cima e sua mão estivesse na minha pele. — Carter. — Eu sussurrei, minhas costas e pescoço arqueados para ele. Ele deu um beijo ali, lambendo. — Eu preciso de você dentro de mim. Ele resmungou, apertou seu abraço na minha coxa, e colocou dois dedos dentro de mim. Eles foram fundo antes dele puxar para fora e, em seguida, empurrar para dentro. Enquanto ele continuava, sua língua varreu contra o meu pescoço. Engoli em seco. Meus quadris se moveram para seus dedos deslizando ainda mais profundos. Então ele puxou minha boca para a dele, e os seus lábios reinvidicaram os meus. Sua língua varreu dentro, roçou a minha, e, em seguida, tornou-se mais exigente quanto seus dedos continuaram seu ataque. — Por favor. — choraminguei. Ele se manteve longe de mim durante toda a semana. Meu corpo tinha estado tenso de querê-lo toda a maldita semana. Eu o queria, e não os dedos. Eu queria tudo dele. — Eu quero você.


Seus dedos continuaram seu ataque. Eles pegaram a velocidade, e eu não podia agarrá-lo mais. Isso estava aumentando e aumentando. Eu o senti se aproximando. Antes disso chegar ali, tão perto, eu me empurrei para fora da parede, de modo que apenas a minha cabeça tocava. Eu empurrei meus quadris contra ele e ele rosnou para o último impulso antes que eu explodisse em seus braços. O meu corpo tremia quando as ondas tomaram conta de mim. Carter me segurou. Eu tinha ficado mole em seus braços. Ele pressionou um beijo carinhoso no meu ombro, então deslizou uma mão por baixo e segurou meu seio. Eu queria que meu vestido saísse. Eu queria que suas roupas saíssem. Eu queria seu corpo em cima do meu e sem nada entre nós. Quando eu olhei para ele enquanto ainda me segurava, ele viu o que eu queria e me baixou de volta para o chão. Então ele me puxou contra ele, pressionou outro beijo persistente contra os meus lábios e sussurrou: — Não aqui. Meus olhos se fecharam e minha cabeça caiu para o peito. Ele pressionou outro beijo. — Em breve. Meu corpo tinha derretido em líquido e eu estava em uma poça à seus pés. Seus dedos ajudaram a deslizar o meu vestido de volta no lugar e, em seguida, pegou a minha mão na sua. Quando meu cabelo estava penteado para trás e eu parecia apresentável, ele sorriu para mim e pegou minha mão. Sua voz estava rouca. — Assim que chegar em casa. Você não vai andar por uma semana. Eu ansiava. Imagens de nós dois passaram pela minha mente e eu fiquei molhada novamente. Ele ia ser a minha morte. Uma parte de mim sabia que uma vez que eu o sentisse dentro de mim, não seria o suficiente. Eu quereria mais. Eu nunca ficaria satisfeita, e quando ele me fez gozar, só tinha sido uma provocação. Meu


corpo estava preparado e pronto novamente. Minha mão deslizou pelas costas musculosas. Senti todos os cumes, todos os declives e curvas. Um prazer escuro se espalhou através de mim quando eu senti os seus músculos contraindo, ele virou a cabeça para me ver. Isso era meu. Ele era meu. Ele gemeu e me colocou contra a parede em um segundo. Suas mãos agarraram meus quadris e me posicionou em um ângulo antes que ele batesse com o seu quadril no meu. Eu senti a protuberância na frente de suas calças. Era para mim. Tudo para mim. Ele se inclinou sobre mim e baixou os lábios um pouco acima dos meus quando ele empurrou contra mim. Eu não conseguia respirar. Minhas mãos seguraram seus braços. Os músculos dali também se moveram sob o meu toque, como se estivesse querendo mais. — Isto. — Ele rosnou num sussurro contra meus lábios. — Isso é o que eu queria naquela noite. Não pude me conter e eu tive que provar você, mas esta noite é a noite que eu realmente tenho você. Você é minha, Emma. Você sempre foi. Eu balancei a cabeça, tão fraca contra o seu toque. — Minha. Ele era meu também, mas eu não disse isso. Ainda não, mas tudo no meu corpo estava doendo para que eu fizesse. Ele pegou minha mão novamente e abriu caminho para o corredor. As pessoas pararam e nos assistiram à distância. Eu sabia que era por causa dele. Carter era letal. Seu corpo foi esculpido e moldado à perfeição. Seus olhos eram frios, enquanto seu rosto parecia o de um anjo. Todo mundo sabia quem ele era, de onde ele tinha vindo. Até mesmo a mídia entrava em frenesi quando ele era visto em público. No entanto, ele se movia como um fantasma, como ele treinou seus homens para serem, então aqueles momentos eram raros, e este momento


não foi diferente. Sua equipe o tinha visto antes, mas todos eles ficaram quietos na presença de uma pantera mortal. Uma onda de posse abalou por mim. Minhas pernas tremiam enquanto eu lembrava do meu clímax. Esta criatura que segurava minha mão era minha, e eu era dele. Eu pertencia a ele e eu arquejei em silêncio enquanto sentia sua reivindicação afundar no meu sangue. Era profundo até os ossos. Tudo em mim pertencia a ele e, enquanto eu o seguia através de seu clube, eu sabia que estava ficando viciada nele. Minha mão ansiava por tocar em suas costas, por deslizar através de seus músculos e muito mais. Mordi o lábio. Esta dor não ia embora. A dor entre as minhas pernas e a dor que ressoava dentro de mim crescia cada vez que eu estava com ele, cada vez que ele me olhava e me tocava. Um suspiro me deixou e ele olhou para trás. Fiquei chamuscada pelo seu olhar. Seus olhos de lobo olhavam para mim. Fiquei despida com isso, não importa o que eu usava ou quantas paredes existiam em torno de meu coração. Ele via através de tudo. Sua mão apertou em torno da minha, e ele a levantou. Seus lábios roçaram contra a parte superior da minha mão. Meus olhos se fecharam, a dor dobrou entre minhas pernas naquela suave carícia. — Senhor. — Um homem saiu das sombras. Outro guarda. Carter parou quando ouviu o que o homem tinha a dizer. Ele falou em voz baixa para que eu não pudesse ouvir, mas ambos me olharam. — O quê? Seus olhos se estreitaram e escureceram. Seu aperto sobre a minha mão tornou-se possessivo. Eu perguntei de novo. — Carter? O que foi? Ele se virou, sua decisão tomada, e ele curvou uma mão para minhas costas entre os meus ombros. Ele começou a andar comigo por um corredor. Quando chegamos mais longe, vi Mike esperando por nós e, em seguida, eu


reconheci que era a mesma sala onde eu tinha deixado Noah e Theresa. Travei meus pés. Eu não sabia o que estava acontecendo, mas sabia que ele ia me deixar lá. Algo aconteceu e ele precisava lidar com o que fosse, mas eu não queria ficar para trás. — Emma? — Não. — Eu balancei minha cabeça. — Você não vai me deixar. — De novo não. Ele me estudou, mas, em seguida, assentiu. Sua mão apertou em torno da minha novamente. Meus joelhos quase dobraram de alívio quando ele se virou para o homem. — Consiga a informação e me ligue. Faça isso rápido. O homem foi embora, ele não precisou dizer novamente. Ele me levou de volta pelos corredores até que voltamos para a entrada lateral. Era a nossa saída neste momento. Um carro preto estava esperando com a porta aberta e Mike ao lado dele. Carter deu algum sinal, porque ele saiu. À medida que se aproximava da porta, ele me guiou para o banco pelos meus quadris e, em seguida, deslizou ao meu lado. Quando ele se estendeu para fechar a porta, movi-me para frente. Theresa e Noah estavam esperando atrás de nós em seu carro. Sua boca estava aberta, enquanto Noah estava franzindo a testa. Oh, não. Mas a porta estava fechada e o carro decolou. Carter não tinha ideia do que aconteceu ou ele não se importava. Tive um momento difícil acreditando que ele não sabia que Noah estava atrás de nós. — O quê? — Carter olhou para mim. Devo ter feito algum som. — Oh, não é nada. — Não valia a pena falar. Ele pegou minha mão novamente e a levantou para um beijo suave. — Emma, diga-me.


Os nós no meu estômago se soltaram em seu toque, mas eu balancei minha cabeça. Isto era embaraçoso em uma maneira pequena. — É realmente nada. — Emma. — Ele suspirou. — É sobre Graham? Disseram-me que você pediu para que ele fosse retirado. Sinto muito por ele. Eu deveria ter visto essa situação antes de acontecer, mas não o fiz. Ele não vai incomodá-la novamente. Eu prometo. Eu balancei minha cabeça, mas fiquei aliviada quando ouvi isso. Então eu disse a ele: — Noah e sua amiga estavam esperando atrás de nós. — Eu sei. — Você sabia? Ele balançou a cabeça, suas pálpebras baixaram quando ele olhou para os meus lábios. Ele estendeu a mão e passou o dedo sobre eles. Meu coração pulou algumas batidas quando seu toque demorou. Ele inclinou-se e baixou a cabeça, mas não me beijou. Eu estava à espera, pronta para isso, mas sua mão pressionou suavemente contra minha bochecha. — Eu sabia, mas não acho que você queria que eu conhecesse a sua amiga. — Eu só a conheci esta semana. Ela é mais amiga de Noah. Sua mão apertou a minha coxa. Ele me puxou para mais perto dele. — Sua amiga também. Foi para a casa dela que você foi hoje a noite, não foi? Eu balancei a cabeça. Estava ficando perturbada com a forma como nós estávamos perto um do outro. Eu não tinha certeza que não iria rastejar para seu colo, mas estava pronta. Eu só esperava que ele me levantasse. — Então ela é sua amiga também. — Ele sorriu, a visão era deliciosa para mim, e encostou a testa na minha. — Qualquer um que desaprova alguém ligado à máfia parece certo para mim. Você não precisa se preocupar que eu não gosto


da sua amiga, Emma. Se ela é tão boa para você como ela tem sido para Noah ao longo dos anos, não tenho nenhuma razão para não gostar dela. E lá estava ele. Isso era sobre o que eu tinha sido tão temerosa, não o que Theresa pensaria de Carter, mas o que ele pensaria dela. Isso significava algo para mim, que ele aprovou uma amiga minha agora. Na verdade, isso significava muito para mim o que ele fez, mais uma mudança na minha vida. Eu tinha três amigos que eu considerava família, mas agora era sobre Carter. Foi rapidamente se tornando tudo sobre ele. — O que há de errado? Eu balancei minha cabeça, minha garganta grossa com emoção. Eu não confiava em mim mesma. Eu ia acabar chorando. Eu estava cansada de chorar. Ele segurou o lado do meu rosto e me virei para olhá-lo. — Emma. A bondade em seus olhos foi a minha ruína. Algumas lágrimas escorriam dos meus olhos, e ele as afastou. Seu toque era macio. — Carter. — Eu arranquei em um soluço. Ele me levantou no colo e me curvou contra o peito dele. O conforto que eu sentia era como casa para mim. Fechei os olhos e me enterrei nele. Parei de pensar e me preocupar com tudo. Eu parei de lutar contra o que eu estava sentindo ou o quanto este homem tinha se prendido à minha vida. Não era só a minha vida mais, era o meu coração. Mesmo sem o medo de Franco Dunvan, eu sabia que eu não gostaria de deixá-lo. Era como se eu tivesse vendo-o ao longo dos anos e quisesse ir com ele, mas eu nunca tive razão suficiente para isso. Com esse pensamento, a realidade me atingiu como um balde de água gelada. Eu sentei em seu colo e olhei para ele. Preocupação e desejo se misturavam nele. Ele esperou por tudo o que eu tinha a dizer. Eu suspirei para mim mesma. Eu deveria ir embora. Devo proteger meu coração, mas enquanto eu segurava seu olhar, não pude. Diferentes emoções


lutaram entre si dentro de mim, mas bastou um olhar dele. Lá estava. Um olhar e eu fui atraída para ele. Eu sempre seria atraída para ele. Eu sabia nas minhas entranhas, como uma âncora lançada ao oceano. Quanto mais fundo ela afundava, mais eu sabia. Eu estava apaixonada por Carter Reed. Quando a âncora caiu no fundo do meu estômago, isso ressoou por mim inteira. Ondas de choque dispararam sobre os meus nervos e tendões. Meus braços tremiam, mesmo as minhas pernas sentiram a explosão. E então eu me perguntava, eu tinha sempre o amado? — Carter. — Mmm? — Seu polegar pressionou contra meus lábios, mas ele olhou para cima novamente. Minha voz ficou rouca. — Como você fez isso? Ele sabia o que eu estava perguntando. A mão dele caiu e ele se inclinou para trás contra o assento, mas seus olhos nunca deixaram os meus. Havia uma diversão suave neles antes. Que se afastou para ser substituída por um olhar frio. Ele ainda era intenso, mas me fez lembrar de todas as pessoas falando sobre o assassino frio. Comecei a mexer para fora de seu colo, mas ele manteve as pernas no lugar. Elas montaram nele então eu esperei, contente em ficar onde ele me queria. — Você quer saber o que aconteceu depois que AJ morreu? Eu balancei a cabeça. Eu precisava saber. Eu pensei que sabia, mas talvez eu não soubesse tudo. — Você disse que eles estavam procurando por mim? Suas mãos se apertaram em meus braços, uma reação instantânea às minhas palavras. Ele se forçou a relaxar, e respondeu: — Sim. Eles estavam. Franco Dunvan é um monstro, mas eu não posso fingir que não sou como ele. Tornei-me como ele.


-

CARTER

-

Carter olhou para ela. Ela estava tão séria. Ela queria entender e ele viu que ela precisava entender, mas ele ainda se conteve. Ela poderia lidar saber tudo? Seu homem disse-lhe que Troy não pôde ser contatado. Ele era seu confidente na organização de Dunvan, e ele sempre tinha uma palavra de volta para eles. Mas alguma coisa tinha acontecido, ou algo assim ia acontecer. A última comunicação que recebi de Troy era que o namorado a tinha vendido e os homens de Franco estavam procurando por ela. Ela tinha que saber, antes que fosse tarde demais. Então, ia começar desde o início. Ela precisava estar pronta.


Meus pulmões estavam tensos contra meu peito. Doía para respirar, mas mordi meu lábio e escutei. — Franco não ordenou o ataque a AJ. Todo mundo acha que ele fez e ele tomou o crédito, mas foi Cristino que ordenou isso. Eu fechei meus olhos quando um arrepio passou por mim, me lembrando dos pedidos do meu irmão. — Por favor, Tomino, por favor. A voz de Carter ficou áspera. — Foi Tomino, seu irmão mais novo, que fez o ataque. — Eu senti seu escrutínio quando ele acrescentou: — Mas você sabe disso. Você estava lá. A imagem de Tomino elevando o taco voltou. Isso me queimou. — Eu também estava. Cambaleando, tentei deslizar de seu colo. Seu poder sobre as minhas coxas me manteve ancorada a ele. Ele me puxou para mais perto e continuou, agora num sussurro contra meus ouvidos: — Eu estava no andar de cima. AJ estava vindo para mim e eu vi isso, mas não podia fazer nada. Eu não consegui nem abrir minha janela o tempo suficiente para gritar para baixo. Inferno, não é que eu poderia ter feito alguma coisa, mas eu queria tentar.


Ele estava lá. Meus olhos estavam abertos agora e sem piscar, esmagados contra seu peito. Ele estava lá. Eu não podia começar a pensar sobre isso. Sua mão começou a escovar meu cabelo para trás, enquanto ele continuava: — Quando isso aconteceu, não consegui desviar o olhar. E quando eles levaram aquele taco para ele, foi o começo para mim, Emma. Oh Deus. Um gemido me deixou. Eu afundei nele agora. — Eu já sabia que iria matá-los, mas depois, quando eu te vi rastejar para fora daquele lugar, estourei. Você, você! Você viu a coisa toda. Eles fizeram isso na sua frente, mas eu repassei na minha cabeça. Percebi que eles não sabiam que você estava lá. Eles não podiam saber, pois — Sua mão tremia por trás da minha cabeça. — se eles soubessem, eles teriam matado você também. Ou pior. Eles a teriam levado com eles. — Não havia nenhuma restrição agora. Sua voz caiu e a raiva gelada que senti naquele dia estava nele novamente. — Eu matei todos eles, Emma. Eu faria isso de novo. Eu fiz isso de novo. Eu fui para a casa de Tomino naquela tarde. Eu fui de sala em sala e cortei suas gargantas. Quando isso não funcionou e não havia muitos deles, eu usei as armas deles. Minhas mãos se transformaram em punhos em sua camisa. Meus ombros se encolheram e eu odiava o que estava ouvindo, mas tinha que ouvir isso. Uma parte de mim queria que eu estivesse lá, que eu tivesse sido a única a decretar vingança que eu só podia ouvir falar. Estava mordendo meu lábio, tentando manter tudo, e eu provei o meu próprio sangue. Mas eu não queria parar de morder, eu só mordia com mais força. A voz de Carter tinha ficado distante enquanto ele se lembrava daquele dia. Ele tomou uma respiração profunda. Seu peito levantou para cima e para baixo. — Eu não vou te contar tudo. Eu não preciso adicionar isso aos seus pesadelos, mas quando terminei na casa, fui para The Blue Chip e disparei em Cristino. Eu atirei nele e seus dois motoristas em seu escritório. Houve mais alguns que eu não sabia sobre eles até mais tarde, mas ainda os matei. Eu matei todos eles. Por você.


Havia uma dificuldade em sua voz, mas não me mexi. Eu fiquei pressionada contra ele, mordendo com tanta força que o sangue escorria para fora. Eu o senti deslizar para baixo do meu queixo e sabia que isso iria pingar nele. Isso não importava. — Você foi para Mauricio depois disso? — Eu espremi, minha voz estava rouca. Era doloroso falar. — Deixei The Blue Chip e peguei um táxi para o seu armazém. Foi Farve que me viu pela primeira vez. Eu tive uma sorte dos diabos que ele fez. Eu tinha sangue em mim até então. Eu não sei como eu o tinha em mim, eu não me lembro de tocar os corpos, mas de alguma forma isso estava em todo o meu rosto. Fiquei surpreso que o taxista não me levou para a polícia. Ele poderia ter. Eu estava fora de mim até então, mas sim, foi Farve que me viu pela primeira vez. Ele se lembrou de mim pelo meu pai. Eles já tinham bebido juntos como amigos, mas eu sabia que ele nunca aprovou as surras que eu levava. Lembrei-me de que quando Carter vinha dormir na nossa casa, quase todas as noites, ele escorregava pela porta do pátio. Ele nunca tinha falado sobre isso quando éramos crianças, e desde que eu tinha entrado em sua vida mais uma vez, o assunto não tinha sido levantado. Lembrei-me de uma noite, quando ele estava deitado no sofá, machucado e ainda sangrando. Eu nunca soube o que dizer. AJ ignorou, ele fazia isso porque é o que Carter queria. Mas eu não podia ignorá-lo naquela noite. Eu dormi no chão ao lado dele. Quando acordei, seu pé tinha escorregado para fora do sofá e descansava contra o meu. Eu não me movi por horas. Eu o segurei ali ainda até que Carter levantou seu pé. Quando acordou, ele nunca disse uma palavra. Levantou-se e voltou para sua casa. Pensando nisso agora, algumas lágrimas por ele voltaram para mim, mas fiquei quieta. Quando ele quisesse falar sobre isso, estaria lá para ele. — Farve garantiu minha segurança. Ele disse que eu era um bom lutador e leal. Eu sabia o resto. Eles o haviam levado e não havia mais massacres deixados por ele. Quando fui levada aos serviços sociais e arrastada pelos lares adotivos, ainda ouvia histórias sobre Carter Reed, o assassino frio. As histórias


tinham parado pelo tempo que eu terminei o ensino médio. Não foi até o meu primeiro ano na faculdade que percebi o porquê, ele havia se movido para cima. O Octave foi aberto, e mais alguns clubes vieram depois. Quatro anos mais tarde, Carter Reed tinha se transformado em uma lenda. Ele me segurou agora e pressionou um beijo em minha bochecha. Ele sussurrou: — Franco Dunvan substituiu Cristino na Família Bertal. Eles descobriram que tudo o que eu tinha feito resultou da morte de AJ. Todo mundo sabia que ele tinha sido o meu melhor amigo, então ele queria atacá-la. — O quê? Ele balançou a cabeça, seus olhos estavam cheios de remorsos. — Mas eles não podiam. O que eu tinha feito foi muito grande. A polícia nunca foi chamada por que a casa de Tomino era a sua base para a tomada de escravas sexuais. A família Bertal escondeu e limpou tudo, mas Franco queria vingar Cristino para fazer seu próprio nome maior. — Carter sacudiu a cabeça. — Nós ouvimos que os mais velhos nunca permitiram. Você era muito jovem e era uma inocente, mas isso não impediu Franco de tentar. Ele simplesmente nunca fez qualquer movimento direto que a família Bertal pudesse relacionar a ele. Tudo me machucava. Doía respirar. Doía sentir. Doía pensar. Doeu para falar, mas eu esganicei. — Eles tentaram me machucar? Toda a minha vida? Ele acenou com a cabeça, emoldurando o rosto com as duas mãos. — Eu estive te protegendo por toda a sua vida, Emma. Mike e Thomas são apenas dois em uma longa fila de homens que estavam vigiando você. Toda a sua vida. Desde esse dia. Isso tudo foi por você. — Ele franziu a testa. — Você deveria ter um guarda na cobertura. Ele estava se aliviando quando você fugiu, mas os outros te seguiram. — Ele riu agora. — Eu não podia acreditar naquilo. Ele jurou para mim que nunca iria mijar de novo.


Toda a minha vida? Eles estavam me vigiando? Toda a minha vida? Eu não poderia pensar sobre isso. Espere, ele quis dizer... prendi minha respiração. — Você sabia sobre Jeremy Dunvan antes de eu vir para você? Ele acenou com a cabeça, esperando minha reação. Meus olhos estavam bem abertos e o pânico aumentou. Meu peito estava apertado. Algo estava pressionando-o. Mas, balancei minha cabeça. Isso não fazia sentido. Ele sabia, mas como? Por que ele esperou que eu fosse até ele? Estava olhando para longe quando comecei a compreender tudo, mas ele me virou de volta para ele. Seus olhos eram ternos e amorosos. Seu polegar roçou minha bochecha. — Meus homens cuidaram do corpo e da arma. É por isso que os noticiários dizem que está desaparecido. — Mas você nunca me disse nada... — Lembrei-me da histeria dentro de mim, o pânico com o que tinha acontecido, como Franco Dunvan ia nos matar. Engoli em seco para respirar, meu coração estava disparado novamente. — Eu sabia que você estaria com medo, mas foi uma decisão sua. — Ele murmurou. — Eu sempre quis que você fosse livre tanto quanto possível, mas, quando você veio para mim... — Seus homens sabiam que eu estava na Octave? Ele acenou com a cabeça. — Eu já estava voltando quando eles conseguiram fazer a ligação para chegar a mim. Eu sabia que você estava lá e que tinha decidido vir para mim. — Ele inclinou meu queixo, então eu estava ao nível dos olhos dele. — Finalmente. — Você fez tudo isso por mim? — Eu declararia guerra por você. Ele roubou minha respiração, mais uma vez. Tornava-se difícil respirar em torno deste homem. Eu sempre senti como se estivesse tendo um ataque cardíaco, e isso não era exceção. Sua mão caiu na minha coxa e ele arrastou-a para o interior de minhas pernas. Quando eu fechei os olhos e descansei minha


testa contra a dele, o dedo deslizou por baixo do meu vestido e passou por minha calcinha, pela segunda vez naquela noite. Quando eu exalei uma respiração irregular, ele empurrou para dentro de mim, todo o caminho para dentro. Sua respiração era quente contra o meu rosto, mas eu não me mexi. Eu não queria me mover. Ele começou a entrar e sair, e eu tremia em cima dele. Quando ele empurrou um segundo dedo e manteve o mesmo ritmo, abri meus olhos. Eu estava tão perto dele. Ele estava olhando para mim, um olhar intenso no rosto enquanto seus dedos aceleravam. Eu lutei para não fazer um som, mas eu não pude evitar. Um gemido me escapou. Um sorriso veio dele e ele pegou em torno da parte de trás da minha cabeça. Ele manteve um aperto lá, mas isso não importava. Eu cobri a pequena distância entre nós e toquei meus lábios nos dele. Um fusível foi aceso. Isso já havia sido aceso, mas quando nossos lábios se tocaram, isso entrou em erupção dentro de mim. Eu estava queimando. Sua boca se abriu e tornou-se mais exigente. Ele ordenou a entrada. Eu dei a ele. Eu daria qualquer coisa para ele. Eu amava esse homem. Eu me apertei com mais força contra ele. Minhas mãos se agarraram aos seus ombros, e eu moldei meu corpo ao dele. Eu não podia chegar perto o suficiente. — Emma. — Ele murmurou contra minha boca. Minha língua rodou e roçou a dele. — Carter. Foi nesse momento que o carro virou, me jogando para o lado. Eu caí contra a porta, mas Carter me pegou. Ele me segurou no lugar quando apertou um botão no teto. — Gene? A mesma voz baixa do clube veio pelo interfone. — Senhor, há três deles.


Carter ficou parado por um momento, pensando. Então ele me escorregou de seu colo e me empurrou até que eu estava no chão. Um olhar diferente caiu sobre ele, uma máscara fria cobria seu rosto. Ele não era mais o Carter que eu conhecia, o que me abraçou e me beijou. Essa era a pessoa que matava, e quando compreendi isso, tudo mudou. Tempo ficou lento até que cada segundo passou no ritmo das batidas do meu coração. O carro diminuiu. Carter colocou a mão dentro de um compartimento escondido e sacou uma arma. Era preta, elegante e letal. Ela se encaixa como uma luva em sua mão e ele se aproximou da porta. Em seguida, ele repetinamente explodiu para fora do carro. Eu me ergui do chão quando nosso carro parou com um barulho em um impasse. As portas foram abertas, balançando nosso carro pela força, quando as pessoas atacavam pela frente. Então eu ouvi o grito de freios de um outro carro. Gritos foram ouvidos. Tiros foram disparados no ar. Alguém gritou. Eu abri minha boca, tentando ouvir, mas não podia. Era como se alguém tivesse jogado um véu sobre mim. Eu podia ver, mas não podia ouvir, não totalmente. Tudo era abafado. Então dor explodiu dentro da minha cabeça, e quando a dor chegou a maçante, pude ouvir novamente. Eu podia ouvir muito agora. — Cart — alguém gritou. Isso soou como Mike, não era? Meu coração estava batendo. Eu comecei a me aproximar da porta. Bang! Bang! Eu oscilei para o lado quando alguém voou contra o carro. Então, com um baixo grunhido, ele se empurrou para fora rapidamente. — Carter! Essa era outra pessoa, talvez Gene? Meu coração estava batendo nos meus ouvidos quando eu me movi ainda mais perto. Meus dedos agarraram o exterior de couro, mas eu não conseguia ter


uma boa visão. Eu ainda estava ajoelhada no chão e me movi sobre ele até que eu estava à beira da porta aberta – bang! Bang! Eu me empurrei para trás, os olhos arregalados. Meu coração deu um pulo na minha garganta. Estava ali, pronto para estourar fora de mim, mas depois eu cerrei os dentes. Eu era uma parte disso. Era a razão para isso. Eu tinha que ver. Quando enfiei a cabeça para fora do carro, três pares de pernas bloquearam a minha visão. Elas formavam uma parede viva na minha porta aberta e eu caí no chão. A sensação de queimação foi registrada por mim, mas estava muito longe. Eu quase senti isso. Eu iria lidar com isso mais tarde. Quando me ajoelhei ali, espreitei entre as pernas. Eles tinham se plantado, com os braços levantados e armas apontadas para frente. Vi Carter à distância. Ele estava atrás de um carro que parou atrás de nós. Outro estava abandonado ao lado. Todas as portas estavam abertas e um incêndio iniciado a partir de fora para dentro. Quando as chamas saltaram mais alto, fumaça encheu o céu noturno. Tornava-se avassaladora, mas eu não conseguia desviar o olhar de Carter. Um poste de luz brilhava sobre ele, e o vi levantar um homem a seus pés, bater nele com a coronha de sua arma, e deixá-lo cair no chão, inconsciente. Então, ele olhou em volta. Parecia calmo. Ele não estava alarmado como eu. Mas não, ele não estava calmo. Ele estava animado. Prendi a respiração. Seus olhos se estreitaram. Ele levantou a arma e disparou duas balas. Um corpo caiu contra a frente do outro carro e escorregou para o chão. A arma caiu no chão ao lado dele. Ela deslizou todo o caminho para o nosso carro e por baixo. Ficou atrás do pneu mais perto de mim e eu a peguei. Eu não sabia o que estava fazendo. Eu só sabia que eu precisava de ajuda. Eu precisava fazer alguma coisa. Quando cerrei os dentes, estiquei meu braço para fora mais longe. As pontas dos meus dedos tocaram o metal. Estava quente e me queimou assim que eu bati de lado para obter uma melhor retenção. Quando a minha mão se fechou em torno do punho, me senti ser levantada de volta para os meus pés. A arma veio comigo.


Mike estava assustado enquanto ele me segurava no ar. Meus pés balançaram e deslizaran no chão. Sua mão apertou no meu braço e eu sabia que ia machucar, mas nada importava exceto a arma na minha mão. E Carter. Onde estava Carter? Olhei novamente. Ele estava lutando contra outro homem. Este era o dobro do seu tamanho. Ele deu um soco. Carter se esquivou e enfiou o cotovelo no rosto do rapaz. Quando ele cambaleou para trás, Carter chutou seus joelhos. O homem caiu, mas Carter não estava satisfeito. Ele ergueu a arma mais uma vez e bateu a extremidade para trás dele com toda sua força. O cara caiu de costas. Bang! Bang! Bang! Mais tiros foram disparados. Carter olhou. Seus olhos se arregalaram quando ele me viu, agora apertada contra o peito de Mike. Em seguida, ele estendeu a arma e apontou diretamente para mim. Eu assisti, fascinação quase doente, quando o polegar apertou o gatilho. — Agh! Mike virou. Fui com ele. Nós dois vimos um homem atrás de nós no chão. Carter tinha atirado nele. O sangue escorria de sua testa e sua arma caiu no chão. — Leve-a daqui! — Senhor? Carter tinha corrido de volta. Acenou-nos. — Leve-a daqui. Agora. Mike me jogou para dentro e atirou-se ao meu lado. Eu fui empurrada para o chão antes que eu percebesse o que estava acontecendo e o carro saiu em disparada. — Não! — Eu tentei me levantar. — Carter! A mão na minha cabeça apertou. Eu fui mantida no local. Ele tinha metade de seu corpo sobre o meu e gritou no meu ouvido:


— Ele estará seguro. — Carter! Mike balançou a cabeça ao lado da minha. Sua voz se suavizou. — Ele vai ficar seguro, Emma. Ele quer que você fique mais segura do que ele. — Não! — Eu tentei agarrá-lo pelo braço. Eu precisava ficar livre e voltar para Carter. — Nós o deixamos para trás. — Não. — Ele balançou a cabeça novamente. Ambos os braços vieram ao meu redor agora. — Há um outro carro. Ele virá com o outro carro. Nós tínhamos ido longe demais. Eu sabia que não poderíamos voltar para ele assim que escutei o que ele disse. Carter viria com o próximo carro. Ele tinha que fazer. Tudo estaria bem, mas quando nós voltamos para a casa de Carter, olhei para baixo. A arma ainda estava na minha mão.

- CARTER –

Carter observou os dois carros fugindo com Emma na parte de trás. Ela estava segura. Ele continuou dizendo isso a si mesmo. Ela estava segura. Ele precisava ter certeza de que não havia outros e ele era um dos melhores. Ele era necessário lá, não com ela. Ainda não. Havia um terceiro carro, e correu até ele. O motorista havia sido baleado e caíu sobre o volante, na buzina. Carter removeu o corpo para silenciá-lo. Então ele sentiu o movimento no banco de trás e reagiu a um homem lutando. O homem balançou o braço, tentando apontar a arma para Carter, mas foi nocauteado. O homem chutou. Isso foi bloqueado também. Ele girou a outra perna para ele, mas estava preso ao carro. Ele não podia fazer nada, além de olhar seu captor. Carter olhou para ele. Ele não disse uma palavra. Não piscou. Seus olhos estavam em branco. Eles eram azul gelo.


Gene correu. O homem mais alto parou e olhou ao redor. Ele acariciou sua mandíbula. — Esse foi o primeiro ataque. — Estou ciente. — Carter olhou para ele. Jogou o homem a um de seus guardas e atravessou para chutar em um dos homens inconscientes. Quando ele foi recompensado com um gemido, puxou o cara e atirou-o contra uma parede. — Quem vazou a localização dela? — Podemos interrogá-los no armazém. — Não! — Carter. — Gene se aproximou, colocando a mão sobre os ombros tensos de seu associado. — Nós vamos fazer isso. Vá para a sua mulher. Certifique-se de que ela está bem. Carter sabia que ele estava certo. Gene estava sempre certo. Era irritante. No entanto, enquanto ele normalmente ignorava os conselhos indesejados, ouviu nessa hora. Lembrou-se do rosto de Emma e o quão pálida ela estava quando foi levantada para dentro do carro. Ele estendeu a mão, colocou seus braços em torno do homem, o estrangulando, e quebrou seu pescoço. Quando ele se levantou, Gene recuou e perguntou-lhe: — Será que isso fez você se sentir melhor? — Não. — Ele olhou para cima, uma máscara sobre o rosto impassível. — Vamos para Chicago amanhã. — Você tem certeza? Carter não respondeu. Gene suspirou: — Há outra questão. Carter levou seu olhar para o amigo. Sua mandíbula se apertou enquanto ele esperava. — O namorado voltou.


Os ombros de Carter ficaram ainda mais rígidos. — Diga-me que ele foi pelo dinheiro. — Não havia dinheiro com ele. Eles o estão mantendo viciado. Eles podem controlá-lo melhor assim, se eles ainda precisarem dele. Uma maldição selvagem saiu, mas Carter não podia fazer nada sobre isso. Ele repetiu em vez disso: — Vamos para Chicago amanhã. Gene não o questionou novamente. — E ligue para Noah. Eu não quero que ela vá para Nova York. Não é seguro. Dois de seus outros homens tinham chegado em motocicletas. Ele fez um gesto para que um desse um passo fora, e ele subiu nela. Ele girou a moto e foi para casa.


O carro correu para o subsolo, e Mike me levou por meio de uma porta. Ela dava na academia, e continuamos até que estávamos na cozinha. Depois que ele me levou até o meio da sala, ele deu uma varredura. Mais quatro homens seguiram e foram em direções opostas. Eles foram verificar o perímetro. Eu não podia formar um pensamento, muito menos uma decisão, então fiquei e tremia sobre os meus pés. — Limpo. — Limpo. — Limpo. — Limpo. — Limpo. Olhei em volta da cozinha e resmunguei: — Limpar aqui. Alguém riu em algum lugar do prédio, mas tudo parecia calmo enquanto verificavam até a área da cozinha. Não, apenas três deles fizeram. Dois estavam faltando. Mike disse: — Eles tomaram um ponto fora do seu elevador. Oh. Claro. O elevador. Não podia esquecer o elevador.


— Emma. Eu me virei. Era Mike falando comigo. Por que ele era o único que sempre falava comigo? Ele apontou para um banquinho que um dos outros caras puxaram para fora. — Parece que você vai cair. Oh. Então eu tremi um pouco mais até que o cara por trás da cadeira pegou meu braço e me levou para ela. Ele me empurrou até o balcão e eu levantei minhas mãos para descansar nele. — Ela tem uma arma? O homem virou-se, mas era Carter. Ele estava na porta aberta do ginásio, e estava chateado. Ele se virou para Mike e apontou para o balcão. — Ela tem uma arma? Ele olhou para uma perda. Eu suspirei de alívio. Ele estava aqui. Ele estava vivo. Ele estava furioso, mas porra, era quente. Eu não conseguia parar o rubor que se formou em meus pensamentos. Imagens brilharam em minha mente de nós na cama, no carro, neste balcão. Sim. Eu balançava a cabeça em um aceno para mim. Eu estava em choque. Eu devia estar, porque tudo o que eu queria fazer era pular em Carter. Eu não quero pensar sobre aqueles tiros ou os corpos que deixamos para trás, não. Sexo parecia uma melhor distração para mim. — Emma? — Carter tinha chegado mais perto. Ele inclinou minha cabeça até a dele. — Onde você conseguiu a arma? — Do cara que você atirou. Ele franziu a testa. — A arma escorregou para debaixo do carro e a peguei. Eu queria ajudar. Ele se suavizou e deu um beijo suave em meus lábios. Ele murmurou contra eles: — Deixe a arma. Vá tomar um banho.


Eu fiquei. Não era para fazer uma declaração, eu só não acho que minhas pernas poderiam trabalhar. — Por favor, Emma. Eu balancei a cabeça. — Eu não posso andar. Um dos homens riu novamente. Carter lançou-lhe um olhar sombrio, mas deslizou suas mãos debaixo de minhas pernas. Ele me levantou da cadeira e as minhas pernas em volta de sua cintura. Aparentemente, eles trabalharam bastante para fazer isso. Quando ele se virou e saiu da cozinha, coloquei minha cabeça em seu ombro. Isso me fez sentir bem. Isso me fazia sentir em casa. Quando ele nos levou para o seu banheiro, ele me colocou de volta no chão. Fiquei ali, imóvel, enquanto ele abria a porta de vidro para o seu chuveiro. Ele caminhou dentro do que era mais um banheiro inteiro e testou a água até que ela estava quente o suficiente. Vapor começou a encher o lugar quando ele voltou para mim. Seus olhos nunca me deixaram. Havia tanta tristeza neles. Toquei seus lábios e suspirei. — O que foi isso? — Sua voz tinha ficado rouca. Eu balancei minha cabeça. — Tanta coisa ruim aconteceu, mas tudo o que me importa é estar com você. — Emma. — Ele gemeu. — Você matou mais homens hoje. Ele deixou sua testa descansar na minha por isso. Seu fôlego acariciou minha pele. — Matei. Minha mão foi para o seu peito, onde eu senti seu coração. Ele estava forte, batendo rápido. — Você estava me protegendo.


— Emma, se você não quer que isso vá mais longe, você tem que parar agora. Eu olhei para cima. Eu não disse uma palavra. Ele estava me dando uma saída, mas eu não queria. Eu não podia, não mais. Tudo que queria era estar com ele. Ele viu a minha resposta e seus olhos escureceram. Prendi a respiração quando ele recuou e deslizou as mãos por baixo do meu vestido. Enquando suas mãos deslizavam para cima, contra a minha pele, ele o ergueu sobre minha cabeça. Eu levantei meus braços para que passasse pela minha cabeça e, em seguida, o jogou de lado. Meu sutiã foi o próximo. Com os meus seios libertados, ele envolveu um na mão, esfregando o polegar sobre a ponta. Meu coração estava batendo muito rápido. A dor por ele se espalhando através de mim, mas eu não podia fazer nada. Eu fiquei lá, querendo mais, precisando de mais. Quando ele se inclinou e pegou meu mamilo na boca, não consegui segurar um gemido. Minhas mãos deslizaram por seu cabelo e agarrei apertado, mas eu era a única mantida em cativeiro por sua boca. Ele brincou comigo, seus dentes mordendo suavemente na ponta enquanto sua língua varria todo o mamilo. Minhas costas arquearam, dando-lhe um melhor acesso e a minha cabeça caiu para trás. As sensações me cegaram. Meu desejo era quase esmagador e as minhas pernas começaram a tremer. Ele continuou beijando meus seios. Uma de suas mãos deslizou para baixo da frente do meu corpo. Quando ele me segurou e seus dedos entraram de novo, ele me levantou para que minhas pernas enrolassem em torno de sua cintura. Ele ficou no seu máximo de altura. Eu estava envolvida em torno dele quando ele se virou para ir para o chuveiro. Quando ele entrou debaixo da água, não me intimidei. Isso não foi registrado pelo fogo esquentando dentro de mim. Ele acariciou dentro e fora, abanando as chamas. Seus dentes liberaram meu mamilo, e ele foi em busca da minha boca. Engoli em seco, sentindo os lábios


dele baterem nos meus, e ele arrebatou dentro enquanto seus dedos acariciavam mais profundo com cada impulso. — Carter. Ele continuou empurrando. Eu continuei me excitando. Eu bati minhas costas contra a parede e cravei minhas unhas em seus ombros. Estava quase lá, apenas na borda. Então ele afundou o dedo com força total e eu gritei, incapaz de parar. Eu não podia fazer nada. Carter me segurou no lugar, enquanto as ondas montavam em cima de mim. Cada uma enviou uma sensação pulsante através de mim, e no final, eu estava reduzida a uma poça de água. Foi então que, quando viu que o meu orgasmo tinha parado, que ele se moveu e me sentou em um banco dentro do chuveiro. Com as pálpebras pesadas, vi quando ele tirou o resto de suas roupas. O resto da minha calcinha veio em seguida. Quando ele se inclinou para retirá-la dos meus pés, ombros molhados e abaulados na minha frente. Mordi o lábio, já querendo tocá-lo novamente. Eu queria sentir seus músculos contra mim. Antes que se levantasse, ele deu um beijo no interior da minha coxa. Engoli em seco quando outra explosão de prazer disparou através de mim, mas ele se levantou e me mandou um sorriso presunçoso. Ele estava muito consciente do efeito que estava tendo sobre o meu corpo. Meus olhos se estreitaram, um comentário inteligente na ponta da minha língua, mas ele voltou para o chuveiro e as palavras morreram. Fome se agitou em mim enquanto eu observava o deslizar da água sobre o seu corpo. Pensei no início, que ele tinha moldado seu corpo em uma arma e eu estava certa. Ele era perfeito, desde a definição entre os músculos em seus braços a forma como os seus oblíquos curvavam para baixo de sua cintura magra. Cada músculo se destacava debaixo de sua pele. Ele era perfeito. Ele me observou enquanto lavava a si mesmo. Eu não conseguia desviar meu olhar. No momento em que ele tinha acabado, meu corpo estava cheio de lascívia novamente. O primeiro orgasmo só intensificou a minha fome por ele.


Quando ele voltou para mim, me puxou para ficar em pé e entrou debaixo do jato comigo. Ele ensaboou shampoo no meu cabelo e o enxaguou enquanto o tocava. Fechei os olhos debaixo de suas ternas ministrações. Então ele se virou e lavou meu corpo, cada centímetro. Enquanto limpava o meu núcleo, ajoelhado diante de mim, ele olhou para cima e encontrou os meus olhos em um olhar aquecido antes de colocar a boca ali. Engoli em seco e subi para a ponta dos meus dedos. Sua língua varreu dentro de mim e um gemido gutural foi arrancado do fundo da minha garganta. Ele me segurou ancorada no local com as mãos em minhas coxas enquanto sua língua varria dentro e fora. Ele mordiscou e lambeu enquanto eu tremia, o segurando até que um segundo clímax passou por mim, caindo sobre todos os sentidos do meu corpo. Ele me pegou no ar. Temporariamente saciada, minha cabeça descansou em seu ombro e eu passei meus braços e pernas ao redor dele enquanto me levava do chuveiro para o quarto. Ele me abaixou e, em seguida, me secou. Eu não podia olhar para longe dele enquanto tomava conta de mim. Seu toque era amoroso. Quando ele se enxugou, queria que ele deslizasse na cama comigo. Eu queria dedicar a ele o mesmo cuidado, mas ele desapareceu em seu armário e saiu vestido com roupa preta. — O que você está fazendo? — Minha voz estava rouca. Meu corpo cantarolava com prazer e minhas pálpebras ficaram pesadas com cada palavra que eu dizia. Ele se aproximou e puxou o edredom debaixo de mim. Quando ele me colocou na cama, beijou meu ombro nu. Seus lábios roçaram minha pele. — Durma, Emma. Eu vou voltar. — Espere. — De repente, em pânico, eu peguei sua mão antes que ele fugisse. — Onde você está indo? — Eu tenho que cuidar de algumas coisas. Eu vou voltar. — Ele olhou para a porta. — Se você precisar de alguma coisa, os homens estão aqui. — Ele passou um pouco do meu cabelo para trás da minha testa. — Durma, Emma. Você já passou por muita coisa hoje à noite.


