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Sinopse: Um novo começo... Já se passaram três anos desde que Serena King aprendeu a dizer não-não para os meninos que eram um grito desesperado por ajuda, sem o peso extra que ela coloca em autodefesa, e acima de tudo não ao abuso que a tem assombrado desde que ela tinha quinze anos. Agora, no segundo ano da faculdade, tudo o que ela quer é ser normal. A última coisa que espera é um cara que pode fazê-la querer... fazê-la querer tudo. Um novo cara... Alex Blackthorn é um feixe de contradições, a maldade morena sexy que vai lento... deliciosamente lento. E, apesar da vontade de ferro que tenha chegado a ela através dos últimos anos, Serena encontrase incapaz de ignorar o calor que ferve entre eles sempre que eles estão juntos. Um passado sombrio... Serena nunca pensou que poderia se envolver em um relacionamento, mas Alex faz o seu tempo para as coisas que ela pensou que estavam fora de seu alcance para sempre. Quando ele descobre seu segredo... quando ele descobrir o que ela fez para manter-se sã... será que ele ainda quer alguma coisa com ela, ou ele vai tratá-la como qualquer outra pessoa? E Alex tem um segredo dele próprio...

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Ele não era para me notar. Mas, quando nós dois pairamos desajeitadamente no corredor, do lado de fora da porta fechada para a nossa classe de Literatura Americana, ele me olhou bem nos olhos. Sua mão esquerda amarrotou o cabelo cor de corvo enquanto ele sorria para mim timidamente. Ele me pegou em um momento raro em que eu estava com a guarda baixa e lentamente, timidamente, eu sorri de volta. "Atrasos não serão tolerados." Sua imitação do professor, e as palavras que homem com cotoveleiras em seu suéter havia falado no primeiro dia de aula, me assustou, fazendo-me rir. Ele parecia gostar disso, e como ele mudou o peso de um pé para o outro, estudei ele, a ousadia de olhar mais de perto do que eu já tinha antes. Eu tinha notado ele. Como eu poderia não ter? Mas eu sempre me forcei a olhar para longe. Garotos como ele não eram para as meninas como eu. Ele era alto, quase um pé mais alto que eu. Olhos da cor do céu à noite espiaram por debaixo uma longa franja grossa de cílios pretos, cílios que qualquer menina iria matar por eles, sendo um menino, provavelmente não gostava. Seu rosto era um estudo em ângulos agudos e aviões, os lábios plenos e suaves, em contraste. Tinta preta, indelével gravada em sua pele, espiou o pescoço de sua camiseta preta, e eu podia vê-lo em seu bíceps, também, quando ele se moveu. As tatuagens estavam em desacordo com a imagem corte limpo ele de outra forma emanava. Ele era muito, muito bom de se olhar, o tipo de cara que, na escola, havia sido feliz em passar um tempo comigo em armários escuros, sob as arquibancadas, ou no banco de trás de um carro, mas que iria me desprezar em público, com vergonha de se associar com aquela garota. Só que ele não parecia envergonhado, embora eu estivesse vestida com meu uniforme usual de calça jeans desbotada, uma camisa de flanela xadrez aberta sobre uma regata. Meu cabelo loiro estava em uma trança apertada, com mechas deixadas para baixo deliberadamente, para que eu pudesse esconder atrás delas se eu precisava. Eu frequentemente fazia. Eu iria abalar as fitas de cabelos louros sobre meus olhos, olhos que eram azuis, mas eram tão pálidos em comparação com o que mal parecia a mesma cor. Aqueles olhos se arregalaram quando ele sorriu casualmente, puxando a mochila para suas costas. "Bem, de jeito nenhum ele vai nos deixar agora." Esse professor gostava de humilhar verbalmente quem tentava esgueirar-se uma vez que a porta estava fechada, e ele tinha uma língua ferina, mordaz e eu não estava com pressa para receber uma prévia dela. "Certo." Eu tentei sorrir, tentando agir como uma menina normal, mas encontrei-me balançando os longos fios de cabelo sobre meu rosto em seu lugar. Deixei o meu olhar longe do garoto na minha frente, todo o caminho até as pontas dos meus tênis preto.


Parecia... quase... como se ele estivesse flertando comigo. Eu sabia melhor. "É melhor eu ir para a biblioteca. Eu preciso fazer a leitura extra para compensar a falta desta classe." Eu odiava estar atrasada, mas a classe Psicologia que eu tinha antes de Literatura Americana estava do outro lado do campus. O pensamento de ficar para trás me fez mal. Embora eu soubesse que, racionalmente, estava ficando à frente de mim, o medo de ficar para trás, de perder minha bolsa de estudos, de ter que voltar para casa, senti ácido corroendo meu estômago. "Tchau." Eu murmurei quando comecei a andar. Amaldiçoando-me quando fiz, por que eu não poderia ser uma garota normal, porque eu não podia simplesmente ter uma conversa com um membro do sexo oposto? Ouvi os seus passos, pesados no chão atrás de mim enquanto ele me seguiu. Eu me encolhi com o puxão na minha mochila, embora eu tivesse engolido a reação impensada para atacar. Eu consegui encontrar a minha coragem, agitei o meu cabelo do meu rosto, e olhei para ele. "Por que não vamos estudar juntos?" Lá estava ela de novo, a certeza de que ele estava flertando comigo, mas eu não conseguia entender o porquê. Talvez ele conhecia alguém que tinha ido para a escola comigo. Talvez ele tivesse ouvido falar do jeito que eu costumava ser. Mas não havia nenhuma insinuação em seu tom, nada abertamente sexual na forma como ele estudou o meu rosto. Eu não sei o que deu em mim, mas depois de um longo momento eu senti um puxão de um sorriso tímido no canto dos meus lábios. "Ok."

Daily Grind é o café localizado no meio do campus. Era pequeno e escuro, com mesas que pareciam pegajosas, não importava quantas vezes elas eram limpas. O cheiro amargo do café e cerveja impregnava o ar, não é bem avassaladora a dica persistente de fumaça de cigarro que sobraram de décadas anteriores, quando fumar dentro do café tinha sido permitido. Ele me levou a uma mesa no meio do café, o que me surpreendeu. Eu pensei que ele iria me levar para o canto de trás, onde seria menos chance de ser visto comigo. Eu precisava para obter esses pensamentos da minha cabeça. Eu não era mais aquela garota. "O que você gosta?" Ele perguntou. Eu ergui minha mochila em uma das cadeiras vazias, e puxei a carteira do bolso da frente. Eu comecei quando ele colocou a mão grande em cima da minha, me empurrando suavemente a carteira. "De jeito nenhum. Eu estou comprando." Assustada, eu pisquei. Minha mente, fosse o que fosse, logo se perguntou o que ele iria esperar em troca, mas eu mordi o interior da minha bochecha, resistindo ao impulso de apertar o meu cabelo sobre meu rosto, e sorri para os avaliar olhos azuis. "Hum. Forte, por favor. Apenas leite desnatado." Eu olhei para os meus dedos, enquanto ele pediu nossas bebidas. Voltando, ele me entregou o copo, e nossos dedos se tocaram. Eu sacudi o calor que chiou para fora do pequeno toque. Seus olhos estavam em mim como eu pulei, mas ele não disse nada, não fez nada, e eu tinha certeza que eu tinha imaginado.