— Carter. — Eu queria que ele ficasse comigo. Eu não queria que ele saísse, mas ele se foi no instante seguinte. Quando ele apagou a luz e fechou a porta atrás dele, fiquei com o meu coração apertado de medo. Eu não quero que ele vá. Eu queria que ele ficasse comigo. Eu queria dormir uma noite com ele, especialmente depois da noite que tivemos. Mas, quando estive lá por mais uma hora, sabia que ele tinha coisas para fazer. Eu não ia conseguir dormir naquela noite.

***

Ele não voltou pelo resto do fim de semana. Sábado passou, depois domingo. Passei dois dias vagando pelo apartamento. Enviei algumas mensagens de texto para Amanda, perguntando como Mallory estava, mas fiquei sem resposta. Eu não fiquei surpresa. Theresa me ligou domingo à tarde e perguntou se eu queria ir para o jantar, mas eu recusei. Ela viu Carter comigo. Ela sabia que eu o conhecia e me mantive em silêncio quando ela discutiu isso mais cedo. Uma explicação, embora curta e principalmente fabricada, era necessária para suavizar a nossa relação de trabalho, junto com toda a amizade que eu sentia ser crescente. No entanto, quando me levantei segunda-feira de manhã e me vesti para o trabalho, não tinha a energia necessária para trazer à tona uma mentira que fizesse sentido. Mike tinha a manhã de folga, então um novo guarda estava ao meu lado. Mais dois estavam dentro da casa, enquanto outros dois estavam fora do elevador. Eu não teria ficado surpresa se Carter tivesse um perímetro inteiro em torno de mim. Ele deixou mensagens através de seus homens para mim: que ele estava bem, que me desejava boa noite, e que iria retornar o mais breve possível. Eu não sei se elas eram realmente de Carter ou algo que ele disse aos seus homens para dizer se eles sentissem a minha inquietação crescer. Eu não tinha ideia, mas tentei evitar ficar com raiva. Eu sabia que ele era um homem muito ocupado. Depois de um ataque como esse que tivemos, sabia que teria assuntos mais urgentes para atender, mas o perdi.


E eu estava preocupada com ele. Eu estava em meu escritório por dez minutos antes que o Sr. Hudson o abrir completamente. Ele não bateu. Novamente. — O que você fez? — Como? — O que você fez? — Ele jogou um papel na minha mesa. — Fomos retirados da conta Bourbon. O que você fez? A senhorita Webber solicitou isso e desde que ela é maior do que você e seu chefe é maior do que eu, estamos entalados. O que você fez, Emma? Peguei o papel e vi que era um e-mail do diretor de vendas enviado ao Sr. Hudson. Lá estava ele, disse em três frases curtas que o grupo tinha sido transferido. A equipe tinha dois novos nomes e nós não estávamos nisso. Eu verifiquei a parte inferior da página. Ele foi enviado pelo próprio Noah Tomlinson. Engoli em seco. Theresa realmente tinha um problema com Carter, e ela sabia que eu estava conectado a ele. Merda. Nós estávamos fora da conta por minha causa. — Então? Eu menti, eu não tinha outra escolha. — Eu não tenho ideia, Sr. Hudson. Theresa e eu estávamos nos dando bem. Ela até me convidou para bebidas sexta à noite. Fui ao Octave com ela. Ele começou a xingar, mas congelou a meio caminho. — Você foi ao Octave? Você entrou no Octave? — Ele foi pego de surpresa. — Bem, agora. Minhas meninas dizem que é o lugar para entrar e você entrou? — Sua cabeça balançava em alguma forma de um aceno de cabeça, mas então ele franziu a testa. — Bem, algo aconteceu entre esse momento até agora. Estamos fora. Eu quero que você conserte isso. Eu quero estar nessa equipe, Emma. Que isso aconteça. Peguei meu celular, pronta para ligar... para quem? Eu não tinha ninguém para ligar. Mallory era quem eu geralmente ligava. Se ela não respondia,


eu ia para Amanda. Mas desde o banheiro, uma semana inteira atrás, não tinha ouvido falar dela, e Mallory nunca tinha sido alguém que não entrava em contato. Quem era o meu outro amigo? Theresa, por uma semana, e Carter, mas não conseguia nem ligar pra ele. Ele estava fora fazendo o que Mike havia denominado ―a limpeza‖ do ataque da noite de sexta. Eu não quero saber o que aquilo significava e, a julgar pelo endurecimento sombrio de seus ombros, vi que ele não queria me responder. Mas fazia sentido uma vez que não tinha tido nenhuma cobertura sobre o nosso ataque. Eu verifiquei o noticiário no fim de semana. Nada. Eu coloquei o meu telefone de volta e enviei um e-mail a Theresa. Uma resposta automática voltou afirmando que ela estaria fora do escritório durante toda a semana. Alguns dias se passaram sem resultados. Não foi até quinta-feira, o dia em que eu deveria estar indo para Nova York, que peguei um vislumbre de Theresa. Apertei o botão do elevador e ele abriu. Meus olhos saltaram quando vi Theresa dentro, com um lápis na boca e duas malas grandes ao lado dela. Ela estava segurando um cartaz grande, mas ele começou a escorregar de suas mãos. — OH! — Ela se arrastou para pegá-lo, perdendo a sua outra mão sobre a pasta. Ela caiu no chão e abriu, espalhando papéis, canetas, pastas, e pen drives por todo o chão. — Oh, não. — Ela se inclinou e começou a agarrar as coisas dela. Eu entrei, bati no botão, e me ajoelhei para ajudá-la. — Oh meu Deus. Você não tem que fazer isso. Realmente, Emma. — Ela me deu um sorriso estranho ao redor do lápis ainda em sua boca. Eu me apoiei para trás em meus pés. Essa não era a reação que eu estava esperando. — Oh, não. Não é nenhum problema. — Olhei para alguns dos papéis em minhas mãos e vi o logotipo para o novo Bourbon Richmond. As duas malas pareciam ameaçadoras ao lado dela. — Então você está indo para o aeroporto a partir daqui?


— Oh, sim. — Ela passou a mão para trás e alisou o cabelo da testa. Ele só caiu mais para fora do rabo de cavalo. — Desde que Noah acrescentou Allison, esta semana tem sido um inferno. Eu queria ligar para você no outro dia e ver se queria ir ao Joe para uma bebida depois, mas eu nunca tenho tempo para fazer isso. Eu não tive a chance de ver o meu e-mail. Você pode acreditar nisso? — Ela gemeu. — Eu sei que uma vez que terminar isso, vou ter e-mails de uma semana para me recuperar. E isso é em cima de tudo que vamos fazer, depois de apresentar ao conselho. — Espere. — Isso não fazia sentido. — Noah me tirou? — Noah tirou o Sr.Inútil. Ele não quer que seu chefe obtenha o crédito, para isso acrescentou Allison e Harold em seu lugar. Fale sobre ser ineficaz. Com você, nós tivemos uma ótima semana e tinha tudo isso feito na segunda-feira. Com ela, eu vou ter sorte de conseguir tudo feito no momento em que entrar nessa sala de reuniões. Eu queria que você estivesse vindo, confie em mim. — Oh. — Isso era inesperado. — Eu pensei que era você que tinha solicitado a troca. — Meu Deus, não! Desejava que você ainda estivesse nisso. Nós poderíamos estar indo relaxar à beira da piscina com margaritas agora se você estivesse no projeto. — Quando o último pedaço de papel tinha sido pego, Theresa levantou-se, alisando sua saia e seu cabelo. Mais fios foram arrancados de seu rabo de cavalo. — A próposito, quem era o gostoso entrando naquele carro com você? — Ela riu — A próxima coisa que eu soube, estava voltando do banheiro e Noah diz que você tinha uma carona para casa. Imagine minha surpresa quando saímos mais tarde e você está lá, de mãos dadas com o próprio Sr. GQ. O próprio Sr. GQ? Será que ela realmente não sabe? — Uh. — Eu ri. — Foi meio repentino. Theresa bufou quando o elevador se abriu. — Você pode dizer isso de novo. — Depois que ela saiu e viu que eu fiquei, segurou a porta. — Você não vem?


Minha saída era um andar abaixo. — Eu esqueci algo no lobby. Vejo você na próxima semana. — Oh. Okay. Até mais! Vamos beber vinho quando eu voltar! Quando as portas se fecharam atrás dela, fiquei com um pensamento muito confuso. O que diabos tinha acontecido?


Eu deveria ter ido de volta pela saída que eu tinha começado a utilizar desde que Carter voltou para a minha vida. Eu deveria ter ido para casa, mas não o fiz. Sentindo-me rebelde por algum motivo, fui para fora da entrada principal e me virei para o café onde Amanda trabalhava. Com uma rápida olhada, vi que ela estava trabalhando. Ela estava colocando biscoitos em uma bandeja na vitrine, então eu rodei pelo balcão e me encostei ao seu lado. Ela continuou deslizando os biscoitos na bandeja e me ignorou. Eu tinha enviado uma outra mensagem mais cedo naquela manhã, mas ficou sem resposta. Novamente. Eu não tinha certeza do que estava fazendo, fingindo que eu não existia, mas eu sabia que Carter me desaconselhou a me comunicar com todos os três. Ele disse que era um risco. Eles poderiam me entregar para garantir a sua segurança, mas quando olhei por cima do meu ombro, vi Mike fingindo estudar o menu ao lado da porta e um dos outros guardas acabou de sair do banheiro. Eu estava segura. Eu não tinha ideia de como eles se moviam tão rápido, mas eles eram bons e, desde a minha visita a Joe, tinham aumentado sua vigilância sobre mim. — Amanda. Nada. Ela reorganizou a linha dos biscoitos agora. — Você não pode me ignorar. Ela suspirou e moveu toda uma linha de biscoitos para o lado da bandeja.


— Por que você está com raiva de mim? Ela me lançou um olhar sombrio, moveu a mesma linha de volta ao seu local de origem. Okay. Eu recebi a mensagem, mas não ia a lugar nenhum. Eu estava cansada de ficar sozinha. Desde que comecei com a nova conta, as outras meninas que eu já tinha sido amigável tinham tomado sua sugestão. Elas se afastaram. Eu não recebi um Olá na sala de descanso, mas então minha semana tinha sido literalmente passada sozinha no escritório. O sr. Hudson não tinha voltado ao escritório desde que ele me deu aquele aviso e seu secretário só balançava a cabeça cada vez que eu apareci para ver se ele estava ou não. Eu tinha enviado e-mails a Theresa e considerei enviar um e-mail ao proprio Noah, mas ele era O Grande Homem. Antes de sexta-feira passada, eu mijava nas calças com a ideia de enviar um e-mail sem tê-lo aprovado pelo Sr. Hudson. Eu não acho que seria apropriado agora. Talvez fosse minha tristeza com meu decepcionante patrão ou pensar que Theresa tinha sido a única a me arrancar da conta. Eu não sei, talvez fosse apenas que Carter tinha sumido por toda a semana, eu vivia me sentindo mais sozinha agora, mas eu perdi Mallory. Eu perdi Amanda e mesmo eu, apenas um pouco, perdi Ben. Eu não estava indo a lugar nenhum, não até que ela dissesse algo para mim. — Como está Mallory? A bandeja inteira caiu do balcão. Quando ela caiu no chão e todos no café olharam, Amanda se ajoelhou e começou a pegar todos os cookies com as mãos frenéticas. Ajoelhei-me ao lado dela, ela estava corando. A parte de trás do pescoço dela estava vermelho brilhante. Ela bateu na minha mão. — Não! — Hey. — Meus olhos se iluminaram. — Hey! — Ela falou para mim. Ela amaldiçoou baixinho, alcançando os cookies que foram mais longe. — Vá embora, Emma.


— Não. — Eu fiz uma careta. — Por quê? — Porque Mallory e Ben se foram. — Ela sussurrou. Ainda estávamos no chão. A maioria dos biscoitos tinham sido recolhidos. Minha mão se contraiu e os poucos que tinha estado nelas estavam agora em migalhas. — O quê? — Eles se foram. Gosto de você. Você se foi também. Todo mundo se foi. — Ela se levantou e limpou suas calças. — Você deveria tomar isso como uma pista e ficar longe. Eu deveria tomar isso como uma pista e conseguir um emprego diferente. — Eu não quero ficar longe. — Eu murmurei. Eu me senti ridícula. — Sim, bem, não me importo. — Ela olhou para mim antes que ela pegasse a bandejae e andasse pelo salão. A segui. Eu ouvi um gemido vindo do corredor do banheiro, mas não olhei para ver se era o guarda ou não. Eu não me importava. Quando Amanda viu que eu a tinha seguido, mais maldições caíram de seus lábios. Ela levou a bandeja até a pia e limpou todos os cookies no lixo ao lado. — Eu sei que você mandou uma mensagem na segunda-feira, mas perdi meu telefone. As coisas não tem sido boas para mim. — Você disse que Mallory e Ben se foram? Ela sacudiu a cabeça em um gesto firme antes que ela ligasse a água. — Sim. Arrumei todas as suas coisas no apartamento e levei algumas coisas para Ben no domingo, as coisas que pensei que Mallory quisesse, mas o seu lugar estava vazio. — Vazio? — Eles foram embora. Suas roupas estavam embaladas. Ele tinha caixas na cozinha com pratos. Voltei segunda-feira e estava tudo trancado. Eu tentei a chave extra, mas eles mudaram as fechaduras. Pelo que pude ver, até a sua


mobília foi embora. Tiraram, Emma. — A bandeja foi para pia onde a água estava ligada, mas ela não se moveu para limpá-la. Ela me estudou ao invés disso. — Você está bem. Fico feliz que alguém está indo bem com toda esta provação. Dei um passo para trás, como se me batesse, mas ela não sabia. Ela não tinha puxado o gatilho, essa tinha sido eu. — Eu sinto muito que você tenha sido arrastada para isso. — Para o quê? — Ela estalou. — Parece que nada aconteceu. O corpo está desaparecido, quem fez isso? Então, você foi embora, agora aqueles dois. É só eu. Eu nem sabia o que fazer com suas coisas, então eu coloquei tudo em um armazém. — Você precisa que eu pague por isso? Ela encolheu os ombros, colocando a bandeja debaixo da água agora. — Isso não importa. Ben me deu dinheiro suficiente para que pagasse isso por um ano. — Espere. — Eu agarrei o braço dela. — Ben lhe deu dinheiro? — Sim. Por quê? Ele não era do tipo que dá dinheiro, e muito menos tem dinheiro. — De onde isso veio? — Eu não sei. Ele não disse, apenas me jogou um envelope grande e disse-me para cuidar das coisas de Mallory. Eu não o questionei. Depois que você foi embora, aprendi que talvez seja melhor se eu não fazer todas as perguntas. Meus olhos se estreitaram. — Como Ben parecia? — O que você quer dizer? — Ela se cansou, agora, mais do que ela tinha estado no início. — Ele estava em sua pesonalidade auto ranzinza normal? — Quando é que ele está em sua personalidade auto ranzinza normal? — Ela fez uma pausa com a bandeja na mão. — Na verdade, agora que você


mencionou, ele parecia feliz na semana passada. — Ela estremeceu. — Eu não quero nem saber o que isso significa. Peguei o dinheiro e fiz o que ele disse. Eu disse antes que iria cuidar de seu apartamento. Dois dos meus colegas de trabalho me ajudaram a limpar e eu deixei as chaves no balcão. O seu senhorio parecia bem com isso. Eu balancei a cabeça. Tentei dizer a mim mesma que as coisas estavam bem. Eu estava segura. Amanda parecia bem, irritada, mas bem. No entanto, eu não conseguia afastar o que ela me disse. Mallory e Ben tinham ido embora. O que isso significa? Isso tinha que significar alguma coisa. E Ben tinha dinheiro. Ben nunca teve dinheiro. Alguma coisa estava errada, bem, considerando a situação, algo estava realmente errado. Ela mordeu o lábio, me encarando. — Você não parece muito bem agora. O que há de errado, Emma? Balancei minha cabeça. — Nada. Está tudo bem. Obrigada por cuidar do apartamento. — Olha. — Os ombros caíram e sua voz se suavizou. — Eu sinto muito que eu não mandei uma mensagem ou liguei para você. Você me deu esse novo número e sei que você nunca iria realmente ligar, mas eu estava com raiva depois que você foi embora. Eu sei que fez alguma coisa para nos manter a salvo e eu sei que não tenho que perguntar o que foi, mas Mallory caiu no fundo do poço alguns dias depois que você saiu. Ela ficou muito mal novamente. Ben não me deixava ligar para você. Ele disse que você nos abandonou, então faríamos sem você. — Ela soltou um profundo suspiro. — De qualquer forma, então eu estava com raiva de você por um tempo. E perdi você. Eu sinto falta de nos divertir sobre Ben com você. Ele é tão estranho às vezes. Eu sorri, apesar de tudo. Esta não era uma situação engraçada, mas perdi esses momentos também. — Você disse que ele estava feliz? O que Ben parece quando ele está feliz? — Oh, você sabe. — Ela riu. A bandeja tinha sido limpa e colocada na seção de secagem. — Ele estava andando por aí, parecendo como um pavão que


foi despedido por um cisne. Eu não sei. Ele tinha um novo caminhar estranho, balançando seus quadris — Mais risadas se derramaram dela. — Eu sei que ele achava que era uma coisa quente, mas ele parecia ridículo. Como um peru gordo que ficou recheado e gostou. Meu sorriso se alargou, e relaxei. Eu tinha perdido isso. Eu perdi a nossa camaradagem. — Ele pensou que era digno de nota? — Eu o peguei verificando-se no espelho. Eu acho que ele estava se masturbando, mas não tinha certeza. Ele estava todo suado e as calças estavam abertas. — Grosso. Seu nariz enrugou. — Diga-me sobre isso. Até então Mallory estava começando a melhorar de novo. Ela achava que ele era muito estúpido, mas não era a mesma coisa. Ela não faz... — Sua voz foi sumindo e um lampejo de tristeza apareceu antes de desviar o olhar. Mallory não era eu. Ela não ria de Ben como fazíamos. — Então — minha voz engatou em uma nota. — Mallory estava melhor antes... — Eu não podia me fazer dizer que Mallory e Ben tinham ido embora. Oh Deus. Engoli um nó na minha garganta. O que isso significava? Eles haviam fugido? Alguém os tinha levado? Meu peito apertou. Franco tinha encontrado Mallory? Mas Carter não tinha dito nada, ele me diria, não é? Mas, então, eu soube, não faria isso. E ele tinha sumido por toda a semana. Só então, meu estômago caiu, e eu soube que algo terrível tinha acontecido. — Emma? — Amanda estava franzindo a testa para mim. Ela estava pálida agora. — Você não parece tão bem. — Eu tenho que ir. — Eu girei meu calcanhar e saí de lá. Eu teria corrido se isso não tivesse parecido estranho, mas quando fui, meu coração caiu novamente. Tudo havia mudado. Jeremy Dunvan mudou tudo. Carter estava


certo. Isso foi feito para mim. Eu perdi meus amigos por causa do que ele fez para Mallory. Meu queixo endureceu. Eu não fui feita para esperar e esconder. Eu tinha cuidado de Mallory antes de Carter entrar na minha vida. Eu não era impotente e ele precisava começar a me dizer o que estava acontecendo. Esta era a minha vida também. Assim que eu passei a entrada do café, fui levada para um carro esperando por mim. Mike me empurrou para dentro e subiu atrás de mim. Outra porta se fechou na frente, então percebi que o guarda do banheiro se sentou como condutor. Eu olhei para Mike e esfreguei meu braço, onde ele me agarrou mais duro do que ele já tinha antes. — Ouch. Ele resmungou, depois empalideceu e sentou-se ereto. — O seu braço está bem? — Está tudo bem. — Eu olhei para ele. Nunca tinha visto Mike senão como profissional, mas ele rapidamente mudou, destacando-o novamente. — Você está bravo comigo? Ele endureceu. Eu corrigi: — Você está totalmente com raiva de mim, não é? Ele não respondeu. Essa era a minha resposta. Suspirei e deslizei para o lado. — Eu só sentia falta dela. Sinto muito. — E eu não faria isso de novo. Eu sabia muito. Eles só estavam fazendo seu trabalho, e tinha ficado louca. Eu ainda estava louca, mas eu estava indo tirar isso de Carter. E quando eu disse tirar dele, deixei escapar um suspiro profundo e sabia que não iria dizer uma palavra. Ele estava me protegendo. Eu não deveria esquecer e esqueci um pouco naquela tarde.


— Quando você desvia em um lugar sem marcação, sem nós, você está indo no escuro. Não estávamos preparados para a sala dos fundos, não o café. Oh. Huh? — Quando você diz sem marcação, quer dizer...? — Nós já passamos por todos os cômodos de seu local de trabalho. Temos ainda previsto o café, mas você entrou em uma sala escura. Nós não temos um cara na parte de trás pronto porque não achamos que você iria segui-la. Nós pensamos que você ficaria na sala da frente. — Então um quarto escuro é um lugar que vocês não mapearam ainda? — Planejado. — Qual é a diferença? Ele fez uma careta. — Nós vamos estar melhores da próxima vez. Eu prometo. Eu pisquei para ele por um momento. Por que ele estava se desculpando comigo? Ele viu o meu olhar. — Se alguma coisa tivesse acontecido, se alguém tivesse agarrado você, isso teria sido culpa nossa. Nós não estávamos prontos. Temos que estar sempre prontos. — Oh. — E a vergonha do Mês veio para mim. Eu estava inundada com culpa. — Eu não vou entrar em salas como essa novamente. Será que isso ajuda? — Havia tanta coisa sobre o que eles faziam que eu não sabia. — Talvez vocês pudessem me ajudar a aprender sobre como vocês operam. Eu realmente não sei muito, exceto que Carter me disse para chamar 09 para quando estiver pronta para ir para casa. Eu nunca liguei, mas vocês sempre parecem saber. Ele disse que vocês estiveram me observando por um longo tempo. Ele deu de ombros. — Nós temos uma técnica de mesclagem, mas você não precisa realmente entender isso. Nós vamos fazer melhor da próxima vez.


— Tudo bem. — Eu queria saber. Eu queria ajudar, mas eu sentia que Mike queria que a conversa terminasse. Eu deixei isso ir. Foi depois que eu me perguntei sobre todos os guardas de segurança novamente. Eu tinha tomado banho, trocado de roupa, e meu estômago roncou. Enquanto a comida aquecia, vi um dos guardas virar de repente para longe de mim. Sua mão agarrou seu estômago e eu soube que não tinha sido só o meu que roncou. Gostaria de saber quando foi a última vez que esses caras comeram, mas não... Eles devem ter intervalos às vezes. Ainda assim, olhei para a enorme caçarola na minha frente. Era demais para mim, então eu a cortei em três pratos e entreguei um para o cara. Um garfo foi o próximo. Ele ficou surpreso, mas balançou a cabeça. — Não, minha senhora. Está tudo bem. Seu estômago soou novamente. Revirei os olhos e empurrei em suas mãos. — Eu não vou morrer nos dois minutos que vai levar para comer isso. Vá em frente. — Eu levantei o outro prato. — Onde está o outro cara? Ele hesitou, mas fez um gesto com o garfo para o meu piso. — Ele está fora do elevador. — Coma. — Eu apontei para o prato, então fui em direção às escadas. O outro guarda teve uma reação similar, exceto que ele deixou cair o rádio. Isso bateu no chão com um grito alto e ele o agarrou, murmurando desculpas ao mesmo tempo. Deixei o prato no banco ao lado dele e acenei. — Divirta-se. Coma. — Olhei para o pequeno corredor. Sem Mike. — Onde estão os outros? Sua cabeça se ergueu. — Senhora? Eu suspirei. Por que todos tem que me chamar de senhora? — Mike e o resto dos guardas. Onde ele está e quantos são? Eu vou cozinhar algo para todos. Eles podem comer enquanto vocês fazem seus intervalos.


Eu poderia dizer que ele não esperava isso. Ele quase derrubou o prato. — Mike foi chamado para longe por um transporte e há outros oito. Oito? Sério? — Okay. Eu vou fazer mais. Eu não perguntei o que era um transporte. Eu estava começando a descobrir o que eles iriam e o que não iriam me contar. O que quer um transporte fosse estaria na lista de Coisas Que Não Discutimos Com Emma. Mas quando eu voltei para a cozinha, fiquei surpresa com a quantidade de guardas que Carter tinha alistado. Isso significava que havia dez seguranças em volta de mim em todos os momentos. Dez... meu estômago caiu e eu me sentei com um plop no banco do balcão. Eu engoli um caroço na minha garganta. Dez guardas. Eu sabia que havia alguns, mas dez... isso era sério. Minha situação era grave. Carter não era de desperdiçar o tempo de ninguém. Então me lembrei do que Amanda tinha dito sobre Ben e Mallory. Minhas mãos começaram a tremer. Eu afastei esse pensamento antes, mas agora eu não poderia abandonálo. Alguma coisa aconteceu. Eu sabia. Eu podia sentir isso. Assim mesmo algo poderia acontecer comigo. Dez guardas. Todos os dez deles foram treinados e estão prontos para levar uma bala por mim. Meu banco começou a balançar e eu agarrei no balcão. Eu não conseguia segurar. Minhas mãos tremiam muito. — Senhora? Eu ouvi a voz do guarda à distância. As coisas estavam ficando negras. Ele parecia muito distante. Eu pensei que ele estava na sala ao lado? Talvez ele se moveu, e então a escuridão cobriu tudo de mim. Algo caiu longe, e eu ouvi seu rádio zumbido. — Ela está caída... chame o chefe...


— Emma. Uma mão tocou no meu braço por alguns instantes. Eu me sacudi ao acordar e estava desorientada. Uma grande silhueta negra estava em cima de mim e comecei a gritar. — Pare! — Ele se inclinou mais para baixo. — Sou eu, Mike. Eu engasguei no meu último grito quando ele acendeu a luz, mas meu peito ainda arfava de pânico. Meu coração estava disparado. Eu exalei um suspiro seco até que comecei a me acalmar. Eu senti algo frio contra o meu braço. — É Carter. Ele quer falar com você. — O quê? O frio pressionado contra mim novamente. — É Carter. Ele está no telefone. Telefone. Carter. Minha mão esticou e eu agarrei o pequeno celular. Quando agarrei, eu o pressionei na minha orelha e perguntei: — Carter? — Hey. Tudo em mim caiu em alívio. Sua voz me acalmou. À distância, eu mal tive consciência de uma porta clicando ao fechar. Murmurei de volta.


— Hey. Ele riu. Seu barítono suave veio pelo telefone e aproximou mais de mim, como uma outra carícia dele. Fechei os olhos e me aconcheguei mais na cama. Eu não me importo como eu cheguei lá, o que tinha acontecido, tudo que eu precisava era de Carter. Isso era tudo que eu sabia. — Eles disseram que você desmaiou. Você está bem? Eu fiz uma careta quando eu me lembrava. — Sim. Eu estou. — Por quê? — Porque você não estava aqui. Porque eu acho que alguma coisa aconteceu para Mallory e Ben. Amanda me disse que eles se foram e eu acho que você sabe que algo aconteceu com eles. Porque estou cansada de me sentir presa. Porque fui arrancada de um grande projeto no trabalho e eu não sei por quê. Porque eu sinto falta da Amanda. Eu sinto falta de todos eles, até mesmo Ben. — Eu me senti estúpida dizendo tudo isso e me senti ainda mais estúpida porque isso estava saindo de mim em uma corrida. Eu precisava dele. Minha mão tremia enquanto segurava o telefone na minha orelha. — Porque eu sinto sua falta e porque eu estou com medo. Houve um silêncio na outra extremidade. Outro segundo passou. — Eu vou voltar. Tudo em mim explodiu, mas eu tentei argumentar com ele. — Não, eu não quis dizer para você fazer isso... — Estou voltando para casa de qualquer maneira. — Ele parecia cansado. — Eu tenho alguns negócios em Nova York, mas vou ir para o jato logo depois. — Ele fez uma pausa. — Eu sinto sua falta também. O calor explodiu dentro de mim, mas tentei baixar o tom. Eu estava me tornando um daqueles tipos sentimentais. Eu odiava esses tipos, mas eu sussurrei de volta:


— Eu estou contente que você está voltando. — Você tem que me prometer uma coisa. — O quê? — Pare de tomar a sua raiva sobre os caras e fazer mudanças bruscas. Culpa afundou no meu intestino. — Você pode ir onde quiser, basta dizer aos caras primeiro. Eles são bons no que fazem, mas às vezes eles não conseguem se adaptar rápido o suficiente. Por favor, Emma. — Eu vou. — Bom. Como foi a sua semana? — Está horrível. Ele riu de novo. — Eu estou achando que não é apenas por causa da semana passada? — O quê? — Sexta à noite, Emma. — Oh! — Meus olhos se arregalaram. Eu tinha esquecido sobre o ataque. Como eu poderia ter esquecido? — Isso escorregou da minha mente. Eu não acredito que... — Olha. — Sua voz caiu para um tom intimista. — Eu não posso falar sobre um monte de coisas pelo telefone, mas eu estou fazendo as coisas acontecerem. Eu estou tendo certeza de que está segura e que um dia você não vai precisar de todos esses caras ao seu redor. Estou tentando, Emma. Estou fazendo o meu tudo agora para corrigir isso, assim você vai ficar bem. — Mas minha companheira de quarto... — Eu sussurrei de volta. Ele suspirou ao telefone. — Eu não posso prometer nada sobre ela. Estou tentando, mas você é minha primeira prioridade, Emma. Eu prometo a você, isso tudo vai acabar em breve.


Eu apertei o mais forte o telefone. — Você promete? — Prometo. Eu posso prometer isso. Eu balancei a cabeça e senti uma lágrima cair sobre o travesseiro. — Ok. — Você está bem? — Preocupação filtrou em sua voz agora. — Você está comendo? — Eu fiquei com medo. — O reconhecimento me caiu antes que eu soubesse o que eu ia dizer. — Sinto muito, Emma. Eu deveria ter estado lá. — Não, você disse que você tem coisas para fazer. Você tem que trabalhar. Você... — está fazendo algo para se certificar de que estou segura. Mesmo quando eu pensava nisso, vergonha rasgava através de mim. Ele estava certo. Eu estava com raiva que ele me deixou e que ele ficou longe por tanto tempo. Eu estava com raiva que ele não tinha ligado ou mandou uma mensagem. Estava com raiva que ele não estava ao meu lado, mas Carter não era normal. Este não era um relacionamento normal, então eu travei ereta na cama. Carter e eu estávamos em um relacionamento. A última vez que eu estive em um relacionamento... fechei meus olhos. O cara tinha me traído, me roubado, e virou todos os meus amigos contra mim. Era outra razão pela qual eu tinha apenas como amigas Mallory e Amanda. Os poucos amigos que eu tive na faculdade eram arrogantes e desleais. Mallory e Amanda pareciam seguras quando eu conheci cada uma delas. AJ e Carter tinham sido a minha primeira família. Os poucos amigos que eu tive na faculdade nunca poderiam ser considerados como uma família, mas isso mudou quando conheci Mallory depois que me formei. Ela se tornou minha família, e em seguida Amanda foi incluída. Ben foi adicionado porque ele nunca saiu do lado de Mallory por anos. Mas, agora, os três foram embora e Carter tinha voltado.


Enquanto estava lá sentada, lutando para respirar, lágrimas escorriam pelo meu rosto. Todos se foram. — Emma? Tomei consciência de sua voz. O telefone tinha caído nas cobertas e eu agarrei. — Sinto muito. — Você está bem? — Eu estou bem. — Emma. — Eu estou. — eu soltei fora. — Quando você vai voltar? — Eu vou estar de volta amanhã à noite. — Bom. — Eu tomei uma respiração profunda. — Isso é bom. — Você tem certeza que está bem? — Eu estou bem. — E estava, desde que ouvi a voz dele, senti sua voz, tinha-o na minha vida, eu estava bem, mas não ia durar. Nada de bom dura para mim. Ele iria embora. Eu só não sabia quando ou quando isso iria acontecer. — Tudo bem... — Ele não estava convencido. Contei até dez, esperando que ele deixasse isso ir. Eu não podia derramar os pensamentos que estavam correndo em minha mente. Eram muitos. — Então, o que é isto que ouvi, que você está cozinhando para os caras agora? Meus ombros caíram. Ele havia deixado ir. — Sim, eu me senti mal. Vou cozinhar para todo o grupo neste fim de semana. Ele riu. — Eu tenho certeza que eles vão adorar, não importa o que você cozinhe. Eu deslizei para trás sob minhas cobertas. Nós conversamos por uma hora, a conversa mais longa que eu já tive por telefone. Eu poderia ter continuado


por mais uma hora, mas eu lhe disse para ir dormir depois que ouvi a sua exaustão. Ele suspirou ao telefone: — É bom ouvir a sua voz, Emma. Eu senti sua falta também. Eu não conseguia segurar um sorriso. — Boa noite, Carter. — Boa noite. Vejo você amanhã. — Vejo você amanhã. Então eu ouvi o tom de discagem e coloquei o telefone ao meu lado. Dormi com ele ao meu lado.

-

CARTER

-

Quando ele colocou o telefone longe, seu companheiro olhou para cima a partir do banco paralelo. Ele perguntou: — Ela está bem? — Ela se sente frustrada e aprisionada. Ela não sabe o que está acontecendo e está ficando com raiva. O homem mais velho franziu a testa. — Ela lhe contou tudo isso? — Ela não sabe que sente tudo isso. — Mas você sabe? Carter jogou a seu companheiro um sorriso. — Eu sempre faço. Eu sei coisas sobre você também. Gostaria que te esclarecesse? Ele começou a abrir a boca novamente, mas Gene gemeu:


— Por favor, não. — Ele parou por um segundo. — Você vai dizer a ela o que está acontecendo? — Ainda não. Eu quero esperar. O homem mais velho levantou o telefone. — Eu tenho de falar com Christian. Carter esperou, mais alerta e calmo, se isso era possível. Quando seu companheiro hesitou, ele levantou uma sobrancelha. — Eu deveria adivinhar? Isso é quando você está indo questionar os meus sentidos intuitivos? — Cale a boca. — Um sorriso escapou do outro homem. Ele balançou a cabeça. Carter lhe lembrava seu filho. Foi por isso que ele atestou para ele quando Farve o trouxe para a família. Carter nunca soube disso e ele não quer que ele saiba, embora fosse uma suposição justa que Carter provavelmente fez. Ele o tratou de forma diferenciada, mas, novamente, Carter Reed exigia um tratamento diferenciado dos outros. Ele sempre foi melhor do que o resto. Ele provou isso mais uma vez com seu talento eficaz. — Gene. — Carter solicitou. — Eles estão deliberando agora. Saberemos a decisão até amanhã. — Ele olhou para o homem mais jovem. Ele parecia imperturbável e frio como sempre. — Você não está preocupado? — Negócio legítimo é sempre um bom negócio. Eles não vão passar sobre isso. — Se eles fizerem? Carter voltou para sua janela. — Então eu vou pensar em alguma coisa por fora. Gene se mexeu na cadeira, tentando esticar as pernas compridas. Ele não tinha dúvida de que Carter iria encontrar uma maneira diferente. Ele sempre fez. Em seguida, amaldiçoou. Os malditos jatos eram tão apertados, mesmo os privados podiam utilizar grandes espaços nas pernas.


****

Foi no dia seguinte, no final do meu turno quando aprendi o verdadeiro motivo pelo qual ele estava indo para Nova York. Theresa me ligou e jorrou através do telefone: — Você está de volta! — Estou de volta em quê? — Sorri quando ouvi sua excitação e puxei a porta do escritório para fechá-la atrás de mim. Quando ela clicou no lugar, me virei para o elevador. O dia inteiro foi torturante. Eu sabia que ia ver Carter naquela noite. O dia foi mais lento por causa disso. — A conta do Bourbon. Você está de volta. — Ela riu. — Allison foi horrível. Ela estava tão perturbada pelo seu namorado, continuou deixando tudo cair. Ela quase deixou cair o equipamento de informática, mas Noah a enviou para fora da sala. Então você está de volta. Isso é ótimo, né? — É... — Eu fiz uma careta. — Meu namorado? — Sim, sobre isso. — Ela ficou séria. — Não foi legal, Emma. — Do que você está falando? — Carter Reed. Seu namorado. O cara que eu vi com você no clube, mas, fui estúpida, não sabia que era Carter Reed. — Ela ficou em silêncio. — Você estava rindo de mim? Foi por isso que você não disse nada? — O quê? — Eu soquei o botão do elevador. — Não. Como você sabe sobre Carter? Eu não acho que você jamais o conheceu. — O que quer dizer, como é que eu sei? Ele é o melhor amigo de Noah e ele possui algumas ações no hotel. — Eu pensei que você disse que Noah é quem lhe ofereceu partes e ele recusou? — Ele lhe ofereceu mais partes e ele as recusou, mas ele já detém 32% do negócio. Achei que você sabia disso. — Ela parecia envergonhada. — Okay. Eu


vou admitir que nunca acreditei em Noah, mas estou percebendo que o julguei errado antes de eu realmente conhecê-lo. Entrei no elevador e apertei meu botão. — Carter e eu não falamos sobre essas coisas. — Oh. Eu suspirei em frustração. A dor de cabeça foi se aproximando. — Carter estava lá? Ele estava na reunião? — E foi por isso que ele estava indo para Nova York, não para mim, não como ele tinha dito. — É claro que ele estava lá. Tivemos de apresentar a nova conta para o conselho para que possamos continuar com isso de se tornar uma marca. Você sabia disso? Mas eu não sabia. Eu realmente não sabia. Suspirei ao telefone: — Olha, eu tenho que ir. Podemos conversar sobre isso depois? — Não, essa é a coisa. Nós estamos voando de volta agora. Estamos em seu jato com ele. Ele está sendo bom, Emma. E ele disse que quer festejar conosco esta noite. Estou te ligando para lhe dizer para ter seu bumbum bonito todo vestido e sexy. Nós vamos hoje à noite ao Octave, e nós vamos estar com o proprietário. Você pode imaginar o privilégio disso? É incrível o suficiente, justamente quando Noah e eu vamos lá porque Noah o conhece, mas realmente estar com o proprietário! Eu estou realmente animada. E Brianna vai estar lá também. Nós já perguntamos. Ele a promoveu uma vez que ele descobriu que ela estava trabalhando lá. Eu não tenho certeza o que ela faz, mas Noah está bem com ela trabalhando lá agora. Obviamente, seu namorado fez isso por ele. — Pare de chamá-lo de meu namorado. Ela ficou em silêncio em sua extremidade, mas o elevador se abriu no meu. Saí e fui para a minha saída de trás. Quando a porta se abriu e eu deslizei para o banco traseiro, Mike estava ao meu lado. Ele deu um pequeno aceno. — Sinto muito. — Eu gemi ao telefone. — Estou irritada com ele, não você. Eu não deveria atirar isso em você.


— Oh. Bem. Você ainda vai estar a noite no Octave, certo? Mesmo se você está brava com ele, ainda vai? Por favoooooor? Eu sorri para quão ansiosa ela estava. — Sim, eu vou por você. — E, por ele. — ela sussurrou para o telefone. — Mesmo se você está chateada agora, imagine o sexo quente reconciliador. Aquele homem é um espécime fino, Emma. Eu sei que deveria odiá-lo. Eu costumava odiar, mas não posso negar o sex appeal daquele homem, nem um pouco. Se eu não estivesse tão acostumada a Noah e a quão atraente ele é, eu teria reagido da mesma forma que Allison. Ainda bem que eu tenho alguma imunidade construída, né? — Você é horrível. Ela riu. — Somente feliz que você está de volta na equipe novamente. Noah já me disse que irá promover a nós duas. Ele realmente não quer que o Sr. Hudson obtenha os benefícios desta conta, então ele está movendo você acima dele. O Sr. Hudson vai ser seu assistente. Você é a Chefe de Projetos Promocionais agora. Parabéns! — O quê? Não era um resmungo em sua extremidade antes que ela saísse correndo. — Desculpe. Eu não deveria dizer isso. Era uma surpresa para esta noite, mas vista-se sexy. Hoje à noite vai ser muito divertido. Eu prometo! — Então, a ouvi dizer: — Cale-se, Noah. Se eu não tivesse dito nada, ela poderia não ter saído... Eu não me importo... — Sua voz tornou-se clara novamente. — Eu te vejo mais tarde, Emma. Vemos isso hoje à noite! Não demorou muito até que o meu telefone se iluminou novamente. Desta vez era Carter. Eu respondi: — Ligando para fazer o controle de danos? Ele suspirou:


— Não, mas agora estou. Você está brava comigo? — Você estava sentado ao lado dela? — Eu estou na parte de trás do jato. Eles estão na frente. — Mas como você... — Eu estava com o interfone aberto em sua extremidade. Eu podia ouvir tudo o que ela disse para você. Ele nem sequer se desculpou. — Você estava espionando-a. — Sim, estava. E eu vou fazer isso de novo e de novo quando se trata de você. Estou começando a perceber que você não tem ideia da extensão de eu ter ido e voltado por você. Eu calei a boca e me sentei. Então eu me rendi. — Você não estava em Nova York por mim. — Não, não estava, mas eu estava em Chicago por sua causa, por você. Eu estava em Nova York hoje por um amigo meu que me pediu um tempo atrás para comprar seu hotel, para que ele pudesse iniciar a sua ideia. Foi uma boa proposta e eu investi. Foi inteligente da minha parte, uma das primeiras decisões que fiz independente daqueles meus colegas famosos comigo. Essa decisão e esse dinheiro me permitiram crescer ainda mais e eu estou muito perto de me tornar totalmente independente dos meus sócios anteriores. Você está me entendendo? Engoli em seco. Ah, sim. Eu estava acompanhando. De repente eu era uma pessoa faminta, a quem foi dado o seu primeiro pedaço de comida nos últimos meses. Eu estava com fome por mais. — Você vai voltar com eles? — Estou indo direto para você. Desejo acendeu dentro de mim. A chama cresceu a um incêndio. — Depressa.


— Eu estou. — A necessidade crua na voz dele tinha me deixado respirando com dificuldade. — Você ainda está com raiva de mim? Eu fiz uma careta. — Eu nunca estive com raiva de você, não mesmo. — Bom. Eu olhei para Mike, que estava estudando sua janela com uma intensidade que me disse que ele estava muito consciente, e muito incomodado, pela nossa conversa íntima. Baixei a voz: — Eu tenho algumas coisas para lhe dizer quando você chegar aqui. Ele hesitou em seu final antes que ele dissesse com sua voz rouca também... — Como eu. Meu coração parou. Minha mão ficou suada em torno do telefone. — Ok, então. Ele riu. — Ok, então. — Você me tirou da conta? — Sim. — Por quê? — Porque não era seguro para você. Eu não quero você em Nova York, não agora. Você está mais segura aí e na minha casa. E não era ético. Noah não deveria ter colocado você na equipe em primeiro lugar. Ele sabia que eu estava a bordo. Ele sabia sobre o meu relacionamento com você. Ele estava tentando me manipular. Eu estava confusa, mais uma vez. — O que você está falando? Ele não achava que iria aprovar o produto? — Não. Meus colegas anteriores tem outro produto que seria seu concorrente.