Ele esperou por mim para se sentar antes que ele fizesse, algo que eu não pude deixar de notar, embora eu poderia ter lido muito sobre isso. Ele tomou um gole de sua bebida, em seguida, ofereceume. "O que é isso?" Eu realmente não me importo, eu estava mais focado no fato de que ele estava se oferecendo para partilhar um copo comigo, um estranho. "É um triplo café com leite com caramelo e baunilha." Eu estava tentado experimentá-lo, mas diante a intimidade inesperada acabei recuando. "Não, obrigado. Eu não posso." Eu peguei meu copo, bebi um gole. O leite desnatado não foi suficiente para cobrir o sabor ácido do café, mas eu havia me tornado acostumar com isso. "Excesso de cafeína?" Eu não pude parar a minha risada, eu poderia beber um pote de café em um dia, com facilidade. "Não. É todo o açúcar adicionado." Eu acenei minha xícara para ele, em seguida, tomei um gole de novo. Por alguma razão, em vez de me enervante, o fato de que toda a sua atenção estava voltada para mim fez meus músculos relaxam, só um pouquinho. "Se eu beber isso, eu vou ter que me exercitar por uma hora extra." "É sem açúcar, se isso ajuda." Ainda assim, eu balancei minha cabeça. "Não me diga que você é uma daquelas meninas que está obcecada com seu peso." Seus olhos correram sobre mim, então, lentamente me avaliando, mas não lascivo. Mais do que a vergonha que eu sentia no passado, quando outros meninos olhavam para mim, dessa vez eu senti minha pele formigar à consciência. "Não é o peso, não realmente." Minha boca estava seca, e eu bebi para molhar meus lábios. "Só... saúde. Eu... uma vez eu estava realmente acima do pesa. Eu não quero nunca mais ser assim de novo." Eu não conseguia parar a onda de rebeldia na minha voz. Eu tinha engordado em legítima defesa. Uma vez que eu tinha sido capaz de me proteger de outras formas, eu trabalhei duro para recuperar a figura que eu tinha. Eu não deixaria meu passado me faz tediosa. Mas isso não quer dizer que eu estava interessada em atrair o sexo oposto. Como ele sorriu lentamente para mim, eu me perguntei se isso não fosse rapidamente se tornando uma mentira. "Você gostaria de se exercitar?" Seus olhos só deixaram meu rosto por um instante, tempo suficiente para abrir o zíper de sua mochila e extrair uma cópia de Henry James The Portrait of a Lady, a história que estávamos estudando em sala de aula. Estudar. Certo. É por isso que estamos aqui, para colocar em dia, porque nós dois faltamos. Nada mais. Comprimindo os lábios firmemente juntos, eu puxei minha própria cópia da minha bolsa, junto com a pasta que continha as notas que eu tinha feito sobre ele até agora. Como eu estava curvada, vi dois conjuntos de pés, ambos vestidos com aqueles elegantes botas de salto alto que apenas garotas populares poderiam usar. Quando eu me sentei, vi que elas estavam olhando para ele com indisfarçável interesse. Eu não olhei para ele para avaliar sua reação, é claro que ele iria olhar para trás. Em vez disso, eu respondi a sua pergunta. "Depende. Eu corro porque eu tenho, para manter o peso. Eu odeio isso." Eu não era bonita quando eu corria, eu era uma suada, ofegante bagunça. "Eu também ensino ioga aqui no campus. Eu gosto disso."


Eu não estava preparada para o interesse em seu rosto quando eu finalmente deslizei meu livro e fichário sobre a mesa e olhei para ele. "Ioga. Isso contribui com a força e flexibilidade, certo?" Eu balancei a cabeça, de repente cautelosa. Ioga, mesmo quando os alunos estavam presentes, era a hora para mim, um momento em que eu poderia realmente apagar minha mente de tudo. Se ele se juntasse a minha classe, eu seria uma pilha de nervos. Esperei o comentário que eu tinha certeza de que ia vir. Algo degradante disfarçado como um flerte, algo sobre instrutores de ioga flexíveis, que se transformou em uma demanda por sexo. O comentário não veio. Embora a maneira como ele olhou para mim me disse que ele estava interessado, ele não ia levar mais longe do que isso. "Eu jogo futebol." Ele balançou a cabeça, comentando mais longe. Eu tentei não notar o modo como seus lábios pareciam quando ele bebeu o último gole de seu café, depois enrugou copo em mãos grandes. Abrindo o livro, ele olhou para mim com expectativa. "É melhor nós começarmos."

Não foi até depois que eu saí Daily Grind que eu percebi que não sabia o nome dele. Quebrei minha memória, e estava certa de que ele não tinha pedido meu, também. A realização me colocou em uma corrida. É evidente que ele não se importava. Eu tinha sido apenas uma diversão, alguém para entretê-lo durante a hora até a sua próxima aula. Bem, o que eu esperava? Ele era alto, atlético, lindo. Eu tinha que me exercitar seis dias por semana para manter o meu número para baixo para o que poderia ser gentilmente chamada curvilínea. Eu usava jeans e blusas flanelas, e eu tinha segredos que eu nunca iria contar. Era melhor que ele não tivesse pedido. Ainda assim, eu me encontrei procurando por ele, tanto antes da aula, como depois. Eu peguei um vislumbre dele durante uma, como ele derrapou apenas quando o professor estava fechando a porta. Ele deslizou para um assento na fileira de trás, e foi embora antes que eu mesmo fora do meu assento no final. Eu disse a mim mesma que não importava, pois eu corria ao longo das bordas do rio do campus. Eu fingi que não me importava, enquanto eu estudava no dormitório que eu compartilhei com minha melhor amiga Kaylee. Eu me lembrei que eu estava provavelmente só fascinada por ele, porque ele foi o primeiro homem em anos a qualquer atenção pata mim e não esperar um boquete no estacionamento depois. Apesar de tudo isso, eu pensei sobre ele por uma semana inteira, mesmo quando eu encontrei Kaylee na biblioteca em um encontro para o estudo. Ela gostava de encontrar no piso principal, um lugar melhor para verificar os homens bonitos que estavam estudando para exames. Eu preferia as cabines de estudo individuais nos andares superiores. Embora Kaylee fosse uma exceção, eu realmente preferia ficar sozinha. "Serena! Por aqui!" Eu estremeci como Kaylee levantou-se da mesa que ela guardou. Seus livros e papéis estavam espalhados sobre toda a superfície, ainda que as regras da biblioteca dissesse que tínhamos que compartilhar. Ela tinha uma voz tão malditamente alta, sem se importar que todos no lugar agora estavam olhando. Conhecendo Kaylee, na verdade, foi provavelmente o objetivo. Ela certamente chamou a atenção dos rapazes, que estavam olhando para ela esbelta grande figura, em suas calças de brim apertadas e top branco.