— Mas você fez essa aprovação? — É claro que eu fiz. Minha cabeça estava flutuando. — Isso não faz sentido para mim. Ele riu de novo. — Esta é a minha desculpa para me afastar do outro produto. Meu peito estava apertado. — Eles permitiram que você... se afastasse? — Sim, eles vão. Eu tenho feito muito bem para aqueles associados. Eles sabem sobre o meu desejo de independência e com um empreendimento que eu segurei por eles ao longo da semana passada, tenho cumprido com as obrigações que poderia ter tido para mim com a família. — Você está dizendo... — Não, isso não podia ser. As pessoas não se afastam dessa vida. — Sim, Emma. Eu sou livre agora. Eu não podia falar. Meu peito arfava. Meus olhos lacrimejavam e eu agarrei o telefone como se minha vida dependesse disso. — Emma. — Sim. — esganicei. Sua voz caiu ainda mais. — Isso é uma coisa boa, certo? — Sim. — Eu respirei. — Isso é uma coisa muito boa. — Bom. — Sua voz quebrou em uma parada. — Nós estamos quase lá. Estarei em casa em breve. Eu não pude dizer nada. Eu deveria ter dito adeus ou tenha uma boa viagem, alguma coisa, mas a magnitude do que ele tinha acabado de me dizer me atingiu como um caminhão. Eu fiquei impressionada no que isso significava para nós dois.


Eram cinco horas mais tarde, quando chegou sua mensagem. Algo veio à tona. Sinto muito. Irei encontrá-la à noite no Octave. Os homens estão notificados. Eles vão levá-la lá em dez. Eu não respondi de volta. Talvez eu devesse ter, mas meu corpo inteiro estava cantarolando. Eu estava esperando por ele e agora isso. Não foi muito tempo depois, quando eu tive uma mensagem de Theresa. Encontro vc no Octave! Tão animada! Eu passei a próxima hora escolhendo o que eu ia usar. Eu estava indo por Theresa e porque Noah tinha me promovido e, quando um formigamento correu através de mim, porque estava animada para ver Carter, mesmo que fosse mais tarde do que ele me disse e não onde estaríamos sozinhos. Então, quando eu desci as escadas, ignorei os olhares chocados dos caras e até mesmo a sobrancelha levantada quando Mike surgiu ao meu lado. Eu não queria admitir que estava me vestindo para alguém, certamente não para Carter, mas estava. Meu vestido bronze se encaixava como uma segunda pele. O fato de que ele se parecia com um espartilho era um bônus adicional. Enquanto eu caminhava pelo Octave e vi as reações, sabia que o vestido tinha sido perfeito. No entanto, quando me aproximava da porta do escritório particular de Carter, parei de andar. Um novo lote de arrepios correu para cima e para baixo na minha espinha, mas não do tipo bom. Scott Graham se aproximava


pela extremidade oposta. Quando ele parou em frente a porta, ele olhou para cima e seus olhos arrastaram para cima e para baixo do meu corpo. Seus lábios franzidos juntos em um assobio de lobo, mas dois dos guardas entraram na minha frente, bloqueando a sua visão. — Sr. Graham. — Mike falou. Ele não se moveu, nem Lawrence, cujo nome eu aprendi recentemente. Thomas também se esgueirou para perto de mim. Scott tentou olhar ao redor deles, mas esta última manobra colocou toda uma parede humana entre nós. Eu nunca tinha sido mais agradecida por esses caras. — Oi, pessoal. Vocês vão ver o chefe? Thomas pressionou sua orelha e disse algo. Eu não podia ouvir, mas não demorou muito até que eu ouvi outra voz falar, em voz alta, com autoridade. — Sr. Graham, Reed pede gentilmente que você deixe seus convidados sozinhos pela noite. — O quê? Mas... — Você foi dispensado de seu dever pela noite. — O que está acontecendo aqui, Gene? — Sua voz elevou-se em raiva. — Você não pode me dizer o que fazer. — Na verdade. — Gene falou de novo, agora com dureza. — Eu posso. Você tem a noite de folga, Scott. Eu sugiro que você vá em seus próprios dois pés. Houve um silêncio, e como ele se estendeu em um minuto, os caras se enrijeceram ao meu redor. O ar ficou espesso com a tensão, mas, em seguida, um riso amargo veio do gerente noturno. — Tudo bem. Eu vou, mas eu irei falar com o próprio Carter sobre isso amanhã. — Ele está esperando o seu telefonema hoje à noite. Os caras esperaram mais um minuto antes de eles se separarem na minha frente. Scott Graham tinha ido embora e com isso foi o misterioso Gene. Eu senti como se pudesse respirar mais fácil novamente e respirei fundo quando


Mike abriu a porta e desapareceu lá dentro. Três guardas de trás me seguiram para dentro. Não demorou muito para que algum sinal fosse dado aos guardas ao meu lado e Thomas acenou com a cabeça em minha direção. — Você pode ir, Emma. Eu dei-lhe um sorriso gracioso. — Obrigada, Thomas. Quando entrei, fiquei surpresa. Era amplo e grandioso, com a sua própria pista de dança que se estendia como uma plataforma para um apartamento. Havia sofás de um lado, uma mesa no outro, e um bar – O escritório de Carter poderia ter sido o seu próprio apartamento. Quando eu olhei para o lado, vi quatro portas e me perguntei se elas eram todas quartos. Os outros lugares que nós tinhamos usado não chegava perto disso. O lugar era extravagante para um escritório de casa noturna. Eu pensei que conheci Carter em seu camarote particular antes, mas agora eu me perguntava se ele tinha alguns deles. As portas de vidro se abriram e Theresa entrou segurando duas enormes bebidas na mão. Seus olhos se arregalaram e sua boca caiu quando me viu. — Caramba, Emma. Você está quente! — Então veio um brilho em seus olhos. — Planejando algo extra para esta noite, talvez? Eu corei. — Eu não quero falar sobre isso. — Você está. — Seu sorriso ficou maior e empurrou uma das bebidas na minha mão. — Não posso dizer que a culpo. Esse homem é um espécime boa andando sobre duas pernas. Se eu não tivesse concordado com um encontro amanhã à noite, e se você não fosse minha amiga, eu jogaria o meu nome no chapéu. Ele é lindo, Emma. Você tem muita sorte por conseguir montar esse homem hoje à noite. — Theresa. — Eu sabia que ela tinha um pouco de um lado selvagem, mas esta era uma nova Theresa para mim. Então percebi o quão vermelho suas bochechas estavam enquanto eu abanava as minhas para me refrescar.


Noah veio em volta dela. — Ela está bêbada. — Eu presumi. — Então aqueles dois estavam indo para um encontro? Theresa bufou. Ela deve ter pego o olhar que eu dei entre eles. — Não é ele. Eu conheci um cavalheiro simpático esta tarde. Ele sugeriu bebidas e é hora de eu ter algo de um homem. — Então ela lançou um olhar sombrio para o lado. Noah revirou os olhos quando se serviu de uma bebida no bar. — Um cavalheiro? Ele é um idiota. Basta esperar. Você vai ver. Ela ficou ereta e os ombros foram para trás. — Eu vou ver, agora não é? Ele resmungou algo baixinho quando voltou para a pista de dança. Theresa olhou para suas costas, até que ele tinha caminhado além da nossa visão, então os cantos de seus lábios se curvaram para baixo e os ombros caíram. — Ele é o idiota, não Allen. Allen foi um cavalheiro para mim. Gentil. Atencioso. Não como Noah. Ele é um idiota às vezes. — O que aconteceu hoje? Seu lábio começou a tremer, o queixo tremia, e uma explosão de lágrimas saiu. — Theresa? Ela balançou a cabeça, incapaz de falar, e se sentou em um dos sofás. Sentei-me ao lado dela, colocando ambas as bebidas na mesa. Com uma das mãos esfregando em círculos sobre as costas dela, eu murmurei. — O que aconteceu? Seja o que for, eu tenho certeza que isso vai ficar bem. — Não, isso não vai. — O que aconteceu?


— Ele é um idiota, isso é o que aconteceu. — Sua cabeça recuou e ela limpou algumas de suas lágrimas. — Nós fomos para a minha casa quando chegamos. Eu estava tão animada que você estaria trabalhando comigo de novo, e queria começar a comemorar cedo. Noah disse para deixá-la sozinha até a noite então bem, nós fizemos. Tomamos alguns drinques e então — ela respirou fundo enquanto ela limpava outra lágrima de seus olhos. A maquiagem borrou. — depois disso fizemos sexo. Sentei-me na posição vertical, com a boca formando um pequeno O, mas eu não estava surpresa. — E isso não foi bom? — Não. — Ela lamentou. — Esse é o problema. Isso foi incrível. Foi angustiante. Era tudo o que os filmes fazem parecer. — Então qual é o problema? A não ser que ele não o fez... — Nós fizemos isso duas vezes, Emma. — Ela se virou para mim, os olhos ainda lacrimosos e os lábios tremendo. — Eu quero fazer isso de novo, esse é o problema. Eu quero fazer isso até que a vaca tussa, mas ele disse muito obrigado. Ele disse muito obrigado! Você pode acreditar nisso? Muito. Obrigado. — Sua boca esticada em irritação. — Muito obrigado, como se eu fosse sua empregada que limpa seu sofá. Muito Obrigado. Minha bunda, muito obrigado. E então ele sugeriu que fôssemos para a academia juntos. À academia! — Sinto muito, Theresa. — Deixe a garota em paz sobre a nossa vida sexual. Ela tem problemas maiores para lidar do que nós. — Noah gritou da porta. Ela prendeu a respiração e ficou em pé. — É uma conversa privada. — Não é realmente privada quando eu posso ouvir cada palavra maldita. Pare de choramingar, Theresa. Eu tenho toda a intenção de dançar com você hoje à noite. Sua boca abriu e ela vacilou em seus pés antes que ela guinchasse. — Você vai?


— Sim. — Seus olhos brilharam de irritação, e ele tirou a gravata para atirar sobre uma mesa. — Termine a sua bebida, comece outra, e venha aqui dançar comigo. Quando ele voltou para fora, a mão de Theresa segurou a minha e apertou. — Eu sei que não deveria estar animada com isso. Eu sei que é contra a liberdade das mulheres e tudo mais, mas eu vou fazer sexo com aquele homem. Eu vou fazer sexo com ele hoje à noite e todas as noites depois disso, pelo menos é o que eu estou esperando. Eu ri e dei um tapinha no seu braço. — Vá em frente, Theresa. Mostre a ele quem é o homem. — Eu sou o homem. — Vá dizer isso a ele. Seu sorriso era deslumbrante e ela me abraçou, me segurando apertado por um segundo. — Obrigada, Emma. Estou tão feliz que eu comecei a conhecê-la. Você não tem ideia. Eu não faço amigos facilmente e nos demos tão bem logo de cara. Eu a abracei de volta, batendo nela ao mesmo tempo. — Eu também. — Mas quando ela se afastou com um salto animado em seus passos e se juntou a Noah na pista de dança particular, perdi o ligeiro prazer que eu tinha para a noite. Eu tinha outros amigos. Duas delas eram muito próximas e queridas para o meu coração e eu as tinha abandonado. — O que há de errado? Eu me virei, e lá estava Carter. Ele estava vestido com uma camiseta preta por baixo de uma camisa preta. Suas calças eram negras também. Eu nunca tinha sido uma crítica ao seu guarda-roupa, mas sabia o suficiente para saber que ele não tinha vindo do escritório. Minha garganta estava seca. — Onde você estava? Seus olhos mudaram de preocupação para uma leitura intensa.


Eu vacilei sob seu escrutínio agora, sabendo que ele estava fazendo o que ele sempre fez. Ele estava procurando dentro de mim, tentando ler o que havia de errado comigo. Sua cabeça inclinou para o lado, seus olhos de lobo se estreitaram com atenção, e seus lábios se apertaram. — Você é louca, eu não vim para você? Sua mão agarrou meu braço, mas soltei. — Estou desapontada que você não veio para mim. Eu sou louca, porque há algumas coisas que precisamos discutir, coisas que você está escondendo de mim. Ele deu um passo para perto de mim, o suficiente para que ele me roçasse e não retrocedeu. Sua mão circulou para descansar nas minhas costas, puxandome ainda mais perto dele. Uma onda alucinante tomou conta de mim. Era sempre assim, no segundo que ele entrava em contato comigo. Luxúria, prazer e tantas outras emoções me cegaram até que eu só senti uma emoção. Necessidade. Isso me ultrapassou novamente e os meus olhos fecharam quando senti sua cabeça curvando para a minha. Seus lábios roçaram os meus, tão suaves, enquanto murmurava: — Eu tenho certeza que existem, mas agora — Sua mão segurou a parte de trás do meu pescoço. — estamos aqui para celebrar você e sua promoção. O meu corpo derreteu no dele. — Eu não recebi a notícia oficial. Seus lábios pressionaram contra a minha boca, tirando meu fôlego. Sua mão encontrou a minha. Ele entrelaçou nossos dedos antes que ele sussurrasse contra meus lábios: — Então, vamos torná-la oficial. — Ele virou-se para a pista de dança e chamou: — Noah. — Sim? — Ele estava levando Theresa para dentro pela sua mão. Ambos pareciam como se estivessem estado se beijando. Quando meus olhos encontraram os dela, ela me deu um sorriso desleixado que me disse duas coisas. Um delas, ela estava feliz e dois, ela estava realmente bêbada.


Carter curvou um braço em torno de minhas costas e me puxou para perto. Ele estendeu a mão, uma bebida imediatamente apareceu nela graças a um eficiente garçom, e ele me entregou antes de uma segunda aparecer. Ele a levantou no ar. — Para um grande novo produto para o Richmond Hotel e Emma, que recebeu a notícia de hoje... — Ele parou enquanto ele dava a Noah um olhar aguçado. — Oh, sim. — Noah ergueu a bebida também. — Você foi promovida, Emma, mas esses dois já deram a notícia. Parabéns! Você agora é a Chefe de Projetos Promocionais e está em parceria com a Chefe de Projetos Inovadores bem aqui. — Seu braço apertou em torno de Theresa. — Parabéns a vocês duas. Theresa riu quando ela levantou a bebida. — Parabéns para nós duas! — Obrigada, pessoal. — Eu vi como Theresa e Noah tocaram os copos antes de tomar um gole. Ela estendeu a mão para um beijo, mas ele a bateu. Quando seus lábios formaram um beicinho, ele franziu a testa, mas puxou-a de volta para a pista de dança para a privacidade. Carter e eu vimos através das paredes de vidro quando eles se beijaram celebrando. Eu ri: — Será que eles sabem que nós podemos vê-los? Carter me puxou para ele e inclinou a cabeça para baixo. Seus lábios permaneceram na base do meu pescoço enquanto ele murmurava: — Eu não me importo. Enquanto nós temos um pouco de privacidade. — Suas mãos agarraram meus quadris, e ele me segurou contra ele, me ancorado no lugar enquanto seus lábios começaram a explorar meu pescoço. Eu fechei meus olhos enquanto um sentimento revolvia nas minhas entranhas. Não era o que eu estava acostumada, mas não era eu que rejeitaria. Era a paz. Em seus braços, cercado por dois novos amigos, eu estava feliz.

***


Carter ficou ao meu lado a maior parte do tempo. Ele saía para chamadas telefônicas ou quando um empregado colocava sua cabeça dentro do escritório, mas na maior parte era só nós quatro. A irmã de Noah veio algumas horas mais tarde. Ela era uma garota magra, com cabelos platinados e cintilantes olhos azuis. Não havia um parentesco entre ela e Theresa. Quando eu as assisti rindo juntas, seus anos de histórias eram óbvios, e uma pequena pontada de inveja veio até mim. Enquanto eu assistia a menina mais nova interagir com seu irmão, a inveja cresceu para ciúme. Eu perdi AJ. Eu perdi os abraços. Eu perdi as disputas de cabelo. Eu perdi quando ele me dizia o que fazer e eu gostava de ignorá-lo. E eu perdi o tempo que nunca tivemos. AJ morreu há tanto tempo que eu raramente pensava nele, mas eu fiz naquela noite. Quando algumas lágrimas vieram para mim, as deixei cair livremente. Elas eram lágrimas de cura, aquelas que eu não tinha vergonha de mostrar. Theresa murmurou para mim do outro lado da sala: — Você está bem? Eu balancei a cabeça. Eu estava. Eu realmente estava. Carter retornou de uma outra chamada e viu tudo. Ele pegou minha mão, me puxando para um dos quartos traseiros. Quando ele virou a chave, a iluminação era suave e baixa, mas eu vi que não era um quarto. Dois grandes sofás de canto foram colocados na outra esquina. A parede estava coberta com uma grande televisão plana. Ele ligou, mas sem o som. Era o clube lá embaixo. Cada minuto a tela mudava para outra sala no Octave. Então ele se virou e me estudou. As multi-cores da televisão brilharam sobre ele, fazendo dele uma tela mudando pelas sombras. Isso o fez parecer mais atraente e perigoso. Ele perguntou: — O que aconteceu? Eu suspirei. Ele sempre sabia. — Nada.


— Emma. — Nada. — Minha voz se levantou. Ele pegou meu braço e me puxou para perto. — O que aconteceu? — Nada. — Sua mão apertou, mas eu não senti isso. Seus toques estavam se tornando uma segunda pele para mim. — Estava vendo-os lá fora. — Será que eles fizeram alguma coisa? — Não, é o seu amor um pelo outro, e Theresa crescendo com eles. É... — AJ. Por essa única palavra, a barragem rompeu em mim. Eu sabia que eu o tinha perdido, mas as emoções anteriores eram nada comparadas com a tempestade que tomou conta de mim agora. Eu caí no sofá e Carter foi comigo. Ele me levantou no colo e deu um beijo na minha testa. Ele afastou meu cabelo para trás e continuou a fazê-lo. Seu toque era suave e calmante, mas ele estava certo. Era AJ. Eu perdi o meu irmão. — Eu sinto falta dele também. — Carter me deu um sorriso, mas foi assombrado. — Nós não falamos muito sobre AJ, mas eu o amava. Eu não a protejo por causa dele, no entanto. Eu sei que você pensa isso, mas não é por isso. Eu a protejo por sua causa, porque... Meu coração batia forte e meus olhos se arregalaram. Ele ia dizer o que eu pensava que ele ia dizer...? Eu esperei, minha respiração presa, mas um olhar cauteloso apoderou-se dele. Ele começou a desviar o olhar, mas eu agarrei o queixo. Eu o segurei no lugar. — Carter. O olhar cauteloso deslizou para longe. — Sim? Minha mão apertou.


— O que você ia dizer? — Quando? Movi-me, então eu estava montanda nele. Sua mão agarrou a parte de trás dos meus quadris. Eu estava pressionada contra ele, meu peito no seu, olhos no olhos e eu permaneci com os lábios um pouco acima dos dele. Eu sussurreilhe: — O que você ia me dizer? Seu peito levantou e eu senti o ar que ele puxou para dentro. Meus olhos fecharam. Minha respiração foi com ele, para ele. Ele ainda não disse isso. — Por favor. — Eu arranquei. — Por quê? — Porque eu acho que eu sei. — Eu esperava que eu soubesse. Cada nervo do meu corpo estava esticado com querer. Eu queria ouvir essas palavras. A necessidade foi desabrochando no meu peito, pronta para explodir. — Diga-me. Ele sorriu. — Dizer o que? Que eu me importo com você? Você já sabe disso. — Pare de me provocar. Seu sorriso escorregou e caiu de seus olhos. Eles permaneceram em meus lábios, onde eu estava brincando com ele. Então ele disse: — Eu te amo. — Tudo caiu naquele momento. Meus olhos pegaram e seguraram os dele. Minha mão caiu em seu peito, e ela ficou ali, sentindo seu coração. Ele inclinou a cabeça para trás e deu um beijo debaixo do meu queixo quando murmurou: — Eu sempre te amei. — Outro beijo. — Eu sempre vou te amar, Emma. Não houve nenhuma outra para mim. — Sua mão deslizou para a parte de trás do meu pescoço e seus lábios se moviam de volta aos meus. — Agora, você me ama?


Eu sorri contra ele, sem conseguir prendê-lo dentro. — Você sabe que sim. Sua mão apertou atrás de mim. — Diga isso. — Eu te amo. — O meu corpo derreteu no seu. Eu me tornei uma com ele quando eu disse essas palavras. Então eu disse isso de novo, porque eu podia. — Eu te amo. Sempre amei Seus lábios se abriram sobre os meus, exigindo a sua entrada. Eu dei a ele, porque precisava de tudo dele, tanto quanto eu pudesse receber.


O resto da noite foi passada em uma mistura de antecipação, agonia e adrenalina. Eu era viciada em Carter e não podíamos ficar muito tempo sem um toque ou um olhar entre nós dois. Theresa percebeu que algo estava diferente quando voltamos para a pista de dança principal. Suas sobrancelhas se levantaram e ela atravessou a sala para pegar minha mão. — O que aconteceu? — O que você quer dizer? — Eu estava sem fôlego. Meu corpo ainda estava formigando com o conhecimento de que Carter me amava. Ele me amava. Um novo conjunto de sensações correram através de mim. — Emma, eu posso estar bêbada, mas não sou estúpida. Você está brilhante. — Sua boca caiu. — Vocês fizeram sexo lá dentro? — Não! Ela encolheu os ombros. — Um pouco bizarro, mas estamos no Octave. — Ela olhou para Carter quando Noah lhe entregou uma bebida. — E ele é o proprietário. Você pode fazer isso na pista de dança principal, se você quiser. — Ela se encolheu. — Certifiquese que esteja limpo, hein? — Nós não fizemos sexo. — Tínhamos chegado perto. — Por que não? Eu faria se fosse meu. — Sua voz caiu com um sotaque sedutor.


Carter olhou. Seus olhos pousaram em Theresa e estreitaram antes que ele se virasse para Noah. Ela soltou uma gargalhada. — Meu Deus, quantas vezes ele foi atingido? Eu estava dando a ele o olhar de quarto, um tremor dos lábios e tudo e nada. Ele é fiel, posso dizer. Eu endureci. Devia ficar chateada com isso? Então ela suspirou. — Eu estava errada com todos os meus discursos retóricos antes sobre ele. Noah sempre disse que eu não sabia o que eu estava falando e eu deveria têlo ouvido. — Ela me deu um sorriso largo. — Eu espero que você tenha esta noite de sexo quente e sujo, faça isso por mim. Olhei para o meu chefe. — Eu não acho que eu preciso. Eu acho que você vai ter a sua própria hoje à noite. — Não. — Ela revirou os olhos. — Eu amo Brianna, mas ela se assustou quando ela nos viu flertar. Olhe para ela lá agora. A pequena loira estava perto dos dois homens. Quando uma de suas mãos levantou, como se para descansar no peito de Carter, um raio de possessividade passou por mim. Ele era meu. Carter pegou meu olhar, curvou as extremidades de sua boca, e se moveu para fora de seu alcance. A mão caiu para seu quadril, mas ela endureceu e sua cabeça esticou para cima. Ele me lançou um olhar ardente, como se para me tranquilizar, mas pisquei rapidamente e balancei a cabeça para limpar a necessidade de ir até lá e arrastar a menina para fora. Foi primal, desencadeando a dor entre minhas pernas novamente. Theresa tomou um gole de bebida e murmurou: — Santa mulher, um outro olhar quente dele. — Então a irmã dele não aprova vocês dois? Ela sorriu para mim.


— Mudança de assunto agradável, mas eu vou morder a isca. — Ela respirou fundo antes de beber a bebida novamente. — Brianna é a princesa da família de Noah. Todo mundo a adora e ela está aqui, tentando provar que pode fazer isso por conta própria. É claro que ela está fazendo isso para que possa pegar a herança de seu avô. Ele fez um testamento estipulando que ela tinha que manter um emprego por tempo integral por muitos anos antes que ela pudesse tocar nesse dinheiro. Portanto, esta é ela, tentando provar a todos que ela pode fazer isso. — Vocês parecem gostar uma da outra. — Gostamos. Eu a amo como a uma irmã mais nova, que é provavelmente por isso que ela se apavorou quando ela viu eu e Noah dançando juntos. — Um tom triste subiu em sua voz. — E se a irmã mais nova não está bem com isso, então irmão mais velho não vai fazê-lo. Céus, se Brianna possa ser perturbada por algo. Ela passou por tanta coisa desde o seu avô morreu há dez anos. — Seu sarcasmo era grosso no final. — Então, todo mundo faz o que ela quer? — Sim. — Ela terminou sua bebida e me moveu para o bar por outra. — Quando o avô morreu, ela estava com ele. No ano seguinte, foi difícil para ela. Ela não conseguia dormir. Ela estava comendo mal. Ela começou a beber, usar drogas, tudo isso. Teve relações sexuais desprotegidas. Dizer que ela colocou a família através de um segundo espremedor depois de perder seu avô é um eufemismo. Noah não vai fazer nada que comprometa a sua saúde de forma alguma. — Eles estão bem com ela trabalhando aqui? — Você está brincando comigo? — Ela balançou a cabeça. — Depois do choque inicial, eles adoraram isso. Ela adora isso. Isso é tudo que importa. Eles não se importam, contanto que ela vá a algum lugar e faça dinheiro. Além disso, ela teve essa promoção. — Quando o garçom lhe entregou a bebida, ela tomou um gole antes de colocá-la para baixo com força. — Eu sei que o seu homem fez isso como um favor para Noah, mas isso não a ajudou. Agora ela tem em sua cabeça que o patrão a quer. Olhe para ela.


Ela escorregou para perto de Carter novamente. Sua cabeça estava inclinada para trás, seus longos cabelos em cascata pelas costas, e seus lábios estavam franzidos em um beicinho adorável. Eu cerrei os dentes e tentei manter meus dedos quebrando meu copo. — Eu sinto muito. — Theresa gemeu. — Eu a amo. Eu estou apenas um pouco dolorida porque a noite que eu queria com Noah não vai acontecer agora. Eu acho que isso nunca vai acontecer. — Ela não pode ter muito a dizer sobre a sua vida. — Ela faz e ela vai. — Seus olhos escureceram. — E eu conheço Noah. Ele é superprotetor ao extremo. Se há uma pequena chance de que isso iria mandá-la em queda livre como antes, ele não vai arriscar. Ele nem sequer olhou para mim desde que cheguei aqui. E ele não vai. Estamos de volta fingindo que não conhecemos um ao outro e eu sou apenas a sua empregada. Lembrei-me de sua pequena discussão na primeira noite no apartamento dela. — Isso é o que era antes? — Sim. Sua mãe é incrível. Ela sempre me inclui em seus eventos familiares, mas eu não sou sua família, não realmente. Noah não me quer por perto de sua família. Brianna quer, mas não do jeito que eu quero estar lá. — Com ele? — Exatamente. — Isso soa solitário. — Parecia-me. Carter tinha estado na minha família, e então ele se foi quando AJ morreu. Eu destruí minha segunda família também. — Eu estou bem. — A borda dura estava em sua voz quando ela bebeu o resto de sua bebida. Quando ela colocou o copo no bar, balançou para o lado. Eu a peguei, firmando-a, mas com a cabeça pendurada para baixo. — Talvez eu devesse ir para casa. — Está perto do fechamento. Talvez todos nós devêssemos ir. Sua mão encontrou a minha que estava em seu braço. Ela apertou.


— Obrigada, Emma. Eu já posso dizer que você é uma boa amiga. Alguns dias eu acho que isso é a única coisa com que eu vou ficar, bons amigos. Minha voz estava rouca. — Os amigos podem ser a melhor família, às vezes. — Eu sei. — O que vocês duas estão falando aí? — A doce voz veio de trás. Theresa endureceu. — Nada, Brianna. Como está a sua noite? De perto, os olhos azuis brilhantes eram deslumbrantes. Com um pequeno nariz, a boca pequena perfeita, a irmã de Noah parecia um duende. Bonita e adorável, mas a inocência fingida em suas profundezas mudou quando ela encontrou meu olhar. Ela deixou escapar alguma coisa escura por um segundo antes de seu sorriso deslumbrante subir um degrau e emoção filtrada até cobri-la. A camisa preta da equipe do Octave era apertada nela, permitindo que alguns centímetros mostrasse o bronzeado dourado de seu estômago. O uniforme estipulado era camisa preta e calças pretas, e as calças pretas de Brianna se prendiam a cada curva que ela tinha. Ela estendeu a mão. — Nós não fomos apresentadas, embora Noah me informou. — Brianna, este é Emma. Emma, Brianna. — Theresa acenou com a mão entre nós duas. Quando minha mão tomou a dela em um aperto de mão, ela segurou um segundo a mais do que o necessário. Foi dado o aviso. Quando meus olhos se estreitaram, ela soltou. O sorriso nunca passou de um entalhe. — E você conhece Carter também? Oh garoto. Meu peito apertou. — Eu conheço Carter toda a minha vida. — Eu não podia evitar. Seus olhos se arregalaram. — Sério?


Theresa se virou para mim. — Sério? Uma mão curvou ao redor do meu quadril naquele momento, e eu fui puxada para o lado de Carter. Ele estava quente e abraçando. Meu corpo moldado ao dele, encaixando perfeitamente, quando ele disse: — Eu era o melhor amigo de seu irmão. Seu sofá era meu segundo quarto. — Eu não sabia que você tinha um melhor amigo, Carter. — Noah entrou na conversa. — Eu tinha. — Ele deu um beijo suave no meu ombro. — E com esse pequeno detalhe, Emma e eu deveríamos ir para casa. As sobrancelhas de Brianna subiram, assim como as de Theresa. Noah fez uma careta. Carter me levou pela mão. Olhei por cima do meu ombro. Theresa murmurou para mim: — Casa? — Eu lhe dei um breve sorriso antes de estarmos fora da porta e correndo pelo corredor escuro. Os guardas caíram em passo ao nosso redor, nos cercando, e nós fizemos nosso caminho pelo labirinto do clube. As poucas vezes que eu tinha estado lá me disse que não estávamos indo para a saída lateral de costume. No entanto, eu não perguntei onde estávamos indo enquanto Carter me arrastava atrás de si em uma velocidade rápida. Os homens sentiram sua urgência e ficaram tensos quando entramos pelo túnel que ligava o clube com o hotel atrás dele. Lembrei-me da cobertura, mas quando saímos do corredor felpudo, forrado com tapete de veludo vermelho, fomos para as escadas laterais e corremos para baixo em seu lugar. Paramos na porta que dava para a garagem do estacionamento no subsolo. Os homens se moveram rapidamente, mas Carter me segurou. Por um segundo, nós estávamos sozinhos. — O que está acontecendo? Sua mão apertou a minha. — Precisamos levá-la em segurança.


— Carter. — Alarme deslizou pelas minhas costas. — O que está acontecendo? Ele não respondeu, apenas retirou a arma e aumentou seu aperto em minha mão. A porta foi aberta e um dos guardas lhe deu um aceno de cabeça. — Está limpo, senhor. Carter foi primeiro, mas segurou meu braço apertado. Quando cruzamos os poucos metros para o carro, ele deu um passo para o lado e me guiou para dentro com a mão sobre a minha cabeça. Ele deslizou em seguida. Eu esperava mais guardas a seguir. Havia espaço para mais três, mas fiquei surpresa quando ele fechou a porta. Era só nós dois. Não demorou muito até que começamos a nos mover. Não parecia que tínhamos ido longe quando o carro parou com uma freada. Meu coração voou no meu peito. Outra vez não. Ao contrário da última vez, ele não esperou para ouvir qualquer informação da parte dianteira. Logo que o carro freou, Carter reagiu. Ele estava sentado ao meu lado. Eu tinha tomado uma respiração relaxante. Alguns dos nós no meu estômago tinha acabado de se soltar quando ele voou para fora do carro antes que eu pudesse compreender o que estava acontecendo. Assim que compreendi, o ar do lado de fora estava cheio de gritos, tiros e berros. — Arma. — Alguém gritou. Outro gritou: — Corra! No segundo seguinte, eu ouvi um estouro. Pessoas correndo passavam pelo carro. O baque de pessoas sendo empurradas veio em seguida. — Saiam daqui. Alguém soltou: — Afastem-se daqui! Agora!


— Ahh! — Uma menina gritou. Outro baque veio e seu grito foi cortado. Isso era tudo o que tinha. Saí para fora do carro. Eu não quero que as pessoas inocentes se machuquem por minha causa. Quando eu abri a porta, mais pessoas estavam passando correndo. Um cara quase me atropelou. Ele se conteve, saltou fora do carro, e girou em um círculo em volta de mim. Ele continuou correndo. — Entre no carro! Olhei em volta. Alguns dos guardas estavam posicionados ao meu redor, mas metade deles tinha ido embora. Eu vi Mike ao longe. Ele estava lutando contra alguém. Onde estava Carter? O pânico começou a aumentar quando eu não podia vê-lo. Então eu gritei. — Carter! — Entre. — alguém amaldiçoou. Um som abafado veio ao lado dele e eu me virei para ver que um dos guardas agarrou sua garganta. O cara foi levantado do chão e foi jogado para o lado. — Hey! — Vá. — O guarda apontou para a direção oposta. — Agora. O cara estava de pé, pronto para argumentar, mas viu os outros dois guardas. Ele correu para onde ele foi mandado. — Emma! Estiquei o pescoço. Theresa estava dentro de uma porta, não muito longe de onde o carro parou. Noah estava na frente dela com uma mão de restrição através de seu estômago. Ele estava carrancudo, enquanto observava o rebanho de pessoas nas ruas. Bang! Bang! — Emma! Venha aqui. — Theresa acenou para mim freneticamente. — Não. — O guarda mais próximo de mim agarrou meu braço e começou a me empurrar de volta para o carro. — Fique dentro, senhorita Emma. Sr. Reed está voltando. — Mas... — eu olhei para os meus amigos.


— É mais seguro. — Apertou sua mão. — Emma! Eu reconheci a voz. Tudo em mim se apertou com a tensão. Carter. Ele estava lá, correndo de volta para mim e acenando para o lado. Quando ele viu que eu não estava fazendo o que ele queria, ele gritou em seguida: — Matthew, leve-a para dentro agora! Uma mulher gritou atrás de mim. — Carter! — Noah saiu de sua porta. — Nosso carro sumiu. Ele acenou para eles. — Entra no carro. Matthew, leve-a para dentro AGORA! O aperto em meu braço dobrou e eu estava sendo levantada no ar. Enquanto eu olhava, Noah e Theresa começaram a atravessar para nós, mas depois vi outra coisa. Horror subiu na minha garganta e meus olhos se arregalaram. Eu não podia parar. Eu não podia fazer nada. Carter estava cobrindo a distância a uma velocidade vertiginosa, mas alguém saiu de outra porta. Ele estava muito longe dos guardas para agarrá-lo, e não perto o suficiente para Carter o enfrentar. Scott Graham levantou a arma na mão. Era pequena, mas ele a levantou com facilidade. Ele tinha feito isso muitas vezes antes. Em vez da chamativa impressão Casanova que ele me tinha dado antes, uma máscara fria agarrou seu semblante. Ele era como Carter, um assassino. Então ele virou a arma para mim. Tudo parou. Meu coração parou de bater. Eu parei de respirar. — EMMA! — Theresa gritou. Um grito horripilante rasgou de sua garganta logo depois. Ele me olhou, objetivamente, e seus olhos se estreitaram. Isso estava vindo. Era uma questão de segundos. Eu me preparei. Olhei para ele, morte nos olhos, e esperei. Eu ia morrer. Eu sabia que, naquele momento, e eu não podia fazer nada para impedir isso.


O guarda se virou naquele momento, mas Scott ainda podia me ver. Ele moveu sua arma para o lado e segurou sua mão mais uma vez. De repente, Carter estava lá. Ele serpenteou uma mão ao redor de seu pescoço. Scott ficou rígido, mas era tarde demais. Carter pegou na parte de trás do seu pescoço e torceu. Foi um movimento limpo, letal. Seu pescoço estalou e ele soltou o corpo. Ele caiu aos seus pés. Carter não parou. Ele correu sobre ele e estava ao meu lado segundos depois. Ele me tirou do guarda. Antes de ser empurrada para dentro, eu olhei de novo. Dois guardas tinham seguido Carter. Eles se abaixaram e agarraram cada uma das extremidades do corpo. Scott foi jogado em um carro na nossa frente, que saiu correndo. Theresa e Noah já estavam dentro do carro, esperando por nós. — Onde está sua irmã? — Meu coração estava batendo nos meus tímpanos. — Saída de empregados. Ela está segura. Enquanto falamos, Carter bateu a porta para fechá-la e o nosso carro decolou novamente. A irmã não teria importado de qualquer maneira. Carter não estava à espera. De repente, com a velocidade do carro, eu fui jogada para trás. Ele ainda me segurou na minha cintura e me puxou para seu colo. Sentei-me ali, me debruçando sobre ele, então eu não podia fechar os olhos mais. Eu quase morri. Eu deveria estar sentindo algo, medo, choque, alguma coisa, mas eu não sentia nada.


Eu achei que levaríamos Theresa para casa, mas fui surpreendida quando paramos fora de uma cabana isolada – uma casa. Era enorme. Quando eu saí do carro, olhei e vi dois grandes portões de ferro forjado fechando atrás de nós. Travou ao bater e um raio de eletricidade soou. Ninguém entraria. — Onde estamos? Noah respondeu à pergunta de Teresa. — Nós estamos em algum lugar seguro. Não se preocupe. Estamos aqui apenas por essa noite. — Ele franziu a testa para Carter. — Certo? Não houve resposta. Carter pegou minha mão e mostrou o caminho. Quando pisamos dentro de um amplo hall de entrada, ele me puxou para um quarto e fechou a porta. — Eu preciso que você me faça um favor. — Por que estamos aqui? Por que não estamos em casa? Ele se aproximou e baixou a voz: — Isso é parte do favor que preciso de você. Eu não confio em sua amiga. Eu não posso deixá-la ir sozinha e não podia trazê-los para nossa casa, por isso esta foi a melhor escolha. Todo mundo está bloqueado pelas próximas 24 horas. Não há telefone celular ou conexão de internet aqui. Eu tenho uma televisão, mas é só isso. — Ele virou meus ombros para que eu o encarasse de frente. — Emma, eu preciso de você para vigiar sua amiga para mim.


— Theresa? — Alarme subiu em mim. — Por quê? — Eu matei um homem. Ela já estava no carro, mas ela poderia ter visto. Eu preciso saber o que ela viu e o que ela está pensando sobre isso. — Você quer dizer se ela vai denunciá-lo? — Não, ela não o faria. Eu fiz uma careta. Ela não podia, isso era Carter. Meu Carter. — Ela sabe que você é amigo de Noah e ela sabe sobre nós. — Você mesma disse que ela nunca aprovou as minhas ligações e ela não gosta da minha amizade com Noah. — Ele franziu a testa um pouco e tocou no meu quadril para me puxar para mais perto. Sua cabeça caiu para o meu pescoço, seu local favorito. Seus lábios roçaram minha pele quando ele murmurou. — Eu matei um homem na frente dela. Eu sei que ela o considerava um amigo. Eu o mataria de novo. Arrepios corriam através de mim, mas eles não eram do tipo ruins. Eles deveriam ser, mas não eram. Prendi a respiração, fechando os olhos enquanto sua mão explorava sob a minha camisa. Ela viajou para cima, aproximando-se dos meus seios. Parou debaixo de meus seios. Seus dedos deslizaram sob o meu sutiã e descansaram lá. Meu peito subia enquanto eu queria que ele continuasse me tocando. Ele sorriu contra o meu pescoço e voltou para encontrar o meu olhar. Seus olhos estavam com a palpebra pesada de desejo. — Eu faria tudo de novo num piscar de olhos. Ele foi enviado para matála, Emma. A imagem dele segurando sua arma brilhou em minha mente. A sensação de peso repousada sobre o meu peito. — Por quê? Ele trabalhava para você, não é? Ele hesitou, retirando sua mão e deu um passo atrás. Eu estava com frio, sem seu toque. — Carter. Ele fez uma careta.


— Eu esqueci que ele era amigo de Noah e Theresa. Eu tinha a esperança de mantê-lo longe de você. — Ele fez uma pausa de um segundo. — Ele estava vendendo informações para Franco. — O quê? Por que você... há quanto tempo você sabe disso? — É por isso que ele estava trabalhando para mim. Nós o estávamos vigiando e o Octave era o melhor lugar para ele trabalhar. Todos os meus negócios são legítimos, mas ele não sabia disso. — Espere. Você o enfiou no Octave para que ele pudesse dar informações para Franco? Ele riu, balançando a cabeça. — Não, nós o enfiamos ali, porque não havia nenhuma informação para dar. Em qualquer outro lugar ele teria sido suspeito, mas o Octave não atinge as pessoas como sendo simples. Isso é o que é, apesar de tudo. — Seu sorriso caiu por terra. — Ele é o único que disse a Franco onde você estava. É por isso que fomos atacados na primeira vez. — Mas... — Isso significava que eles estavam procurando por mim... não o corpo de Jeremy mais... — Sim. — Ele suspirou. — Eles sabem, Emma. Eles sabem que foi você. Ben me deu dinheiro suficiente. Gelo correu em minhas veias. Fiquei de boca aberta quando a minha respiração desacelerou. Ele parecia feliz na semana passada. Ele achava que era uma coisa quente. Eu parei de respirar. Não podia ser, mas tinha que ser. De jeito nenhum. Senti-me destruída. Alguém tinha pego uma faca e a enfiado em toda a minha garganta antes que recuasse para um impulso profundo. A sensação doente começou a me encher e eu comecei a tremer. — Emma? Eu balancei minha cabeça. Não podia ser, mas ele me disse isso ele mesmo.


— Emma. — Sua mão agarrou a parte de trás da minha cabeça. Ele me forçou a olhar para ele. — O que está acontecendo? — Você — eu disse ofegante. Eu não podia falar. — Eu? — Você disse, foi Ben. Ben disse a eles. — Ben me deu dinheiro suficiente. Oh Deus. Fechei os olhos. Uma dor de cabeça violenta tinha começado. Isso iria me dividir em duas. Mallory e Ben se foram. O pânico tomou conta de mim e eu não conseguia respirar. Eu abri minha boca para puxar o oxigênio, mas nenhum veio. Meus pulmões tinham parado de funcionar. Bati no meu peito, cega, sentindo cada vez mais o pânico me sufocando. Isso estava tomando conta de mim. Eu não podia ver. Carter amaldiçoou e me levantou em seus braços. Ele estava me levando a algum

lugar.

Minha

boca

estava

escancarada

enquanto

eu

tentava

desesperadamente conseguir oxigênio. Nada. Eu comecei a vaguear. Oh deus. Oh deus. Então a água me atingiu. Estava congelando, mas dosando a tempestade dentro de mim. Gritando, corri para longe dela, mas Carter me segurou no lugar. Inclinando-se para alterar a temperatura, com os braços em volta de mim. Seu corpo me prendeu no lugar e tentei rastejar sobre ele para fugir. Um segundo mais tarde, a água aqueceu e meu peito se levantou e desceu de uma maneira constante. Eu fui me acalmando. — O que há de errado com ela? — Theresa perguntou de longe. Mallory e Ben se foram. Eu balancei minha cabeça. Eu não podia levar a voz de Amanda para fora da minha cabeça. Foi ele. Ele tinha me vendido. Ben me deu dinheiro suficiente. Ele deu dinheiro a ela para cuidar das minhas coisas. Meus pés tomaram forma quando percebi o aquilo significava. Ele sabia – ele queria guardar minhas coisas. Ele pagou pelas minhas coisas, minhas e de


Mallory, para serem guardadas. Ele sabia o que eles iam fazer? Ele tinha que saber. — Emma? — Carter me segurou agora. Eu olhei para a preocupação em sua voz. Ele estava olhando para mim, seus olhos já sabendo. O que ele sabia? — Emma? Você está bem? — Theresa estava no chuveiro. Ela estava pálida e seu lábio inferior tremia. Ela segurou a maçaneta da porta, mas sua mão estava tremendo. Falei, bruta de emoção. — Você me disse que ele iria me vender. Carter fechou os olhos. Seus ombros caíram e uma respiração o deixou. Ele sabia. Ele estava certo. Eu mesma tinha esperado por isso, mas sabendo que isso aconteceu – sentindo isso agora. Era diferente. Eu não poderia ter estado preparada para a traição. — Quem te vendeu? — Sua mão começou a chacoalhar a porta do chuveiro. — O que está acontecendo? Eu segurei o olhar de Carter. O mundo caiu debaixo dos meus pés. Eu não sentia a água mais. — Ele disse a eles, não foi? Ele acenou com a cabeça. Aproximando-se dele, minhas mãos seguraram seus ombros e ele me levantou do chuveiro. Ele nos levou para fora e para dentro de um quarto. Colocando-me de volta aos meus pés, ele entrou no banheiro. Theresa tocou minha mão, seus olhos se arregalaram quando sentiu minha frieza. Ela sussurrou: — O que está acontecendo, Emma?


Carter voltou com toalhas. Ele entregou uma para mim enquanto ele pegava outra para embrulhar ao redor do meu corpo. Então ele começou a se secar enquanto ele voltava para a porta. — Emma? Ben me vendeu. Ele foi pago por me vender, mas o que dizer de Mallory? Eles tinham ido embora. Onde tinham ido? Ela estava bem? Theresa se aproximou e baixou a voz: — Eu sei que ele matou Scott. Não se preocupe, Emma. Eu vou chamar a polícia. Eu sei que você está apaixonada por ele, mas ele não é bom para você. Eu vou cuidar disso. Vou levá-la para longe dele. Eu olhei para ela, mas me senti separada de mim mesma. Era como se eu estivesse nos observando de uma distância segura, fora do meu corpo. Eu vi quando eu disse a ela: — Ele ia me matar. — Não. — Ela balançou a cabeça. — Eu não vou deixá-lo. Eu não vou deixar ele te machucar. — Scott Graham ia me matar. Carter salvou minha vida. Seus olhos se arregalaram. Então se estreitaram. — Você está em choque. Eu posso ver isso. Você não sabe o que aconteceu... Minha mão fechou sobre seu braço e a segurei em um aperto de morte. Ela gritou e tentou erguer os dedos de seu braço, um de cada vez. Ela olhou para minha cara e de volta para seu braço, para trás e para frente, para trás e para frente. Suas sobrancelhas franzidas juntas e ela mordeu o lábio. — Emma, você não sabe o que está dizendo. Você acha que está apaixonada por ele, mas você não está. Você está cega pela sua aparência e seu poder. Ele é perigoso, Emma. Ele é muito perigoso. — Ele é a minha família.


Ela tinha três dos meus dedos, mas eles fecharam novamente. Ela suspirou. — Okay. Ok, Emma. Eu posso ver que isso vai levar mais tempo do que eu pensava. Não diga nada a ele. Ele vai voltar a qualquer momento... — Eu matei alguém. Minhas palavras a silenciaram. Seu braço caiu para o lado dela e ela cambaleou um passo para trás. — O que... o que você disse? — Eu vou protegê-la. Ela se virou para ver Carter na porta. A expressão sombria estava em seu rosto e ele segurava a roupa seca em seus braços. Em seguida, ele caminhou em volta de mim e olhou de perto. — Seus olhos estão vidrados. — Ela está em estado de choque. Ela acha que matou alguém. — Ela fez. — Ele se virou para ela e jogou as roupas sobre a cama. — Saia e eu vou cuidar dela. Ela bufou. — Sim, certo. Você pode ser amigo de Noah e você pode ter conhecido Emma em uma vida anterior, mas eu não vou deixar você sozinho com ela. Nem um segundo... — Noah. — Carter se virou para a porta. — O quê? — Ela gitou quando foi levantada no ar. Noah estava esperando no fundo. Ele avançou, pegou Theresa, e saiu do quarto com ela. Carter chamou atrás deles: — Ela não pode sair. Ainda não. — Eu sei. — A voz de Noah chicoteou fora dele, por cima do ombro. A porta foi fechada, um segundo depois, e eu me virei para Carter. Eu ainda estava separada do meu corpo, mas ele levantou a mão para o meu rosto. Ele segurou o lado dele e correu o polegar sobre meu rosto antes dele murmurar, baixinho: — Volte para mim.


Eu balancei minha cabeça. Era mais seguro onde eu estava. — Volte para mim. — Ele se aproximou. Sua voz era uma carícia sensual contra a minha pele. — Volte para mim. Eu balancei minha cabeça. Era melhor não sentir. Não havia medo. Ninguém me traiu quando eu estava assim. Então, ele descansou sua testa contra a minha e suspirou. — Por favor, Emma. Eu preciso de você comigo. Eu te amo. Fechei os olhos e a dor penetrou de volta em mim. Tudo doía de uma vez. Era muito, mas os abri novamente e vi o alívio nos seus. Sua mão se fechou em torno da minha, e ele colocou um pouco do meu cabelo atrás da minha orelha. Eu não poderia lidar com isso, não tudo isso, e eu me senti entorpecer novamente. Então eu voltei. Eu não poderia fazer isso se ele estava me tocando. E eu sabia que eu precisava ouvir tudo. — Diga-me o que está acontecendo. Ele acenou com a cabeça, com uma expressão de rendição vindo sobre ele. — Você não vai gostar disso. — Eu tenho que saber. — Tudo bem. — Ele esperou até que eu me sentei e então ele começou. — Eu lhe disse antes que eu tinha um homem próximo de Franco, mas parei de ouvir dele diretamente antes do nosso primeiro ataque. Ele me mandou uma mensagem que Ben a vendeu, por isso eu dobrei seus guardas depois disso, mas eu não acho que você notou. Então, quando fomos atacados, sabia que algo tinha acontecido com ele. Ele teria me avisado antes da hora. — Eles o mataram? Ele acenou com a cabeça. — Seu corpo apareceu ontem. Ele foi entregue a uma das casas de Mauricio. Prendi a respiração. Havia mais. Eu sabia que havia mais. — O que mais?


Ele hesitou, tenso, e então perguntou: — Você tem certeza que quer ouvir tudo isso? — Eu tenho. — Eu não tinha outra escolha. — Mallory se foi, Carter. Estou realmente esperando que Ben pegou o dinheiro e dividiu com ela, mas eu preciso saber com certeza. Isso significa que eu tenho que saber de tudo. Você tem que me contar tudo. Por favor. Ele não esperou nem mais um segundo. — O seu amigo Ben foi até Franco e lhe disse que você era a assassina. Ele não sabia sobre mim ou sobre o que aconteceu com o corpo, mas eles estavam procurando por Mallory. Eles sabiam que Jeremy Dunvan tinha visto uma namorada regular. Ele sabia que era só uma questão de tempo antes que a encontrasse, por isso ele deu a eles o seu nome por algum dinheiro e garantisse a segurança dela. — Um olhar duro apoderou-se dele. Seus olhos de lobo se transformaram em gelo. — Ele foi estúpido. Eles estão planejando matá-lo de qualquer maneira, se já não o fizeram. — Você sabe isso do cara lá dentro? — E sabemos que Scott Graham disse a Franco que você estava no clube. Ele não sabia que eu estaria lá também, ou que você estaria indo para casa comigo. Eles não podem chegar até você quando você está em meus edifícios. É por isso que nós fomos atacados duas vezes nas ruas. Após o primeiro ataque, íamos levar Scott para o armazém para um interrogatório. — Ele parou por um segundo. — Isso é o que fazemos antes que alguém seja morto. Eles iriam matar Scott, mas não fizeram. — O que aconteceu? — Eu nunca pestanejei. — Precisávamos saber mais e achei que meu cara estava morto, então deixamos Scott onde ele estava. Ele estava sendo mantido ao redor para ver se ele seria útil para nós. Seu tempo correu até esta noite. Gene veio para levá-lo ao armazém, mas ele se livrou de alguma forma. — Esta noite? — Meu coração acelerou. — Porque tudo ia ser feito hoje à noite.


— O quê? Ele começou a andar quando sua mão passou através de seu cabelo. A camisa molhada começou a secar, mas foi levantada com o movimento. Estava presa a sua pele e lá permaneceu. Conforme eu o observava ir e voltar, seus músculos se apertaram com a tensão. De repente, pavor começou a me encher. Além do ataque e tumulto que a arma de Scott tinha começado, havia outros eventos acontecendo. Eventos, eu estava começando a perceber, que tinham sido planejados por um tempo. Eu estava lenta, desânimo me enchendo mais e mais até que eu estava em pé na frente dele. Eu o parei, segurando em seu braço. — O que deveria acontecer hoje à noite? — Franco Dunvan deveria morrer hoje à noite. — Por você? Ele balançou a cabeça, sua mandíbula abrindo e fechando. — Por sua própria família. — Apenas me diga. Explique isso para mim. — Eu estive em Chicago desde o último fim de semana. — Ele fez uma pausa para uma batida. — Você sabe quem vive em Chicago? — Não. — É a sede da família Bertal. Meu coração batia insistentemente, mais forte e mais forte. — Ok, então você foi lá? Por quê? Sua mão tocou no meu braço. Sua posse foi gentil quando ele me puxou perto. Eu podia sentir seu coração através de sua camisa. Ele murmurou, baixando a voz para um sussurro íntimo: — Eu fui lá para intercambiar uma trégua entre a família Mauricio e a Família Bertal. Meu coração parou.


— Você fez isso por mim? — Eu faria qualquer coisa por você. — Sua mão segurou a parte de trás do meu pescoço. Ele inclinou minha cabeça até encontrar seus olhos. Eles estavam famintos e escuros. Quando eu vi a demanda neles, a chama do desejo acendeu em mim. Tornou-se um fogo que ardia mais quente e mais brilhante quanto mais tempo eu segurava seu olhar. — Ambas as famílias queriam a paz entre eles, e eu dei a eles. Eu não recebi a decisão final até esta noite, mas eu consegui. Eu fui chamado para ver os chefes da família Mauricio esta tarde. É onde eu estava antes de ir para Octave, mas isso foi feito. Amanhã de manhã, Franco Dunvan estará morto e você estará segura. — O que você fez? Como você pôde fazer isso? Eu pensei que as duas famílias haviam sido rivais por anos. — Não. — Ele balançou a cabeça. — Eles pararam de lutar. A única seção que tem continuado a luta é a de Franco. Quando eu fui para eles, disse-lhes o meu jogo e que eu queria a sua segurança. Eu dei a eles 2,5% da riqueza que eu venha a acumular ao longo dos próximos cinco anos. — E a sua família estava bem com isso? — Eu dei-lhes 2,5% também. Cinco por cento do meu salário vai para as famílias de empresas que estão limpas. Eu nos comprei e eu comprei a morte de Franco. Este é um pequeno preço a pagar, mas grande o suficiente para que as duas famílias se deem bem. Esse era o acordo, que ambas as famílias ficariam com os 2,5%. Eu sou a trégua entre eles. Enquanto eu ganhar dinheiro com empresas limpas, vai parecer bom para eles e seu nome. Você quer empresas legais para mascarar os negócios ilegais, mas estou fora de todas essas outras negociações. Eu estou fora. E você está fora da vigilancia de Franco. — Mas por que Scott tentou me matar? — Eu acho que foi uma última tentativa. Meu palpite é que os ataques começaram hoje e Franco descobriu isso. Ele queria me machucar da única maneira que ele realmente podia. Você. — Um olhar primal entrou em seus olhos de lobo. — É o que eu teria feito se eu tivesse sido encurralado assim. Eu atacaria onde eu iria fazer o maior dano, mas não funcionou. Você está segura.


— Pessoas estão morrendo hoje à noite? Ele acenou com a cabeça. — Apenas os sócios de Franco. A família Bertal está limpando. A morte de Franco é o seu presente para mim. Eles estão fazendo o resto, porque eles têm que cobrir as costas também. Tudo isso era por mim. Tudo esse derramamento de sangue foi por minha causa. Eu não sabia como eu me sentia sobre isso, mas eu não tinha começado isso por mim. Eu fiz isso por Mallory. — Carter, — eu esganicei. — Você sabe onde Mallory está? Ele balançou a cabeça. — Não, mas se ela está viva, eles vão encontrá-la. O novo chefe da família Bertal nesta cidade sabe sobre ela. Eles sabem por que você atirou em Jeremy. Eles vão entrar em contato comigo quando ela for encontrada. Eu balancei a cabeça. Isso era tudo o que importava, não é? Tudo isso era por ela. — Emma. — O quê? Ele parecia inseguro agora. — Você precisa saber algo mais. — O que é? — Meu coração começou a bater novamente. — Jeremy Dunvan era conhecido por quebrar prostitutas como suas escravas sexuais. — Ele fez uma pausa, ainda não tendo certeza. — Diga-me. A hesitação deslizou para revelar uma profunda resignação nele. — Meu cara lá de dentro me disse que eles achavam que Jeremy estava quebrando sua companheira de quarto na noite em que atirou nele. Ele não ia matá-la. Ele iria usá-la como uma escrava sexual. Suas palavras me bateram. Elas eram frias e cortantes.


Ele iria transformรก-la em uma escrava sexual... Ele iria transformรก-la em uma escrava sexual... As palavras de Carter estavam se repetindo na minha mente. Eu continuei a ouvi-las mais e mais. De repente, eu nรฃo me importo que as pessoas estavam sendo mortas. Gostaria de ter feito mais do que apenas atirar em Jeremy Dunvan. Ele merecia pior. Ele deveria ter morrido lenta e dolorosamente.


— Você está bem? Carter tinha me dito ontem o que eles estavam planejando fazer com Mallory. Pedi a ele algum tempo sozinha, e ele me deu. Eu estava sentada na cama desde então, apenas sentada lá e pensando. Enquanto eu processava através de tudo, percebi o que Carter tinha feito para mim e eu estava grata. Ele comprou minha liberdade enquanto ele próprio não estava completamente livre. Ele disse que teria que pagá-los por cinco anos, mas isso era o suficiente? Eu não acho que eles iriam deixá-lo em paz depois disso. Então, novamente, eu não era uma parte dessa vida. Esta era a sua vida, seu mundo. A julgar pelo poder e riqueza que ele parecia ter, era um mundo que ele prosperou. Eu esperei até que ele fechou a porta atrás de si. Ele me deu um copo de água e um prato de comida. Meu estômago roncou quando eu vi o sanduíche, mas eu o deixei intocado. Meu estômago dizia o contrário, mas eu não podia comer. Pensar em Mallory como uma escrava sexual tinha cuidado disso. — Emma? — Ele sentou ao meu lado. — Como vamos saber se todos foram cuidados? — Isso não importa. Franco é o único com a vingança. Quando ele morrer, ninguém vai ser pago para o sucesso disso. Você estará segura. — Mas você não. — As palavras foram arrancadas de mim. Ele não estava livre deles.


— Emma? — Você não vai estar seguro. Você ainda estará ligado a eles. Ele me puxou para o seu lado e passou a mão para cima e para baixo no meu braço. — Você não tem que se preocupar comigo. Enquanto eu continuar a fazer o que eu faço, eu vou ficar bem. — E se você não faz? E se você parar de fazer dinheiro para eles? — Era o meu pior pesadelo acontecendo diante dos meus olhos enquanto eu imaginava o que eles fariam com ele. Uma imagem de seu corpo brilhou em minha mente. Era como se fosse o corpo de Jeremy Dunvan, caído sobre o sangue que veio dele, exceto que ele tinha os olhos azuis de Carter. Tinha as maçãs do rosto esculpidas de Carter, seu corpo esculpido, mas era sem vida e frio. Eu balancei minha cabeça. Isso não poderia acontecer. Sua mão caiu longe dos meus ombros e deslizou entre nós para encontrar a minha mão. Seus dedos entrelaçaram com os meus. — Isso não vai acontecer. Eu não sou novo nisso, Emma. Eu tenho trabalhado com a família Mauricio há anos. Minha palavra tem peso com ambas as famílias agora. Eu vou ficar bem. — Então ele sorriu. — Mas parece bom ter alguém se preocupando comigo. Eu sou o único que as pessoas tem medo, não preocupação. Olhei para cima, rasgada por dentro. — Elas não te conhecem, como eu. — Elas não te amam como eu. Seu olhar caiu para meus lábios e sussurrou: — Não, eles não conhecem. Ninguém me conhece como você. — Quando a cabeça se aproximou, eu fechei meus olhos e senti seus lábios tocarem os meus. Havia uma insistência suave dele e eu abri para ele. Quando sua língua varreu dentro e assumiu o comando em cima de mim, não demorou muito antes de eu ter levantado sobre ele. Engoli em seco quando ele levantou minha camisa. — Carter.


Seus lábios encontraram os meus novamente. A necessidade dele se levantou, ameaçando tomar o meu controle. Estremeci quando a mão dele deslizou até meu lado. Minha pele queimava no seu caminho, chiando mais. Quando ele continuou a explorar o meu corpo, todas as sensações e o amor que eu sentia por ele assumiram. Eu precisava disso. Eu precisava dele. Eu estava cega de fome quando ele mudou nossas posições. Ele me deitou, equilibrado em cima de mim, e ele continuou a saborear cada centímetro meu. Junto com a minha camisa foi meu sutiã. Então, minhas calças foram as próximas. Quando seus dedos deslizaram por baixo das tiras de minha calcinha, ele deslizou para baixo com os polegares roçando o interior de minhas coxas enquanto ele tirava. Puxei-o

para

baixo

para

mim

e

eu

queria

que

a

camisa

dele

desaparecesse. Quando foi, quando senti a delícia de sua pele sob minhas mãos, eu puxei seus jeans. Carter recuou, tempo suficiente para expulsá-los fora e depois ele estava de volta. Ele estava entre as minhas pernas, me beijando, me tocando. Ele me amava com cada toque e carícia dele. Quando ele deslizou para dentro de mim, segurei ainda, impotente sobre como meu corpo tremia por ele. Então ele começou a se mover e eu gozei viva em seus braços. À medida que o ritmo cresceu e suas estocadas iam cada vez mais fundo, eu envolvi minhas pernas em volta dele. Juntei-me a ele, de todas as maneiras. Meu corpo era dele. Ele poderia fazer o que quisesse, e quando eu deslizei a mão pelas suas costas ele tremeu embaixo do meu toque. Seu corpo era meu também. Nós pertencíamos um ao outro. Quando senti a borda se aproximando, eu segurei enquanto ele continuava a se mover dentro de mim. Sua mão curvou ao redor da minha perna e a levantou. Abri-me ainda mais e ele foi mais profundo com esse ângulo diferente.


— Carter. — Eu sussurrei contra sua pele. Minha mão se agarrou a ele, me agarrando a ele. Reuni-me ao movimento me movendo com ele. Ele empurrava, meus quadris iam com ele. Nós montamos juntos. Seus olhos estavam abertos, fixos nos meus. Senti-me despida, aberta para ele, a minha alma nua, enquanto seus quadris aumentavam o ritmo. Então era hora. Eu o senti tenso ao mesmo tempo que o meu clímax rasgou através de mim. Ondas de prazer bateram em mim e eu cavalgava cada uma delas. Quando terminei, ele se deixou ir. Eu deslizava a mão pelas suas costas suadas, beijando seu ombro quando ele caiu em cima de mim. — Carter. — Eu murmurei. Ele soltou um longo suspiro. Seu corpo tremia enquanto isso veio de dentro dele. Sua mão arrastou até meu braço e ele se levantou, traçando meus lábios quando ele olhou para mim agora. Nós não falamos. Eu não podia. Este homem era meu. Este ser muito poderoso, esculpido com perfeição, com olhos que pareciam de um lobo. Ele tocou seus lábios nos meus, um reivindicar macio quando ele sussurrou contra eles. — Eu te amo malditamente muito, Emma. — Eu também te amo. Eu estava fraca com muitos sentimentos fortes varrendo dentro de mim, muitos e muito poderosos para eu nomear, mas enquanto eu olhava para ele, eu vi a sua força. Enquanto eu estava deitada em seus braços e quando ele se virou para mim mais uma vez durante a noite, os nossos corpos se moviam juntos como um só e eu senti minha própria força despertar dentro de mim. Eu tinha ficado viciada neste homem bonito. Ele era meu. Eu sempre amaria este homem.

****


Levantei-me da cama e vesti um roupão que pendia da porta do banheiro. Quando eu fui para a cozinha, olhei em volta e liguei a cafeteira. Enquanto ela fervia atrás de mim e eu comecei a procurar mais comida para começar o café da manhã para todos, sabia que eu havia mudado. Talvez fosse por que eu tinha quase morrido, eu tinha visto com meus próprios olhos, ou talvez era por saber o que teria acontecido a Mallory se eu não tivesse puxado o gatilho. Eu não tinha certeza do que era, mas eu tinha sido alterada. O auge ocorreu dentro de mim. Eu não estava tremendo mais. Eu não estava reclamando de perder minha liberdade ou a incapacidade de me juntar aos amigos para uma bebida sem ter uma babá. Nada disso importava mais. Isso foi feito. Homens haviam morrido por minha causa. Eu já não me importava. Eu deveria, mas não o fiz. Ou talvez fosse como eu me sentia com Carter agora. Eu senti o seu poder dentro de mim. Meu corpo ficou mais forte do que eu pensei que poderia nos últimos tempos. A maneira primal que ele tinha me tomado ainda enviava reverberações através de mim. Não era que eu estivesse protegida ou abrigada por ele, era estar com ele e ser amada por ele, que me fez sentir o seu poder. Era avassalador e intoxicante. — Bom dia. — Theresa bocejou atrás de mim. Eu me virei e a vi mais uma vez. Eu sabia que ela não estava diferente. Eu sabia que era eu, mas ela parecia fraca para mim. Ela também viu. Sua mão subiu para coçar atrás da orelha, mas quando ela prendeu o olhar comigo, sua mão caiu. Seus olhos se arregalaram e sua boca se abriu ligeiramente. Nada mais foi dito. Ela balançou a cabeça e seus olhos se estreitaram. Em seguida, ela puxou as pontas de seu cobertor apertado em torno dela, cruzou os braços sobre si mesma, e ponderou: — Você está diferente. Eu desembrulhei o bacon e coloquei algumas fatias em uma panela. O som escaldante do óleo começou, então olhei para ela.


— Você dormiu? — Sim, surpeendentemente. — Outro bocejo veio e ela se encostou contra o balcão. — E você? Imagens de nosso amor passou pela minha cabeça e um estremecimento de prazer correu através de mim. Um sorriso fraco veio sobre mim, mas eu assenti. — Eu também. — Ele ainda está dormindo? Minha mão apertou a panela quando eu ouvi o escárnio. Nós duas sabíamos o que ela queria dizer. Minhas costas se endireitaram, mas eu respirei calmamente. — Sim. Noah está? Ouvi uma fungada suave atrás de mim antes dela responder: — Eu não sei. Virei-me agora e vi a agonia em suas profundezas, antes de ser mascarada. — Sinto muito, Theresa. Ela encolheu os ombros. — Sim, bem, o que posso fazer sobre isso? Brianna deixou claro seu desejo ontem à noite. Noah não vai contra isso. Mesmo que tenhamos quase morrido. — Você sabe que Scott Graham começou esse tumulto ontem à noite. — Eu não sabia, não. Eu fiquei tensa quando ouvi o aborrecimento em seu tom. — Foi isso o que ele disse? Okay. A raiva ferveu enquanto eu a olhava. Eu tive o suficiente. — Você tem alguns pobres equívocos sobre a noite passada, Theresa. Deixe-me corrigi-los para você agora.


Ela se endireitou no balcão, mas permaneceu em silêncio. As pinças que eu segurava na minha mão desceram forte no balcão ao meu lado. — Você viu o que viu. Você viu Carter matar seu amigo, mas ele era o homem que foi enviado para me matar. E sim, Theresa, ele ia me matar. Scott Graham talvez tenha sido bom para você, quando você foi ao Octave, mas ele estava vendendo informações para um homem que queria me matar. — Pare. — Ela sussurrou. Ela tinha ficado pálida com cada palavra que eu disse. Seu peito subia para cima e para baixo em um ritmo rápido. — Basta parar, Emma. Você parece louca. Eu estava calma. Eu estava mesmo fria. — Um pouco mais de três semanas atrás, eu cheguei em casa e encontrei minha companheira de quarto sendo estuprada. Ele ia matá-la ou pior. E ele ia fazer o mesmo comigo, porque eu estava lá. Eu atirei nele, Theresa. Ela se encolheu, quando eu disse isso. Eu endureci. Eu não me importava. Ela precisava ouvir a feia verdade. — E porque eu conhecia Carter e eu confiava nele, lhe pedi ajuda. Ele está me protegendo desde então, porque o homem que eu matei era filho de um outro mafioso. Seus olhos se arregalaram, mas eu vi os pensamentos voando em sua mente. Ela ia ligar os pontos. Era uma questão de tempo e quando seus olhos se encheram com renovado horror, eu sabia que ela tinha imaginado. O nome Dunvan caiu de seus lábios em um suspiro sussurrado. — Eu matei Jeremy Dunvan e seu pai estava me procurando. Eu acho que você pode adivinhar o que ele queria fazer comigo quando ele me pegasse. — Oh Deus. Eu esperei. Eu precisava saber o que ela faria com toda essa informação. Se ela fosse às autoridades, estaria me condenando também. Então um pensamento diferente veio até mim e me senti mal. A parte de trás do meu cabelo


ficou em pé e eu olhei. Carter estava na porta. Eu sabia que ele estava esperando como eu. Ele precisava saber como ela reagiria, agora que sabia do resto. Quando seus olhos encontraram os meus, a escuridão brilhou em suas profundezas. Isso foi quando eu soube que ela não teria a chance de ir para as autoridades. Carter iria garantir a minha segurança, não importa o custo. Volteime para Theresa e esperei com toda a esperança de que ela iria deixar isso ir, porque se não o fizesse, ela iria morrer. Carter iria tirar a própria vida para salvar a minha. — Pare de fazer perguntas. Nossas cabeças viraram para cima. Noah estava na outra porta, furioso com as mãos cerradas ao lado do corpo. Ele se moveu para frente para a cozinha, enquanto seus olhos estavam travados em Theresa. — Eu lhe disse para parar de fazer perguntas. Você tem que parar agora! Quero dizer isso, Theresa. Ela se endireitou em desafio. — E se eu não quiser? — Ela revirou os olhos. — Qual a pior coisa que poderia acontecer? Um rosnado baixo foi arrancado enquanto ele gritava: — Você está brincando comigo? Ela fez uma pausa, capturada nos faróis de seu brilho intenso. Então ela engoliu em seco. — Você está em uma casa segura de um cara que você conhece por ter conexões com a máfia e você está sendo sarcástica sobre vê-lo matar um outro homem? — Seus olhos brilharam com fúria. — Que parte dessa frase é ridícula? A. Coisa. Toda! Pense nisso, Theresa! Ela franziu a testa para ele. — Você sempre soube o que Carter era para mim. Devo-lhe a minha vida, Theresa. Minha vida! Mas isso não o torna menos perigoso. Ele tem sido bom


para mim e eu serei sempre grato a ele por tudo que ele fez, mas você está falando como se ele tivesse cinco anos. Ele é um assassino e ela está soletrando isso para você. Ela está levando você para baixo da estrada, mas você tem que parar e pensar sobre o que ela não diz. — Noah caminhou para mais perto dela. Ele lhe pediu: — Por favor, deixe isso pra lá. Por favor, Theresa. Ele a ama. Ele quebrou o pescoço de Scott por causa dela. O que você acha que ele vai fazer com você? — Ele pegou as mãos dela e as apertou duramente. Suas mãozinhas desapareceram debaixo das deles. — Ele vai fazê-la desaparecer e a única razão que eu vou saber sobre isso é por causa desta conversa, bem aqui. Ele vai fazer isso quando você não estiver esperando ou parecer como um acidente. Não faço ideia, mas eu sei que ele vai fazer isso e isso vai acontecer, porque você está ameaçando a vida dela. Não entende isso? — Ele baixou a cabeça, então nivelou seus olhos com ela. — Por favor, deixe isso, por favor, por favor deixe isso, Theresa. Pare. De falar. Sobre isso. Apenas pare. Isso é tudo o que você tem que fazer. — Mas... — ela abriu a boca, enquanto as lágrimas desciam. Nada saiu. Seus olhos saltaram para os meus, e eu não fiz nada. Ele estava certo. Ela precisava ouvir. Em seguida, a boca fechou e ela caiu de volta no balcão. Ela teria caído se Noah não estivesse lá. Ele a pegou e se virou para Carter. — Ela não vai dizer uma palavra. Eu prometo. Carter estreitou os olhos. — Eu prometo, Carter. Ele olhou para mim como se perguntasse se eu acreditava nele. Eu não fiz nada. Eu não podia. Eu não tinha ideia do que Theresa faria ou o que ela pensaria daqui a um mês, ou até um ano, ou 10 anos, se ela permaneceria em silêncio. Então eu não lhe dei uma resposta. O canto de seu lábio curvou como se quisesse dizer ―muito obrigado‖, mas seus olhos ainda eram calmos. — Carter? — Noah pressionou.


Ele se afastou para deixá-los passar. Essa foi à única resposta que ele deu à súplica silenciosa de seu amigo. Os ombros de Noah caíram em derrota e ele os apressou para fora da porta. Um carro estava fora. Quando a porta fechou atrás deles, eu comentei: — Ele acha que você vai matar a mulher que ele ama. Carter me observava. — Devo fazer isso? Vinte e quatro horas antes eu teria estado implorando por sua vida. Ela era inocente. Ela era pura. Ela não fez por mal. Mas agora eu tinha mudado. Theresa tinha se tornado uma amiga, mas tudo mudou na noite passada. Carter era meu amante. Ele era a minha família. Ele era meu único aliado. E por causa disso, porque ela fez uma ameaça à sua vida, eu lhe disse: — Eu não posso te perder. Então eu peguei a pinça novamente e desliguei o fogão. O bacon estava queimado, então assim eu o removi da panela e saí.


Carter nunca fez nada com Theresa. Perguntei-lhe uma noite o que ele pretendia fazer. Ele tinha homens a vigiando, era a sua única resposta. Quando perguntei o que aconteceria se ela contatasse a polícia, ele encolheu os ombros. — Eu não vejo chegando a isso. Ela se preocupa com você e se ela fizer alguma coisa, levaria isso a Noah primeiro. Eu não sou completamente insensível, Emma. Ela nunca fez nada, o que eu tinha que admitir que me deixou aliviada. Depois de duas semanas, nada aconteceu em relação a Franco Dunvan também. Ele desapareceu e meu instinto me disse que seu corpo nunca seria encontrado. Não houve relatos de notícias sobre a revolta que aconteceu naquela noite. Isso me fez pensar como muitos outros eventos da máfia aconteceram sem que o público tivesse ideia sobre isso. Eu nunca perguntei sobre Franco, mas eu percebi que estava segura quando Carter me disse que eu poderia sair com apenas dois guardas. Isso estava bom pra mim. Tanta coisa tinha mudado, eu incluída. O trabalho não era o mesmo. Eu nunca tinha conversado muito com as outras meninas, mas eu conversava com elas ainda menos agora. Quando eu ia para o café, eu nunca olhava para ver quem estava na sala de descanço. Eu pegava o meu café e voltava para o meu escritório. A nova promoção era boa. Eu tinha mais liberdade sobre as minhas horas e eu não tinha o Sr. Hudson respirando no meu pescoço. Na verdade, eu era a


sua chefe agora e ele tinha que se reportar a mim. Eu era tolerante com ele, mas eu sabia que haveria um dia em que iria ter que cumprir essas funções. No entanto, esse dia não era agora. Eu trabalhei em estreita colaboração com Theresa sobre a nova conta. Seu entusiasmo havia diminuído, o que fazia sentido e eu não queria ofender com isso. Isso significava que ela tinha escutado as alegações de Noah. Uma vez eu perguntei a Carter se ele ainda lutava com Noah nos períodos da manhã e ele me surpreendeu quando disse que sim. Eu pensei que a amizade deles seria tensa, mas parecia que eles continuavam como se nada tivesse acontecido. Era o fim de uma semana e eu estava prestes a sair. Mas, quando caminhei para fora e vi o carro esperando por mim, eu me virei para Mike. Ele e Thomas ficaram comigo. Eles eram os regulares. Havia outros, mas eu gostava de saber que eles guardavam a minha vida a maior parte do tempo. Sua mão caiu longe da porta do carro. — Talvez um café hoje? Eu balancei a cabeça e me virei para dentro. Eu atravessei o salão da frente e me dirigi para o café. Carter tinha viajado novamente. Ao contrário do último par de vezes em que ele nunca me disse onde ou por que estava viajando, ele me explicou na noite anterior que estava indo para o Japão. Ele seria intermediário em outra fusão de negócios para um novo programa de website. Eu balancei a cabeça. Eu só me preocupava quando ele estaria voltando e eu sabia que ia demorar pelo menos um dia inteiro. Seria o tempo mais longo que havíamos ficado separados desde a noite em que ele matou Scott Graham. Quando fui para dentro do café, Amanda estava atrás do caixa. Ela sinalizou para alguém para tomar seu lugar e fez um gesto em direção a uma cabine traseira. Era a nossa velha cabine. Quando vi que ela pegou duas canecas e uma jarra de café, calor me inundou. Era bom estar caindo de volta para a nossa velha rotina. Isso me fez sentir como se eu ainda tinha uma outra amiga. — Novas roupas? — Ela perguntou enquanto deslizava para dentro da cabine. Eu esperei que ela enchesse as canecas.


— Eu consegui uma promoção. Isso exige roupas melhores. — Isso foi uma meia verdade, mas eu usava as roupas que Carter comprou para mim quando fui pela primeira vez viver com ele. Depois de fazermos amor uma vez, eu perguntei quando as roupas vieram uma vez que todas me encaixavam perfeitamente. Ele disse que ordenou quando cheguei a ele no Octave. Ele tinha o conhecimento de que eu estaria com ele. Minha resposta foi puxá-lo de volta para mim e não o tinha largado até que ele deslizou para dentro de mim. Pensar nessa noite provocou o desejo dentro de mim. Nós não tínhamos dormido muito. — Então você vai me dizer sobre o novo homem em sua vida? Eu quase deixei cair a minha caneca. — Desculpe-me? Amanda revirou os olhos. — Por favor, Ems. Isso é tudo sobre você. Mesmo agora você está corando. Eu não sou uma idiota. Quem é o cara? — Ela balançou a cabeça. — Por favor, me diga que não é Ben. Eu sorri. — Eu vou ter pesadelos agora. Você pode imaginar? Acordar e vê-lo pavoneando-se por todo o apartamento? Ela deu uma risadinha. — Com nada exceto sua cueca? — Ela finge colocar para fora seu intestino como Ben sempre fazia. Ele iria descansar as mãos sobre as costas em seus quadris e ficar de pé, tentando fazer com que seu estômago parecesse maior do que ele era. Ele estava sempre tentando nos convencer de que ele não era apenas pele e osso. Ambas gememos. Eu balancei minha cabeça. — Eu acho que eu vomitei na minha boca agora mesmo.


— Eu também. — Ela riu um pouco mais. — Se lembra quando ele nos disse que ele poderia se juntar a um clube de luta de MMA, mas não fez porque não queria machucar nenhum dos outros lutadores? — Você está certa. Ele disse que não era justo para a humanidade dos padrões de MMA se lutasse. Quando ela tomou um gole de café, ela balançou a cabeça. — Ele era um idiota. — Muito encantador. Depois suspirou: — Sou patética por sentir falta dele? Toda a diversão fugiu e eu fiquei me sentindo vazia. — Sinto falta de Mallory. Amanda fechou os olhos e abaixou a cabeça. Ela colocou a caneca na mesa quando limpou sua garganta. Eu ouvi a emoção ali. Eu senti um pouco dela também. Ela disse em uma voz calma: — Mallory mudou, Ems. O que ele fez com ela e o que você fez na frente dela, eu acho que isso a mudou. Ela não era a mesma Mallory antes deles desaparecerem. A raiva me espetou. Mallory nunca teria saído sem uma palavra antes disso acontecer. Mas eu saí primeiro. Eu não tinha o direito de estar zangada com ela. Então eu admiti: — Eu acho que mudou todos nós. Ela enxugou uma lágrima de seus olhos. — Isso nunca vai ser o mesmo, não é? Seus olhos tinham aos meus. Havia uma centelha de desejo neles. Ela queria que eu dissesse que tudo ficaria bem. A gangue estaria de volta ao normal, mas não era a verdade. Eu não conseguia pensar em uma maneira de mentir para ela e fazer isso soar convincente. Tudo o que eu podia dizer era:


— Nós ainda podemos ser normais. Seus olhos se fecharam em derrota. — Você está diferente, Ems. Nós não podemos ser normais. Você não é mais normal. Acho que isso alterou você também. — Ela abriu os olhos novamente e franziu a testa para mim, mordendo o lábio por um momento. — É como se uma parte sua tivesse morrido. Uma parte de mim morreu. — Eu acho que é o que acontece quando você mata alguém. Ela limpou outra lágrima. O café tinha ficado frio até então. — Eu estive pensando em me mudar, deixar este lugar. — Para onde? — Uma pontada me esfaqueou. Ela encolheu os ombros. — Talvez de volta para casa. Eles me ofereceram um cargo de professora e eu poderia cuidar da minha mãe. Não parece que aqui há alguma coisa para mim. Eu não queria que ela fosse. Eu não queria perder outra amiga, outra parte da minha vida antiga. Ela estava me olhando. Ela perguntou: — O que você acha? Eu hesitei. — Eu não quero que você vá. Eu queria que fôssemos amigas de novo. Empurrando sua caneca longe, ela se inclinou para trás e suspirou. — Eu não sei, Ems. Eu realmente não sei. As coisas estão tão estranhas agora. Eu tenho que fazer novos amigos. Eu não tenho nenhuma ideia de onde... — Fui morar com Carter Reed. — Eu interrompi com pressa. Então eu pisquei, surpresa, sobre o que eu acabara de dizer. Oh deus. Ela sabia. Eu esperei, mordendo meu lábio, por sua reação. O que ela diria? O que ela faria? Um olhar confuso veio sobre ela.


— Hum, o quê? — Seus olhos se iluminaram. — Carter Reed? Ele é quente! — Ela parecia impressionada então. — Uau. Quero dizer – uau. Ele é gostoso e rico. Você está vivendo com ele? Puta merda, Emma. Não admira que você não disse nada. Ele é como o namorado de todos os namorados. — Seus olhos se estreitaram. — Espere, vocês são namorado/namorada, certo? Ele não está brincando ao seu redor, te usando para sexo, não é? Eu balancei minha cabeça, lutando contra um sorriso. — Não. Eu o amo. Eu o amo muito. — Era bom estar compartilhando isso, falar sobre ele a alguém que não achava que ele estava me fazendo lavagem cerebral. Eu admiti: — Eu perdi isso. Eu senti sua falta. Sua mão se estendeu e a colocou na minha sobre a mesa. — Eu também. — Um terceira lágrima escorreu pelo seu rosto. — Eu também, Ems. — Ela soltou um sorriso tímido. — Talvez devêssemos fazer o jantar às sextas à noite ou algo assim. Não, espere, isso seria noite de encontros. Ok, nas noites de quinta. Vamos fazer alguma coisa, então. — Ela sentou-se. — Hey! Isso significa que podemos ir para o Octave algum dia? Isso seria incrível. Eu ri quando meu peito sentiu-se mais leve. — Ele é dono de restaurantes também. Nós podemos comer em qualquer um deles, a qualquer hora. — Oh homem. Uau, Ems. Isso é ótimo. — Ela balançou a cabeça, os lábios trêmulos de emoção novamente. — Foi para lá que você foi, não é? Para estar segura de Franco. Você foi com ele e ele te protegeu. Eu balancei a cabeça. Seus olhos ficaram pensativos e ela suspirou novamente. Ela parecia derrotada agora. — Ben não conseguiu o dinheiro de seu trabalho, não é? Ela não tinha que olhar para mim. Ela já sabia a resposta. — Sinto muito, Emma. Eu sinto muito. — Então ela fez a pergunta que eu não poderia responder, que eu queria saber também. — Para onde foram? Para onde é que Ben e Mallory foram?


Eu não sabia, mas eu esperava com toda a esperança que Mallory estivesse bem.

***

Carter voltou na noite seguinte. Ele me acordou quando deslizou para a cama e eu olhei para o relógio. Eram três da manhã. Quando a mão dele curvou em torno da minha coxa, ele me puxou para perto e apoiou a cabeça na curva do meu pescoço. Ele deu um beijo lá e sua mão explorou minha cintura antes que deslizasse para cima. Quando ela veio para o meu peito, ele abriu a palma da mão e me segurou. Seu polegar esfregou para frente e para trás sobre o bico enquanto ele murmurava: — O Japão foi desgastante. Desejo pulsou através de mim. Ele sentiu o meu bico endurecendo sob seus cuidados. — Estou feliz por você estar de volta. Ele se moveu para cima e olhou para mim. Seus olhos escureceram de desejo e seu olhar permaneceu em meus lábios. — Eu também. Ele abaixou a cabeça e meu coração acelerou, pronta para o beijo e pronta para a fome que sempre me escravizava. Quando ele deslizou para dentro de mim, eu esperava que eu nunca tivesse que me acostumar com o quão viva ele me fazia sentir. Tudo isso tomava conta de mim. Foi mais tarde, quando ele me segurou perto e ele tinha se enrolado ao meu redor que eu me perguntei se ele estava curando aquela parte minha que tinha morrido. Foi na manhã seguinte, quando ele perguntou se eu estava bem. Baixei o suco de laranja na minha mão até o balcão. — Por que você pergunta? — Porque eu conheço você. Eu sei que algo está errado. Uma onda feroz de amor rolou através de mim. Foi enorme e súbita. Engoli em seco a partir da intensidade e não pude falar por um momento. Eu


queria protegê-lo. Eu queria nos proteger e eu faria qualquer coisa que levasse a isso. Ele viu o que estava nos meus olhos e me levou de volta para o quarto. Quando ele me abaixou para a cama, ele olhou para mim por um momento. Sua mão deslizou pelo meu cabelo e segurou a parte de trás da minha cabeça. — Você sabe o quanto eu te amo? O mesmo sentimento de proteção tomou conta de mim de novo. Eu só podia sacudir a cabeça em um aceno de cabeça. Minha garganta estava cheia de emoção. Ele estava me sufocando e eu estava ofegante quando o puxei para mim. — Tanto quanto eu te amo.

***

Na noite seguinte, ele me levou a um de seus restaurantes. Era um de seus mais exclusivos e quando ele me levou até uma seção atrás, eu não fiquei surpresa quando vi celebridades espalhadas pela área de jantar. Parecia que todos no restaurante tinham dinheiro emanando. Quando passamos pelos banheiros e três mulheres saíram, minha boca abriu de como elas eram bonitas. Uma chamou por Carter, mas ele a ignorou e me puxou para um pequeno conjunto de escadas. Fomos a um segundo nível que eu não sabia que existia. Percebi o segundo nível era a área mais privada em todo o restaurante. Só havia uma longa mesa para todo o nível. Éramos capazes de olhar para baixo sobre o piso principal através de um chão de vidro, abaixo de nós, mas ninguém podia nos ver. Lembrei-me de ter visto um teto espelhado quando estávamos abaixo. Quando nos sentamos, o chef veio para nos cumprimentar. Carter fez as apresentações, mas fiquei surpresa ao vê-lo conversar com o seu funcionário. Ele não estava fingindo o calor. Ele realmente gostava do homem. Depois que ele se foi e um garçom trouxe uma garrafa de vinho, eu perguntei: — Como é que você o conhece?


Ele esperou até que o garçom tivesse saído, depois de encher ambos os copos. — Lembra quando eu disse que eu fui para o armazém do Mauricio? Esse era Farve. Chocada, eu murmurei: — Você disse que ele estava bebendo com amigos do seu pai? O sorriso de Carter diluíu. — Ele nunca aprovou o que meu pai fazia. Eu acho que ele me levou para compensar por não parar o meu velho. Eu tremia enquanto eu me lembrava alguns dos piores momentos em que Carter veio para o nosso sofá. — Ele poderia ter protegido você dele. Seus olhos dispararam para os meus. — Você me protegia contra ele. Eu segurei minha respiração, cativada por ele. — Assim como AJ. Você me deu uma casa quando eu precisava de uma. — Você sempre voltava. — A amargura ainda estava comigo. — Porque eu amava meu pai. — Escuridão brilhou em suas profundezas. — Eu era um idiota, mas por causa dele, Farve salvou minha vida. Ele me deu uma terceira casa depois que eu perdi você e AJ. — Você nunca me perdeu. Seus olhos seguraram os meus de forma constante. Ele disse, baixinho: — Perdi. Eu a deixei ir para que você pudesse ser normal. Eu nunca quis essa vida para você. — Esta vida? — Fiz um gesto ao redor do restaurante, provocando. — A vida que você teria tido, então, se eu a tivesse trazido comigo. Por algum tempo, foi difícil. Eles tinham me mandado fazer coisas horríveis, Emma.