"Hey." Eu deslizei para o assento em frente de onde ela montou seu notebook rosa, é claro. Eu sabia por experiência que pedir-lhe para se acalmar não iria bem. Ela deslizou de volta para seu lugar, mas não antes sorrindo para o cara da mesa ao lado. Ele era alto, magro e muito pálido, com uma camiseta folgada que dizia Bazzinga em letras vermelhas brilhantes. Ele corou sob o olhar antes de voltar sua atenção para um tablet que parecia uma nave espacial. Revirei os olhos, em seguida, apontei para o copo de café de papel que estava ao lado do computador de Kaylee. O aro estava coberto com batom escuro. "Você não deveria ter bebidas aqui." Peguei meu livro, a cópia de O retrato de uma senhora de Literatura Americana. A capa, brilhante e colorida sob as luzes de néon, me fez uma cara feia, malhumorada mais uma vez que eu ia deixar um cara ficar sob minha pele. Eu sabia melhor. Eu não era o tipo de garota que poderia namorar. Kaylee sorriu para mim, pegou o copo e bebeu o que parecia café frio. Estremeci, ela nunca se importou com o tempo que ele estava sentado ali, às vezes tomando do mesmo copo durante todo o dia. Ela o toma com ou sem creme, com leite e açúcar ou preto. Eu tinha que tê-lo quente, quente o suficiente para queimar a minha língua, e precisamente com um tiro de leite desnatado. Qualquer outra coisa arruinaria tudo para mim. "Você se preocupa demais." Kaylee amassou o copo de papel nas mãos, e o gesto me lembrou da forma como ele tinha feito a mesma coisa. "E você precisa sair mais. Você está começando a parecer como um vampiro, amiga. A bebida, se amassar com um gostoso – isso vai colocar um pouco de cor nas suas bochechas." Suas palavras fizeram exatamente isso, me fazendo corar. "Kaylee" Minha voz era um assobio. "Mantenha sua voz baixa!" Eu olhei para Bazzinga, cuja atenção havia sido capturada pela palavra de amasso. "Sério, Serena." Kaylee fechou a tela de seu notebook e, apoiando os cotovelos sobre ele, inclinou-se e me olhou nos olhos. Eu queria apertar o meu cabelo na frente do meu rosto, mas sabia por experiência que ela só iria entregar-me um elástico de cabelo. Ao invés de olhar para ela em sua sondagem com olhos dourados, eu olhei para os dois conjuntos de mãos que foram plantadas em cima da mesa de madeira. Os dedos sela eram longos, magros e adornados com cor Borgonha. Os meus eram curtos, pálidos, e as unhas foram mordidas até o sabugo. "Kaylee, eu só não gosto de atenção. Você sabe disso." O que ela não sabia era por que, porque eu nunca tinha dito a ninguém. Meus dedos se enroscaram dentro com a tensão, relaxaram só um pouco quando ela me deu uma tapinha de leve no pulso. "Eu sei que, Serena. Mas... não fique louca, ok? "Eu olhei para cima, em seguida, meus olhos se estreitando. Se ela tinha que dizer isso, então eu provavelmente iria me incomodar. "O quê?" Minha voz era plana. "Você me assusta às vezes, a maneira como evite a todos. Eu fico preocupada que você vai me afastar algum dia." Seu rosto, tão bonita, era tão desamparada nesse momento que ela se parecia com um cachorro triste. Senti uma pontada no meu peito. Eu não poderia dizer para Kaylee meu segredo, mas não foi porque eu não confio nela. Nos dias realmente maus, sua amizade foi a única coisa que me permitiu seguir adiante.


"Não vai acontecer." Eu parecia muito mais brilhante do que me sentia. Eu não podia fazer nenhuma promessa, porque eu aprendi há muito tempo que o que eu queria, nem sempre têm qualquer relação com a realidade. "Bom". Kaylee se acomodou em sua cadeira e sorriu. Pegando o telefone dela, ela puxou uma imagem e estendeu-a para mim. "Há uma festa na casa de Deke amanhã à noite. Nós estamos indo. Eu vou estar soprando vapor após este exame de História da Arte ". Eu gemia enquanto eu estudava o telefone. Era uma foto de um folheto colorido, publicidade anunciava outra festa realizada pela mais selvagem fraternidade no campus. Suas festas eram altas, saturadas com álcool e graduandos lascivos. Não é a minha cena em tudo. "Uh, Kaylee..." Minha resposta não deve ser novidade para ela, uma vez que a Serena King que conhecia não ia a festas. Não era que eu não queria ir para me divertir. Eu só não sabia se poderia lidar com todas as pessoas, principalmente todos os homens. Eu não sabia o que as memórias de corpos em uma pista de dança, o cheiro de cerveja no hálito iria tirar de mim. Era auto-preservação, realmente. Nada mais. "Não se preocupe com isso." Apesar de quão tola ela parecia às vezes, Kaylee ainda era bastante astuta. Algo brilhou em seus olhos quando ela fechou a imagem na tela do telefone e abriu seu laptop novo. "Eu vou encontrar alguém. Maddy, talvez." Seu rosto em branco, ela pegou o texto de história da arte, um volume enorme, e virou uma página no meio. "Agora, diga-me o que uma coluna dórica é, e por que eu deveria me importar com isso." Eu vi como seus olhos percorreram o livro, ela aparentemente foi absorvida em sua tarefa, a minha recusa esquecido. Meus dedos encontraram seu caminho para a mecha de cabelo que pendia frouxa do meu rabo de cavalo. Eu me preocupava os fios enquanto eu estudava Kaylee através da cortina de linho. Eu sabia que ela realmente não estava com raiva de mim por não querer ir a uma festa com ela. Mas eu não podia deixar de sentir que eu tinha decepcionado de alguma forma. Inferno, eu me decepcionei. Eu desejei que eu pudesse ir, que eu pudesse percorrer para o grosso dos corpos embriagados, deixar ir e apenas me divertir. Eu não podia. Não houve uso ruminando sobre esse fato. Engolindo em seco, eu puxei seu livro e dancei os dedos sobre a ilustração que ela estava olhando. Eu estudei o semestre anterior. "Okay. Vamos começar a trabalhar."

Já passava das dez quando Kaylee e eu fizemos o nosso caminho de volta para a nossa caixa de sapato que era um dormitório. Nós tínhamos estudado até a biblioteca fechar, ou melhor, Kaylee tinha se assustado sobre seu exame iminente, e eu tinha ajudado a empinar. "Eu vou tomar um banho." Rapidamente tirando as roupas, ela amarrou o roupão na cintura, deslizando seus pés em sua sandália de borracha, e pegou a toalha. Eu balancei a cabeça quando ela saiu, invejando a sua confiança. Eu não tive uma figura ruim, agora que eu comecei a cuidar de mim de novo, mas eu nunca seria suficientemente confiante para escorar o corredor do dormitório sem nada, só meu robe. Eu nem gostava de me vestir na frente de Kaylee. Bufando um suspiro, eu estendi sobre a propagação da marinha simples da minha cama e abri O retrato de uma senhora, marca-texto na mão. Agora que Kaylee sentiu que estava pronta para seu exame, talvez eu poderia fazer um pouco do meu próprio trabalho.