Eu sabia o que ele estava fazendo e eu não me importava. Eu nunca vacilei. Eu nunca desviei o olhar. Em vez disso, eu peguei o meu vinho e tomei um gole antes, respondendo: — Eu não teria me importado. Eu não me importo agora. — Embora estivesse me alertando, testando para ver se eu estava com medo. — Eu sei quem você é, Carter. Eu sou a única que te conhece.


Contei-lhe sobre Amanda naquela noite na cama. Ele acenou com a cabeça, respondendo: —Isso é bom. Você a conheceu na faculdade? Movi-me para baixo na cama, surpresa que ele soubesse disso, mas sabendo que eu não deveria ter estado. Ele tinha homens me observando toda a minha vida. Ele provavelmente sabia mais sobre mim do que eu mesmo sabia. — Não, não realmente. Eu não tive um monte de bons amigos na faculdade, nada que ficou preso. Eu conheci Amanda no primeiro ano. Estávamos em um clube social que eles fizeram. Eles agrupavam um bando de calouros juntos. Acho que era para ajudar a alavancar a vida social. Parei de ir para os passeios do clube após a primeira noite, quando eu percebi que realmente não tinha que estar lá. Ele arrastou uma mão pelo meu

braço, enviando sensações de

formigamento em seu rastro. — Vocês não se tornaram boas amigas, então? — Não, não fomos até que eu fui contratada pelo The Richmond. Ela ensina, mas trabalha no café ao lado dele durante os verões. Nos reconectamos. Eu conheci Mallory antes disso. Ela era minha única amiga desde a faculdade. — Eu suspirei, sentindo um pouco do vazio daqueles anos novamente. — Levei algum tempo para aprender como bons amigos são. Eu nunca me comprometi


com uma irmandade, mas eu era amiga de um monte delas durante a faculdade. Íamos para festas de fraternidade, e aquelas eram as piores. Para ser justa, eu acho que fui apenas com as meninas que haviam se tornado amigas. Elas eram os estereótipos de meninas metidas. Eu nem sei por que elas eram simpáticas comigo. Sua mão se moveu para o meu cabelo. Ele começou a escová-lo para trás do meu rosto. Os toques suaves foram reconfortantes e o velho vazio começou a diminuir. Ele murmurou: — Você não sabe como você é linda, Emma? Estremecendo, eu olhei para cima e vi a expressão sombria sobre ele. Meu peito se levantou, cheio de calor de novo, e eu não podia falar por um momento. Eu vi o amor dele e isso me tirou o fôlego. Seu polegar esfregava na minha testa e no meu rosto. Ele segurou meu queixo e sorriu para mim. — Você sempre foi bonita, Emma. Eu me preocupava com você quando você ia para aqueles lares adotivos. Fiquei feliz quando eles te colocaram com o último casal. Os Jones foram bons para você. — Quando ele viu a minha surpresa, o seu sorriso se alargou. — Sim, mesmo assim, eu estava vigiando e tentando ajudá-la. Eu pedi ao juiz para movê-la para sua casa. Ele concordou que seria benéfico para você. Essa foi a única razão pela qual ele aprovou a transferência. Deixei escapar um suspiro trêmulo. Nada deveria ter me surpreendido mais, nada quando ele veio para isso. Então eu murmurei, minha voz rouca: — Você achava que eu era bonita? Ele me deu um sorriso. — Se AJ não fosse me matar, eu a teria beijado há muito tempo atrás. — Sério? — Sério. — Então ele se inclinou e pressionou seus lábios nos meus. A fome começou em mim e eu abri para ele. Não demorou muito até que beijar não era o suficiente e ele estava se deslocando para deitar em cima de mim.


Foi mais tarde, muito mais tarde, que ele perguntou sobre meus amigos na faculdade. Eu me enrolei contra seu peito e ele puxou o lençol para me cobrir. Sua mão acariciava minha barriga, correndo em círculos pequenos. Sentindo-me satisfeita, eu murmurei contra sua pele: — Eu nem sequer falo com ninguém que eu conhecia da faculdade. Ele deu um beijo em meu ombro. — Você fez amizade com Mallory depois que você se formou? Eu rolei e olhei para ele. — O que você está fazendo? Ele riu. Sua mão traçou para o lado do meu rosto e seu polegar descansou no meu lábio inferior. — Eu estou tentando entender sua vida, Emma. Foi-me dado relatórios, mas isso não me dizia o que você estava sentindo ou o que você estava pensando. — Eu acho que você teve uma vida mais interessante. Seus olhos caíram calmos. — Não, eu não tive. Eu tomei um monte de espancamentos de meu velho, mas eu nunca parti. Eu não queria deixar o meu melhor amigo e sua irmã mais nova. Eles eram a minha família. Quando alguém me tirou isso, fiz o que eu sabia fazer. Eu os espanquei. Quando isso não me fez sentir melhor, eu os matei e você sabe o resto. Minha vida não é interessante em tudo. — Eu acho que você está subestimando a si mesmo. Seu polegar esfregou para frente e para trás sobre meus lábios. Ele murmurou: — Eu prefiro ouvir sobre você. Enquanto sua mão descia do meu pescoço para o vale entre meus seios, eu fechei os olhos quando ele segurou um dos meus seios e me acariciou ali. Eu murmurei:


— Eu conheci Mallory no meu primeiro emprego depois da faculdade. Eu fui contratada pelo The Richmond mais tarde e vi Amanda novamente. — Conte-me mais. — Ele se moveu para beijar o vale entre meus seios. Desejo me inundou. Meu coração batia forte contra meu peito. — Uh... nós costumávamos falar muito sobre caras. Todos as três. Mallory namorava um monte de caras. Ben a adorava, mas ela nunca deu bola para ele. E Amanda, — Minha respiração engatou quando sua língua varreu a parte inferior do meu peito. — uh, Amanda gostava de caras nerds. Ela dizia que era a maldição de ter um pai covarde. Moveu-se ainda mais no meu estômago. Minhas mãos deslizaram em seu cabelo e segurei. Engoli em seco, incapaz de falar. A dor entre as minhas pernas crescia com cada mordidela dele. — Isso soa como você se divertindo com ela? — Sua mão se moveu para o meu quadril e ele me impulsionou para o meu lado. Quando eu fiz, ele se instalou atrás de mim. Minha perna foi levantada e ele se encaixou entre elas. Seu braço girou ao meu redor, então eu estava encostada contra seu peito. Ele começou a empurrar dentro de mim. Eu não podia falar. As sensações estavam me dominando. Ele murmurou em meu ouvido, pressionando um beijo ali: — Conte-me sobre a sua amizade com ela. Eu me esforcei para me concentrar e suspirei. — Nós ríamos sobre os nossos encontros. E de Ben. — Ele empurrou ainda mais em mim. Meus olhos se fecharam e eu descansei minha cabeça contra a sua. Ele começou um ritmo lento. Sua voz estava rouca enquanto murmurava: — Por que você ria dele? — Porque ele é engraçado. — Minha garganta fechou. Eu só podia ficar lá enquanto seus dedos se moviam sobre o meu corpo e seus quadris empurravam para dentro de mim. — Carter. — Engoli em seco novamente.


— O que há de errado? Ouvi sua diversão. Torcendo a cabeça para o lado, eu peguei seu olhar. Eles escureceram e uma fome primal estourou em cima de mim. Empurrando seus quadris para que ele saísse, eu comecei a virar, mas Carter agarrou minha cintura. Ele me levantou em cima dele e bateu dentro de mim no mesmo movimento. Não havia palavras depois disso. Dobrei sobre ele, curvando-me para o meu peito estivesse pressionado contra o seu quando ele puxou meus quadris em um ritmo mais rápido. Foi mais tarde, depois que ambos explodimos juntos e eu ainda estava enrolada sobre ele. Ele estava traçando meu cabelo para trás, deslizando a mão sobre meu corpo numa carícia suave antes de ele voltar para o meu cabelo e repetir o mesmo movimento. Eu estava dormindo quando um pensamento me ocorreu. — Você tem homens vigiando Amanda? Sua mão apertou ao redor do meu peito por um segundo. Então relaxou. — Não. Você está preocupada com ela? — Não. — Eu não tinha razão de estar. Então eu olhei para ele. — Posso convidá-la para o Octave uma noite? Seria divertido. — Você pode convidá-la para qualquer lugar que você quiser. — Ele olhou para mim, um anseio suave em seus olhos. Meu coração apertou. — O que há de errado, Carter? Ele só me deu um sorriso triste. — Estou feliz que você tenha uma boa amiga. Esta vida comigo é solitária. Eu me preocupo com você quando eu parto. — Você nunca precisa se preocupar comigo. Ele agarrou meus braços. — Eu faço. E eu sempre me preocupo, mas é porque eu te amo. Eu nunca vou te controlar, Emma. Você pode tomar suas próprias decisões e ir para onde


quiser e eu nunca vou dizer o contrário. Mas eu preciso que você saiba que, se eu me preocupo com você, é porque eu te amo. Eu quero que você esteja segura. Eu sempre quero você segura, não importa com quem você está ou o que você está fazendo. A intensidade em seu rosto tinha me deixado ofegante novamente. Ninguém tinha me olhado assim desde AJ, desde que ele me disse para ir ao encarar Tomino naquele beco. Essa tinha sido a última vez que eu senti o amor de alguém por mim, tanto quanto eu sentia de Carter agora. Ele disse as palavras e eu sabia que ele as queria dizer, mas eu as senti neste momento. Eu não tinha palavras. Eu não tinha nenhuma maneira de expressar o que eu estava sentindo, então me inclinei para ele e capturei seus lábios com os meus. Não demorou muito até que nós dois estávamos gemendo novamente. Eu estava em casa. Eu estava onde eu deveria estar. O próximo mês passou e eu estava feliz. Carter tentou limitar suas viagens para um dia por semana e quando não podia, eu sabia que ele se apressava para que pudesse voltar para mim. O trabalho passou sem ocorrências. Eu ainda estava gostando do meu novo trabalho e os parâmetros que me foram dados, mas Theresa permaneceu afastada quando trabalhavamos juntas. Isso foi um amortecedor sobre meus bons modos. Depois do trabalho, eu comecei a ir para o café cada vez mais. Amanda começou a esperar por mim em nossa cabine. Ela sabia quando meu trabalho terminava e tinha um bule de café esperando por nós. Nós nunca discutimos Ben e Mallory novamente. Eu compartilhei com ela pequenas coisas sobre Carter, sobre um novo restaurante que ele me levou, ou como ele disse que poderíamos ir para o Octave, a qualquer momento, e ela me contava histórias sobre seus colegas de trabalho. Na última sexta-feira do mês, eu deslizei para o meu lado da cabine e percebi que ela estava diferente. Sua cabeça estava para baixo e ela estava torcendo as mãos. Seus ombros estavam largados para baixo. — O que aconteceu? Sua cabeça se levantou com horror. — Eu tenho um encontro.


Eu sorri. — Você está pronta para fazer xixi em si mesma. Como é que isso é uma coisa ruim? Suas mãos continuavam torcendo em torno de si e ela soltou um suspiro profundo. — Como isso aconteceu? Eu continuo me perguntando isso e não tenho nenhuma ideia de como isso aconteceu. Eu realmente não sei. Ele estava lá. Ele era quente. Ele estava pedindo um bagel. Eu estava dando um para ele e, em seguida, suas mãos tocaram as minhas. — Seu peito subia para outro fôlego dramático. — Então, ele continuou vindo. Eu estou louca. Eu sei que eu estou louca. Minha melhor amiga está namorando um assassino da máfia, ok, minha única amiga está namorando um assassino da máfia. O que estou fazendo? Eu não posso ir a um encontro. Eu tenho que ligar e cancelar. Ela mergulhou dentro de sua bolsa, se atrapalhando com seu telefone, mas eu o arranquei dela. — O que você está falando? Você não pode sair por minha causa? Você não pode pensar isso, não é? Ela congelou. Eu vi que ela fez. Joguei a bolsa em cima da mesa, mas peguei o telefone dela antes que ela pudesse. Então eu apontei para ela, seu telefone na mão, com cada palavra. — Você pode sair com quem quiser. Você não pode deixar de namorar por minha causa. Você entendeu? Ela engoliu em seco. — Ele é um policial. Oh. Eu caí para trás na cabine. O telefone caiu da minha mão. Eu não tinha considerado esse cenário, mas depois eu realmente comecei a pensar sobre isso. Eu nunca lhe disse nada específico. As únicas coisas que eu disse sobre Carter foram as coisas boas, como ele fazia me sentir e coisas normais de namoro. Eu


nem sabia nada sobre suas conexões de negócios. Ele disse que estava fora, mas ele tinha matado no passado. E eu sabia sobre alguns desses, mas eu nunca iria contar a ninguém. Então eu olhei para cima. — O namore. — Huh? — Sua boca se abriu. — O namore. — Eu dei de ombros. — Por que não? Você nem conhece Carter. Você realmente não sabe nada sobre ele. Por que não poderia namorar esse cara, então? Ela continuou boquiaberta para mim antes de fingir bater a cabeça na mesa, gemendo. — Você deveria concordar comigo. Eu não posso namorar esse cara. — Por que não? — Porque sim! Eu sorri. Esta era a velha Amanda e eu disse o que teria dito então: — Espere até Mals e Ben ouvirem sobre isso. Você vai saber tudo sobre... — Eu parei. Eu não podia acreditar que eu tinha dito isso. Eu tinha me esquecido. Sentei-me, sentindo o sangue escorrer do meu rosto. — Oh cara. Ela se atirou para frente e bateu com a mão na mesa. — Olhe para mim. Eu tinha esquecido sobre eles. Ela bateu novamente. — Olhe para mim, Emma! Eu levantei o meu olhar, meu coração ainda batendo. Mallory. Ela sussurrou para mim: — Então, o quê? Huh? Então o quê. Eu sei o que aconteceu e está tudo bem. Está tudo bem. Ok, Ems? Ok! Eu sei que você está pensando que esqueceu de Mallory e como você poderia, blá, blá, blá? Estou certa?


Eu não conseguia pensar. Meus olhos estavam fixos nos dela, mas eu não podia negar a culpa em mim. — Você está errada. Você está errada! O que aconteceu foi uma coisa horrível, horrível e você salvou a sua amiga. Você fez. A salvou, mas quando você fez o que fez, o jogo mudou. Seu homem sabia disso. Ele soube imediatamente que haveria um momento em que viria para você ou ela. Ben fez um movimento bastardo, mas ele fez isso para salvar Mals, e você esquecê-la apenas este segundo significa que você está se movendo para frente. Ok? Isso é tudo o que isso significa. Você está se movendo. Estamos todos em movimento. Onde quer que estejam, eles estão se movendo para frente também. Você não precisa se sentir culpada por deixá-la e eu sei que você faz. Seja feliz com esse quente pedaço de traseiro e se sinta bem sendo feliz com ele. Murmurei: — Como você sabe tudo isso para me dizer? — Foi realmente assim tão simples? — Porque eu te amo. Você é minha amiga e eu sou grata que ainda tenho a sua amizade. — Seu queixo travou no lugar e ela cruzou os braços. — Estou chateada que Ben foi até eles, mas percebi que tinha que acontecer. Seu homem estava certo, é por isso que ele levou você para longe de nós. Se você tivesse ficado com a gente, seria um alvo fácil. Eles teriam encontrado Mallory e Ben teria dito a eles o que você fez para salvá-la. — Ela encolheu os ombros. — Tinha que acontecer. Sua vida ou a dela. Seu homem a salvou e Ben fez o que tinha que fazer. Algum do meu velho humor despertou em mim e eu sorri. — Será que você realmente está se referindo a Ben como um homem? Amanda bateu a mão na testa dela e gemeu. — Ele foi tão patético sobre ela por tanto tempo. Sempre ofegante atrás dela, sendo um desses caras. Ele era como uma trepadeira. Eu ri.


— Ele ligava para o apartamento quando ela estava em encontros. Ele sempre queria que eu dissesse a ele quando ela chegasse em casa. Eu nunca fiz, mas uma vez ele realmente me enviou uma pizza. Era como se estivesse tentando me subornar para obter informações sobre ela. — Mallory era tão estúpida. — Ela emendou: — Ela era agradável, mas era estúpida. Como ele não poderia lhe dar arrepios? Ele era seu próprio perseguidor e ela o tratava como um amigo. Eu bufei. — Ou como um irmão, às vezes. Houve momentos em que ele vinha e ela se escondia no banheiro. Tivemos até que preparar onde poderíamos escorregar pela janela. Ben nunca acreditou em mim quando eu lhe disse que ela não estava em casa. Ele pediu para procurar pelo apartamento para ver por seus próprios olhos. — Ele estava um pouco louco por ela. — Um pouco? — Minha sobrancelha se levantou. — Tente um monte, mas ela sempre disse que ele no fundo era bom. Acha que ela tinha razão em alguns aspectos? Ele estava lá para ela no final. — Sim, eu acho. Ele era como o primo pervertido que estava sempre por perto. Eu sorri. Ele era. Então, o meu sorriso diminuiu. — Por que estamos falando sobre eles como se eles estivessem mortos? — Porque eles estão. Meus olhos prenderam nos dela. Ela deu de ombros, olhando para longe e suspirando ao mesmo tempo. — Pelo menos para mim, eles estão. Eles se foram. Eles nos deixaram para trás. Pelo menos quando você saiu, você ainda estava trabalhando. Nós ainda

mandávamos

uma

mensagem.

Mas

eles

estão

completamente

desaparecidos. Nenhuma palavra. Nenhuma chamada. Sem nada. Então, para mim, é assim que eu penso nisso. Eles estão mortos para mim.


— Isso é perverso. — Ajuda-me a não me machucar por eles. Eu os tranquei fora. Talvez você deva fazer isso também. — Sim, talvez. — Mordi o lábio enquanto olhava para longe. — Mallory nunca me mandou uma mensagem. — Porque o estúpido do Ben destruiu seu telefone uma noite. Ele pensou que poderiam encontrá-la a partir de seu GPS. Você não o ouviu no final, antes dele ficar todo feliz. Ele estava parecendo um louco. Ele pensava que havia homens os vigiando. Ele pensou que alguém estava ouvindo no telefone fixo e que poderiam entrar em seus computadores. Ele estava com medo de deixar o apartamento. Quero dizer, realmente, ele levou uma faca de açougueiro com ele quando pedimos pizza. Estou surpresa que o garoto não deixou cair uma fatia na porta. Olhei para baixo. Eu não conseguia me conter. Havia homens os vigiando. Carter tinha os enviado. Eu não sei sobre o resto, mas Ben não era tão louco como ela pensava. Quando eu deslizei para fora da cabine, reuni um sorriso. — Nessa nota sanitária, acho que vou para casa. — Amanhã? Parei, peguei a esperança sincera em seu rosto, e acenei com a cabeça. — Sim. Você que sabe, vamos fazer algo divertido. Talvez uma noite no Octave? Seus olhos se iluminaram. — Sério? — Sério. Nós vamos ter a nossa própria sala também. — E o homem vai estar lá? Eu dei de ombros. — Eu não tenho ideia. Ele pode tentar ir se não estiver ocupado. — Então você está dizendo que poderia ser apenas nós duas, em nossa própria sala particular?


— Isso é um problema? — Não. Apenas significa que eu posso ficar bêbada e não me preocupar de parecer uma tola.

-

CARTER

-

Quando o telefone tocou, Carter internamente suspirou. Não era o toque que ele queria ouvir. Ele pegou o telefone: — Gene? — Você tem um problema. Ele não piscou ou reagiu. Era assim que ele assumiria a conversa iria começar. — Com o quê? — Nossos policiais ligaram. Todos eles disseram a mesma coisa, a colega de quarto de sua mulher, foi encontrada uma hora atrás. Ele segurou uma careta. Ele já sabia que não era uma boa notícia. — Ela está morta. — Sim, espancada e estrangulada. Os policiais acham que o namorado fez isso, aquele que você disse que seria um problema. — Eles sabem por quê? — Emma gostaria de saber. Ela iria querer entender e, em seguida, ela se culparia. — Uma faca de açougueiro foi encontrada em seu estômago. Eles acham que ela estava grávida e que o cara não gostou de quem era o pai. Dunvan. Carter suspirou. — Okay. Obrigado por me deixar saber.


— O namorado ainda está sumido. Policiais estão vasculhando a vizinhança atrás dele, mas agora eles só acham que ele era um viciado em crack. Você sabe o que vai acontecer se ele for preso. — Viciado em crack? — Mas Carter sabia o que Franco tinha feito. Faziam isso como forma de gancho e eles pertenciam a você para sempre. — Sim. — O homem mais velho parecia cauteloso. — Eles estavam usando um apartamento abandonado em um armazém. Parecia o lugar de um viciado em crack habitual. Você sabe que é tudo que existe. Carter balançou a cabeça para si mesmo. — Encontre o namorado antes da polícia. — O que você vai dizer à sua mulher? Ele nunca hesitou. — Eu vou dizer a ela que sua colega de quarto morreu de um aborto e sangrou até a morte. — Só isso? — Ela não precisa saber o resto. Ela vai saber que a amiga que ela tentou proteger está morta de qualquer maneira. — Ouça você. Você está indo suave sobre nós, Carter. Muito em breve você vai ter emoções e merdas assim. — O que você sentiria, Gene? Se a situação se invertesse e fosse a sua mulher? — Ele perguntou, de repente exausto. Ele estava protelando. Ele sabia disso e fez a pergunta de qualquer maneira. O outro homem riu ao telefone. — Foda-se. Eu não tenho nenhum sentimento, não depois de todo esse tempo no negócio. Estou surpreso que você tenha. Será? Uma imagem do rosto em forma de coração de Emma apareceu em sua mente e raiva correu por ele. O maldito namorado. O cara poderia machucála. Depois de tudo o que ele tinha feito para mantê-la segura, e agora isso. Ele murmurou em seu telefone:


— Eu tenho o suficiente de sentimentos para saber o que eu gostaria de fazer com o namorado de sua colega de quarto. — Eu o ouvi. Eu estarei procurando aqui por essas bandas. — Eu não. Gene riu, baixo e rouco: — Tchau amigo. O adeus de Carter era um comando: —

Encontre

o

namorado.

Quando

ele

desligou,

não

havia

arrependimento ou dúvida. Carter deu um soco no número para o motorista e disse a ele para trazê-la para casa o mais rápido possível. Quando essa chamada foi feita, ele se levantou e saiu do escritório. Ele sabia que seria razoavel nessa conversa o tanto quanto pudesse, mas, pela primeira vez em muito tempo, ele estava com medo. Ele não estava acostumado a ter medo de nada, mas isso é tudo o que ele tinha estado com Emma desde que ela voltou para a sua vida. Aterrorizado.


Mike esperou ao lado do carro junto ao meio-fio. Tinha dado dois passos quando ouvi meu nome sendo chamado. Theresa estava do lado de fora do hotel, com a mão no ar. Quando ela viu que eu estava esperando, ela correu. — Oi! Aposto que você está chocada ao me ver assim. Para dizer o mínimo. Meu tom era legal, mas fiquei curiosa. — O que houve, Theresa? Ela assentiu com o rosto inchado. — Okay. Aqui vou eu. — Uma respiração profunda. — Eu tenho sido uma cadela. Eu sei que eu tenho. Eu realmente sinto muito. Eu não tenho desculpas. Eu realmente não sei, mas a ideia do que ele fez e toda a história sobre você realmente tinha me confundido. — Não era uma história. — Eu sei que não era. Confie em mim, Noah me perseguiu por dias, quando descobriu que eu tenho sido menos que amigável com você. Eu estreitei meus olhos. — Você está fazendo isso por causa de Noah? — Não, não! Eu não faço qualquer coisa por causa de Noah. A vida provavelmente seria mais fácil se eu fizesse, mas eu sou muito teimosa e cabeça-


dura. Estou fazendo isso porque levou todo esse tempo para eu perceber que estava errada. Se você fez o que fez, pelo motivo que você disse, então você não merece ir para a cadeia e entendo porque você não poderia aparecer. Eu não teria coragem de ficar aqui e tentar ter uma vida normal depois disso. Eu entendo. Eu entendo. Eu realmente entendo. — Ela fez uma careta. — E agora eu estou balbuciando. Eu só queria dizer que sinto muito por não ser uma amiga. Não há desculpa. Eu deveria ter dito essas coisas para você há muito tempo, e não esperar um mês depois, porque eu estava envergonhada. — Você estava envergonhada? — Sim. — Ela soltou em grande fôlego. — Por um grande tempo. Eu sou uma idiota e sei que não éramos grandes amigas, mas eu senti que íamos ser. Você acha que poderia tentar fazer tudo de novo? Suspeita me nublou e eu não podia deixar de me perguntar se ela havia feito um acordo com os policiais? Seria ela uma espiã agora, tentando obter informações sobre mim ou era Carter? — Eu não vou falar sobre Carter. — Não, não. Isso é bom. Eu entendo. — Em tudo. Eu não vou falar sobre o que você disse. — Eu sei. Eu realmente entendo. — Ela fez uma careta de novo, olhando para cima e para baixo na rua. Mike tinha fechado a porta do carro há muito tempo, mas ele se afastou agora. Sua presença era um lembrete suficiente para não se meter comigo. Theresa sorriu e acenou. — Heya, Sr. Guarda-costas-cujo-nome-eu-nunca-aprendi. Eu não vou machucá-la novamente. — Ela virou-se para mim, um pequeno pleitear em seus olhos. — Eu realmente não vou. Eu sei que eu fiz quando virei de costas para você. Eu não vou fazer isso de novo. Eu tive a sorte de encontrar uma amiga verdadeira. Eu não vou estragar tudo. — Ela riu. — Você é uma das únicas amigas que eu poderia sair com Noah também. Fiquei surpresa quando ele me disse que ele e Carter continuam a trabalhar juntos.


— Eu também. — Eu admiti. — Então eu estou pressionando a minha sorte perguntando se você vai me dar outra chance? Eu não ia confiar nela, mas não faria mal nenhum ter uma amiga para conversar no trabalho ou uma noite potencial no Octave. E com esse pensamento, eu sugeri: — Eu estou indo hoje à noite no Octave com uma amiga. Você quer vir? Seus olhos ficaram arregalados. — Sério? Eu balancei a cabeça. — Por que não? Contanto que você não julgue a minha amiga, quando ela ficar bêbada. — Você não me viu quando nós saímos? — Ela riu. — Eu tendo bebido mais do que devia. Noah está sempre em cima de mim por causa disso, mas eu gosto de desabafar. — Okay. Sim, vamos vê-la lá. Eu te mando uma mensagem mais tarde com o horário em que estamos indo. — Você está indo direto a partir de sua casa ou...? Eu não tinha pensado nisso, mas eu fui de volta para dentro do café. Amanda estava por trás do caixa. — Você se anima se uma colega minha do trabalho vem conosco esta noite? Ela encolheu os ombros, mas ela pareceu surpresa. — Claro. — Podemos nos preparar na sua casa? — Oh. Sim. — Ela balançou a cabeça de forma mais vigorosa. — Nós podemos beber vinho e nos preparar juntas.


Nossos olhos se encontraram e eu sabia que ela estava pensando a mesma coisa. Assim como nos velhos tempos. Ela me deu um sorriso. — Às oito hoje à noite? — Parece bom. — Eu acenei antes de sair. — Vejo você às oito. Theresa estava inquieta enquanto esperava na calçada. Sua cabeça girou quando eu saí. Eu lhe disse: — Te pego às 7:30 e vamos nos preparar na casa da minha amiga. Ela quer beber vinho antes de ir. — Parece o meu tipo de amiga. Mike se aproximou de mim. Seu baixo tom barítono soou atrás da minha orelha. — Emma? Há uma chamada para você. Eu balancei a cabeça. Esse era o seu lembrete de que precisávamos ir. Acenei para Theresa. — 7:30 hoje à noite. — 7:30! Vejo você depois. Eu vou ter tudo pronto para me preparar. — Ok. Quando eu entrei no carro e Mike se sentou na frente, ele estava fazendo isso agora desde que eu só precisava de dois guardas, eu não conseguia tirar o sorriso do meu rosto. Assim, com muitos altos e baixos, mas Amanda estava certa. Era hora de seguir em frente e não me sentir culpada por isso. Onde quer que Mallory estivesse, eu esperava que ela estivesse fazendo o mesmo. Uma noite com Amanda e Theresa seria interessante, mas eu sabia que seria divertido. Então parei de pensar nisso enquanto nos dirigimos para casa. A empolgação habitual de ver Carter me estimulou. Quando chegamos lá, ele estava esperando na cozinha, e eu joguei minha bolsa em cima do balcão e lancei meus braços ao redor dele. Pressionando a minha cabeça em seu pescoço, exclamei:


— Eu vou sair com as meninas hoje. Espero que esteja tudo bem. Theresa estendeu um ramo de oliveira e ela parece verdadeira. Eu não sei se ela é, mas esta noite será de qualquer forma uma diversão. Amanda vai aparecer também. Nós vamos para sua casa nos preparar... — Olhei para cima e minha voz desapareceu. Alguma coisa estava errada. Muito errada. — Carter? Ele nunca me abraçou de volta. Cada músculo nele estava tenso e rígido. Ele poderia ter sido uma estátua de pedra. Sua mandíbula se apertou quando ele olhou para mim. — Carter? — Eu perguntei novamente. Meu coração parou quando eu olhei em seus olhos. Havia alguma coisa... não, isso não poderia ser. Meus braços caíram como se queimados e dei um passo para trás. Comecei a balançar a cabeça. De jeito nenhum. Mas, quando ele falou, disse o que eu sabia que ele ia dizer. Senti meu instinto me chutando internamente. Eu recebi uma voadora quando ele disse: — Encontraram Mallory hoje. Fiquei balançando a cabeça e me afastando. Eu queria desligar novamente. Eu queria ir para qualquer outro lugar. Isso não estava acontecendo. — Não. — Balbuciei do fundo da minha garganta. Ela estava segura. Ela foi embora. Ela não estava... o que ele ia dizer. Não havia nenhuma maneira. Ben nunca teria permitido que isso acontecesse. — Emma. — Não. — Ela estava grávida. Oh deus.


Eu caí de joelhos, ou eu teria. Carter me pegou. Ele me segurou contra o peito e ele colocou o queixo em seu lugar favorito. Seus lábios roçaram contra mim, enquanto ele disse: — Ela abortou e sangrou até a morte. Ela estava morta. Ele estava me dizendo que ela estava morta. Eu desviei o olhar. Eu tentei ficar longe. Eu não quero ouvir isso. — Emma. — Ele sussurrou enquanto ele passava um pouco do meu cabelo para baixo. — Emma. Olhe para mim. Eu não. Eu não faria isso. — Emma. — NÃO! — Eu me arranquei de seus braços e cambaleei para trás. Quando se aproximou de mim, o empurrei para longe. — Eu disse não! Seu braço caiu ao seu lado. Eu o matei por ela. Ela ia morrer e eu o parei. Eu o matei. Levei-o para longe para que ela pudesse viver e agora ele estava me dizendo... me recuso a acreditar. Eu balancei minha cabeça novamente. — Não. Eu não acredito em você. — A polícia a encontrou. — Onde? Seus olhos se estreitaram. — Você não pode ir lá. — Por que não?! Ela era a minha família. — Ela foi embora e eu pensei que ela estava começando de novo. Isso é o que Amanda disse. Amanda estava sempre certa. Eles estavam começando de novo. Eu estava começando de novo. Tínhamos todos sobrevivido. E agora Carter estava dizendo que todos nós não tínhamos sobrevivido. Ela não. Eu olhei para ele e sussurrei: — Deveria ter sido eu. Ele me puxou contra ele e passou os braços em volta de mim.


— Você não. — Deveria ter sido eu. Seus braços se apertaram ao meu redor. — Você não. Sinto muito. Eu mataria cada pessoa para evitar que isso acontecesse. — Bem, você fez. — Eu me afastei. — Eu saí. Isso é o que você queria. Você me queria aqui e segura. Então, parabéns. Eu estou viva, mas se eu tivesse ficado lá, eles poderiam ter me trocado por ela. Ela estaria viva e eu estaria morta, ao invés disso. — O namorado dela a matou! Eu congelei. Ben? Não havia nenhuma maneira, mas quando me virei e olhei nos olhos frios de Carter, eu sabia que era verdade. Ele nunca iria mentir, não sobre isso. — O que você disse? — O namorado dela a matou. Ele ficou louco, Emma. Ela estava grávida. Cujo filho você acha de quem era? Eu estou supondo que não do namorado. Eu recuei como se me batesse. Seu tom frio bateu em mim, mas era verdade. O que ele disse era verdade. Eu balancei minha cabeça. — Ben nunca machucaria Mallory. — Ele teria se ele estivesse alto com alguma coisa. — Ele cortou. — Meu palpite, Franco o deixou viciado. Ele não queria que todo esse dinheiro fosse embora. Quando o namorado descobriu que ela estava grávida, explodiu. Não seria a primeira vez que um cara entra em um acesso de raiva. Pelo tom conhecedor de sua voz, eu parei amortecida. Meu coração ainda parou por um momento. — Você já fez isso? — Para a mulher que eu amo? Não. Para aqueles que iriam machucá-la? Sim.


Fiquei muda novamente, impressionada. Carter não piscou um olho enquanto respondia. Ele parecia calmo mesmo. Ele era, eu tremi, o estranho a sangue-frio para mim novamente. — Esse namorado dela... — Ele não era realmente o namorado dela. Ele nunca foi. — Ele queria ser. Acho que ele estava chateado quando ela namorou Dunvan. Acho que ele pensava que teria seu tempo, esperou por isso, ela terminar com o último cara e ele seria o próximo na fila. Então, quando ela começou a namorar Dunvan, ele estava em cima o tempo todo. Ele estava ligando? Talvez até mesmo aparecendo no apartamento quando ela estava com ele? Como ele sabia disso? Carter continuou: — Quando você foi para ele, ele foi capaz de ser o cavaleiro de armadura brilhante. Aposto que ele amava isso. Ele tinha isso no bolso. Ele provavelmente a convenceu na primeira noite que ela não podia suportar a sensação de toque de Dunvan, que ela queria o toque de outro homem. — Ela não queria senti-lo mais. Ela queria me sentir. Ela queria o toque de outro homem. Lembrei-me das palavras de Ben e os arranhões em suas costas. Ele não tinha sequer parecido arrependido, exceto que ela estava chorando. Ele a fez chorar novamente. — Emma? Eu me concentrei em Carter novamente e pisquei os olhos, surpresa. Por que ele tinha que ser tão lindo? E seus olhos de lobo, azuis gelados. Por que ele tinha que me salvar? Eu murmurei: — Você deveria ter me deixado sozinha. Ele respirou fundo. Eu continuei indo, entorpecendo agora.


— Você deveria ter deixado eles me matarem naquela época. Eu poderia estar com AJ todos esses anos. Você teria sido bom. Você teria ido a lugares. Você foi aceito para a faculdade antes. Por que não foi? Ele encostou-se no balcão. Seus braços deslizaram para os meus quadris e ele me segurou livremente entre seus pés. — Você quer ter essa conversa agora? — Delicie-me. Ele olhou para mim, me estudando. — Por que agora? Dei de ombros, me afastando. Ele segurou meu queixo e me puxou de volta. — Porque, Emma? O que está acontecendo nessa sua cabeça? Eu não me movi do seu aperto. Eu queria me inclinar para ele. Eu queria que ele envolvesse seus braços em volta de mim de novo e queria que tudo fosse embora. Mas isso não aconteceria. Ela estava morta. Eu sentia isso. Eu sabia que algo estava errado, mas Amanda me convenceu de que estava tudo bem. Eu tinha acreditado. Eu realmente pensei que Mallory estava feliz em algum lugar com ele, mas Carter estava certo. Ben tinha feito todas essas coisas. — Você está certo. — Sobre? Tudo doía. — Sobre Ben. Ele disse que ela queria o toque de outro homem. Eu pensei que ele realmente a amava. — Ele estava doente da cabeça. — Ele me puxou para mais perto dele. Fechei os olhos quando ele se moveu para o meu pescoço e deu um beijo lá. Eu pertencia a ele. Por que eu ainda lutava contra isso, às vezes? A sensação de estar sendo reivindicada foi misturada com o vazio. Mallory deveria estar viva. Ela não estava. Eu estava, e eu estava com Carter. Eu estava com a minha alma gêmea, enquanto ela teve o bebê cortado para fora dela.


Ele murmurou contra a minha pele: — Você tentou salvá-la, mas você não pode dar a sua vida pela dela. Ela se foi, Emma. Um arrepio passou por mim. — Ela trouxe Dunvan para suas vidas. Vocês todos foram condenadas no segundo que isso aconteceu. — Ele puxou meu braço. — Você sabe que eu estou certo. Em algum lugar lá dentro, você sabe que eu estou certo. Você pode ficar com raiva dela. Minha cabeça virou para ele. — Ela acabou de morrer. — Ela morreu há muito tempo. — Ele disse sem rodeios. — Você sabe disso. Você sempre soube disso. Eu balancei minha cabeça. — É por isso que você devia ter me deixado ir. Nada disso teria acontecido. Ela poderia não tê-lo encontrado. Eu não teria sido sua companheira de quarto. Talvez eu devesse morrer, Carter. Talvez você não devesse me salvar ou matar todos os caras por AJ... — Eu os matei por você. Eles estavam procurando por você. Eu não ia deixar isso acontecer. Eu balancei minha cabeça. Eu não conseguia parar de balançar minha cabeça. — Não era para ter acontecido assim. Ela não deveria ter morrido assim. Eu deveria ter ficado... Ele agarrou meus braços e me ancorou em frente a ele. — Pare com isso, Emma. Pare com isso agora. — Não. Por que você não a levou para um local seguro? Ela ainda poderia estar viva. Seu bebê poderia estar vivo! — Porque havia muitos de vocês. Muitas variáveis. Muitas conseqüências. Eu não podia confiar neles, qualquer um deles.


— Mas... — Muitas perguntas. Eles teriam feito muitas perguntas e não poderiam ter vivido suas vidas. Sua amiga Amanda não poderia ter vivido sua vida. Qualquer um deles, eles poderiam ter nos esfaqueado por dentro. — Seu tom era gentil. — Eu não deixo ninguém entrar. Você deve saber disso, de todas as pessoas. Eu balancei minha cabeça. Isso não estava ajudando. — Ela não deveria ter morrido... — Pare! — Eu a entreguei para ele! — Eu gritei, me puxando para longe dele. — Eu a salvei de um monstro e lhe dei a outro. Ela nunca teve uma chance. Ela nunca teve uma chance, Carter. Como é que eu vou ficar bem com isso? Ela era minha melhor amiga. Ela nunca bebeu. Ela nunca fumou. Caras eram a coisa dela. Ela passava de um cara para o outro. Ela nunca foi amada e eu... — Eu não consegui parar nada. — Ela não era de sua responsabilidade. Eu olhei para ele. — Então, você não é minha responsabilidade. Então eu não sou sua responsabilidade. Uma carranca apoderou-se dele, mas ele permaneceu em silêncio. — Eu a amava. Ela era da família. Ela era minha responsabilidade. Ela estava quebrada. Você não tem ideia. Sua sobrancelha levantou. — Eu não conheço pessoas quebradas? Besteira. Eu congelei com sua raiva. — Você estava quebrada desde que AJ morreu. Você já estava quebrada, mesmo antes disso, quando seus pais morreram. Eu me virei. Eu não queria ouvir isso.


Um braço veio ao redor da minha cintura e ele me prendeu, me puxando para trás contra seu peito. Ele continuou, falando no meu ouvido: — Talvez este não seja o momento certo para esse discurso, mas você não era responsável por ela. Você nunca foi. Você se preocupava com ela e tentou ajudá-la, mas isso é tudo o que você poderia ter feito. Você não é um deus. Você definitivamente não era o seu Deus. Você fez o que podia fazer. Você foi acima e além por sua amiga, algo que eu tive a sorte de ter. E eu estou supondo que ela sabia. Ela sabia que você era uma boa amiga, mas ela provavelmente sabia que você precisava se salvar. Você fez isso. Você não pode culpar a si mesma. Eu sussurrei: — Por que você está dizendo essas coisas para mim? — Porque você não pode chorar por ela, se você estiver se culpando. Eu não quero que você tranque isso. Você significa muito para mim para eu deixar você fazer isso para si mesma. — Pare, Carter. Seus braços se apertaram, e ele começou a beijar a minha nuca. Sua mão se espalhou e começou a acariciar meu estômago. — Eu não vou parar. Eu não vou parar nunca. Não peça isso para mim. Eu amo você, Emma. Eu o amava muito. O poder da emoção passou por mim e eu cai nele. Ele me pegou e me segurou no lugar. Ele continuou a beijar meu pescoço enquanto ele sussurrava: — Você é minha. Eu não vou deixar você ir. Eu não vou deixar você se culpar pela morte dela. Você fez o que podia. Não é culpa sua. Não é. Ele me segurou enquanto as lágrimas começaram a cair. Carter me levou para a cama e ele ficou comigo pelo resto da noite. Se levantou em algum momento e eu o ouvi no telefone. Quando ele voltou e ficou atrás de mim novamente, ele deu um beijo em meu ombro. — Eu liguei para Noah e disse a ele o que aconteceu. Ele vai dizer a Theresa você não pode sair hoje à noite. Theresa.


Sentei-me. Amanda. Carter se sentou comigo. — O que foi? — Amanda não sabe. Eu tenho que dizer a ela. — Uma nova tempestade começou dentro de mim. Eu teria que dizer a ela o que ele fez para Mallory, então eu percebi que ele nunca disse o que aconteceu com Ben. — Será que a polícia o pegou? Uma parede bateu sobre seu olhar. Sua mandíbula se apertou. — Não. Meus homens estão procurando por ele. — Oh Deus. — Ele sabia o que eu fiz. Carter me puxou para perto. — Meus homens vão encontrá-lo. E isso significava que Ben tinha que morrer. Mais uma pessoa. Não importa o que Carter dissesse, eu era responsável por tudo isso. Mallory foi morta por minha causa. Jeremy Dunvan estava morto por minhas mãos e agora Ben ia morrer por causa do que ele sabia sobre mim. — Eu tenho que ir até ela agora. — Amanda? Eu balancei a cabeça, sentindo um fardo pesado no meu peito. — Ok. — Carter beijou minha testa. — Mas eu vou com você. Quando saímos, as nossas mãos estavam atadas juntas.


Quando chegamos ao prédio de Amanda, Theresa já estava lá. Ela esperava por nós do lado de fora da porta da frente, ofegante. Ela se endireitou e colocou o cabelo para trás enquanto tentava recuperar o fôlego. — Oi. — Uma respiração profunda. — Noah me disse que sua amiga morreu e eu não sabia qual amiga, mas eu achei que você poderia estar aqui. Eu não sabia ao certo. Foi um jogo de dados, mas eu fiz Noah procurar o endereço da sua amiga. — O quê? — Como? — Me lembrei do nome dela quando nos encontramos no banheiro há algum tempo atrás. Você se lembra? — Ela se inclinou e respirou mais profundamente. — Eu parei por aqui. Eu pensei que eu precisava estar aqui para você. — Como você conseguiu o endereço de Amanda? — Oh, isso. — Suas bochechas avermelharam. — O café é da propriedade do The Richmond. Fiz Noah procurar o endereço dela. Carter e eu compartilhamos um olhar. Ela já sabia um pouco dele, mas saber e ouvir mais sobre ele eram duas coisas diferentes. — Theresa, significa muito para mim, mas... Ela acenou.