No meu cotovelo, meu celular vibrou. Estendi a mão para ele, distraída, minhas sobrancelhas levantando quando eu vi que não era apenas uma chamada, mas eu tinha perdido uma em algum lugar na última meia hora. Meu coração ficou apertado quando vi quem era. Eu considerei ignorá-lo, mas eu sabia que ela tinha acabado de ligar de volta. "Oi, Felicity." Rolei nas minhas costas, enquanto puxava o elástico para fora do meu cabelo e espalhava toda a extensão dele para cima do meu rosto. Eu não conseguia ver nada, mas o ouro pálido, os fios grossos bloqueio para fora do mundo. "Serena Jane, por que você não foi atendeu o telefone?" Eu abafei um suspiro. Para a minha mãe, não havia nenhuma desculpa para não responder a sua chamada. Se eu lhe dissesse a verdade, que eu simplesmente não tinha notado que estava tocando ela não iria acreditar em mim e eu ficaria na extremidade de recepção de uma palestra sobre mentira. "E quando é que você vai superar esta fase de me chamar pelo meu primeiro nome? Não é respeitoso." "Sinto muito." Eu não tenho nada que me desculpar, mas era melhor do que simplesmente dizer as palavras de modo que as coisas poderiam ir em frente. Quanto ao chamá-la pelo seu primeiro nome, eu sabia que ele nunca iria mudar. Eu tinha começado anos antes, quando eu tentei dizer-lhe algo, algo importante, e ela não quis ouvi-lo. Em minha mente, ela perdeu o direito ao título. Felicity teve o pedido de desculpas que lhe é devido, e começou a me contar sobre todas as coisas que ela sentia que eu deveria saber e que não me preocupavam. Os vizinhos haviam plantado uma árvore de maçã ácida. Um dos meus professores do ensino médio mudou-se para outra escola. Bob, seu marido, se ofereceu para treinar a liga de softball adolescente mista, e não era tão grande? Sentei-me no último, meus dedos rosnando dolorosamente no meu cabelo como eu escovei-lo longe de minha pele. "Por que ele está fazendo isso? Ele joga em sua própria liga. Não é o suficiente?" Meu coração deu um grande baque doloroso antes de se estabelecer em um ritmo normal. Na outra extremidade da linha de Felicity cheirou, e eu sabia que ela não gostava de ser interrompida. "O ex-treinador saiu sem aviso prévio. Havia um artigo no jornal, sobre como a equipe não seria capaz de participar da liga se alguém não entrasse em cena e Bob é tão ocupado, mas ele tem um bom coração, e ele não podia resistir." Ajudar não era o que ele não podia resistir, e eu sabia disso. Rangendo os dentes, senti minha mão livre cerrar o punho tenso, minhas unhas marcando minha pele. "Eu não acho que é uma boa ideia." Minha voz soou surpreendentemente calma, mas era uma calma que eu não sentia. Dentro de mim eu estava no auge, gritando silenciosamente embora ninguém pudesse ouvir. O silêncio foi curto, mas grosso com a tensão. "Serena, eu não quero ouvir isso." A voz de Felicity estava afiada, e a convicção de que era como uma faca cortando minha pele. "Você sempre teve um problema com o Bob, mas ele nunca foi nada menos do que gentil com você. Ele perdoou quando você inventou essa história horrível sobre ele na escola, e eu não posso te dizer como ele estava ferido sobre isso." Eu não respondi. Nós tínhamos ido ao longo disso mais vezes que eu poderia narrar. Eu já não tentava convencê-la do meu lado, mas nem que eu iria retirar o que eu sabia ser verdade. "É hora de deixar isso ir." Eu podia ouvir a raiva, colorindo suas palavras carmesim.


Eu senti como se devesse chorar, mas todas as minhas lágrimas tinham sido derramado há muito tempo. Quando meu lábio tremeu eu o mordi, duro o suficiente para que eu pudesse provar o cobre salgado de sangue. "Eu vou desligar agora." Felicity exalou com exasperação como eu desliguei. Jogando o telefone em meus travesseiros, eu balançava as pernas para o lado da cama, plantei os pés no chão, e olhei em silêncio para a parede acima da cama de Kaylee. Nada disso era nada novo, mas isso não quer dizer que me afetou menos. Eu fiquei assim por um longo momento, tentando bloquear as minhas emoções. Eu tinha anos de prática, e assim, quando eu finalmente me levantei e troquei minha calça jeans, minha camisa de flanela e top para os calções e t-shirt de grandes dimensões que eu durmo, senti como se eu fosse feita de pedra. Pesada. Fria. Tremendo, eu deslizei debaixo das cobertas da minha cama, liguei o meu telefone no carregador na minha mesa de cabeceira pequena. A leitura do relógio antes de dormir me disse que ainda não era onze, mas lutando com a minha mãe sempre me drenado. O quarto estava escuro quando Kaylee voltou de seu chuveiro. Eu podia sentir o cheiro de morango e champagne que ela usou, e pude ver tentáculos de vapor saindo da sua pele enquanto ela escorregou em seus próprios pijamas. Fiquei em silêncio, fingindo estar dormindo até que ela subiu em sua própria cama. Eu esperei até que a respiração dela me disse que ela estava perto de cair no sono, cronometrando as minhas palavras, para que ela não iria fazer um grande negócio deles, não iria exigir uma explicação. "Você ainda vai à festa da fraternidade amanhã à noite?" Meu sussurro era alto na sala em silêncio. Ela murmurou uma afirmativa sonolenta. Senti meu pulso delizando. Depois que eu disse isso, ela nunca me deixasse renegar. Mas os sentimentos que o meu parceiro estudo de Literatura Americana não identificado havia despertado em mim, e as próprias palavras de Felicity, tinha assustado a necessidade de mudança em mim. Minha mãe estava certa. Era hora de deixar ir, mas não da maneira que ela queria dizer. "Eu vou com você." Eu não tinha certeza de que Kaylee mesmo me ouviu, mas isso realmente não importa. Eu sabia que eu tinha dito. E eu queria seguir adiante.


Eu ensinei ioga no edifício União dos Estudantes, sessões de uma hora, três vezes por semana. Ele não pagava muito, mas é adicionado o suficiente para os meus fundos de bolsas que eu poderia comprar o almoço. Alguns dias a turma estava lotada, e aqueles eram os dias que eu gostava menos. Eu estava sendo paga para fazer algo que eu amava, é verdade, mas com todos aqueles olhos expectantes em mim, olhando para eu liderar o caminho, me intimidando para nenhum fim. Eu era apenas capaz de correr a minha própria vida. Eu não era alguém a ser seguido. Sexta-feira à tarde tende a ser menor, e eu estava feliz de que enquanto eu corria da minha última aula para a sala que a sessão de ioga era realizada. Kaylee estava em êxtase com a minha decisão de assistir o que ela chamou de "a minha primeira festa de faculdade real", mas eu estava amarrada em nós. Uma sala cheia de gente olhando para mim me mandaria sobre a borda, e então eu fiquei aliviado ao encontrar apenas um aluno esperando do lado de fora da porta trancada. "Oi, Maddy." Eu sorri, um real, como eu puxei a chave do meu bolso da calça jeans. A estudante esperando por mim era uma amiga de Kaylee que aparecia pelo menos uma vez por semana. Seu cabelo longo e escuro estava preso em uma trança, que deixava ver as tatuagens espiando o decote de sua blusa. Sua tinta me lembrava dele, aparentemente tão incomum. E, se eu tivesse que admiti-lo, a dele era sexy como o inferno. Não que isso importasse, porque ele não tinha sequer me disse o seu nome. Maddy já estava vestida para a classe, então eu usei o quarto para minha mudança, uma cortina esticada em um canto para escapar de minhas calças jeans em calças de ioga e um, T-shirt cinza de manga longa solta. Quando saí Maddy ainda era a única lá. "Parece que é só a gente." Estamos adequados bem, mas quando eu sorri para a outra mulher, ela simplesmente balançou a cabeça, seu movimento espasmódico. "Certo. Bem. Vamos fazer essa merda." Eu congelei, ligeiramente surpresa pela sua rudeza quando ela forrou para o tapete verde neon que já tinha colocado no centro da sala. Quando ela olhou de volta para mim, eu fingi que não estava olhando, e lentamente me ajoelhei na minha própria esteira, que era de uma azul utilitária e parecia aborrecida ao lado das flores de néon vívidas de Maddy. "Tudo bem. O tema da aula de hoje é a força do núcleo. Isto refere-se a partes tanto o físico e emocional do nosso ser." Sentada no meu calcanhar, eu ampliei meus joelhos e inclinei-me até que minha testa tocou o tapete, esticando meus braços acima da minha cabeça. Eu inalei, em seguida, lentamente deixar sair o ar, tentando deixar o estresse e os nervos para fora com ele.


"Quando você estiver pronta, nós vamos levá-la para o filho de pose." Os nervos não iriam. Eu precisava deles. "Uma vez que somos apenas nós duas, e eu sei que você pode lidar com isso, eu vou levar as coisas mais longe hoje. Ok?" Eu levantei minha cabeça apenas o suficiente para olhar para Maddy e pegá-la acenando concisa. Nós nos mudamos em sincronia em cão voltado para baixo, aquecendo os músculos, e eu peguei um outro olhar que parecia fora dela. Sacudi-lo. Eu provavelmente estava imaginando. Deus sabia que eu estava em um espaço de cabeça estranho. Eu passei a última semana em obsessão sobre um estranho, cujo nome eu nem sei, e naquela noite eu ia tentar ser uma estudante universitária normal, algo que eu não tinha certeza que eu acreditava que era possível. Tomei Maddy através de algumas posturas de ioga mais básicas, aquelas que eu sabia que ela poderia lidar e que eram uma segunda natureza para mim. Meus problemas estavam começando a recuar, mas eu precisava de mais. Eu precisava que meu corpo doesse, meus músculos tremessem, todo o meu ser ao ser focado no que eu estava fazendo e nada mais. "Vamos tentar a pose do corvo de novo." Eu ouvi Maddy chupar em uma respiração, mas deliberadamente não olhar para ela. O corvo era representar um equilíbrio braçal difícil, eu tinha certeza que nunca tinha tentado antes, mas eu pensei que ela poderia lidar com isso. "Sempre que você estiver pronta." Caindo de um agachamento, eu me inclinei para a frente lentamente, pressionando minhas palmas das mãos no chão. Inalando profundamente, mudei meu peso para descansar em minhas mãos, levantando lentamente as pernas do chão, mantendo a posição de cócoras. Meu corpo tremia, mas eu segurei, e eu senti uma onda de triunfo como eu fiz. Levei muito tempo para tornar-se forte o suficiente para manter posturas como esta, a muito tempo para superar o excesso de peso e falta de bem-estar com a qual eu tinha deliberadamente me cerquei na minha adolescência. Ser capaz de fazer isso no comando agora foi um triunfo, um que eu nunca tinha como certo. Eu segurei a postura até que o meu corpo tremia, esgueirando um olhar para a minha aluna ao longo do caminho. Ela estava na postura, mas parecia que ela estava prestes a oscilar fora de controle. Abaixando-me de volta para os meus pés, levantei-me e fiz o meu caminho para ela. Eu apertei a mão até a base da sua coluna e para o apartamento de sua barriga, a minha intenção de guiá-la posicionamento, algo que era bastante comum em uma aula de ioga. Embora ela não dissesse nada, seu corpo estremeceu no que parecia ser a irritação, aterrissando de costas sobre os joelhos. Eu poderia ter imaginado isso, mas eu pensei que eu vi um lampejo de hostilidade em seus olhos, seguida pela incerteza. Fiquei surpresa, e me afastei, segurando minhas mãos. "Sinto muito." Eu não ia protestar- Eu de todas as pessoas era sensível à aversão de outras pessoas para ser tocado. "Eu só estava tentando ajudá-la a posicionar sua coluna. Ele vai ajudar você na postura, e de lá você pode trabalhar em sua respiração." Maddy olhou para cima, olhou para mim por um momento, e não havia sinal de que a hostilidade de novo, mas com ele foi uma boa dose de curiosidade. Eu pensei que era estranho, já que Maddy era geralmente tão amigável, e que normalmente nós tínhamos um bom relacionamento, mas ainda não tinha certeza do que fazer com ele. Depois de um momento desconfortável em que simplesmente olhou uma para a outra, ela balançou a cabeça bruscamente, como se ela tivesse feito a sua mente com alguma coisa. "Tudo bem." Ela balançou a cabeça, concordando com o meu toque. "Mais uma vez."


Deixei-a passar para a postura, e só quando ela parecia um pouco resistente que eu ajustasse. Gratificação tomou conta de mim quando um sorriso triste dobrou seus lábios, e sua respiração começou a se acalmar. Voltei para o meu próprio tapete, enxugando a testa com as costas da minha mão. Deitei-me e relaxei em pose do cadáver, a maneira que cada aula terminava. Eu ouvi o movimento quando Maddy fez o mesmo, e novamente quando ela levantou-se e começou a recolher suas coisas. Eu levei mais tempo, não sei o que fazer de seu comportamento durante a aula. Quando finalmente me levantei e comecei a arregaçar minha própria esteira, achei-a de pé na porta, um longo casaco de ervilha preta sobre seu equipamento de ioga, suas mãos enfiadas nos bolsos. "Obrigada." Isso foi tudo o que ela disse antes que ela saísse da sala, e eu me encontrei olhando para ela, intrigada, como eu bebeu da minha garrafa de água. Algo estava em sua mente, e embora eu não pudesse dizer ao certo, o instinto me disse que tinha algo a ver comigo. Eu fiz uma careta enquanto minha mente imediatamente tentou me levar de volta para a escola, voltar para o tempo em que eu tinha agido em que eu sabia agora foi um pedido de minha mãe para se sentar e ver o que estava acontecendo no meu mundo. Tentando segurar a paz do meu treino, eu balancei, em seguida, agarrei o meu próprio casaco, um jeans desbotado que Kaylee ameaçou queimar em intervalos regulares. O que quer que estivesse acontecendo com Maddy, era o seu problema e, provavelmente, não tinha nada a ver comigo mesmo. Eu poderia ter sido obrigada a aprender lições de sobrevivência em até uma idade muito jovem, mas que iria servir-me bem agora. Cuidar de mim. No final, o que era realmente tudo o que eu podia fazer.

"Ohmeudeus." Eu estava na borda do terreno da casa Deke com Kaylee, meus pés congelados no lugar enquanto eu olhava para a cena diante de mim como se fosse um planeta diferente e eu estava filmando um documentário. A casa era amarela, e era guardada por dois leões de pedra, um dos quais estava faltando uma orelha. Ok, isso foi bom. Eu poderia lidar com isso. A mesa foi colocada ao longo da passarela de pedra, e dois rapazes em suas letras, homens bonitos o suficiente para que eu já podia ver Kaylee avaliando-os, estavam tomando couvert. O fato de que apenas os homens foram acusados, as meninas entrariam de graça - foi um pouco irritante, mas ainda assim, eu pensei que eu poderia lidar com isso. A paixão das pessoas na varanda da frente, a maioria dos quais foram segurando copos de plástico vermelho, conversando, rindo, era mais preocupante. O que eu faria se uma pessoa se pressionasse contra mim no meio da multidão? Se uma mão perdida me escovado onde eu não queria isso? Será que eu gritaria, eu iria congelar? Fechando meus olhos, eu enterrei meus dentes enquanto a contagem regressiva de dez na minha cabeça. Quando eu abri novamente, achei os olhos caramelo de Kaylee, descritas no forro azul vívido, avaliando-me empaticamente. "Serena, é apenas uma festa, ok?" Sua voz era suave, mas eu podia ver a partir da pressão de seus lábios que ela estava tentando me dar um pouco de amor. "Só... apenas tenta relaxar um pouco, ok?" Eu mordi de volta a réplica que estava no final da minha língua. Fácil para ela, eu queria dizer. Fácil para ela, quando ela não tinha ideia do que se escondia no meu passado. Mas ela tinha um ponto. Se eu quisesse me libertar dessas correntes que me obrigam, eu precisava fazê-lo de todo o coração. "Tudo bem." Finalmente, eu balancei a cabeça, apenas o menor idiota da minha cabeça. "Vamos acabar com isso." Uma brisa levantou as colisões frio nos meus braços, e eu os abracei para o meu peito, sentindo falta do calor da minha camisa de flanela.