— Não, não. Eu estou aqui para você. Eu quero apoiá-la. Eu faço. — Ela se virou para Carter, que ainda segurava minha mão. — E eu estou feliz por você estar aqui. — Você está? Ela assentiu com a cabeça, de forma séria. — Eu estou. Estou. Eu estava esperando por isso, de qualquer maneira. Quero pedir desculpas pelo meu comportamento anterior. Eu estava em sua casa e eu agi atrozmente com você. Você salvou a vida de Emma, em mais de uma maneira. A única coisa que devo é ser grata a você. Então, obrigada. — Ela esticou a mão e esperou. Carter olhou para mim pelo canto do olho, questionando, mas apertou a mão dela. Ela balançou a mão para cima e para baixo em um aperto de mão firme. — Obrigada por ter feito isso. — Isso o quê? — Aceitar o meu pedido de desculpas. Isso significa muito para mim. — Você tem que realmente gostar de Emma. — Eu gosto. — Todo o seu rosto se iluminou. — Eu realmente gosto. Ela é muito leal e não me usou para qualquer coisa. Você sabe como é difícil de encontrar uma amiga? Carter olhou para mim, como se dissesse: ―ela está falando sério?‖ Antes que ele comentasse: — Eu tenho uma alguma ideia. — Ah, certo. — Ela corou novamente. — Eu esqueci com quem eu estava falando. Você não é tão imponente em pessoa, mas eu acho que Emma é. Você parece, eu não sei, mais leve? Talvez mais feliz quando está com ela? Não gostei da reunião ou quando vemos você sem ela. Você era todo escuro e intimidante. Eu ainda dou risada quando me lembro a reação de Allison com você nessa


reunião. Você é todo letal e quente. Eu acho que ela deixou cair sua calcinha no segundo em que ela entrou pela porta. — Theresa. — Eu não estava com disposição para isso. — Hmmm? — Minha amiga morreu e eu tenho que dar à minha outra amiga a notícia. Pode o ―Momento divertido com Carter‖ esperar para outro dia? Talvez nunca? — Oh, com certeza. Sinto muito. Carter me tocou suavemente nas costas. — Talvez devêssemos ir para dentro? Quando apertou o interfone para o apartamento de Amanda, ela nos abriu de imediato. Ela não disse nada no interfone e quando entramos no elevador, eu senti uma sensação estranha. Isso não estava normal. Amanda geralmente tinha algo a dizer, mas eu apertei o botão de seu andar e sacudi isso. Talvez fosse eu. O dia inteiro tinha sido uma merda. — Você está pronta? — Carter me perguntou. Eu balancei a cabeça. Ela tinha que saber, mas eu não estava pronta para me sentir rasgada ao meio novamente. Quando chegamos ao seu andar, bati em sua porta. Depois disso, tudo aconteceu em modo acelerado. A porta estava se abrindo, mas não era Amanda. Era Ben. A única coisa que eu tive tempo para perceber era que os seus olhos eram selvagens, antes que ele me empurrasse contra seu peito, me virando, e segurando uma faca na minha garganta. Ele balançou sua outra mão em frente a mim e apontou-a no rosto de Carter. Meu pesadelo estava acontecendo na frente do meu rosto. Ele tinha uma arma em Carter, que começou a empurrá-la para a frente. Ben gritou: — Eu acho que não, amigo. Eu vou cortar a garganta dela. Mesmo se você puder me tomar a arma, eu vou cortá-la. Você sabe que eu vou fazer isso. — Uma


risada maníaca veio dele. Era alta e estridente. — Eu acredito que vocês já viram minha obra, hein, Sr. Figurão-Homem-No-Comando! HUH? Carter ficou parado por dois segundos. Seus olhos se estreitaram quando olhou para o cano na frente dele. Então, seus olhos deslizaram para a faca na minha garganta, antes que ele comandasse por cima do ombro. — Corra. Agora. Ben apertou seus braços em mim, enquanto tentava ver quem estava atrás de Carter, mas quando ele fez, Carter chegou até ele. Ele agarrou o interior do pulso de Ben e o bateu contra a parede. A arma caiu livre e ao mesmo tempo, ele arrancou a faca de sua outra mão. Surpreso com a velocidade, Ben congelou por um segundo. Nesse segundo, Carter deu um soco na cara dele, empurrando-o para trás de mim. Em seguida, ele torceu o outro pulso. Quando ele estalou, ele me puxou livremente. Eu fui empurrada para trás e chutei o peito de Ben. Com a dor súbita e a força, Ben caiu no chão. Ele só teve mais um segundo para olhar para cima antes de Carter deixá-lo inconsciente com um golpe na cabeça. Corri para dentro e encontrei Amanda em sua cama. Suas mãos estavam amarradas nas costas com fita adesiva. Havia mais fita em torno de sua boca. Lágrimas secas deixaram estrias por suas bochechas, mas quando ela me viu, novas lágrimas irromperam. Ela começou a gritar alguma coisa, abafado, e eu corri para ela. — Amanda, você está bem? Ela se virou de lado para um melhor acesso às suas mãos, mas eu não conseguia rasgar a fita. Eu chorei de frustração, sentindo pânico. Isso não estava certo. Ele podia tê-la matado também. À medida que o pânico começou a me cegar, Carter me moveu para trás e usou a faca que tinha tirado de Ben. Ele cortou a fita e puxou a outra a partir de sua boca. Ela se atirou para frente, pulando em meus braços. Caí no chão com ela, e nós nos abraçamos. Ela estava chorando, enquanto eu a mantinha perto. Eu não queria deixála ir.


— Emma. — Ela soluçou. Sua cabeça estava enterrada em meu ombro. — Shhh. Está tudo bem. Acabou. Seus braços tremiam. Todo o seu corpo estava tremendo. — Oh meu deus. — Theresa ficou boquiaberta atrás de nós. Ela estava na porta com a mão sobre a boca. Em seguida, ela balançou a cabeça e resolveu se aproximar de nós. Ela se aproximou e se ajoelhou ao nosso lado. — O que eu posso fazer? Eu abri minha boca, mas não tinha ideia. Eu só estava abraçando Amanda. Eu não tinha intenção de deixá-la ir, mas Carter a arrancou de minhas mãos. — Carter. — Eu pulei para ficar em pé e passei minhas mãos pelo meu rosto. Elas estavam molhadas, das lágrimas de Amanda ou minhas próprias lágrimas. Tentei secá-las rapidamente, mas desisti. Eu estava coberta de lágrimas. — Não faça isso. Ele entregou Amanda à Theresa, em seguida, apontou para a porta. — Leve-a. Eu tenho um homem no corredor. Eles vão levá-las para uma casa segura. — Aquele lugar de antes? — Aquele lugar de antes. — Tudo bem. — Ela colocou Amanda debaixo do braço e perguntou: — Você tem tudo o que você precisa? Amanda se virou para mim. Meu coração derreteu. Ela parecia perdida e frágil. Era uma versão de seis anos de idade da minha amiga que estava naquela porta. Eu balancei a cabeça. Eu já sabia do que ela precisaria. — Eu vou fazer a mala. Eu vou levá-la comigo. Theresa mordeu o lábio enquanto olhava para Carter de cima a baixo. — Isso pode demorar um pouco, mas eu me lembro que havia outras roupas naquele lugar. Podemos usar algo de lá até que você chegue.


Quando elas saíram, Amanda segurou o meu olhar por todo o caminho. No último segundo, antes de Theresa puxá-la pela porta, ela olhou para Ben que ainda estava inconsciente no chão. Ela endureceu e depois parou de caminhar. Ela olhou para ele, quase de uma forma triste embora. — Eu sei o que ele fez. Ele me contou. Theresa virou de volta para mim. Eu sabia que ela não sabia o que fazer. Mas eu sabia. Dei um passo para frente e toquei a mão de Amanda. — Ele te disse que ela estava grávida? — Ela estava? Eu balancei a cabeça. Tudo parecia tão sombrio. Mallory não deveria ter morrido do jeito que ela fez. Eu deveria tê-la salvado, mas eu não sabia. Carter estava certo. Eu não sabia. — Eles acham que era o bebê de Dunvan. — Não teria importância. — Amanda era insistente. — Isso não teria importância, não para Mallory. Ela teria adorado tanto esse bebê. Aposto que ela estava feliz quando descobriu. Ela não estaria sozinha. Ela teria alguém para amar... — Ela agarrou meu braço com força. — Faça-o pagar. Eu não me importo se ele era nosso amigo. Ele a matou. Você tem que fazê-lo pagar, Emma. — Eu... — Prometa. — Ela sussurrou. Carter pegou sua mão do meu braço e a transferiu para Theresa novamente. Então ele ficou em pé entre nós. — Leve-a para a casa segura. Emma vai seguir em poucas horas. Os olhos de Amanda ainda seguravam os meus enquanto Theresa a arrastava para fora. — Prometa, Emma. Prometa! Mike estava no corredor. Ele estendeu a mão para fechar a porta, mas seus olhos me lançaram um pedido de desculpas antes que ele fizesse isso.


Eu estava congelada uma vez que eles tinham ido embora. Uma nova tempestade tinha sido despertada dentro de mim. Amanda queria vingança, mas ela não entendia que eu era a única que errou. Eu levei Mallory para ele.


— Emma. Eu olhei para cima. Carter estava me observando. Ele tinha uma máscara ilegível em cima dele novamente. Eu tremi quando eu soube que estava no quarto com o assassino frio novamente. Ele gesticulou para Ben. — O que você quer? Lambi meus lábios secos. — O que você quer dizer? — O que você acha? — Ele chutou os pés de Ben. — Esta é uma decisão sua. O que você quer fazer? — Eu... A lembrança de estar andando em meu apartamento correu de volta para mim. Eu estava lá, mais uma vez quando Dunvan estava estuprando Mallory. Ela estava chorando, tentando lutar, mas ele apenas a machucava mais. Ele não parava. Então eu tive que fazê-lo. Eu tomei a decisão depois. Eu não tinha certeza se eu poderia fazer isso novamente. — Carter. — esganicei. — Eu... — O que você acha que poderia ter acontecido com Theresa se ela falasse?


Meus olhos foram aos seus. Uma onda de posse subiu em mim. — Isso foi diferente. Isso era você. Esta é... — Ele já a matou. Ele te vendeu e então saiu de Dodge. Franco o pegou com o vício. Aposto que ele precisava de algo para aliviar o estresse, ele estava com ideia de vender tudo e sair. Franco lhe deu algo, disse que estava livre, e iria acalmá-lo. Estúpido de merda. Ele ficou viciado depois disso. Quando ele acordar, ele vai estar fora de sua onda. Você vai ter um Ben diferente então. Ele vai chorar. Ele vai implorar por seu perdão. O que vai fazer? Eu vacilei com seu tom. — Por que você está falando comigo desse jeito? — Ele era tão duro. Carter estendeu a mão e arrastou Ben mais para dentro. Atirou-o para o meio da sala de estar. — Porque, quando ele acordar, ele ainda vai ser o filho da puta que matou sua amiga. Ele veio aqui por uma razão. Por que você acha que ele veio aqui? — Eu... — Eu balancei minha cabeça. Eu não queria saber. Eu realmente não sabia. — Ele está doente, Carter. — Sim. — Ele riu. Era um som feio. — Ele está, mas ele é inteligente. Ele é um sobrevivente, Emma. Ele sobreviveu a toda essa situação com Franco respirando em suas costas. Ele prosperou, recebendo dinheiro por fora do negócio. O que isso quer dizer? — Pare com isso. — Não. Você precisa ver o Ben real. Ele vai acordar, chorando como um bebê e você não poderá acreditar nisso. Ele vai dizer um monte de palavras bonitas, como ele está arrependido por aquilo que ele fez para sua mulher, mas você não pode desistir. Estou tentando ajudá-la a ver o Ben real aqui. Eu me virei, mas ele estava lá. Ele passou os braços em volta da minha cintura e me levou ao corpo de Ben. Eu tentei chutar, mas ele mudou a sua pegada, então eu não podia me mover mais. Sua voz veio de trás da minha orelha.


— Você precisa parar de se culpar por tudo o que acontece com seus amigos. Você precisa saber que tipo de animal era esse cara realmente. Agora olhe para ele. Olhe para ele, Emma. Eu me recusei. Ele empurrou minha cabeça para baixo. Bem. Se é isso o que ele queria, tudo bem. Eu não vi nada, apenas Ben. Ele estava inconsciente, mas eu não conseguia afastar a imagem de seus olhos selvagens. Ele não estava se movendo. Ele estava deitado. Carter me segurou mais apertado. — O que você vê, Emma? — Nada. Ele. — Olhe para ele. O que você vê? O que eu vejo? Nada. — Diga-me o que ele está vestindo. — O quê? Ele está usando calças largas. Então o quê? — Eu tentei sair de seu domínio novamente. — Carter, pare com isso. — O que está em suas calças? Olhe, Emma. A raiva subiu em mim, mas eu olhei. Então eu vi. Havia uma sacola no bolso de trás. — É disso que você está falando? — O que tem nela? — Eu não posso ver isso. — Olha. Sim, você pode. — Tudo bem! — Então eu vi o canto que espiava para fora do bolso. — Coisas brancas. Você já disse que ele estava usando drogas. — Continue olhando. Eu notei uma protuberância no mesmo bolso e me movi para me libertar. Carter me deixou ir dessa vez e eu me ajoelhei perto de Ben. Eu puxei o saco de


pó branco para fora. Outra faca veio com isso. O telefone estava no outro bolso, juntamente com um conjunto de chaves. — O que isso tudo quer dizer? — Por que ele veio aqui? — O que você está fazendo? — Ele massacrou a sua amiga, Emma. Ele deveria ter fugido, mas ele não fez. Ele veio aqui. Por quê? Para dar a notícia à sua amiga? Duvido. Abra o telefone. Olhe para o último número discado nele. Eu não o reconheci. — Não há nenhum nome gravado para ele. — Leia para mim. — Quando eu fiz, ele disse: — Esse é o mesmo número que Graham ligou. Meu palpite, foi sua última ligação para Franco. — Franco está morto. Um gemido veio de Ben e Carter bateu na cabeça dele novamente. Nenhum som mais veio. — Eu quero falar com ele. Ele balançou a cabeça. — Você não está pronta. — Por que você está fazendo isso? Suas narinas inflaram quando ele me perfurou com os olhos. — Você está brincando comigo? Tudo que você faz é se culpar pela morte de sua amiga. Eu entendo. Você só descobriu hoje, mas eu não vou deixar você ficar se culpando. Isso vai mexer com sua cabeça. Eu quero que você lamente por sua amiga, mas você tem que ter os fatos. Você precisa começar a fazê-lo de uma forma saudável e sua cabeça não está clara, não quando se trata de sua companheira de quarto. Estou tentando ajudá-la com esse cara. Ele é um canalha, mas é um canalha que sua companheira de quarto trouxe. Você não tinha nada a dizer sobre ele. Ela o levou para dentro. Ela ficou com ele. Ela


escolheu ir com ele. Não você. Eu quero que esteja claro para você... você não poderia tê-la impedido de ir com esse cara. Você não pode se culpar por isso. — E eu fazer o inventário em Ben vai ajudar isso? Ele ergueu as mãos. — É um começo. Você precisa realmente olhá-lo por quem ele é. Você nunca fez. Ouvi dizer que você interagia com ele antes. Você achava que ele era chato e estúpido. Você riu dele. Você nunca o levou a sério. Você fez o que a maioria das meninas faz, você só vê a superfície. Cada pessoa lhe dá uma imagem do que eles querem que você veja. Esse babaca parecia patético para você, talvez apaixonado? Tudo estava girando dentro de mim. Eu estava confusa com o o que ele estava dizendo, mas eu só queria gritar com Ben. Ele a levou de mim. Ele não deveria tê-la levado de mim. — Faça-o pagar, Emma. Prometa! — O grito de Amanda voltou para mim e eu balancei minha cabeça. Ela estava certa. Eu estava cansada da lição de Carter. Comecei ir frente para ele, mas Carter me puxou de volta. Sua mão ficou no meu braço. — O que você vai fazer? — Eu... — Eu não tinha ideia. Ele suspirou de frustração, passando a mão pelo cabelo. Seus ombros agruparam quando ele levantou o braço e a manga de sua camisa deslizou. Seu bíceps dobrou de tamanho antes de seu braço voltar para baixo. Por alguma razão, eu não conseguia desviar o olhar de seu braço. Seu músculo dobrado de volta no lugar, mas cada parte dele foi esculpido à perfeição. — Você está me olhando? — Seu tom tinha um traço de diversão. — O quê? Não. — Mas eu estava. Minhas bochechas aqueceram e eu abaixei minha cabeça. Como eu poderia fazer isso? Neste momento, neste lugar? Ele riu: — Não se culpe. Você está enrolando. Eu protelo também. — Ele suspirou quando enganchou o pé embaixo estômago de Ben. Ele o virou. Um de seus


braços atingiu o sofá e ficou lá. Não poderia deslizar para baixo com seu ângulo estranho. Então Carter apontou para ele e deu um passo para trás novamente. — Okay. Olhe para ele novamente. Diga-me o que você vê. Eu não tinha ideia. Nada. Ele estava com uma camisa legal. Não havia dinheiro no bolso da frente. Calça jeans não parecia tão folgada na frente e não havia manchas. Até mesmo os sapatos pareciam novos. Espere. Seus sapatos eram novos. Eles estavam limpos e conservados. Ele não tinha dinheiro. Ele tinha um telefone de trabalho. Ele tinha drogas. Minha boca caiu aberta. — Conseguiu agora? — Ele estava viciado. Eu pensei.... — Você pensou o quê? — Ele estava calmo. — Eu pensei que ele estava desesperado e triste. Talvez ele não soubesse o que tinha feito quando... — Eu não poderia dizer isso. Eu deveria, mas eu não podia. Era muito cedo. — Ele destruiu sua companheira de quarto. Ele a matou e ele não está desesperado, Emma. — Carter pegou o telefone, tirou o dinheiro, e pegou a faca. — Ele tem as chaves. Isso me diz que ele tem um lugar para ir. Ele tem dinheiro, então não está aqui para conseguir um dinheiro rápido. Ele está com drogas. Isso significa que ele tem a sua próxima dose já com ele. E tem uma segunda faca. Meu palpite é que esta é a sua favorita. Ele usou a faca de Amanda em você, e ele veio com uma arma. Onde ele conseguiu a arma? Eu balancei minha cabeça. — Pode ser a que eu usei no Dunvan. — Não. — Carter negou isso. — Meus homens cuidaram dessa. Esta era a sua. Ele veio aqui com uma arma de sua autoria, Emma. Coloque tudo isso junto. O que você está entendendo? Eu dei de ombros. Eu estava tão cansada, tão malditamente cansada de tudo isso. Sentia-me cada vez mais insensível novamente e desligada. Ele assassinou Mallory. O filho da puta matou minha amiga e levou seu bebê. Nós poderíamos, pelo menos, ter o bebê. Eu não teria me importado se era de


Dunvan. Teria sido uma meia Mallory. Ela era uma boa pessoa. A criança teria sido uma boa pessoa também. Limpei uma lágrima e me sentei no outro sofá. Carter suspirou. Seu tom se suavizou. — Me desculpe se eu estou te machucando, mas estou te ajudando muito agora. Estou tentando prepará-la porque ele vai acordar em breve. Agora você está pensando que ele não sabia o que fez e ele vai usar isso em você. Ele vai pedir e implorar. Ele vai chorar. Ele vai usar todos os truques que ele possa pensar, mas isso não é a verdade. Nada disso é. Ele sabia o que estava fazendo, Emma. Ele a matou e ele se gabava por isso. Você já o ouviu falar disso. ―Nós vimos a sua obra‖? Ele não estava aqui para matar Amanda. Ele poderia ter feito isso imediatamente. Ele estava esperando por você. Ele sabia o que estava fazendo. Olhe além de sua superfície e comece a senti-li por dentro. O que você sente? Use tudo isso. Some tudo isso em sua mente. Eu balancei minha cabeça. Eu não podia. Ele estava me pressionando muito duramente. — Por que você está fazendo isso comigo? — Eu comecei a me afastar. Ele pegou meu braço e me puxou de volta. — Por que você precisa saber de tudo e ter todos os fatos em sua cabeça. Eu não vou deixar você sair do apartamento com arrependimentos. Esses que vão te comer por dentro e eu te amo demais para vê-la passar por isso. Você vai tomar uma decisão sobre o que fazer com ele e vai fazer isso sozinha. Você tem que saber de tudo pela primeira vez. Eu balancei minha cabeça. Eu não queria fazer isso. Ele me puxou para as coisas de Ben. Sua voz era dura agora, fria novamente. — Olhe para a sua merda. Ele invadiu. Ele amarrou a dona do lugar. Ele tem drogas. Ele tem uma arma. Ele tem uma faca. Ele tem um telefone. Ele está vestindo boas roupas. Ele tem as chaves para ir a algum lugar. As pessoas têm uma ordem quando vai a algum lugar. Eles têm uma razão para tudo o que


fazem. Ele não está à procura de um resultado imediato. Seu último telefonema foi para o cara de Franco. Ele estava esperando por você. O que ele estava fazendo? Quando ele acordar, ainda vai ter o seu objetivo. Quando você descobrir a ordem, você descobre sobre a pessoa. Era demais. Muitas coisas estavam sendo agitadas dentro de mim. Carter quebrou. Ele disse em uma voz suave: — Ele já tinha te vendido uma vez e ele foi premiado por isso. O que você acha que ele estava fazendo aqui? De novo? Meus olhos ficaram arregalados e meu coração parou. Ele estava fazendo isso novamente. Carter foi preparando o terreno. Ele queria que eu descobrisse por mim mesma. Ele estava certo, Ben teria me convencido. Ele teria chorado e implorado. Eu me sentiria mal por ele. Inferno, Amanda e eu sempre nos sentíamos mal por ele. Tiramos sarro dele, mas nós pensavamos que ele era patético pelo quanto amava Mallory e ansiava por ela. Carter estava certo. Eu teria acreditado. — Ele estava se estabelendo a longo prazo. Ele estava aqui para agarrá-la para Franco, ou matá-la por si mesmo. — Carter se aproximou e levantou a seus pés. — Meu palpite é que ele ia agarrá-la, em seguida, chamar Franco e perguntar o que ele queria que fizesse. Ele provavelmente não sabe que Franco está morto, ninguém sabe, a menos que eles estejam na família. — O que Franco teria dito? Ele deu de ombros quando ele chutou seus pés novamente. — Franco teria dito a ele para te levar, então ele teria matado o cara. Seu amigo teria pensado que estava sendo muito esperto, que tinha tudo planejado. Ele estava indo obter uma grande recompensa desta vez, maior do que apenas dizer que você tinha puxado o gatilho. — Parece tão fácil para ele, me matar assim. — Eu estremeci. Minha voz tremeu. — Será que para ele matá-la foi tão fácil assim também? Carter tinha se abaixado e estava desamarrando os sapatos de Ben quando ele parou e olhou para cima. Ele olhou para mim por um minuto antes


dele responder. — Esse cara parece um controlador e abusivo babaca normal. Ele provavelmente tinha um monte de fúria construída ao longo dos anos. Ele a via com outros caras? Eu balancei a cabeça. — Tudo bem. — Ele balançou a cabeça para si mesmo, como se tivesse chegado a uma decisão. — Você não vai gostar de ouvir isso, mas é isso que eu acho que aconteceu. O cara queria a sua amiga, que eles finalmente ficassem juntos. E ele a tem toda para si mesmo. Tenho certeza que ele fez um show inteiro quando não queria que você se fosse, mas depois, na verdade, ele gostou que você tinha ido embora. Ele a tinha para si mesmo. Mas uma vez que ele teve, eu não acho que foi como ele pensou que ia ser. Passar uma vida se escondendo de uma pessoa. Ele estava usando nele. Franco o deixou viciado em drogas que o estavam deixando alto, ele tinha um monte de dinheiro, e sua amiga começou a olhar diferente para ele. Ele começou a pensar sobre o que poderia fazer por conta própria. Ele começou a se sentir cada vez mais aprisionado por ela. Se não fosse por ela, ele poderia estar vivendo uma vida grande. Ele sabia que eu estava com você. Alguém lhe disse em um ponto que eu estava te escondendo também. Ele culpou a ela também, desde que você era sua colega de quarto. Com cada palavra, eu me sentia mais e mais doente. Meu estômago tinha subido em minha garganta por suas últimas palavras. — Por que você está me contando tudo isso? — Porque eu estou pintando uma imagem para que você entenda que, quando ele ficou alto, ele ficou com raiva, eles provavelmente entraram em uma briga, e ele a matou. Ele provavelmente nem sequer se importava muito mais. Ela era um fardo para ele até então. — Como você sabe disso? — Porque é isso que eu faço. Eu acho isso das pessoas. Eu descubro sua ordem do dia. E seu amigo aqui, ele não é um gênio. Ele só acha que é. — Ele tinha tirado os sapatos de Ben e arrancou sua camisa para o lado. Suas calças foram por último antes de ele se levantar. — Você está pronta? — Por que você o despiu?


Carter me deu um sorriso duro. — Você não quer saber a resposta. Tudo bem, aqui vamos nós. — Ele começou a sacudir Ben novamente, chutando mais em seus pés. Na primeira não houve resposta, mas depois de alguns tapas mais vigorosos no rosto, ele começou a acordar. Ele cuspiu e se atirou para trás. Quando ele foi contra o sofá, ficou de pé. Carter o empurrou de volta para o chão. — Você fica aí. Ok? Tremendo, Ben assentiu. Seu rosto parecia drenado de todo o seu sangue. E então ele se virou para mim. Seus olhos se arregalaram, remorso os encheram, e seus lábios começaram a tremer. Eu desviei o olhar, enojada ao ponto como eu estava revoltada agora. Carter estava certo. — Emm... Emmm... Emma. — Ele gaguejou. — Eu sinto muito. Sinto muito. Oh meu deus. Oh meu deus. Oh meu Deus. Eu... o que foi que eu fiz? Mallory — ele engasgou-se com o seu nome. — O que eu fiz com ela? O que eu fiz com o bebê? O que eu fiz para você? Oh meu deus. Eu não podia ouvi-lo. Eu não queria. Sem pensar, ainda ouvindo o grito de Amanda na minha cabeça, eu peguei a arma dele e rapidamente me virei no mesmo movimento. Eu atirei nele. O som saiu, mas eu nunca ouvi. Seu corpo caiu para trás e para baixo e sua boca parou de se mover. Ele estava morto. Eu tinha vingado Mallory. Então eu me virei e fui embora. Eu nunca olhei para trás.


Deixei Carter naquele apartamento. Havia um carro lá embaixo esperando por mim e eu fui levada para a casa segura. Amanda e Teresa estavam na mesa da sala de jantar, um enorme copo de vinho na frente de ambas. Quando elas viram que eu estava sozinha, cada uma me deu um sorriso cansado. Tomei banho antes de me juntar a elas, mas quando fiz isso, lá tinha um enorme copo esperando por mim. Eu precisava disso. Nós nos sentamos juntas o resto da noite. Nenhum de nós queria ir dormir. Elas nunca perguntaram o que aconteceu. Elas sabiam. Noah chegou quando estava se aproximando das seis horas da manhã. Ele parecia exausto também. Eu não tinha certeza do por quê, mas eu não quero saber. Theresa inclinou a cabeça para trás, como se estivesse à espera de um beijo, mas ele se ajoelhou e ela curvou seu corpo contra o dele. Ele se levantou e ambos desapareceram no corredor. Amanda levantou as sobrancelhas. Eu bocejei. — Meu chefe. Eles são complicados. Nós não falamos outra palavra, e Carter foi o próximo a entrar. Ele não me pegou como Noah tinha feito, mas ele pegou minha mão e me levou para o nosso quarto.


Olhei por cima do ombro, mas Amanda tinha a cabeça baixa. Ela estava descansando em cima da mesa. Eu sabia que ela não queria dormir ou ela teria pedido por uma cama. Depois de uma ducha, Carter me levantou e me levou para a cama. Ele nos colocou ambos sob as cobertas e deitamos juntos. Quando eu comecei a colocar uma camisa, ele balançou a cabeça. Ele queria apenas a nossa pele contra a outra. Nós nunca conversamos sobre o que eu fiz, entre qualquer um de nós. Amanda não queria voltar para o apartamento dela, então ela ficou na casa segura. Ela morava lá, e desta vez foi a minha vez de arrumar seus pertences. Eu coloquei tudo em um deposito. Ela só pediu algumas coisas, principalmente roupas e seu computador. Uma vez que Amanda ficou na casa segura, Teresa também ficou. Eu não entendia por que, mas ela me disse que Amanda a lembrava de sua mãe. Uma ligação formada entre as duas e, depois de três meses na casa segura, Theresa a levou. Não houve nenhuma pergunta, nenhuma discussão. Nós todos fomos jantar uma noite, bem como Noah e Carter, e Theresa largou o garfo, inclinou a cabeça para o lado, e perguntou a Amanda, então elas foram morar juntas. No dia seguinte, os pequenos pertences de Amanda tinham sido embalados e ambas saíram. Eu não tinha certeza de quem estava mais aliviado, Noah ou Carter. Uma vez que ambas as minhas amigas estavam na casa segura, eu queria ficar lá, assim Carter ficou comigo. Noah era o único que não ficou o tempo todo, mas ele estava lá com mais freqüência do que não. Amanda me perguntou uma noite se era estranho que eu quase vivia com o meu chefe, mas dei de ombros. Nada parecia estranho mais. Não havia nenhum nome na lápide de Mallory. Ela não tinha família. Ben era listado como o contato de emergência, por isso ela nunca foi identificada oficialmente. Fui levada ao necrotério e depois de horas esperando, vi que realmente era ela. Eu sabia que era, mas Carter queria que eu tivesse certeza. Amanda não quis ir.


Nós nunca conversamos sobre Mallory, e não em um primeiro instante. Depois que Amanda foi morar com Theresa, foram mais três meses antes de seu nome ser citado. Começamos uma nova tradição para nós três. Passavamos toda sexta à noite em seu apartamento. Isso era gasto falando, rindo e bebendo vinho. Lotes e lotes de vinho. Uma pizza era geralmente encomendada também. As noites eram feitas apenas para conversas leves, mas naquela noite Amanda perguntou se poderíamos ter o nosso próprio memorial para Mallory e o bebê. Ela começou a chorar depois. Até o final da noite, cada uma de nós três tínhamos usado uma caixa de lenços de papel. Eu estava uma bagunça quando escorreguei na cama com Carter naquela noite, mas eu retransmiti o que Amanda tinha pedido e expliquei que o resto da noite foi gasto compartilhando histórias de Mallory. Nós ainda falamos sobre o quão patético pensamos que Ben era. Carter sacudiu a cabeça, beijou minha testa e me puxou para cima dele. Ele gostava de dormir comigo em cima dele. Ele passou a mão para cima e para baixo nas minhas costas. Foi só depois que eu percebi que ele não dormiu. Ele me segurou. Carter não precisa de muito sono. A primeira vez que eu notei, eu acordei com ele andando na sala. Ele era um tigre enjaulado. Quando sentia a tensão em seu corpo, eu dormia nua e em cima dele. Isso o acalmava por algum motivo. Nos próximos dois meses, nós três formamos um vínculo muito forte. Além do vinho nas noites de sexta-feira, havia muitos outros passados no Octave. Noah vinha algumas dessas vezes, embora ele ficava irritado a maior parte do tempo. Brianna continuava trabalhando na boate, e ela ainda não aprovava um relacionamento romântico entre Noah e Theresa. Isso deixava Theresa puta. Perguntei a Amanda uma vez sobre o policial que ela tinha marcado um encontro, e ela olhou para mim como se minha cabeça tivesse explodido. — Você está brincando comigo? Depois do que fizemos? Eu nunca apontei que tecnicamente ela não fez nada, mas uma parte de mim estava feliz que ela considerava-se parte disso. Isso fez a culpa desaparecer um pouco. Matar Ben nunca me fez perder o sono, mas eu ainda tinha pesadelos


com Mallory. Não importa o que Carter tentava me fazer pensar, eu nunca iria me livrar dessa culpa. Era meu trabalho protegê-la. Eu tinha falhado. Eu a vinguei, mas eu não a tinha. Eu tinha falhado com seu filho também. No entanto, eu estava aprendendo a viver com essa culpa. Era o único ponto de discórdia entre Carter e eu. Theresa e Amanda tinham uma à outra. Theresa parecia que tinha Noah, mas Carter e eu havíamos nos tornado uma equipe. Nós crescemos tão juntos que nós não precisavamos falar a metade do tempo. Nós sabíamos o que o outro pensava. Esta noite era dessas uma daquelas noites. Estávamos no Octave, na sala particular de Carter com a sua pista de dança no pátio. Amanda e Teresa estavam dançando juntas enquanto eu e Noah estávamos discutindo sobre o nosso mais recente empreendimento do The Richmond. Eu parei de ouvi-lo e olhei para a porta. Ele estava lá. A fome começou novamente. Eu tinha me acostumado a isso também. Noah parou de falar e sorriu. — Eu conheço esse olhar. Seus olhos encontraram os meus imediatamente, com um sorriso crescendo lentamente enquanto ele fechava a distância entre nós. Eles escureceram, cheios de promessas, quando ele murmurou: — Hey. — Oi. Ele sorriu e pegou meu cotovelo. Moveu-se de forma que ele estava encostado no balcão. Minhas costas estavam contra seu peito e ele passou os braços em volta de mim. Ele me colocou perto, entre as pernas. Então ele virou-se para Noah. — Nós vamos lutar amanhã de novo? Noah balançou a cabeça. — Vocês dois.


Carter riu, sua voz baixa suave contra a minha orelha. — Eu acredito que a sua outra metade está apenas do outro lado daquelas portas, se você escolher. Ele gemeu: — Não a deixe começar. Brianna está aqui hoje à noite. Eu não preciso de outra palestra. — Isso está assim? — Isso está assim. — Noah olhou para a pista de dança. Seu tom de voz baixou. — Eu vou precisar de uma hora na academia amanhã, se você quiser lutar. — Eu quero lutar. — Carter deu um beijo na parte de trás do meu pescoço. — Mas pode ser que valha a pena tomar o que quer antes que alguém o faça. — Nem vem você também. Isso é tudo o que Theresa joga em mim agora. ―Eu fui convidada para sair para um encontro hoje.‖ ―Eu vou jantar com fulano de tal.‖ Oh, e então o meu favorito, ―Um dia eu vou ficar cansada de esperar, e você vai se arrepender no dia que acontecer, Noah John Tomlinson.‖ — Ele fingiu se bater na testa. — Acredite em mim, eu estou ciente que minhas chances estão diminuindo a cada dia. Virei-me, incapaz de me impedir. — Então, por que não você faz alguma coisa? Ela te ama. Meu chefe estava ainda com as minhas palavras. Então, ele engasgou: — Ela ama? Eu bufei em desgosto. — Ela não estaria esperando por você, se ela não amasse. Esqueça sua irmã, Noah. Você pode amar apenas uma vez na vida, se você tiver sorte. Ele não esperou nem mais um segundo. Ele colocou o copo sobre a mesa e foi para a pista de dança. Amanda dançou sozinha pelo resto da noite.


Carter apertou os braços em volta de mim e beijou na parte de trás da minha orelha. Ele pegou meu lóbulo entre os dentes, varreu a sua língua de encontro a ele, quando ele murmurou: — Uma vez na vida, né? Eu me virei e coloquei meus braços ao redor de seus ombros, depois sorri quando meus lábios encontraram os dele. Não demorou muito para que Carter se despedisse por nós e me levasse para casa. Nossa partida mal foi notada. Todos sabiam que nunca era muito cedo para nós dois sairmos. Quando ele me levou para nossa cama, não pude deixar de pensar sobre a nossa própria família. Encontramos um ao outro depois de tantos anos de diferença e ficamos juntos, quando ele deslizou para dentro de mim, como um só. Nossos quadris se moveram juntos em um ritmo perfeito. Engoli em seco, caindo de volta no travesseiro, enquanto ele se movia sobre mim. Minhas mãos deslizaram pelos seus braços e olhei para cima, seus olhos caindo nos meus. Ali. Bem ali. Ele era tudo que eu precisava e eu era tudo que ele precisava. Toda essa experiência me mudou, me endureceu. Eu tinha matado dois homens. E enquanto Carter continuou a empurrar para dentro de mim, eu sabia que eu iria fazer isso novamente se alguém tentasse tirá-lo de mim.

***

Foi no início da manhã seguinte, quando Carter me acordou. Ele me cutucou no lado. — Eu quero que você vá comigo. — Não. — E eu rolei. Depois de uma risada suave, ele disse novamente: — Vamos. Eu quero que você vá para a academia comigo.


— Não. Meu travesseiro parecia maravilhoso. Maravilhoso demais para eu ficar suada e tudo o que ele tinha em mente. Não iria me mover e abracei meu travesseiro apertado. Não houve nenhum aviso. Carter me virou. Ele enfiou a mão na minha perna e deslizou sua outra debaixo do braço. Eu fui levantada no ar como uma boneca de pano. Com um suspiro, eu me agarrei a ele para não cair e fui levada para dentro do closet. Ele me colocou no banco quando minha camisa foi retirada em tempo recorde. Roupas de ginástica foram atiradas para mim antes que ele fosse buscar suas roupas. — O que é isso? Ele me deu um sorriso. — Você está indo treinar comigo e com Noah. Eu bufei e joguei as roupas de volta para ele. — Não, eu não estou. — Sim, você está. — Seu sorriso se tornou cruel. — Eu acho que seria bom para você aprender alguns movimentos, apenas no caso. — Eu tenho quantos guarda-costas? O sorriso vacilou. — Guardas podem morrer. Você ainda deve aprender a se defender. — Oh. — Lá se foi esse argumento. — Noah é meu chefe e um campeão de MMA. — Então? — Então. É estranho. E inadequado. Ok, eu estava me agarrando em palhas aqui. Ele balançou a cabeça, mas jogou as roupas de volta para mim, antes que ele tirasse sua própria camisa.


Oh. Considere-me distraída. Eu suspirei enquanto eu observava seus músculos das costas incharem e esticarem quando ele vestiu uma camisa diferente. Essa era uma camiseta apertada, mas rasgada ao meio, como se alguém tivesse agarrado nisso e rasgado. Então ele tirou as calças e fiquei ainda mais distraída. Seus oblíquos estenderam, ondulando sob sua pele, e quando aquela calça de treino o cobriu, agarrou-se em todos os lugares certos. O latejar começou novamente. Minha boca ficou seca. Eu queria um treino diferente. — Noah é o mesmo chefe para quem você deu conselhos amorosos e passou a beber com ele. Se nada disso é impróprio, como isso é inadequado? Eu suspirei. — Ele é meu chefe. — E você é minha mulher. — Ele parou e olhou. Um arrepio passou por mim. A possessividade primitiva estava em seu olhar. Seus lábios se comprimiram, embora o meu próprio ainda formigava por tocar os seus. Ele continuou: — Eu só acho que ele é inteligente para saber como lutar com você. E eu quero ter a certeza que você aprenda do jeito certo. Eu treinei Noah, Emma. Eu gostaria de treiná-la também. Tudo da luta fugiu quando ele olhou para mim assim. Seus olhos de lobo eram suaves e amorosos. Meu desejo por ele apenas ampliou, mas me contive. Carter estava esperando por mim na garagem do subsolo depois que eu terminei de me vestir. Um carro já estava lá, então eu deslizei no assento ao lado dele, e ele estendeu a mão para o meu lado, beijando minhas costas. — Obrigado. Eu suspirei. Ele era tão malditamente maravilhoso. Eram quase seis horas da manhã, muito cedo, e quando saí do carro em outra garagem no subsolo e fomos através de uma única porta preta, vi o que tínhamos para nós mesmos.


Carter cruzou em direção a um ringue de luta, mas demorei para trás. Todo o corredor da frente estava coberto de imagens de Noah. A maioria delas eram de quando ele era um lutador de MMA. Ele estava em seus shorts vermelhos brilhantes com outros lutadores. Algumas imagens eram com outras pessoas, a quem eu assumi serem sua família. Eu reconheci Brianna em algumas e Theresa em outras. Havia até mesmo fotografias de Noah e Carter. Uma chamou minha atenção. Ela era datada de há muito tempo, seis meses depois que AJ morreu. — Carter? — Sim? — Ele se endireitou no alongamento. Eu apontei para a foto. — Há quanto tempo você conhece Noah? Ele veio e ficou atrás de mim. Uma de suas mãos repousou sobre o lado do meu quadril, mas ele não me puxou para perto. Isso estava só lá. Seu peito roçou contra mim levemente quando ele tomou uma respiração profunda. — Isso não foi muito tempo depois... — Depois que AJ morreu. — Sim. — Ele parecia triste. — Ele era um garoto punk à procura de um emprego. — Sério? — Olhei por cima do ombro. Seus olhos estavam cerrados, passando pelas memórias do passado. Ele riu, um eco oco para isso. — Eu estava lá quando ele se aproximou de um dos caras novos. Era numa padaria no centro. Que era onde alguns produtos estavam escondidos. Eu estava coletando dinheiro com Farve, que riu quando viu Noah. Ele parou com um carro de luxo, vestindo calças cáqui e um colete roxo. Ele parecia ridículo. Rico punk com problemas com o pai. Isso é o que Farve disse quando ele apontou para ele. — O que você fez?


— Nada. Bem, nada com ele. Eu disse para um cara nosso não lhe dar um emprego. Então fui notificado um mês depois que Noah estava de volta exigindo um trabalho, por isso eu disse aos rapazes para trazê-lo para mim. Acho que Farve pensou que eu tinha perdido minha mente. Eu não estava no alto escalão ainda, mas alto o suficiente e com influência suficiente até então para que as pessoas fizessem o que eu dizia. — O que aconteceu? Ele riu de novo. Com carinho. — Me trouxeram ele e eu lhe disse que se ele queria um trabalho, ele precisava me derrubar. Ele fez uma careta, disse que podia fazer. Foi quando eu lhe disse que eu era o cara que iria atrás dele, se ele não fizesse os pagamentos corretos para que ele soubesse melhor no que ele estava se metendo. — Ele o derrubou? — Eu sorri quando eu perguntei. Eu já sabia que ele não podia, não depois de ter ouvido isso. Ele riu e balançou a cabeça. — Não. Ele ainda não pode. Ele pode me dominar, mas eu sou mais rápido. — No inferno que você é. Noah estava ali, com um sorriso largo estendido sobre o seu rosto, enquanto ele segurava um saco de pancada por cima do ombro. Ele usava uma camisa semelhante, como Carter, rasgada em alguns pontos e parecendo algo que ele comprou de um brechó. Suas calças eram ainda piores. Cinza, furadas em tantos lugares que sua pele se mostrava completamente. Os bolsos pareciam que tinham sido arrancados há muito tempo. Uma risada profunda reverberou dele. — Essas são palavras de briga, meu filho. Carter riu. — Isso é o que eu disse a ele todos esses anos. Demorou um pouco antes de eu perceber que Carter tinha se dirigido a mim. Ele acenou com a cabeça em direção a Noah, que estava ao meu lado agora.


— Ela perguntou sobre esta foto. Eu estava dizendo a ela como nós nos conhecemos. — Yeah. — Um olhar assombrado escuro apareceu sobre Noah quando ele suspirou. — Isso foi na época que os pais de Theresa morreram. Eu era próximo de seu pai e estava fodidamente zangado com o mundo. Eu queria fazer estragos. Eu não sei se era para mim ou para os outros. De qualquer maneira... — Ele piscou algumas vezes e desapareceu a escuridão. Ele forçou um sorriso em seu lugar. — Não importa agora. Este homem nunca me deixou em qualquer lugar perto desse estilo de vida. Carter estava observando também, mas pegou meu olhar e apertou meu quadril. — Eu paguei por sua primeira luta. Uma risada genuína ondulou do cara maior. — E todo o resto desde então. — Você era o seu padrinho? — Mais ou menos. — Carter deu de ombros. Seus olhos azuis gelados ficaram pensativos novamente. Um arrepio passou por mim. Ele estava se lembrando de AJ. Eu não sei como eu sabia, mas sabia. Ele murmurou: — Ele me fez lembrar de seu irmão. Mesmo olhar em seus olhos, irritado e ferido. Pronto para lutar. Quando eu vi que o garoto tinha talento, sabia que tinha um futuro diferente para ele. — Garoto? — Noah chegou perto de mim e deu um soco no seu ombro. — Eu sou dois anos mais velho do que você, cara. — A idade não quer dizer nada. Eu sou mais velho e mais sábio. — Carter piscou para mim. — Eu vou sempre ser mais velho e mais sábio. — Minha bunda que você vai. — Noah reclamou, mas o afeto era evidente entre os dois. Quando eles se moveram para o ringue de luta, estudei mais das fotos. Havia mais dos dois vestidos em ternos de negócios e ainda mais fotografias de lutas. Noah estava no ringue, um rosnado feroz em seu rosto, seus bíceps protuberantes enquanto seu punho estava cerrado e pronto para fazer contato


com o seu adversário. A palavra ―Knockout‖ estava escrita embaixo. Meus olhos passaram sobre a fotografia e eu chupei minha respiração. Carter estava no fundo. Um homem grande e imponente estava ao lado dele. Este homem me deu calafrios nas minhas costas. Se algum dia eu o visse em pessoa, eu teria ficado apavorada. A cicatriz atravessava toda a extensão da testa e seus olhos estavam mortos. Olhei para Carter agora. Ele e Noah haviam se movido para o ringue para alogarem juntos. Essa era a sua vida, então. Às vezes, eu esquecia com quem trabalhou e o que ele tinha feito. Esse era o lado estranho dele, o lado que ele mantinha escondido de mim. Ele saía. Vislumbrava isso em certos momentos, quando havíamos sido emboscados pelos carros e com Ben, mas era diferente. Esses momentos eram dentro-do-momento. Ele foi me defender, mas havia momentos em que ele não tinha que se defender das pessoas. Eu exalei uma respiração irregular. Meu coração parecia ter uma mão apertando com força. Eu não poderia esquecer esse lado de sua vida. Mas então ele olhou e seu olhar perfurou o meu. A mão apertou mais uma vez no meu coração antes que ele batesse com renovado vigor. Ele ficou livre de qualquer influência que estava, e uma sensação diferente me inundava. Vício. E outra coisa. A força escura. Não importa o caminho que Carter nos levasse, eu iria com ele. Eu estava me tornando como ele. — Emma. Venha até aqui. Quero te ensinar esse movimento. Eu me virei e o segui. Eu sempre seguiria.


O grande homem estava esperando quando Carter saiu de seu carro. Eles haviam escolhido seu antigo local de encontro por uma razão. Ninguém estaria ao redor do armazém abandonado, mas três carros estavam em volta no quarteirão. Homens saíram e se espalharam. Carter balançou a cabeça em saudação. Ele não estava emocionado para ouvir seu antigo colega, mas não estava surpreso. Não tinha havido nenhuma palavra sobre o corpo de Franco. Não deveria ter havido palavra. O rádio soou com seu homem. — Tudo limpo, senhor. Sem tempo para ser desperdiçado. Carter perguntou: — Qual é a razão para isso, Gene? O homem mais velho e maior sorriu, mas parecia um sorriso de escárnio. A cicatriz em sua testa presa naquela noite. O luar o iluminou, lançando uma sombra sobre os olhos do homem. Carter não tinha necessidade de vê-los. Ele conhecia este homem muito bem e sabia que seu companheiro estava preocupado. — Por que não eu poderia ter chamado apenas para apanhar?


— Eu estou fora. — Os olhos de Carter lançaram um aviso. — O que aconteceu? — Você não está fora. — Gene suspirou. Seus largos ombros curvados para frente quando ele deslizou a mão no bolso da frente. Ele pegou o telefone e olhou para o relógio. — Você sabe por que eu te liguei. — Seu assassinato foi convocado de dentro. — O queixo de Carter cerrou. — O que aconteceu com o interlocutor? — Desaparecidos. — O que os Anciãos Bertal estão dizendo? — Eles não estão dizendo nada, é por isso que eu preciso que você volte. — Não. — A resposta foi rápida. Gene rosnou: — Verifique a sua atitude, garoto. — Verifique a sua! — Carter rosnou de volta. — Você não está chamando os tiros para mim. Você não tem muito tempo. — Tudo bem. — Disse o homem mais velho soltou, seus dentes presos uns contra os outros quando sua mão fechou em torno de seu telefone. — Nós vamos fazer isso à sua maneira. — Eu quero uma reunião. — Isso não é inteligente. — Eles não pararão enquanto isso não acabar. Um corpo deveria ser entregue a mim. Não foi e agora o seu homem desaparece? — Franco está provavelmente vivo. Você sabe disso. Isso não significa que eles renegaram. — Eu não me importo. — Carter criticou. Seus olhos ganharam um brilho assassino. — Eu segurei o meu lado. Eu já lhes dei os seus royalties. Se eles não concordarem com uma reunião, eu vou para a porra da guerra. Ele começou a voltar para seu carro.


Gene o chamou: — Você faria isso por ela? — Eu estou fazendo isso para todos. Você, inclusive. A família Bertal vai querer trabalhar comigo ou eu vou contra eles. É a sua escolha, mas eles serão informados sobre as minhas intenções. — Você está indo agitar uma tempestade de merda. Você sabe disso, não sabe? Carter foi para o seu carro. A porta foi aberta para ele, mas ele voltou. A calmaria estava em seu olhar quando ele olhou seu amigo. — A tempestade de merda sempre esteve lá. Se tivermos que fazer, é hora de levá-los para baixo. Sabemos que eles estão fracos agora. Gene suspirou quando Carter entrou no carro e foi embora. O homem ao lado dele perguntou: — O que você vai dizer aos mais velhos? — Para se prepararem para a guerra. — Gene lançou um olhar astuto sobre o jovem. Ele era novo. Ele não sabia a extensão que Carter Reed levaria para garantir sua vitória. E essa mulher dele tinha unicamente o feito ainda mais letal, não importa quantas vezes brincou com ele sobre ser suave.

***

Saindo do carro, Amanda estava bem atrás de mim. Olhei para trás para me certificar de que ela seguiria o resto do caminho para o interior do Joe e ela estava. Mordendo o lábio e puxando as mangas, ela revirou os olhos. — Por que estou aqui? Eu não trabalho no Richmond. — Você é minha amiga. — Mas eu não trabalho no Richmond. Eu não vou caber ali dentro.


— Vamos lá. Você vai ficar bem. Theresa já está aqui. Ela está segurando a mesa. — Oh meu deus. — Ela gemeu quando passamos pela porta. — Vocês são duas porcas por me fazer vir aqui. Eu dei de ombros. — É sexta-feira, noite do vinho. — Não, isso não é sexta-feira noite do vinho. Isso acontece em casa, com pijama, com nós três, lotes e lotes de vinho e pizza. Não aqui. Não com suas metidas colegas de trabalho e, definitivamente, não com o seu chefe aqui. Ele é meu chefe também. Ele ainda é desconfortável para mim. Noah é dono do café, lembra? — Ela se aproximou e sussurrou novamente. — Eu não deveria estar aqui! — Oh, calma. Você está aqui. Você vai se divertir. E você está ensinando novamente. — Eu estou voltando ao longo das férias. Ele ainda é meu chefe. — Ela resmungou novamente. — Sério, Emma. Eu me sinto tão fora do lugar. Minha mão foi para seu braço e o agarrei. — Você virá. Ela precisava, ela era minha acompanhante. Carter teria causado muito mais que uma comoção. Desde que teve sua liberdade da família Mauricio, seu nome e sua imagem estava em toda parte. O interesse da mídia em si não tinha diminuído. Tinha sido divulgada de que ele tinha sido libertado de suas conexões com a máfia. A notícia se espalhou rápido que ele tinha sido feito como garotopropaganda para a redenção. Eu tinha um pressentimento de que os noticiários gostavam de informar sobre ele. Ele levantava suas classificações toda vez, mas quando Noah perguntou se ele viria desde que Theresa de alguma forma o chantageou para vir ao Joe para Sexta-feira do Karaokê, Carter tinha rido antes de socá-lo. Tinham estado no treino.


Quando fomos para dentro, eu não fiquei surpresa ao encontrar o lugar cheio. A maioria dos funcionários do hotel estavam lá dentro. Variadas expressões nervosas estavam na maioria deles, alguns estavam ansiosos e outro punhado determinados, eu não tinha certeza para o que, mas a noite seria interessante. Noah Tomlinson ia fazer uma aparição no Joe. O rumor tinha se espalhado. Ele raramente estava na empresa desde que preferia trabalhar em seu escritório em casa, por isso era a primeira vez que alguns dos funcionários conheceriam o Big Boss em pessoa. Theresa surgiu a partir de um banco e nos acenou. Ela quase escorregou do banquinho e caiu para frente. Noah agarrou seu braço, sentado com uma profunda carranca em seu rosto. Amanda começou a rir atrás de mim. — Ele parece infeliz. — Veja. — Joguei um sorriso por cima do ombro para ela. — Não há nada para se preocupar. — Então diz você cujo namorado é ainda mais assustador do que o chefe. — Ela me cutucou com o cotovelo. — Devemos passar por cima. Theresa vai vir e nos levar se não marcharmos até lá. — Ela fez uma pausa, enquanto observávamos a nossa amiga começar a rir. Ela bateu na mesa com a mão e continuou rindo, mesmo quando ela derramou um pouco de cerveja de sua tulipa. Noah fez uma careta quando ele levantou a jarra fora de alcance. Ela continuou rindo. Amanda alterou: — Isso é, se ela puder andar. Eu balancei minha cabeça. — Vamos lá. Liderando o caminho, algumas pessoas disseram ―Olá‖ quando nos movemos passando. Eu estendi uma saudação educada, mas eu nunca vacilei.


Desde a minha promoção, as pessoas tinham ficado mais amigáveis, mas houve um momento em que me congelaram para fora. Eu não iria esquecer disso. Quando viramos pela mesa das meninas que eu já tinha considerado como amigas de trabalho casuais, foi a mesma recepção. Todas elas ficaram quentes e um par sorriu para mim, mas tinha sido o pior. Cadelas. Eu não estava cega para seus olhares penetrantes enquanto elas observavam nos aproximar da mesa de Theresa e Noah. — Hey! — Theresa jogou as mãos no ar novamente. O copo que estava segurando esvaziou em umas pessoas passando. Eles pararam, mas viram o tamanho brutamonte de Noah e continuaram. Eles foram espertos. Então, Theresa gritou: — Minha amiga e companheira de quarto! Vocês estão aqui. Amanda e eu compartilhamos uma olhada. Esta noite ia definitivamente ser interessante. A cabeça de Noah se inclinou para trás. Ele olhou para o teto, gemendo ao mesmo tempo. — Heya, heya. Sente-se aqui. — Theresa acenou o banco vazio do outro lado dela. Ela puxou a mão de Amanda. — Agora. Eu a cutuquei neste momento. — Você ouviu a sua companheira de quarto. Vá. — Emma. — Theresa não tinha terminado. Ela se inclinou para frente. Seu cotovelo roçou o topo da jarra. Ele começou a oscilar quando ela comandou com um largo sorriso: — Você se senta lá. A mão de Noah disparou e ele pegou a jarra antes que derramasse mais. — Boa captura.


Ele grunhiu em resposta e passou a jarra para um garçom passando. Ela começou a lhe fazer uma pergunta, mas ele virou as costas para ela. A carranca se aproximou dele e ele esquadrinhou o salão. — Quando isso acaba? Eu ri, tomando meu lugar. — Ainda nem começou. — Oh Deus. Theresa estava sussurrando no ouvido de Amanda. Fiz um gesto para ela e perguntei a ele: — Quando ela começou? — Não me venha com essa. Ela está assim desde que fui buscá-la. — Como a mandíbula apertada e os ombros rígidos, eu sabia que tinha havido uma outra briga entre eles. — Vocês dois são um casal já? — Nós nunca chegamos a esse ponto. Algo sempre vem à tona. — Ele me lançou um olhar sombrio. Eu não o ofendi. Desde os treinos, eu tinha chegado a conhecer meu chefe um pouco melhor. — Eu pensei que vocês iam ser? Eu pensei que você disse a ela como você se sentia. — O que vocês dois estão cochichando? — A voz de Theresa abalou do outro lado da mesa. Seus olhos se estreitaram, nos estudando, mas ela balançou em sua cadeira novamente. Amanda a pegou desta vez. — Você. Suas sobrancelhas se ergueram. — Sério? O que você está dizendo? Noah se inclinou para trás e travou o olhar com ela. — Eu estava prestes a dizer-lhe que você bebeu demais durante a noite. Devo levá-la para casa.


— Não. — Ela bateu a mão na mesa. — Você disse que iria ficar para o Karaokê. Ele ainda nem começou. — Foda-se o Karaokê. — Ele olhou ao redor do bar. — Olhe para isto. Eu sou um maldito show de aberração. — Não, você não é. — Sim, eu sou. Eu não deveria estar aqui. Eu sou o chefe de todos. Isto não é apropriado. Theresa tirou a mão dela e colocou seu braço na mesa. Ela se inclinou, baixando a voz, mas não o suficiente. — Você me prometeu que ia fazer isso. Eu não me importo se você é o patrão. Festa de colegas de trabalho acontecem o tempo todo. — Sim. — Ele disse. — Festas de feriados. — Noah. Ele apertou a mão dela e se levantou da mesa. Quando ele pegou sua carteira, olhou para cima e congelou. Seus olhos arredondaram e sua boca se abriu. Em seguida, um silêncio passou por cima da sala. Fechei os olhos, quando um formigamento correu sobre minha pele. Eu o senti chegando. Eu sabia que ele estava lá, e quando eu me virei, Carter estava atrás de mim. Um leve sorriso estava lá. Ele usava um moletom com capuz sobre a calça jeans personalizada. Eu sabia que ele tinha como objetivo parecer casual, mas só o fez parecer mais jovem e inocente. E todos no salão sabiam que Carter Reed não era nenhum anjo, embora seu rosto brincasse com a imagem. Seus olhos estavam cheios de promessas escuras quando ele deslizou por cima de mim. Eu não tinha pensado que ele viria, mas eu estava feliz por Theresa me fazer prometer me arrumar. Eu usava calças pretas brilhantes, soltas, mas descansavam abaixo do meu estômago. Elas combinavam com a blusinha preta que eu usava. Era sem mangas e as extremidades amarradas em volta do meu pescoço. Não havia costas. Ele terminava sob os meus lados. Era isso. Sua mão tocou a minhas costas quando ele se sentou ao meu lado. Uma explosão fresca de sensações


passou por mim. Enquanto seu polegar esfregava sobre a minha pele, ele se inclinou para beijar debaixo da minha orelha. Parecia que ele estava dizendo algo para mim, mas ele não estava. Ele estava me mordendo. Mordi o lábio para não gemer alto. Como se sentisse a minha batalha, ele passou a língua contra a minha orelha e sussurrou: — Se é assim que você se veste quando vai nessas coisas, eu não acho que você pode me afastar. Eu sorri. Nossos olhos se encontraram e seguraram por um momento escaldante, onde ele estava perto o suficiente para beijar. Então, ele se afastou, mas não antes que deslizasse a mão afetuosamente do meu cabelo, nas minhas costas para descansar em minha cintura. Ele me puxou para mais perto dele quando ele se virou para Noah. — Karaokê? Um grunhido, seguido por uma maldição, foi sua resposta. Theresa e Amanda estavam ambas de olhos arregalados enquanto elas testemunharam a troca. Tinham ficado em torno de Carter, mas eu sabia que ambas ainda estavam com medo de conversar com ele. Theresa tinha superado seu desprezo por ele há muito tempo. Ela parecia com a língua presa ao seu redor, mesmo após a morte de Ben e ficar em seu esconderijo até que Amanda estivesse pronta para sair. Murmuravam saudações tranquilas para ele, mas conversavam com a outra depois disso. O alto estado de embriaguez de Theresa tinha sido abatido, para baixo. Eu fiz uma careta. Elas deveriam estar confortáveis o suficiente para dizer mais do que Olá para ele, mas não era o caso. Quando Carter aparecia, ele falava comigo ou Noah. Amanda confessou que ainda estava com medo dele, e Theresa confidenciou que ela não sabia como falar com ele. Theresa disse algo agora e Noah olhou. Quando ele foi puxado para a conversa, Carter moveu a mão para cima e para baixo nas minhas costas. Ele murmurou:


— Eu espero que eu não tenha que cantar porque eu vim. Eu não acho que seria bom. Prendi a respiração. Muitas tentações lascivas foram passando por mim enquanto sua mão continuava suas carícias. — Não. — Roubando um olhar ao redor da sala, era como eu pensava. A maioria estava assistindo nossa mesa, mas a atenção não estava mais em nosso chefe. Estava em Carter. Eu não podia culpá-los. Eu não podia nem culpar a mídia. Sua obsessão não estava morrendo. — Então. — Theresa falou. A única corajosa. Seu sorriso vacilou quando ela pegou o meu olhar, mas o empurrou para frente, — Carter, eu espero que você não esteja tentando ser incógnito com essa roupa. Ele endureceu, mas olhou para baixo. Comecei a rir. — Ele estava. Ele fez uma careta para mim. — Não funcionou? A confiança de Theresa esta aumentando. Ela riu de mim, sacudindo a cabeça. — Eu não acho que você pode ir a qualquer lugar na cidade com essa cara e ser invisível. — Eu chupei minha respiração. Carter me lançou um olhar pelo canto do olho, mas ele deu de ombros. — Eu pensei que eu ia tentar me enquadrar na força de trabalho do The Richmond. — Boa sorte. Isso não vai acontecer. — Theresa brincou com ele. — Muito misterioso e muito lindo. Noah fez uma careta para ela. — Eu pensei que você fosse o meu encontro.


— Nós não estamos em um encontro. Eu trabalho para você. — Porque eu estou preso com você. — Ele disparou de volta, mas o sorriso que apareceu tirou qualquer conotação negativa. Ela suspirou e bateu no braço. E os dois voltaram para o pseudo-flerte/briga novamente. Amanda balançou a cabeça enquanto observava. Ela pegou meu olhar e fingiu revirar os olhos para cima em aborrecimento. Nós duas sabíamos melhor. Ela só queria que Theresa fosse feliz. Eu também, mas era mais por Amanda. Ela havia sido trazida do frio. Theresa e Amanda estavam anexadas no quadril a partir de agora. Eu não estava preocupada, porque ninguém entendia como estava frio do lado de fora como eu fazia. Eu estava ali, bem ao lado dela. Meu peito ergueu quando eu respirei fundo. As coisas estavam melhores. Elas estavam indo ficar desse jeito. Não havia nenhuma razão para pensar no passado. Ele não ia acontecer de novo. — Você está bem? — Carter perguntou, tocando meu braço. Eu balancei a cabeça. — Sim. — Gerenciando um sorriso hesitante, eu quis tranquilizá-lo. Não funcionou. Seus olhos se aguçaram e ele sabia que algo estava errado. — Eu quero dizer isso. Eu estou bem. Só pensando nos demônios do passado. Uma hora mais tarde, o karaokê estava em pleno vigor. Assim como a bebida. Mesmo Noah parecia um pouco mais amigável que o normal. E por causa disso, o resto dos colegas de trabalho perceberam isso e ficaram valentes. Alguns se aproximaram da mesa. Nós nos mudamos para um canto atrás e Carter foi posicionado em uma das extremidades. Noah estava na outra extremidade para que os colegas de trabalho se aproximassem de seu lado, mas não conseguiam parar de olhar para Carter.


Todos eles notaram que a mão dele segurava a minha sobre a mesa. Ninguém falou com ele. Eu não acho que eles ousariam, ainda não, mas eles estavam curiosos. Correção, eles ficaram fascinados. Após a sétima pessoa, desta vez ela estava abertamente olhando para Carter, eu comecei a ficar inquieta. Empurrando-o na perna, fiz um gesto para o corredor. — Eu estou indo encher a jarra. Seus olhos se estreitaram. Ele sabia o que estava acontecendo, mas se curvou para fora da mesa. A garota guinchou e pulou para longe. Ela não devia estar esperando que ele fosse se mover. Ele não é uma estátua, sua idiota. Minha cadela interior estava ansiosa para ir, mas quando comecei a passar por ele, ele pegou meu braço. Segurandome perto, ele murmurou em meu ouvido: — Está tudo bem. Você não tem que me proteger. Eu me irritei. — Eu sei, mas você não é um maldito animal de um zoológico que se soltou. Ele riu, o som roçou contra mim. Isso me aqueceu e uma onda de desejo me inundou. Só isso, uma risada e eu o queria. — Se for esse o caso, deve correr em outra direção. Eu bufei. — Sim, bem, eu estou preocupada que algumas vão entrar em combustão e começar a se atirar em você. Ele riu de novo. — E você não tem nada para se preocupar, nesse caso, também. Eu suspirei. Eu sabia que ele estava certo, mas, naquele momento, algumas das meninas que eu costumava considerar amigas casuais vieram. O interesse estava em seus olhos, juntamente com o seu próprio desejo. Eu mordi de volta um rosnado.


Agarrando a jarra vazia, fiz um gesto para o bar e escorreguei de seu aperto. Quando eu fiz, olhei para trás quando cheguei ao bar. A zombaria veio sobre mim. Carter estava me observando, divertido enquanto se curvava para trás no assento. Meus olhos dispararam para as duas meninas que estavam ao lado de Noah. Elas estavam falando com seu chefe, rindo com ele e até mesmo Theresa, que achava que tudo era hilário até então, mas seus olhares nunca deixaram Carter por muito tempo. — Hey. Eu me virei. O barman estava olhando para mim com aprovação franca. Ele permaneceu em meu decote antes de pegar nos meus olhos. Apontando para a jarra que eu tinha colocado em cima do balcão, ele perguntou: — Recarga? — Sim. — Eu murmurei, distraída quando eu olhei de volta para a mesa novamente. — Aqui está. Peguei minha carteira e entreguei uma nota de dez dólares para ele, mas não foi até que sua mão cobriu a minha, que toda a minha atenção estalou em foco. O garçom correu um dedo por cima do meu pulso e palma, antes que ele fechasse a mão sobre o dinheiro. Ele piscou. — É por minha conta. Ele estava flertando comigo. Eu não podia acreditar. Confundindo meu choque com incentivo, ele continuou a correr a mão sobre meu braço. Ele foi para cima e para baixo antes de eu me afastar. — Você precisa de mais alguma coisa? — Seus olhos diziam outra coisa. Você quer mais alguma coisa? Prendi a respiração antes de uma calma pairar sobre mim. Inclinando-me, dei-lhe um sorriso sensual e o vi se acender. Ele se inclinou bem e eu sussurrei: — Você vê o cara atrás de mim?


Seu sorriso cresceu. — Há muitos homens atrás de você. Um deles é seu namorado? Eu balancei a cabeça. Meu sorriso esticou. — Você vê o chefão na cabine lá atrás? Cautela começou a filtrar e seu sorriso diminuiu, só um pouco. — Sim? — Você vê o cara na frente dele? De capuz preto. Seu sorriso desapareceu e ele se endireitou. — Você o reconhece? Seu pomo de Adão se ergueu e se abaixou. O pânico apoderou-se dele. Ah, sim, ele fazia. Eu dei um tapinha no braço. — Não se preocupe. Eu não acho que ele vai matá-lo por flertar comigo. O barman moveu a mão e bateu contra o balcão atrás dele, como se tivesse sido queimado. Eu não olhei por cima do meu ombro, mas eu sabia que Carter estava assistindo. Ele estava assistindo o tempo todo. Esse cara parecia pronto para se mijar quando ele gaguejou: — Uh... Eu... eu tenho mais clientes. — E ele correu para o canto mais distante do bar. — Você gostou disso? Dois braços vieram ao meu redor e descansaram no bar. Girando em seus braços, Carter sorriu para mim. Seus olhos cheios de humor e algo mais. Estavam escuros, primitivos sob agitação. Meu corpo reagiu antes que eu compreendesse o que ele disse. Então, meu coração bateu no meu peito e eu respirei fundo. Ele se inclinou mais perto. Eu sabia que muitos estavam assistindo isso. Deslizando a mão pelo seu braço e cercando seu pescoço, deixei de me importar. Eu o puxei para mais perto.


Seus lábios se demoraram sobre os meus, os roçando. — Você está pronta para ir para casa? Balançando a cabeça, acabei com meus braços apertados e subi mais. Meu peito estava pressionado contra o dele e ele colocou um braço em torno de minhas costas. Levantando-me no ar, ele me levou para fora do bar. Nós devíamos parecer ridículos, mas eu não me importo. A necessidade dele nunca iria diminuir. Ela crescia a cada dia e assim que estávamos fora, Carter me colocou dentro do carro. Ele estava bem atrás. Eu mal tive consciência de qualquer outra coisa. Seus lábios cobriram os meu e isso era tudo que eu precisava. O mundo derreteu.


Uma semana depois, estávamos de volta no carro, mas em vez de deixar um evento de trabalho, estavamos nos dirigindo para um. Era a festa de Natal do The Richmond. Noah abriu mais três The Richmonds em todo o país, por isso cada hotel de todo o país e alguns internacionais estavam enviando funcionários para nossa sede. Em suma, esta festa era um grande negócio. Carter estava vestido em um smoking e eu usava o vestido branco que Theresa tinha uma vez me forçado a usar. O tecido era puro e cintilante. Era em camadas para que nada podesse se ver através, e as duas extremidades estavam amarradas em volta do meu pescoço novamente. O comprimento era suficiente longo para que cobrissem meus sapatos decorados com diamantes. Meu cabelo era outra questão. Eu tinha resolvido arrumá-lo por mim mesma, sem dificuldades, mas Amanda insistiu em fazer o meu cabelo. Então, todas nós nos encontramos no seu apartamento. Noah já estava na festa, mas minhas amigas estavam vestidas para impressionar. Seus olhos ficaram grandes quando Carter veio ao lobby. Mesmo Amanda parecia ter prendido a respiração por um segundo. Eu não podia culpá-las. Ele estava arrojado. Eu não tinha certeza se eram as linhas ricas do smoking que moldavam sobre seu corpo magro ou eram os olhos. Uma quantidade extra de frio estava neles naquela noite. Eles pareciam prontos para rasgar alguém, o que destacava a aura de perigo que sempre se agarrava a Carter.


Uma vez no carro, dei um tapinha na mão dele e perguntei em voz baixa: — Você está bem? Um beijo suave na minha bochecha era minha recompensa. Ele acariciou minha mão de volta. — Eu estou bem. Você parece arrebatadora. Sua resposta não me acalmou, mas suspirei. Isso teria de esperar. Eu conhecia Carter bem o suficiente para saber quando ele estava mentindo para mim. Ninguém seria capaz de dizer, mas eu também sabia que ele não ia falar comigo com minhas amigas no mesmo carro. E eu não poderia deixar de lembrar uma conversa telefônica que ele teve. Ele estava em seu escritório em casa, mas a porta estava aberta. Eu não tinha a intenção de escutar, mas quando o nome de Franco foi dito, cada alarme disparou em alerta total em mim. Eu não tinha ouvido falar muito, mas eu sabia o suficiente para saber que Carter estava escondendo algo de mim e que estava relacionado com Franco. Depois da noite, quando ele deveria ter sido morto, eu nunca ouvi a confirmação real. Eu não sei se eu deveria ter. Carter tirou a maioria dos guardas do meu redor, então eu assumi que estava tudo bem, mas eu não podia ignorar o nó no estômago. Talvez as coisas não terminassem tão bem quanto eu tinha assumido? — Emma, você ouviu falar sobre Tamra? Ergui a cabeça e me virei para Theresa. Ela estava ainda mais bonita do que o normal. Seu cabelo loiro escuro tinha sido preso em várias tranças pequenas. Amanda fez milagres com eles também. Os mesmos diamantes que haviam sido adicionadas ao meu vestido também estavam nas tranças de Theresa. Eles combinava com o vestido dourado cintilante que ela usava. Dando-lhe um sorriso, eu forcei os pensamentos irritantes para a parte de trás da minha mente. Eles teriam que ser tratados em outra noite. — O que sobre Tamra? — Ela foi promovida. Ela está indo para uma filial em Minnesota para gerenciar. — Theresa riu, suas bochechas estavam vermelhas do vinho que tinha


tomado em seu apartamento. — Eu acho que ela está chateada. Ela queria o seu antigo emprego, com o Sr. Hudson, mas o seu supervisor chutou sua bunda. Você pode acreditar nisso? Eu sorri. Era o karma. Tamra havia sido uma das cadelas rainha que me congelaram há algum tempo atrás. Eu me perguntava o que tinha feito para irritar seu supervisor. A transferência para Minnesota não era realmente uma promoção. Todo mundo teria preferido trabalhar seu caminho até a escada em nossa sede. Que estava aqui, não lá. Amanda franziu a testa. — Você não era amiga dela, Emma? Será que ela não saiu uma vez com a gente... — E ela desapareceu porque este era o momento de constrangimento. Tamra tinha ido ao boliche com a gente. Ben, Mallory, e o atual namorado estava lá também. Theresa fez uma careta. — Falando dos mortos... — Theresa! — O quê? — Ela encolheu os ombros e ignorou sua companheira de quarto. — Vocês nunca falam sobre ela. Tem sido um tempo longo o suficiente. Eu não acho que Mallory teria querido que vocês nunca falassem sobre ela. Uma noite chorando sobre ela não vai cortar isso. É bom relembrar os velhos tempos. Vocês estão honrando sua memória. Amanda ficou com o rosto vermelho e ela se virou para a janela. Theresa revirou os olhos. — Eu sei o que estou falando. Meus pais estão mortos, lembra? Carter olhou então. Ele se contentava em ficar quieto e ficar em segundo plano, tanto quanto possível para ele. Seus olhos se estreitaram agora. — Todo mundo sofre de forma diferente. Duvido que estava rindo sobre seus pais cinco meses após eles estarem debaixo do cimento. — Carter. — Eu murmurei.


Theresa empalideceu. — Isso é uma coisa horrível de se dizer. — Sua amiga foi destruída. O outro foi morto por Emma. — Seus olhos de lobo cresceram em hostilidade. — Às vezes o silêncio é ser sensível. — Então ele se virou novamente. Era óbvio que a conversa tinha acabado. Franzindo a testa, eu assisti Theresa para ver como ela iria lidar com essa eficiente reprimenda. Sua cabeça foi para baixo e as mãos cruzadas no colo. Seus ombros caíram também. Eu exalei uma respiração suave. Isso ajudaria minhas únicas duas amigas a lembrar de seu desdém anterior por Carter. Mas quando chegamos à festa e saímos, Theresa parou nós duas. Ela olhou de Amanda para mim. — Sinto muito, pessoal. Às vezes eu falo antes de pensar. Amanda abraçou sua colega de quarto. — Oh, nós sabemos! Ambas riram e me puxaram para o abraço. — Vocês são algumas mamas quentes. Vamos para a festa! Mordendo

os

lábios,

as

bochechas

de

Amanda

ficaram

rosadas

novamente, mas eu peguei a surpresa em seu olhar. Eu concordava com Theresa. Minha amiga mais antiga tinha uma visão serena. Ela usava um vestido rosa muito macio. Era um tomara que caia rodado, pendendo para os dedos dos pés. Ela parecia uma deusa grega. Lembrando do policial que queria namorar com ela, beijei sua bochecha e sussurrei: — É a sua vez. Seus olhos tinham o meus e uma promessa passou entre nós. Era a sua vez de ser feliz. Ela sabia o que eu quis dizer sem dizer uma palavra de explicação. Theresa e Noah acabariam por se descobrir. Eles tinham que fazer. Eles se amavam e eu tinha Carter. Era a vez de Amanda agora.


O evento foi realizado no maior salão de festas, mas que não era grande o suficiente. Os lobbies que cercavam estavam preenchidos, bem como, com bebidas e alimentos postos a cada poucos metros. A festa parecia estar em pleno andamento quando chegamos, mas quando entrei, senti a atenção. Um a um, eles se voltaram para nós. Não era como no Joe. Era mais. Foi quando eu percebi porque eu tinha estado isolada no trabalho na semana passada. Theresa queria que eu trabalhasse com ela em uma sala de conferências privada. Ela tinha café para nós. Ela pagou pelos alimentos e eram entregues em seu escritório. Nas vezes que comemos, ela sugeria um café a poucos quarteirões de distância. Isso estava começando a fazer sentido agora. Eu peguei seu olhar. — Foi muito ruim no trabalho? Ela fez uma careta. — Teria sido demais para você. Senti a atenção ávida e sabia que ela estava certa. Eu queria me bater na testa. Eu deveria saber. Carter estava no Joe. Viram tudo e eles tiveram uma semana para compreendê-lo. O interesse tinha sido pesado naquela noite, mas era mais nesta noite. Com a mão na minha, ele nos conduziu através da multidão até que abriu a um grupo de mesas que haviam sido colocadas fora da multidão principal. — Ah! — Theresa sorriu. — VIP. Eu gosto. Reconhecendo alguns dos guardas de segurança do próprio grupo de Carter, eu sabia que ele havia planejado com antecedência. Mike ainda acenou para mim com um sorriso amigável. Progresso. Uma vez que entramos passando a divisão, todas as apostas estavam feitas. Os homens mais velhos e de aparência distinta, aproximavam-se de Carter em ondas. Eles queriam apertar sua mão, falar sobre o hotel, e foi quando eu percebi isso – eles o conheciam do conselho. Estes eram os meus chefes, ou meus outros chefes. Vendo que ele estaria ocupado, Theresa bateu no meu braço e apontou para uma mesa atrás. Ela se inclinou.


— Vamos pegar essa. Noah já está aqui, mas eu tenho certeza que ele vai querer se sentar com a gente. Eu balancei a cabeça. Qualquer coisa para ficar longe dos olhares indiscretos. Quando nos instalamos, Theresa foi para o bar e voltou com três bebidas. Um garçom seguiu atrás dela, com duas garrafas de vinho. Outro veio com um prato de comida. Estávamos comendo canapés, e eu não tinha certeza se queria saber o que havia neles. Não demorou muitos deles antes que eu estivesse cheia e deixasse o resto no meu prato. Theresa os agarrou mais tarde e Amanda mordiscou os dela. Isso é o que ela sempre faz. Fomos capazes de observar a multidão e eles não foram capazes de se aproximar de nós. As outras pessoas na seção VIP eram os homens mais velhos e seus respectivos encontros, e as mulheres se conheciam. Eles lançavam olhares astutos para nós, mas ninguém se aproximava. Eu estava grata. Theresa os chamou de Esnobes social-natos. Mais uma vez, eu estava grata que permanecemos afastados. Depois de algum tempo, Theresa apontou para alguns caras e pediu a Amanda para avaliá-los. A conversa foi logo nessa direção. Estávamos escolhendo o Sr. Ficar-com-Amanda o resto do tempo. Era surpreendentemente divertido. A diversão acabou uma hora depois. Carter estava conversando com os membros do conselho o tempo todo, quando um homem se aproximou e sussurrou algo em seu ouvido. Levantei-me sem pensar. A conversa na minha mesa parou e Amanda perguntou, franzindo a testa: — O que há de errado? Theresa virou para Carter. — Onde ele está indo? Eu não poderia respondê-las, mas meu intestino tinha caído para fora de mim. Alguma coisa estava errada. Alguma coisa estava acontecendo. Vimos


quando ele se virou para uma porta lateral. O homem foi com ele, mas deu-lhe um aceno final, antes dele se virar e sair por uma porta diferente. Comecei a andar. — Emma. — Amanda sibilou para mim. Sua mão agarrou meu pulso. — O que você está fazendo? — Alguma coisa está errada. — Então deixe-o ir. Carter sabe o que está fazendo. Eu fiz uma careta para ela. O que ela estava fazendo? Ela nunca havia me questionado antes, mas eu só puxei o meu pulso longe. — Cuide da minha bolsa. — Então, corri atrás dele. Quando cheguei ao corredor, eu não pude vê-lo, mas eu me virei para o canto oposto. Havia algo sobre aquele homem. Ele não estava vestido como todos os outros. Ele usava um terno, e não um smoking. Seu cabelo não havia sido penteado para trás como a maioria dos outros homens que estavam vestidos para impressionar naquela noite. Não havia nada sobre o cara que deveria tê-lo feito parecer fora de lugar, mas uma lâmpada clicou. Era isso. Ele era indescritível. Parecia que ele queria se misturar e por causa disso, porque eu tinha estado em torno de guardas de segurança de Carter o suficiente, eu sabia que ele era um dos seus homens. Embora ele não fosse um guarda. Se ele fosse, teria retornado ao seu posto, mas os guardas estavam todos vestidos em ternos pretos. Esse cara usava um terno marrom. Ele era da máfia. Eu sabia. Virei outra esquina e parei. O cara estava lá, no outro extremo. Ele estava olhando para fora da janela com o telefone encostado ao ouvido. Ele estava falando enquanto parecia estar seguindo algo fora, estava transmitindo instruções pelo seu telefone. Andei até ele. Se Carter não estava por perto para me dar respostas, ele iria, mas fui puxada para dentro de uma sala de conferências vazia. Ofegante, fui empurrada contra a parede e uma mão cobriu minha boca. Um corpo pressionado contra o meu. Toda a tensão me deixou. Este era Carter.


Meu corpo reagiu antes que eu percebesse que era ele e me acalmei. Minhas pernas se separaram para ele e ele se inclinou mais perto, aninhando em meu pescoço, antes que ele sussurrasse: — O que você está fazendo? Meus olhos se abriram. Este não era o meu Carter. Este era o seu Carter. Eu o empurrei. — Eu estava seguindo você. Ele se inclinou para trás, mas seu corpo manteve a mim ancorada à parede. Seus olhos eram duros e graves. Eu não me importava. Eu mantive a minha mão em seu peito. Eu precisava sentir o seu batimento cardíaco, para saber se ele estava mentindo para mim. — Onde você está indo? — Para o banheiro. Seu coração não saltou uma batida. Nada. Era constante, mas eu sabia que ele estava mentindo. Eu vi nos olhos dele. — Este não é o banheiro. Um sorriso brincou no canto de sua boca. Então seus olhos trocaram. Eles escureceram e luxúria começou a enchê-los. — Eu estava voltando. — Você estava indo embora. A luxúria desapareceu e ele deu um passo para trás agora. O ar estava frio sem o seu calor, mas eu parei de sentir. Seus olhos se estreitaram, mas ele murmurou enquanto sua mão começou a acariciar a parte de trás do meu pescoço. — Você não acredita em mim. Tirei sua mão. — Pare de me manipular. Toda gentileza desapareceu. A parede dura veio em cima dele agora.


— Pare com isso, Emma. Sugando minha respiração, eu não esperava que a dureza viesse para mim. Piscando as lágrimas do choque disso, eu me virei para ser forte. Eu tinha que ficar com a verdade. Esse era o lado que eu tinha e eu precisava usá-lo. — Quem era aquele homem? — Que homem? — Pare de mentir para mim. — Eu sibilei, rangendo os dentes. Seus olhos se fecharam para fendas e agora eu sabia que ele estava me reavaliando. Eu não me importava. Eu rosnei para ele: — Eu sei que você está mentindo para deter isso. Eu sei que algo está acontecendo. Eu sei que o homem veio para você e disse alguma coisa. Sei que ele está com a máfia. Lá. Meu coração pulou uma batida. Joguei fora o primeiro cartão e esperei. Agora era a vez dele. Será que ele continuaria a mentir ou que ele iria me dizer a verdade? Eu precisava da verdade. Eu estava percebendo isso. Ele havia me protegido por tanto tempo, como eu tentei proteger meus entes queridos, enquanto eu tentava protegê-lo quando éramos crianças, mas teria que ser diferente agora. — Ele é. Alívio correu através de mim e meus joelhos cederam, mas não acabou. Obriguei-me a permanecer firme quando eu disse o resto: — Eu sei que Franco está vivo. Ok, isso foi um blefe total, mas isso tinha me incomodado nos últimos dias. Ele não reagiu. Nada.


Eu fiz uma careta. O que isso significa? Mas então ele respirou fundo e apertou os lábios. O gelo em seus olhos azuis como de lobo diminuiu um pouco e ele desviou o olhar. Sua mandíbula se apertou quando engoliu, respirando ao mesmo tempo, mas depois ele voltou. Isso estava lá. Eu estava chocada com a informação. Franco estava vivo. Eu vi nos olhos dele. Soltando uma respiração irregular, eu não poderia falar por um momento. Nenhuma palavra poderia sair até organizar em minha mente. Onde eu estava indo com isso? — Você deve voltar para a festa. Eu recuei. Era isso? — Você está brincando comigo? Ele se cansou. Eu balancei minha cabeça, uma risada amarga jorrando de mim. — Eu não posso acreditar em você. Franco está vivo e isso é tudo o que você me diz? Que eu deveria voltar? — Emma. Ele estendeu a mão para mim novamente. Dei um tapa na mão dele. — Não! — O que você quer que eu diga? — Ele disparou agora. O frio tinha voltado. Ele dobrou quando ele retrucou: — Você não está envolvida com isso. Estou fazendo isso para proteger você... — Isso é besteira. Ele parou, o peito começando a arfar agora. — Você está brincando comigo? — Não! — Eu não hesitei agora. — Eu estou envolvida com isso. Você e eu. Nós estamos juntos. Eu vou suportar qualquer coisa. — Não com isso! Não com os meus laços... — Você disse que estava fora. — Estou fora!


— Não, você não está. — Eu gritei de volta. De repente, sua mão subiu e pressionou contra a minha boca. Eu fui transferida de volta para a parede e ele descansou seu corpo no meu. Sua cabeça estava ao meu lado e eu podia sentir suas respirações profundas. Seu peito se moveu contra o meu, mas o fôlego brincou sobre o meu pescoço. Meu coração começou a bater de novo, mas eu tentei ouvir sobre o seu alto batendo. Ouvimos a porta: — Vamos montar em uma suíte de trás. Reed queria esse encontro. Vamos dar-lhe o que ele quer... — A voz desapareceu quando o homem ultrapassou a porta. Carter não me soltou e eu fiquei ciente das sombras que piscavam passando a porta. Podíamos vê-los enquanto eles seguiam quem quer que seja aquele homem. Em seguida, uma sensação de mal estar tomou conta de mim e eu sussurrei em torno de sua mão. — Era Franco? Ele estava tenso, mas ele balançou a cabeça. — Diga-me o que está acontecendo. — A necessidade de protegê-lo cresceu dentro de mim. Estava lá. Ele estava pensando. Eu podia senti-lo, mas então ele soltou um suspiro profundo. Ele se foi. Um pedido de desculpas brilhou em seu olhar. — Eu não posso. — Carter. — Emma. — Ele sussurrou, inclinando-se perto novamente. Fechei meus olhos quando eu senti seus lábios se moverem contra os meus. Meu coração estava começando a se romper. Eu não sabia o que ele ia fazer. Ele acrescentou: — Volte para a festa. — E você?