Eu recusei o pequeno vestido roxo que Kaylee tinha puxado de seu armário e tentou me dar. Ela deu de ombros e colocou em si mesma. Ela observava criticamente como eu adicionava rímel e um gloss nude, então me preparando. Eu tinha protestado quando ela tentou puxar a minha camisa de flanela do meu torso. Depois que eu tinha tudo, mas pisei o meu pé, ela revirou os olhos e me permitiu manter o jeans e a blusa preta com nervuras, mas tinha puxado uma pura, cortado cardigan de seu armário. Desde que eu deliberadamente escondia meus braços em todas as vezes, eu esperei até que ela estava de costas, em seguida, tinha deslizado para fora da flanela e colocar o cardigan. Ela gritou de alegria e acrescentou um par de brincos combinando, alegando que o turquesa fez meus olhos "pop". Agora, enquanto nós caminhamos até a casa, eu me senti nua tudo de novo, com os olhos de meninos da fraternidade avaliando Kaylee e eu, principalmente Kaylee. "Não parece muito animada." A voz da minha companheira de quarto era seca, e ela arqueou uma sobrancelha para mim. Mordi o lábio em troca. Eu sabia que estava sendo uma chata. Eu só não sabia como agir de forma diferente. Tentando fazer uma piada sobre isso, Eu fiz uma carranca muito dramática. "Eu tenho que estar animada? Isso não é apenas um ritual de acasalamento elaborado disfarçado?" Fiz um gesto com a cabeça para o casal que ocupava a flacidez, desbotado sofá vermelho na varanda. Ela estava montando seu colo, sua mão estava acima de sua saia, e fundamentar as suas pélvis juntas. Kaylee sorriu. "Totalmente. É por isso que estamos aqui." Então, como um barco a vapor que eu estava acorrentado a, ela me puxou pela porta, e no meio da multidão tão rápido que eu nem sequer tive tempo para entrar em pânico. Ela não parou até que estivéssemos em uma mesa ocupada por mais caras em letras gregas. Eles tiveram algo neon vermelho que cheirava vagamente como fruto naqueles copos de plástico vermelho que todo mundo tinha. "Nós vamos pegar uma bebida. Uma dela e você vai relaxar." Kaylee gritou sobre a música, levantando as mãos para o ar e fazendo um pouco de trepidação. Um dos rapazes da fraternidade assobiou, e ela piscou para ele atrevidamente. A verdade era que ele não era tão ruim quanto eu esperava. Kaylee tinha me puxado pela multidão tão rapidamente que eu não tinha tido tempo para entrar em pânico, e até mesmo aqui em baixo na festa, ninguém estava no meu espaço. Pelo menos, não muito. "Aqui". Kaylee me entregou um dos copos de plástico. Cheirei para ele, franzindo o nariz. "O que é isso?" Eu tomei um gole. Era doce, com sabor de fruta artificial, e sentiu grosso como xarope de bordo descendo minha garganta. "É só ponche, Serena. Ele não vai mordê-lo." Inclinando a cabeça para trás, Kaylee drenou metade de seu copo, em seguida, acenou para alguém sobre a minha cabeça. "Eu estou indo dizer para Joel oi." Joel era seu acabe-volta namorado, e eles ainda eram amigos. "Tudo bem? Você vai ficar bem?" Senti-me começar a ficar tensa, mas lutei para controlá-lo. Eu tinha feito a parte, eu era duro aqui. Eu tinha uma bebida na minha mão. Eu não estava indo para agarrar-me a Kaylee e arruinar seu bom momento. Sorri, a curva dos lábios, que era pelo menos metade genuíno. "Vá!" Eu não reconheci a música que estava tocando, mas eu sabia que era alto. "Eu vou ficar bem aqui." E então ela estava fora, dançando na pista de dança em seu vestidinho roxo, chamando a atenção com sua longa queda de cabelo vermelho e longas pernas.


Eu fiquei onde estava, tomando goles cautelosos do meu copo, e me perguntei. Perguntei o que seria como ser despreocupada, capaz de deixar ir e se divertir. Do canto do meu olho eu vi Kaylee acenando para mim freneticamente. Eu fiz uma careta, não sei o que ela estava tentando se comunicar com os braços agitados, piscadelas de olho e sorriso largo. Então eu senti o calor atrás de mim, e de repente eu sabia. "Hey." A voz era baixa, e eu senti o calor dele contra a minha orelha. Eu pensei que eu seria tensa, mas eu sabia que era ele antes de me virar, depois de ter jogado aquela voz mais e mais na minha cabeça durante a semana passada. "A menina de Literatura Americana." Ele sorriu para mim, esse delicioso largo sorriso naquele rosto cinzelado, e eu senti algo oscilante começando a se mover nas profundezas da minha barriga. "Eu tenho um nome, você sabe." Eu levantei meu copo para outro pequeno gole, embora eu realmente não quizesse. "Não que você pediu." Eu olhei assim que eu tinha falado, perguntando como diabos eu tinha chegado a ser tão ousada. Mas ele riu-se, em seguida, arrancou o copo dos meus dedos. "Eu não pedi, Serena, porque eu já sei disso." Ele se inclinou para dizer isso, perto do meu ouvido para que ele pudesse ser ouvido sem gritar. Um tremor correu através de mim. "Por que você sabe o meu nome?" Por que ele mesmo me notou? Ninguém reparou em mim, não mais. Ele arqueou as sobrancelhas para mim. "Eu prestei atenção. Devo estar mal porque você não pediu o meu?" Devo ter parecido aflita, porque ele pegou minha mão na sua e apertou. "Eu sou o Alex." Ele não soltou meus dedos, e eu estava muito consciente do calor pulsante de seu no meu. "Hum. Oi." Eu queria me bater. Eu estava tão socialmente inepta. Kaylee tinha ficado todo o charme do nosso dormitório. "Você não quer beber isso. Confie em mim." Ele pegou o copo da minha mão e o colocou sobre uma mesa próxima. Ele teve de se inclinar para perto de mim para que eu pudesse ouvi-lo, e quando ele fez eu cheirei espuma de barbear, sabonete e uma leve sugestão de colônia. "Talvez eu queira." O flash de irritação que eu sentia era queimado em uma explosão de calor quando seus olhos se desviaram para os meus seios, descrito na parte superior do top equipado. Ele fez isso tão rápido que eu quase não percebi... e ao invés de ficar ofendida, eu me senti responder, lambendo meus lábios repentinamente secos. A sensação que eu tive quando tinha estudado no Daily Grind... Eu estava certa. Ele estava atraído por mim. Não havia dúvida de que eu sentia da mesma forma. "Isso é bebida quase pura. Você bebe esse copo inteiro e você nem vai se lembrar do seu próprio nome." Seu olhar era tão intenso que minha boca ficou seca. Eu corri minha língua sobre os lábios para umedecê-la, e os seus olhos seguiram o gesto. "Não gosto de bebida alcoólica. Tem gosto de açúcar." A doçura artificial ainda revestido minha língua. "É vodka com uma quantidade insana de cristais de suco. Ele é misto, com a finalidade específica de obter meninas bêbadas." Ele levantou uma sobrancelha para mim. "Você não acha que foi tão forte, não é? Esta fraternidade tem até uma ciência."