Ele começou a recuar, mas eu não deixei. Minhas mãos estavam em punhos em seu smoking e eu o mantive contra mim. Eu não queria deixá-lo ir. Seus olhos cintilaram para baixo para as minhas mãos. Ele não lutou contra o meu aperto, mas ele me deu um sorriso hesitante, colocando a mão do lado da minha cabeça. Seu polegar roçou um pouco do meu cabelo para trás. — Eu preciso fazer alguns telefonemas e então eu vou voltar. — Você promete? A necessidade de acreditar nele era tão forte, mas meu intestino estava se mexendo. Ele ainda estava mentindo para mim. Ele acenou com a cabeça. — Eu prometo. — Então, ele apertou os lábios na minha testa e, novamente, nos meus lábios. — Eu te amo. Eu estarei de volta. — Carter. — Eu vou. — Seus olhos estavam reconfortantes agora. — Eu prometo. Eu o deixei ir. Eu não tinha escolha. Eu sabia agora. Ele caminhava para onde estava indo e eu inspirei uma respiração trêmula. Meu coração não se acalmou. Eu não tinha ideia do que fazer, mas ele tinha ido embora no próximo segundo. Mesmo que eu fosse atrás dele, sabia que ele tinha ido embora. Isso era o que Carter fazia. Ele era um fantasma, mas eu não tinha ideia do que fazer. Minhas pernas não podiam se mover. Eu estava com medo agora. Voltei para a sala do banquete, sem saber o que fazer. Isso era o que ele fazia. Isso era o que tinha sido por tanto tempo, então eu deveria confiar nele, mas não desta vez. A voz irritante ficava dizendo para mim. ―Levante-se e vá atrás dele! O que você está fazendo?‖ A cerimônia de premiação começou, mas eu não me esforcei para ouvir nada disso. A voz continuava a gritar comigo para me levantar e ir embora. — Finalmente. — Theresa exclamou uma vez que Noah fez o último discurso da noite. Ele agradeceu a todos os seus funcionários e deu a normal


mensagem ―Este hotel não seria o que é sem as pessoas nesta sala‖. Um ―Ah‖ coletivo passou pela sala quando as pessoas se sentiram motivadas por ele. Em seguida, ele anunciou que todos os estoques de bebidas tinham sido reabastecidas e correu para fora do palco. Vindo em nossa direção enquanto todos os outros dirigiam para as bebidas, ele só foi interrompido por dois membros do conselho. Quando ele se soltou deles, ele desmaiou na cadeira ao lado de Theresa. — Merda. — Ele grunhiu. — Isso levou um monte de tempo. — Ele pegou o copo de Theresa e esvaziou. — Ei, isso é meu! Ele o colocou na mesa e estendeu a mão para o meu. — Esse é de Emma! — Ela não tocou a noite toda. Estive observando vocês. — Você sabe onde Carter está? — Eu perguntei agora. Minha voz suave foi claramente ouvida, e Noah endureceu antes de encontrar meu olhar. Ele estava cauteloso. Ele sabia. Isso era tudo que eu precisava saber antes de eu me levantar. A voz gritou para mim: ―Vá!‖ Minha mente estava tomada. — Esqueça. Eu ia atrás dele. — Emma, onde você está indo? — Theresa falou. Amanda estava também, mas ela permaneceu em silêncio. Ela estava esperando por aquilo que eu diria em seguida. Um sorriso falso, mas educado estampou-se em meu rosto. — Eu acho que eu tenho que ir ao banheiro. Uma sobrancelha levantou quando Theresa perguntou: — Você acha ou você tem que ir? — Sim. — Eu balancei a cabeça para mim. — Eu preciso ir ao banheiro. — Está decidida, hein? — Seu sorriso ficou sabido.


Noah colocou seu copo, meu copo em cima da mesa e olhou para nós três com cautela. — O que está acontecendo? — Emma tem que ir ao banheiro. — Okay. Vão. — Ele continuou encarando entre nós. — Vocês todas têm que ir? Eu deveria tomar conta de suas bolsas? Theresa bufou de novo, mas com nojo. — Sim, Noah. Isso é o que estamos fazendo. Quer tomar conta das nossas bolsas para nós? Ele apontou para a mesa. — Claro. As deixem, mas vocês sempre não as levam? Theresa abriu a boca para continuar discutindo, mas eu segurei a minha e me dirigi para a porta de saída mais próxima. Amanda seguiu atrás. Theresa manteve-se em cima da mesa. Seus braços subiram no ar – todos os sinais de uma outra luta Noah/Theresa prestes a acontecer. Amanda riu. — Você sabe que eles vão encontrar um quarto em breve. — Sim. — Eu balancei minha cabeça. A química sexual fracassava às vezes, mas era combustível em outros. Isso estava se aproximando da marca de explosão agora. — Desejo que eles se unam de uma vez por todas. — Sim. — Amanda suspirou ao meu lado enquanto nós passamos pelo corredor. Ele estava vazio, exceto por alguns funcionários bêbados. — Emma. — Alguém gritou. Oh deus. Era Tamra. Ela tinha um sorriso falso quando agarrou sua bebida. A bolsa estava presa debaixo de seu braço e sua mão livre segurava a frente do vestido prata. Mesmo em saltos altos, ela apressou-se a nós e não parecendo quebrar o passo largo. Eu teria ficado impressionado se eu não tivesse ficado tão irritada. Ela estava me impedindo de encontrar Carter. — Olá, Tamra.


— Oi! — Seu batom vermelho estava manchado para o lado e alguns fios de seu cabelo lindo e elegante saíram do coque chique. — Você ouviu sobre a minha promoção? Eu dei de ombros. — Sim. Parabéns. — Eu sei. Eu vou estar à frente de um hotel inteiro. Acho que o Sr. Tomlinson quer provar o que posso fazer. Uma vez que eu fizer isso, vou estar de volta e maior do que nunca. Esta é uma grande oportunidade. — Eu tenho certeza que é. — Sim. Eu sei que é. — Seu sorriso nunca vacilou, eu tive que dar-lhe isso, e ela ainda alisou os fios de cabelo desfiados. — Então. — agora seus olhos se estreitaram em atenção. Ela estava indo para matar. — Eu não acreditei quando me disseram, mas hoje eu vi com meus próprios olhos. Você e Carter Reed. Imagine isso. — Sim. — O meu tom gelado. — Imagine isso. — Isso é ótimo. Bem, se os relatórios estão certos. Você sabe, se ele saiu da máfia e tudo mais. Mas caramba, Emma. Estou muito orgulhosa de você. Meu sorriso foi esticado. Será que eu tenho tempo para ferir essa garota? — Orgulhosa de mim? — Sim. Ele é lindo. Quer dizer, eu sei o que ele se parece, mas ele é muito mais em pessoa. Eu não posso acreditar nisso. — Então, uma olhada se contorceu em seu olho. Vingança? Raiva? — E eu ouvi dizer que o seu irmão era seu melhor amigo. Isso é muito legal da parte dele chegar até você, sabe, para honrar a memória de seu irmão. A mídia deveria anunciar o quão generoso ele deve ser. Não. Eu peguei agora. Um olhar pretensioso e presunçoso, isso é o que era. — Sério? — Minha sobrancelha subiu. Minha mão se transformou em um punho.


Amanda moveu-se em primeiro lugar. Droga. Ela me empurrou para trás. — Eu realmente sinto muito, mas temos que ir. Eu vou ter certeza de lhe dar a sua mensagem. Tamra piscou. Sua boca se abriu uma fração. Amanda terminou: — Eu tenho certeza que ele vai vê-lo dessa forma, isso é, que ele está sendo generoso por estar com a irmã de seu melhor amigo. Tenho certeza que ele não vai se ofender com isso em tudo, mas isso é a minha opinião. Tudo o que sei é que ele realmente ama Emma, então eu tenho certeza que ele não vai levar isso da maneira degradante que você realmente queria fazer isso parecer. Um pequeno grunhido veio de mim. Amanda se virou e me empurrou para trás. — Nós estamos indo para o banheiro, lembra? Sim. Eu tinha coisas para fazer. Eu nunca fui amiga de Tamra antes, mas agora eu queria arrancar os cabelos dela e bater nela contra o corredor. Estávamos em outro tipo de amigos agora. E eu sabia que havia tantas outras garotas como ela. — Vamos lá. — Tudo bem. — Meus dentes travados uns contra os outros. À medida que íamos mais longe no corredor, chegamos a um outro e fiz uma pausa. Olhei por cima. — Você sabe que não estamos indo ao banheiro. — Não sabemos para onde estamos indo? — Não. — Respondi. — Tudo bem. — Ela assentiu com a cabeça. — Não sabemos o que estamos fazendo? — Não. — Ele está fazendo coisas da máfia? — Sim. — Eu não vacilei. Ela merecia saber no que estava entrando.


— Fico feliz que estamos na mesma página. Eu peguei a desaprovação em seu tom e a puxei para uma parada. Então, eu enfrentei a minha amiga mais antiga agora além de Carter e esperava que ela visse o quanto isso significava para mim. — Eu o amo. — Eu sei. — Mas ela vacilou. Ela não entendia. Ou ela não acreditou. Toquei seu braço novamente. — Eu cresci com ele. Ele era uma família para mim. — Ele te abandonou. Agora, a verdade estava fora. — Não. — Eu balancei minha cabeça. — Sim, ele fez. — Seus olhos ficaram duros. — Eu o defendi apenas agora, mas ele te deixou. E eu sei que ele não está com você por causa do seu irmão, mas ainda me irrita que ele te deixou, em primeiro lugar. Você me contou histórias sobre os lares adotivos, Emma. Você nunca mencionou Carter Reed em tudo, não até que — a voz dela baixou e ela aproximou-se. — você sabe. Então, não, eu não acho que ele é sua família e eu não acho que ele te ama. Minha boca se abriu. Como ela podia pensar nada disso? Pensamentos e traição correram através de mim, quando ela continuou: — Eu acho que ele a quer. Sim. Eu acho isso. Mas ele não te ama, porque ele não teria deixado você crescer sozinha. Você estava sozinha, quando te conheci. — Eu tinha Mallory. — De quem você cuidou o tempo todo. Você estava sozinha. Meus olhos ficaram arregalados. Eu não podia acreditar que Amanda disse isso. Ela não tinha terminado.


— Eu adorava Mallory. Eu amava. E eu amava o grupo que tínhamos, todos os quatro de nós, mas você era minha amiga. Eu cuidei dela quando saiu. Eu fiz isso por você. Mallory nunca cuidava de volta. Isso sempre foi unilateral, e acho que você era apenas grata que ela permitia isso. Então, sim, Emma, você estava sozinha até que nos tornamos amigas. Eu abri minha boca. — E eu não vou deixar você agora também. Eu sei que sou colega de quarto de Theresa. Eu sei que ela me tomou sob sua asa e eu sempre serei grata por isso, mas você é minha melhor amiga. Você é minha irmã. É assim que é, por isso mesmo que eu não aprovo o que você está prestes a fazer, mas ainda estou com você. Eu estou aqui. Eu estou com você. Ela terminou com um aceno de cabeça dramático. — Tudo bem. — Eu não sei mais o que dizer. Sua sobrancelha se arqueou. — Vamos encontrar Carter, então. E ela fez um gesto para eu assumir a liderança. Então eu fiz. Um grande grupo tropeçou passando pelo corredor em uma extremidade. Eu fui pela outra.


Amanda e eu procuramos por todo o hotel. Eles poderiam estar em qualquer lugar, mas apenas quando começamos a voltar derrotadas, vi alguns marmanjos musculosos no final de um corredor. Era onde as suítes maiores eram localizadas. Eu toquei o braço de Amanda. — Vamos para o meu escritório rápido. Eu tenho uma chave mestra que vai nos deixar entrar. Uma sobrancelha subiu. — Você acha que nós vamos ter que entrar em um quarto? — Não. É por isso que eu estou pegando a mestre. — Ah. — Ela assentiu com a cabeça. — Você vai. Eu vou ficar no caso de saírem. — Tudo bem. — Eu corri, mas quando voltei não havia Amanda. Os caras ainda estavam lá. Suas mãos estavam dentro de seus paletós e uma protuberância estava por baixo, como se estivessem segurando suas armas perto. Andei para frente. Eu poderia ir para a suíte ao lado dessa. Estava vazia e eu sabia que o pátio estava ao lado. Se eu não pudesse ouvir através das paredes, eu teria que tentar o pátio. Quando eu comecei a ir para frente, meu coração batendo em meus ouvidos, uma mão enrolou no meu braço e eu fui levantada para trás.


Antes que eu pudesse gritar, uma mão abafou isso. Meus olhos ficaram grandes. Eu não podia revidar. Aconteceu tão rápido, mas eu estava sendo levada para uma sala diferente. Havia homens em toda parte. Mike. Thomas. Estes eram homens de Carter. Cedendo em quem tinha um aperto firme em mim, eu não lutei quando eu fui levada para outra sala adiante e depois despejada em uma cama. Amanda me deu um sorriso trêmulo da cama ao lado dela. Ela estava esfregando a cabeça, mas seus olhos voaram para cima e fechou em quem estava me segurando. Cor esquentou suas bochechas antes que ela afastasse o olhar. Franzindo a testa, olhei para cima e congelei. Ele era o cara da fotografia de Carter. O único assustador. Aquele com a cicatriz que corria horizontalmente sobre a testa. Ele estava olhando para mim, ainda mais intimidante em pessoa do que na fotografia. Se eu não soubesse que ele trabalhava para Carter, eu teria a certeza que minha vida já era. Eu disse asperamente: — Onde está Carter? — Onde é que você acha? — Ele resmungou de volta, voltando para o outro quarto. Como ele nos deixou sozinhas, perguntei a Amanda: — Você está bem? Ela assentiu com a cabeça, esfregando a parte de trás do pescoço dela neste momento. — Ele pegou você também, né? — Sim. Ela fez uma careta. — Foi mais chocante do que qualquer coisa. Quem é ele? — Ele trabalha para Carter. — Eu trabalho com Carter. — Ele voltou, sua hostilidade mal controlada. Avaliou-me da cabeça aos pés, eu senti como se pudesse ler os meus pensamentos e senti todos os nervos dentro de mim. Era desconcertante. Carter faziz isso também, mas era mais dele. Esse cara me fez sentir violada. Eu cruzei meus braços sobre o peito e olhei para trás.


Um pequeno sorriso esvoaçou sobre seu rosto. Ele foi embora tão rápido quanto apareceu e eu me perguntava se eu o tinha visto até mesmo em primeiro lugar. Talvez eu estivesse procurando um sinal de amizade? De qualquer maneira, seu olhar silencioso sobre Carter não estava ajudando em tudo. Eu exigi: — Onde ele está? — Ele está em uma reunião. — Eu sei. Onde? O cara foi até a janela e olhou para fora. — Não é da dua c... — Gene. — Um cara enfiou a cabeça na sala. Ameaçador. — Começou. Esse era Gene? Pegando uma arma que tinha estado sobre uma mesa, ele falou no rádio na outra mão e saiu correndo da sala. Todos os rapazes, exceto Mike seguiram atrás dele. Quando ele parou em nosso quarto e me deu um sorriso hesitante, eu suspirei. Ele não sabia, mas eu não ia deixar que ele fosse minha babá. Ele pegou o meu olhar desafiador, mas tomou seu posto junto à porta. — O que está acontecendo? — Amanda se sentou na minha cama. Ela ficava torcendo as mãos no colo. — O que acontece se Theresa vem e procura por nós? Você não acha que ela vai caminhar para isso, não é? Theresa era a menor das minhas preocupações naquele momento. Levantando-me, eu fui para pressionar o ouvido contra a parede atrás de nós. — O que você está fazendo? Acenei. Eu não podia ouvir se ela falasse. Mas isso não importa. Eu ainda não conseguia ouvir muito. Então eu peguei um copo da mesa de café e o apertei contra a parede. Eu ouvi um pouco mais. Gritos. Maldição. O som de alguém sendo atropelado. Então eu ouvi alguém dizer: — Você vai morrer, Carter Reed. Isso era tudo que eu precisava.


Eu saí correndo do meio do quarto e corri para o pátio. Eles estavam perto o suficiente para que eu pudesse subir mais, mas assim que coloquei o pé fora, um cara no pátio adiante latiu: — Hey! Eu vacilei. Meu coração estava correndo. O sangue estava correndo para minha cabeça, mas eu não conseguia parar a voz da minha cabeça. Carter estava em perigo. — Emma. — Mike sibilou da sala. Ele sacudiu a mão. — Volte aqui. Eu não podia. O cara já me viu e tinha sua arma na mão. Eu não tinha outra escolha a não ser escalar o pátio. Se eu corresse de volta para dentro, ele me seguiria. Mike e Amanda estariam em perigo, por isso com o meu peito apertado, eu comecei a escalar. O outro cara me agarrou pela cintura e me levou para dentro. Meu coração parou quando chegamos lá. Carter estava no chão. O sangue estava em cima dele e quando ele levantou a cabeça, empalideceu quando me viu. Sua pele já estava doentemente branca e um de seus olhos estava inchado e fechado. Seu nariz parecia quebrado, mas quando ele começou a levantar, um rapaz deu um chute do lado dele. Ele caiu de volta para baixo, segurando os braços sobre suas costelas para proteção. Isso era o mínimo. O cara chutou um pouco mais e um terceiro acertou Carter debaixo de seu queixo. Sua cabeça recuou e todo o seu corpo capotou com aquele último golpe. Ele estava inconsciente. Uma risada estridente veio do canto da sala. Prendi a respiração e me virei. Esse cara, quem quer que fosse, ia morrer. Ele usava um smoking, com sua barriga que se estendia por suas calças. Com cabelos grisalhos finos, ele estreitou os olhos para mim, mas ele olhou para trás para Carter. Gozo doente estava em seu olhar enquanto ele enfiava a mão no bolso do peito. Um telefone saiu e ele discou um número. Ninguém se mexeu.


Meu olhar contornou entre o desgraçado doente e Carter. Esse cara era um dos convidados do evento de Natal. Eu vi o convite saindo de seu casaco quando ele tinha puxado o telefone. Ele era convidado de Noah, convidado de Carter, e ele fez isso com ele? Eu impulsionei para frente, mas meu captor me segurou perto. Ele me puxou de volta. NÃO! Isso não iria acontecer. Não para Carter. Não para mim. Isso não estava acontecendo. Uma onda de adrenalina tomou conta de mim. Eu não podia me mexer. Eu não poderia chutar ou bater então eu afundei os dentes na carne do braço do cara. Fui tão longe e tão profundo quanto eu podia. O cara gritou e me deixou. Xingando, ele recuou e eu estava livre. Rolando para os meus pés, senti um segundo cara se aproximar e girei para me afastar. Estavam todos gritando agora. — Peguem-na! Um pegou meu braço, mas eu bati o meu pé no seu e, em seguida, levei o meu joelho em sua virilha. Ele gemeu e caiu. Um quarto rapaz veio em seguida. Eu trouxe o meu cotovelo, mas ele apenas riu e se abaixou. Eu torci para o lado. Isso não importa. Ele se esquivou de todos os meus socos e passou os braços em volta de mim. Eu fui pega em outro aperto paralisante novamente com um livro enfiado entre os dentes e seu braço agora. — Nós não somos todos estúpidos, querida. Eu fervia e revidava. Nada. Meu coração estava disparado. Meu sangue estava correndo. Eu tinha que ficar livre. Eu tinha que proteger Carter. — Oh, ela é uma lutadora, né? — O líder riu um pouco mais, mas virou as costas para mim. Ele estava completamente desinteressado em mim enquanto falava ao telefone: — Nós o pegamos. E ela também. Temos os dois. — Ele fez uma pausa antes de concordar. — Sim, parece bom. Esteja lá em dez minutos. — Ele se virou e acenou com a mão para o quarto. — Pegue-o. Ele quer os dois.


Foi então que eu olhei ao redor da suíte. Ela estava cheia de homens, todos em ternos pretos e as mesmas protuberâncias embaixo. Eu sabia que eram os homens que estavam no corredor. Quando dois rapazes se adiantaram para pegar Carter, o cara riu de si mesmo. — Ele é um idiota, aparecendo sozinho para esta reunião. Carter Reed, acha que pode sair por cima de qualquer um. Não eu, garoto punk. Não eu. Quando os caras se abaixaram e tocaram debaixo do seu braço, Carter se moveu como um raio. Ele agarrou a mão do cara, algo preso em seu peito, e jogou seu corpo no segundo homem. Saltando para seus pés, ele sacou uma arma e disparou contra os três homens na sala comigo. Os olhos do líder ficaram arregalados, um som abafado veio rindo dele, mas ele recuou contra a parede com as mãos no ar. Ao mesmo tempo, as portas foram jogadas abertas. Mais homens invadiram o quarto com armas já em mãos. Mike e Thomas saíram para o pátio. Uma mão apertando no pescoço do cara que estava me segurando. Eu fui lançada quando ele caiu no chão, mas Mike me pegou. Ele me levou a partir do quarto, de volta para o pátio e para o outro quarto. — Emma. — Amanda gritou e correu em minha direção. Mike me liberou assim que estávamos no quarto e foi então que tudo se fez claro para mim. Oh meu deus. Meus joelhos se dobraram e eu escorreguei para o sofá ao meu lado. — Emma. — Amanda me pegou e me ajudou a me sentar. Ela pegou minhas mãos nas dela. — O que aconteceu? O que você estava pensando? — Eu... — Eu não conseguia nem responder a isso. O que eu estava pensando? — Eu não estava. — Carter estava ferido. Eu fui para ele. Isso é tudo o que eu tinha pensado, mas eu pisquei quando percebi que havia mais. Eu teria negociado a minha vida pela sua. Meu peito inchou e meu coração tentou estourar do seu lugar. Eu teria dado a minha vida pela sua. A imagem de Carter sendo chutado passou diante dos meus olhos novamente. Eu vacilei e cambaleei para trás. Mike deu um passo adiante, com a mão no ouvido.


— Nós temos que levá-la de volta para casa. Emma, você poderia vir comigo? Eu fiquei sem pensar. Carter havia sido espancado e ficado sem sentido e ele se levantou. Todos os seus movimentos eram precisos, como se ele soubesse o que estava fazendo, como se estivesse esperando... Horror filtrou agora. O que eu tinha interrompido? — Emma. Eu devia ter confiado nele. Amanda me ajudou a ficar de pé. Minhas pernas ainda vacilaram quando me levantei do sofá. Ela segurou no meu braço. — Eu vou com ela. Ele franziu o cenho, mas assentiu. — Tudo bem. E então nos misturamos pelo corredor e para a saída de trás. Quando fomos para o elevador, olhei para Mike. Eles conheciam o hotel por dentro e por fora. Eles haviam conseguido a ajuda de alguém que conhecia todos os corredores e atalhos para o pessoal. Fomos apressados através das portas de armazenamento e em um SUV. Mike entrou no banco de trás com a gente. Era grande o suficiente para mais quatro pessoas. As portas da frente abriram e mais dois guardas entraram. Mike tocou seu ouvido. — Limpo. O SUV se atirou para frente. Olhei para trás, como se para pegar uma olhada em Carter, mas não havia nada. As portas do armazenamento do hotel já tinham fechado pelo tempo que viramos uma esquina. Quando chegamos em casa, eu me virei para Mike. — Ele está bem? Ele balançou a cabeça e fez um gesto para dentro.


— Ele estará de volta assim que puder. Sua outra amiga foi notificada de suas partidas. — Mike olhou para Amanda também. Compreenção caiu sobre ela. — Oh, Theresa. Isso é bom. Ela ficaria preocupada. Ele acenou com a cabeça mais uma vez, um silencioso aceno de cabeça. Eu suspirei. Isso era tudo o que íamos conseguir, então quando voltamos, eu liderei o caminho para dentro. Amanda parou atrás de mim e quando nós atravessamos o ginásio para a área da cozinha, ouvi seu suspiro atrás de mim. Esta era a primeira vez que ela tinha visto a minha casa, a minha nova casa. — É aqui que você mora? — Ela estava sem fôlego. Eu balancei a cabeça. — É o lugar de Carter. — Mas isso não era verdade. Era agora o meu lugar também. Não havia energia para desfrutar desse momento. Amanda foi a minha primeira e provavelmente seria a última a ver o interior da minha nova casa. Eu deveria ter ficado orgulhosa, mas tudo que eu conseguia pensar era nele. — Existe um banheiro? Eu balancei a cabeça e lhe mostrei o que estava no piso principal. Então eu fui para o quarto e troquei de roupa. Meu vestido caiu no chão. Eu não me importei em pegá-lo. Carter deveria ter estado aqui para me despir. Nós deveríamos ter passado a noite fazendo amor e eu não tinha ideia de onde estava. Depois que eu puxei um moletom e uma camiseta folgada, peguei um outro par de cada para Amanda. Quando voltei para a cozinha, ela estava procurando através dos armários. Ela me deu um sorriso tímido. — Eu ia fazer café. Eu levantei as roupas para ela. — Sim, eu posso fazer algum. Essa é uma boa ideia. — Obrigada pelas roupas, não que eu me importaria de estar em torno deste vestido de baile. — Me dando um sorriso torto, ela escorregou passando para o banheiro novamente. O café começou a ficar pronto no momento em que


ela voltou e não demorou muito para que eu derramasse nas canecas para nós duas. Como na minha rotina nas outras manhãs em que Carter tinha viajado para negócios, levei um café para Mike. Ele me disse que mais guardas tinham retornado e ficaram ao redor do prédio, então enchi uma garrafa térmica e subi para o andar superior. Os guardas nem sequer se surpreendiam mais. E então, eu deslizei em um assento ao lado de Amanda na mesa. Esperamos. Passaram-se horas mais tarde, quando pessoas chegaram, mas eles eram os novos guardas. Mike foi para casa. Um Mike diferente tomou o seu lugar. Ele foi colocado na garagem. A única razão que eu sabia da mudança foi porque o primeiro Mike veio me avisar da mudança de turno. Ele me deu um sorriso tenso, mas reconfortante. — Eu não quero que você se assuste. — Qualquer palavra de Carter? Ele balançou a cabeça e saiu. Amanda perguntou uma vez que ele tinha ido embora e ficamos sozinhas no interior: — Será que ele te diria afinal? — Provavelmente não. — Eu suspirei. — Emma, eu tenho certeza que ele está bem. — Eu sei que ele está. — Mas esse não era o ponto. Eu queria falar com ele. Eu queria senti-lo, saboreá-lo. Eu queria segurá-lo em meus braços novamente. As imagens dele sendo espancado não tinham parado. Eu ficava vendo-as uma e outra vez. E eu não tinha sido capaz de deter isso. Braços de cimento me seguraram. Isso enviou um arrepio nas minhas costas porque haveria outra vez, mas Carter pode não ser capaz de sair dessa como ele tinha desta vez. Se ele me dissesse que ele estava fora ou não, isso não importava. Eu sabia que Carter estaria sempre ligado à máfia. Eu tinha sido mantida no escuro. Foi aterrorizante. Eu não faria isso na próxima vez. — Olha. — Amanda disse. — Talvez eu devesse ir para casa?


— Não, fique. — Eu agarrei o braço dela quando ela começou a ficar de pé. — Por favor. Ela pegou meu olhar, viu o pedido, e se abaixou. Ela deu um beijo no topo da minha testa, deslizando a mão sobre o meu cabelo. — Não é a mesma coisa, você sabe. — O que não é? — Carter e Mallory. Minha boca ficou seca. Eu não tinha percebido que eu estava colocando os dois juntos, mas ela estava certa. Perdi Mallory, embora eu tivesse sido tranquilizada que ela ficaria bem. Engoli uma grande bola de emoção na minha garganta. Eu estava com medo da mesma coisa estar acontecendo com ele. — Mallory estava condenada desde o início. Lágrimas picaram nos cantos dos meus olhos. Amanda nunca tinha falado assim antes. Ela parecia resignada enquanto pressionava um beijo na minha testa. Virando-se, ela descansou sua bochecha no topo da minha cabeça e murmurou: — Ela sabia quem Jeremy Dunvan quando eles começaram a sair juntos. E ela sabia que ele era um cara mau. Isso é tudo o que ela escolheu. Ele não é o mesmo que Carter. Eu pisquei para conter as lágrimas. — E ele não é como ela. Ele vai lutar por você. — Amanda se levantou. O canto do lábio curvado para cima, mas ela estava assombrada. Eu sabia por que eu estava também. Nós duas estávamos assombradas. Ela continuou: — Eu estava errada antes. Carter te ama. Isso é óbvio e se alguém vai sair da máfia, vai ser ele. Aquele homem não é um ser frustrado. — Ela acariciou minha mão novamente. — Ele move céus e terra para mantê-la segura. Eu não concordo com a forma como ele a manteve a salvo antes, mas eu sei a extensão que ele iria por você agora. — Outro bocejo escapou. — Você deve tentar dormir um pouco também.


Mais tarde, ambas nos aconchegamos nos sofás na sala de midia do andar de baixo. Eu sabia que não seria capaz de dormir, mas Amanda não estava tendo esse problema, por isso nos comprometemos. Ela me fez prometer tentar então colocamos um filme. Era uma tradição que costumávamos fazer quando íamos beber com Mallory e Ben. Mallory geralmente terminava a noite com um cara. Ben iria invadir a casa e Amanda passava a noite no sofá. Ambas adormecíamos com o filme. Mas eu não fiz naquela noite. Eu estava acordada durante horas, quando uma silhueta finalmente apareceu na porta, e eu quase gritei de alívio. Carter veio e pegou a minha mão. Ele nos levou para o nosso quarto.


Quando chegamos lá, ele me soltou, mas eu peguei sua mão novamente e o levei até o banheiro. Seu rosto tinha sido agredido pela surra. Havia sangue seco sobre ele, bem como em seu cabelo, e ele ficou ali observando enquanto eu inspecionava cada ferida. Ele fez uma careta quando eu sondei suas costelas, então ao invés de fazê-lo tirar a camisa por cima, tomei um aperto firme nela e a rasguei. Ela caiu no chão. Meus olhos tomaram tudo. Seu peito e costelas tinham tomado o peso dos chutes, pelo menos os que eu vi. As pontas dos meus dedos suavemente roçaram sobre ele, e ele sibilou da dor. Meus olhos apanharam os dele. Eu vi a dor e respirei fundo. Força cresceu dentro de mim. Ele precisava de mim então eu apontei para o balcão e murmurei: — Sente-se. — Minha voz saiu rouca, e eu mordi meu lábio. A dor me cortou quando ele fez um gesto para vomitar. Quando ele não vomitou, eu soltei a respiração que estava segurando e aqueci alguns panos. Pressionando-o no corte do nariz, a toalha imediatamente ficou vermelha com sangue. Ele sibilou um pouco mais quando eu continuei pela bochecha inchada, então seu olho inchado. — Você deveria ver um médico.


Ele acenou com a cabeça, fechando seu único olho. Lentamente, ele se inclinou para frente e apoiou a testa no meu ombro. Seus lábios se moveram contra a minha pele, quando ele respondeu: — Eu tinha que te ver antes. Minha mão levantou para o berço da parte de trás de sua cabeça. Eu atraí outra inspiração profunda e descansei minha cabeça contra a sua. Meus olhos se fecharam. Eu senti sua dor e eu odiava. Ele não deveria ter sido ferido, mas eu sabia que ele se colocou nessa situação por um motivo. Tantas perguntas voavam na minha cabeça, mas me abstive de perguntar. Meu dedo começou a massagear a parte de trás de sua cabeça, delicadamente em primeiro lugar e eles ficaram mais fortes enquanto ele não fazia careta ou recuava para longe. Em vez disso, sua mão se moveu para as minhas costas e ele me apertou mais contra ele. Quando eu continuei massageando, ele foi ficando mais e mais cansado. Seu peso inclinou-se em cima de mim até que tudo estava lá. Ele tinha adormecido. Eu estava segurando –o e eu fiquei ali. Eu continuei o segurando. Eu fiquei ali lá por horas, de pé para ele, mas um pequeno movimento chamou minha atenção e eu olhei para cima. Amanda tinha uma mão na boca. Ela observava da porta. Enquanto ela olhava, uma lágrima solitária deslizou para baixo. Em seguida, ela murmurou: — Ele está dormindo? Eu balancei a cabeça. A mulher em mim não queria se mover, mas a lógica chutou. Ele precisava de atenção médica, mais cedo ou mais tarde, então eu sussurrei: — Vá para fora das portas e mande chamar um médico para mim. Ela assentiu com a cabeça, desaparecendo novamente. Carter gemeu e enrijeceu contra mim. Ele levantou a cabeça, segurandose na palma da mão enquanto resmungava. Seu olho estava pressionado apertado. — Eu caí no sono.


Ele não se mexeu por todo o caminho de volta, apenas o suficiente para que pudesse se sentar ereto. Deslizando minhas mãos por suas pernas, mais para testar se havia feridas, as afastei e fiquei na frente dele agora. De frente e estável. Então comecei a limpar o resto do seu sangue. Eu comecei com a cabeça primeiro. Como não havia muito sangue, eu fui devagar e lentamente para que eu não reabrisse os cortes que já curaram. Quando isso estava feito, eu peguei mais panos e comecei em seu peito. Carter ficou lá o tempo todo. Suas mãos repousavam sobre meus quadris. Enquanto eu continuava a limpá-lo, seus olhos fecharam e sua cabeça balançou para baixo. Ele caiu para frente, como se tivesse adormecido. Mas, quando me movi para agarrar outro punhado de panos, suas mãos apertaram em meus quadris para me manter ancorada na sua frente. Eu deslizei a mão sobre sua bochecha, a colocando ao lado de seu rosto, e seus olhos se abriram para os meus. Ele estava sonolento, mas se moveu para o lado e beijou o interior da minha mão. — Um médico deve estar chegando. — Eu murmurei, minha voz rouca de tanto amor por este homem. Seus olhos se fecharam novamente, mas ele manteve um aperto firme em mim. Amanda voltou e me deu o sinal de cinco minutos. Eu não tinha certeza se deveria sair ou se o médico viria para nós, mas eu assenti. Ela saiu novamente e peguei a mão de Carter. — Você deve tomar banho e colocar outras roupas. Ele acenou com a cabeça. Quando se moveu para desatar suas calças, eu coloquei sua mão para o lado e fiz isso por ele. Suas calça e cueca boxers caíram no chão. Antes que eu pudesse levá-lo para o chuveiro, ele me parou. Seus dedos vieram para as minhas roupas e ele levantou a camisa para tirá-la. Minha calça foi em seguida e então nós dois pisamos sob a água. Quando nos encharcamos, mais do seu sangue saiu. O vermelho circulou o ralo no chão, transformando a água em cor-de-rosa. Isso pareceu simbólico para mim. As coisas estavam se curando.


Roçando a mão no meu braço, ele me puxou contra ele e me abraçou. Em seguida, ele murmurou: — Eu quase perdi quando te vi sendo levada para o quarto. Minhas mãos levantaram e deslizaram de volta para o seu lugar, na parte de trás de sua cabeça. Meus dedos se curvaram e agarraram uma porção de seu cabelo, mas foi para segurá-lo contra mim. Eu estava cautelosa com toda a sua contusão. — Sinto muito. Eu não estava pensando. — Ele poderia ter matado você. — Sua mão me agarrou com mais força. — Ele poderia ter me dado um tiro e levado você ao invés. Franco queria você também. Eu não disse nada. Ele tinha tentado me manter longe. Eu devia ter confiado nele. Ele rosnou em meu ombro. Sua outra mão me apertou contra ele com mais força. — É por isso que eu não lhe disse o que estava acontecendo. Eu não poderia tê-la em qualquer lugar perto da situação. Eu precisava de você onde meus homens estavam observando. — Uma maldição suave deslizou dele. — Eu tinha que esperar até que ele fizesse o telefonema. Eu precisava saber a localização de Franco. Você poderia ter sido morta. O horror de antes subiu em mim novamente. Eu pisquei para conter as lágrimas, eu quase as tinha liberado. — Sinto muito. Sinto muito. Você estava ferido e eu não pude lidar com isso. Reagi sem pensar. Ninguém vai tirar você de mim. Eu não vou perder você de novo, não agora que eu tenho você. O meu irmão. Mallory. Você também não. Seus lábios se moveram contra a minha pele, dando um beijo ali até que ele levantou a cabeça. Engoli em seco quando eu vi a agonia em suas profundezas. Pura agonia. Ele arquejou, seu peito subindo para uma respiração profunda.


— Ele poderia ter te matado. Você não deveria ter estado em qualquer lugar perto daquela sala. Por que você não me ouviu e ficou longe? — Porque eu estava procurando por você. — Eu disse que voltaria. Dei um passo para trás e olhei para ele, estupefata. — Houve um momento em que você não voltou para mim. Eu não posso te perder. Você vai me proteger, mas vai nos dois sentidos. Vou protegê-lo também. Não é só você nessa relação. Eu também te amo. E eu sabia que você estava mentindo para mim. Isso me matou mais. Você não confiou em mim para me contar o plano... — E se eu tivesse? Eu parei. Se ele tivesse? Meus olhos se voltaram para baixo. — Eu teria feito o que eu fiz de qualquer maneira. — Exatamente. — Ele fechou os olhos, segurando a minha mão em seu peito antes que ele a levantasse para um beijo. — A família Bertal sabia que uns velhos estavam trabalhando com Franco. Eles sabiam que ele tinha sido avisado antes do ataque inicial. Era para eu esperar até que eles descobrissem quem era. Quando eu soube, eu exigi uma reunião e o timing foi perfeito. A filha do velho trabalha no The Richmond, em Chicago. Ela recebeu três convites e ele se ofereceu para ser a pessoa certa para o encontro. — Você sabia que tudo isso iria acontecer esta noite? Ele acenou com a cabeça. — E você nunca me disse. — Eu fiz uma decisão. — Seus olhos se endureceram. Eu não me importava. Eu não ligo para o que eu teria feito. Meu queixo se levantou e eu pisei ainda mais para trás. — Eu não vou ter isso nessa relação. Pegar ou largar, Carter. Se você vai intencionalmente se colocar em perigo, eu preciso saber. Eu não posso ser mantida no escuro, não mais. Eu te amo e sempre vou te proteger, não importa


as consequências para mim. E seria inteligente que você reconhecesse o meu lado. Seus olhos fecharam apertados e uma maldição suave deslizou dele. Então ele suspirou mais uma vez. — Eu esqueci o quanto de combate tem dentro de você. — Um sorriso torto apareceu. — Eu te amo por isso. — Sério? Ele acenou com a cabeça, me puxando contra ele novamente. Ele se inclinou e me provocou com um beijo suave. — Nós não sabíamos quem mais estava apoiando Franco, mesmo do meu lado, e assim eu deixei a maioria no escuro. — Seus homens sabiam. — Não até o último minuto. As chamadas estavam sendo monitoradas para ver se eles iriam enviar um alarme para Franco. Mordi o lábio. — Eles enviaram? — Não. Todos eram leais. Eles poderiam ter levado você, outra razão pela qual eu não queria que você soubesse. Você deveria ficar na sua mesa. — Ele gemeu e me puxou com mais força contra ele. Eu podia sentir cada centímetro. A água caiu sobre nós, aumentando a excitação em mim, mas me segurei. Ele estava muito machucado para isso. Ele precisava se curar. Ele continuou, me abraçando bem apertado. — O plano era que o velho pensasse que eu estava quase morto. Depois que ele fizesse a chamada, o pegaríamos. Poderíamos localizar Franco a partir do número. — E você? — Sim. Ele não tinha ideia. É o fim. Franco está morto.


Eu fiz uma careta, mas não me afastei. Seus braços me seguraram apertados, fazendo com que seus bíceps inchassem com o movimento. Eu não sabia que Franco não estava morto. — Mas os guardas? Você só colocou dois comigo. Ele balançou a cabeça. — Não, eles estavam sempre lá. Eles apenas seguiram você por trás, no caso de Franco tentar te capturar. Eu não queria assustá-la. — Carter. — Eu estava tão chateada com ele. — O quê? — Você deveria ter me contado tudo isso. — Ele recuou, capturando o meu olhar e segurando-o. Eu não conseguia desviar o olhar. Eu não queria. Ele precisava ver como eu estava afetada. — Eu pensei que eu estava perdendo você. Sabe o que isso me fez? Ele sorriu. — Sim, isso fez você agir como louca. Revirando os olhos, eu quase dei um soco em seu peito, mas recuei no último segundo. Seu sorriso se alargou por isso. Eu balancei minha cabeça. — Você não pode me manter no escuro mais. — Eu não vou. Meus olhos encontraram os dele novamente e eu procurei dentro dele. Quando ele viu o meu sofrimento, ele suavizou. Ele sussurrou: — Eu prometo. Eu balancei a cabeça. — Ok. Então ele me beijou e colocou todo o seu amor nisso. Eu fiquei na ponta dos pés e o abracei, tanto quanto eu poderia. Ele não parecia se importar com seus ferimentos, mas eu fazia. Após o banho, nos vestimos de novo e saímos para ver o médico.


Enquanto ele estava sendo examinado, Amanda se aproximou e ficou ao meu lado. Ela tinha feito um bule de café fresco, uma vez que era o meio da noite. Ela bocejou enquanto me piscou um sorriso de desculpas. — Eu sinto muito novamente. Você merece ser feliz e ele é o cara para você, não importa o que alguém diz. Isso é certo. Os dois. Vocês estão certos juntos. Calor correu em mim e eu engoli em seco. Eu estava engasgada com tanta emoção, e tudo que eu conseguia murmurar foi: — Obrigada. Ela acariciou minha mão e beijou minha bochecha antes de sussurrar: — Você merece o seu felizes para sempre. Ele é isso. É isso. Eu sorri, piscando de volta mais lágrimas. — Mesmo com as conexões da máfia? — Mesmo assim. — Ela me puxou para outro abraço. Fiquei muito tocada para responder. O lado cínico teria brincado que ela se transformou em um cartão hallmark, mas o lado sentimental foi também transferido para nem falar. Significou muito, especialmente depois de tudo o que tínhamos passado juntas. Esta era uma amizade que eu não queria perder. — Tudo bem. — Ela apertou a mão no meu braço novamente. — Você acha que eu poderia pegar uma carona para casa? Minha mão agarrou o braço dela antes que ela pudesse se aventurar longe. Puxei-a para trás e balancei a cabeça. — É melhor ficar aqui. — Por quê? — Eu tenho certeza que Theresa não está sozinha em casa. — Oh. Você está certa. — Ela suspirou. — Eles podem fazer barulho. Tudo bem. Posso dormir em um quarto dessa vez?


Rindo, eu mostrei a ela um quarto de hóspedes no segundo andar, antes de voltar para a cozinha. O médico estava terminando sua avaliação. Ele palestrava quando me movi mais calma: — Você precisa de descanso, muito dele. Isso significa não fazer nada, Carter. Nada de sexo. Sem brigas. Sem nada. Se você pode trabalhar a partir de casa, eu recomendo. E eu quero dizer isso sobre o sexo. Não pense que eu não vi aquele docinho de pé olhando toda interessada antes. Nada de sexo. Carter o empurrou para trás um pouco. — Não comece, doutor. — Não comece. — Ele fungou. — Não comece. — ele diz. — Ele só me acordou, teve os seus homens indo e me transportando aqui, e agora ele diz ―não comece‖. Vou começar tudo que eu quero. Você tem uma costela quebrada. É preciso curar! — Sim. E assim será. Virei a última curva. O médico me viu e me agraciou com um sorriso. Ele ergueu o bloco de notas na minha direção. — Certifique-se de que ele descanse e não tenha relações sexuais com ele. Mesmo se você estiver fazendo todo o trabalho, ele ainda vai esticar suas costelas. — Ele bateu no ombro de Carter, dando a todos nós uma saudação educada com a mão antes que ele pegasse sua bolsa de novo. — E agora eu espero que o mesmo transporte vai me levar para casa? Carter agitou os caras para fazer o seu lance. Mais tarde, quando eu ajudei Carter a ir para a cama e me enrolei ao lado dele, eu perguntei sobre um bocejo: — Está tudo acabado agora? Ele me puxou para mais perto dele, enfiando a cabeça na curva do meu ombro e pescoço. Sua mão foi para meu seio e simplesmente o segurou. — Sim. Eu acho que sim. Eu balancei a cabeça, meus olhos já sonolentos.


— Bom. Ele beijou meu pescoço, onde ele estava me acariciando. — Bom? O alcançando, eu atei meus dedos com os dele e soltei uma respiração profunda. Tudo estava como deveria ser. As palavras de Amanda. A morte de Franco. Carter ao meu lado. Eu sabia que não importa o que vinha a nós, as coisas ficariam bem. Eu respirei fundo novamente, sentindo a primeira vibração de paz no meu peito. Meus lábios se curvaram enquanto eu descansava minha cabeça contra a sua. — Sim. Tudo está bem. — Bom. — Ele apertou os lábios no meu pescoço novamente, uma última vez. Não demorou muito até que eu ouvi sua respiração profunda e sabia que ele tinha adormecido. Então eu fechei os olhos. Tudo ficaria bem. Eu tinha certeza disso, não importa que desafio viesse para nós. Tudo estaria perfeito.

Fim


Tradução Simone Revisão Lud, Leidy, Lucy


Carter reed  
Carter reed  
Advertisement