"Oh". Eu deveria ter sido mais preocupada com o fato de que eu tinha tido goles longos de perder o controle, mas quando ele olhou para mim assim, eu não conseguia pensar. "Dança Comigo?" Assustada com o pedido, olhei rapidamente para Kaylee. Ela estava me dando um sinal nada sutil, e com apenas que, para reforçar a minha coragem, eu assenti antes que eu pudesse pensar sobre isso. Entrelaçando os dedos nos meus, ele me levou através da aglomeração de pessoas dançando uma música que parecia ser uma onde aos copos de plástico que todo mundo estava bebendo estavam para cima. Ele sorriu para mim quando encontramos um espaço e ele se virou para mim. Ele manteve seu domínio sobre a minha mão, mas a outro veio descansar suavemente sobre o recuo da minha cintura. Eu tive que engolir o meu suspiro na imprensa luz sobre minha pele. Eu tinha sido tocado bastante, mas nunca assim. Quando ele apertou os dedos no mergulho da minha cintura um pouco mais firme, percebi que eu estava parada. Eu olhei para ele com os olhos arregalados, sentindo-se como um peixe fora d'água. A intensidade nos olhos azuis era a minha perdição. Apertando os olhos fechados, eu deixei ele me levar num balanço suave quando a batida da música desapareceu em algo mais lento, com letras sobre amar alguém até que eles aprenderam a se amar. Meu pulso começou a viagem, batendo na base da minha garganta, em meus pulsos. Embora suas mãos ficaram em mim, ele não se moveu mais perto, não tentou moer sua pélvis em minha própria como tantos os outros estavam fazendo. O fato de que ele não era mais sedutor do que se ele tivesse. Eu logo esqueci tentando imitar a forma como os outros dançavam, e mudou a maneira como ele me levou. Eu estava dolorosamente ciente da fita fina de espaço entre nós, o fato de que uma respiração profunda traria meus seios contra os músculos sólidos de seu peito. Não tenho certeza o que fazer com a minha mão livre, mudei-o que tira espaço entre nós, espalhando meus dedos sobre seu peito. Ele ficou tenso sob meus dedos, e eu olhei para cima para encontrar os olhos fortemente pálpebras, os lábios entreabertos. O olhar me disse que queria me beijar. Ele me disse que queria fazer mais. Pela primeira vez em anos, eu queria a mesma coisa, queria isso pelas razões certas. Eu procurava meu lábio inferior com os dentes, e seus olhos seguiram o movimento. Engolindo em seco, eu inclinei meu queixo para cima e ele inclinou a cabeça, deixando-me aberto para um beijo que eu descobri que queria desesperadamente. Ele não veio. Cautelosamente, eu olhei através dos meus cílios. Sua expressão correspondente como eu me sentia, apertado pela necessidade inexplicável. Mas, embora ele soltasse meus dedos para afunilar a mão sobre a minha espinha, e minha mão pousou em seu duro, ombro largo, ele não fez nenhum movimento para pressionar seus lábios nos meus. A mão nas minhas costas começou a se mover lentamente, preguiçosamente, traçando asas de anjo de meus ombros, a curva de minha espinha. Em todos os lugares os dedos se arrastaram, eu ardia com o calor. Algo quente e carente foi enrolando no fundo da minha barriga, algo que eu nunca tinha sentido antes e que eu não sabia o que fazer com ele. Como as últimas notas da música tocada, sua pélvis roçou a minha, e eu estremeci quando senti a evidência de que seu corpo estava se sentindo exatamente da mesma maneira que eu era. "Você tem o seu celular em você?" Eu ainda estava à espera de suas mãos para passar para os lugares familiares, a tocar-me no caminho que os garotos fizeram quando queriam uma coisa específica. Porque eu estava esperando, ele levou um momento para me compreender suas palavras. Ele riu como eu mexidos no bolso da minha calça jeans apertado para o meu telefone, então entreguei a ele, minha cabeça inclinada interrogativamente.


Minha respiração ficou presa na minha garganta quando ele entregou-o de volta para mim e eu vi que ele tinha programado seu nome e número nele. "Obrigado pela dança, Serena." Seus lábios roçaram meu rosto, em seguida, ele colocou suavemente as mechas do meu cabelo atrás das orelhas. Minhas pernas tremiam realmente como ele sorriu para mim, que parada cardíaca, calcinha cair sorriso que poderia ter tido qualquer garota na sala fazendo exatamente isso. "Da próxima vez nós dançamos, nós vamos estar sozinhos." E então ele saiu, desaparecendo no meio da multidão, deixando-me boquiaberta depois dele. Com os olhos arregalados, eu pressionei meus dedos para o lugar onde os lábios se roçaram meu rosto, em seguida, virou-se para procurar a multidão para Kaylee. Ela estava caída sobre Joel, seu exnamorado, mas ela murmurou Puta merda, abanando seu rosto. Puta merda, de fato.

Estudei a entrada no meu celular por quase uma hora antes de ir para a cama naquela noite, vertigem guerreando sem reserva. Fiquei aliviada quando Kaylee mandou uma mensagem para dizer-me que ela não estaria em casa até de manhã, porque eu sabia que ela iria querer detalhes que eu não estava pronta para dar. Meu sono foi agitado, assombrado com imagens de copos vermelhos, calor sedutor, e o cheiro sufocante de lavanda. Acordei com uma dor de cabeça, não há dúvida da meia xícara de xarope de vodka que aparece como ponche que eu tinha bebido antes de Alex tinha me avisado fora dele. Olhei para o meu telefone de novo assim que eu acordei, para ter certeza de que era real. A entrada ainda estava lá, o número apresentado sob o nome de Alex Blackthorn. Ele me deu seu número. Isso significava que ele queria me chamar. Eu tinha apenas vinte anos, mas eu me sentia muito mais velha do que isso. Eu definitivamente senti velha demais para jogar. Antes que eu pudesse amarelar, eu liguei. "Olá?" Um choque de adrenalina passou por mim. Eu não tinha pensado que ele iria realmente responder. Limpei a garganta, mas minha voz ainda soava enferrujada. "Hum. Isso é... isso é Serena. King. Serena King. Da... da Literatura Americana." Eu quase disse da festa, mas de alguma forma na noite anterior não parecia muito real, apesar do fato de que sua informação estava no meu telefone. Ele certamente não agiu como eu, e eu me perguntava se ele ainda estaria interessado agora, à luz do dia. "Estou feliz que você ligou." As palavras poderiam ter sido bajulador vindo de qualquer outra pessoa. Mas aqui, com tudo o que isso era entre nós, eu ouvi a simples honestidade por trás delas. "Sim. Eu..." Minha voz sumiu. Eu não tinha pensado nisso antes de chamar. Eu não sabia o que dizer. Hey, que dança a noite passada foi muito sexy? Mas então ele pode ficar com a ideia errada. Lembrei-me da sensação de suas mãos em minhas costas, e pensei que talvez fosse a ideia certa, afinal. "Eu quero te ver hoje à noite." Ergui as sobrancelhas em surpresa. Aparentemente, ele não queria jogar também. "Isso seria bom." Eu disse, e lá estava ela novamente, essa conexão inexplicável entre nós, puxando apertado mesmo através do telefone. Ele limpou a garganta. "Bem, eu provavelmente deveria ter dito isso primeiro. Eu quero ver você hoje à noite, mas tenho planos."


Eu estava irritada. Se ele não queria me ver, ele só poderia dizer isso. Ele não tem que inventar desculpas elaboradas. Eu abri minha boca para dizer isso a ele, mas ele me cortou. "Você é alérgico a qualquer animal?" Sua pergunta me pegou totalmente desprevenido. "Uh... não. Não que eu saiba." "Você gostaria de vir comigo, então?" Ele parecia esperançoso, e eu tinha certeza que eu tinha perdido um passo. "Ir com você onde, exatamente?" Meu tom soou muito mais abrupta do que eu quis dizer que ele, e eu me encolhi. Os últimos anos da minha vida foram gastos tentando deter a atenção do sexo oposto, não atraí-lo, e que o hábito é difícil de quebrar. Ele riu, um pouco timidamente. "Oh, desculpe. Ficou à frente de mim. Eu trabalho em um abrigo de animais não muito longe do campus. Hoje à noite eu estou programado para brincar." "Brincar?" Por que esse som tão deliciosamente impertinente? "Brincar com os animais." Eu estava certa de que ele sabia onde minha mente tinha desaparecido. "Há um cercado para os cães correrem na parte de trás do abrigo. Basicamente tomamos grupos daquela noite fora e tentamos jogar longe para o caminho mais longo do que qualquer um de nós quer." No final da chamada, eu fechei os olhos e apertei os meus dedos ao meu templo. Ele foi o primeiro cara que eu tinha sido atraído para em anos... e ele gostava de cachorros. Eu era um caso perdido. "Se você não quer ir se babar, isso está totalmente bem." Ele parecia sincero, e eu podia detectar nenhuma das friezas macho que tantos caras tem usado quando eles estavam se sentindo rejeitados ou na defensiva. "Não é xícara de chá de todos." "Eu amo cães." As palavras escaparam da minha boca antes que eu pudesse sequer pensá-las plenamente. "Isso soa muito bem. Quero dizer, se você realmente quer que eu vá com você." "Oh, eu quero você." Meus dedos apertaram o celular. Não havia como negar o duplo sentido em sua voz. "B-bom." Para minha surpresa, o espaço entre as minhas pernas latejavam. Esse cara tinha me amarrado em nós, e nós ainda nem tínhamos nos beijado ainda. "Eu vou ter que encontrá-lo lá. Sinto muito, mas eu tenho um laboratório que funciona até tarde." Ele me deu as direções, e eu não poderia ajudar os choques de excitação. Esse foi um encontro. Mais ou menos. Eu pensava. Eu nunca tinha estado em um encontro, não um real. "Vejo você às oito, então. Use roupas velhas." Quando combinamos os detalhes, eu quase podia me convencer de que não éramos nada, mas amigos, que eu tinha interpretado mal tudo. Isto é, até que ele disse adeus. "Eu vou te ver hoje à noite, Serena." Sua voz era rouca. "Estou ansioso por isso. Muito." Ah, e eu também.


Connecticut No-Kill era muito novo abrigo de animais, três blocos de distância do campus. Eu andei por várias vezes, mas nunca tinha ido, apesar de eu amava os animais. Se eu fosse, eu iria me apaixonar por toda a criatura de quatro patas que batesse os grandes olhos para mim. Os dormitórios não permitiam animais de estimação, e não como Kaylee permitiria um em qualquer lugar perto de seus sapatos, e quanto a volta para casa... Eu cortei esse pensamento imediatamente. Casa não estava mais em casa. Eu não tinha nenhum lugar que eu pudesse tomar um animal para casa. Eu podia ver Alex pela porta quando eu cheguei. Estava trancada, como ele me disse que estaria, eram as últimas horas de expediente. Mas as luzes fluorescentes estavam acesas, e ele não me viu no início, por isso, tomei um momento para apenas olhar para ele antes de tocar a campainha. Ele estava ao lado de um pedaço de balcão, pés plantados da largura dos quadris, mas relaxado. Em sua mão estava uma prancheta que ele parecia estar estudando. Pensando sozinho, ele parecia menos... intenso... que qualquer outro momento que eu o vi. Eu não acho que ele tentou ligar esse encanto de alta tensão, mas estava lá, no entanto, sempre que estava em torno de pessoas, era algo que parecia escoar para fora de sua própria pele. Mesmo sozinho e ainda, no entanto, ele era o cara mais gostoso que eu já vi. Ele estava vestido casualmente com jeans desgastados e um moletom com capuz que trazia o logotipo dos Vikings, a nossa equipe de futebol. Suas tatuagens foram cobertas pelas longas mangas de sua camisa, mas só de saber que eles estavam lá me dava água na boca. Por mim, eu queria perguntar? O que você vê em mim, que é tão especial, porque eu não tenho certeza que eu vejo por mim mesma. Se eu ainda estava no colegial, eu teria sabido o que ele queria, e eu teria dado a ele, tanto para aliviar temporariamente o vazio dentro de mim, e gritar para que alguém, alguém iria me ver, ver minha dor. Mas se o sexo era tudo o que ele queria de mim, ele teria feito um movimento já. Ele teria me abordado quando estávamos no Daily Grind, ou ele teria feito suas intenções conhecidas ontem à noite, na festa. Inferno, na noite passada eu poderia ter dito que sim, mesmo se, no fundo, eu sabia que eu não estava pronta. Ele não teria me dado o número dele, e ele não teria pedido para passar um tempo comigo. Eu sabia disso com certeza. Então por que estamos aqui? As palavras estavam na ponta da língua para perguntar, mas puro orgulho me impediu. Frustrada comigo mesma, eu parei admirando-o e apertei a minha mão na campainha. Sua cabeça se levantou imediatamente, olhando para a porta, como se ele estivesse esperando.


Isso me fez absurdamente feliz, mas eu consegui, eu acho mesmo com o tom sentimental sorrir até um sorriso tímido pelo tempo que ele galopou no chão e abriu a porta trancada para mim. "Hey". Ele sorriu e abriu a porta de vidro para mim. Eu deixei o ar externo frio para uma sala que estava quente, úmido e cheirava distintamente de cachorro molhado. "Sim, é uma espécie de mau cheiro." Alex riu quando ele deixou a porta se fechou atrás de mim. Ele não tenta esconder o fato de que ele me olhou de cima a baixo, e eu foi extra feliz que eu tinha pegado emprestado outro cardigan de Kaylee, embora eu indo ter certeza de que eu lavei cheiro de cachorro antes de devolvê-lo. "Não. Está tudo bem." Ele fez um gesto em direção a uma porta que eu assumi levou para fora da área do escritório. Era difícil concentrar-se sobre o cheiro de animais em tudo quando Alex estava andando na minha frente. Seu capuz subia um pouco quando ele se inclinou para abrir a porta, e eu fui tratado a um vislumbre de pele lisa esticada sobre tenso muscular de volta. Santa mãe. Lambi meus lábios e tentei trazer com que meus hormônios traidores sob controle, eu o segui até a porta e um corredor, a partir do qual outros corredores curtos ramificaram-se. Cada curta passagem tinha várias salas, todas as formas e tamanhos variados, com portas frontais de vidro. Mesmo que as portas estavam todas fechadas, o coro de latidos e yips era ensurdecedor. Alex virou-se e gritou algo para mim por cima do ombro. Eu fiz uma careta, como eu tentei não se distrair com a boca enquanto falava. "Desculpe, o quê?" Eu gritei e apertou minhas mãos para os meus ouvidos, na esperança de que iria abafar o barulho. Ele balançou a cabeça e sorriu, em seguida, levou-me para o pequeno quarto que ele tinha parado em frente. Dei um suspiro de alívio quando a porta se fechou atrás de nós. Os sons de fora do quarto ainda eram discerníveis, mas a porta bloqueada muito. "Desculpe, eu não peguei muito que-" Minhas palavras romperam em um grito assustado quando duas criaturas peludas gigantes lançaram-se para mim. Eu cambaleei sob o peso, recebendo um banho de língua do perfumado cãozinho em minhas mãos, e finalmente perdi o equilíbrio. "Foda-se!" Eu batia como os dois grandes cães me bateram logo depois dos meus pés. "Macey! Cuda! Para baixo!" Alex me pegou antes que eu pudesse bater no chão, com os braços envolvendo em torno da minha cintura e me puxando para trás, fora do alcance dos dois cães que fizeram como lhes foi dito, o plantio de suas extremidades no chão e balançando nervosamente. "Merda, Serena. Você está bem?" Ele me colocou de volta para os meus pés, e caiu para trás contra ele por um segundo, respiração ofegante. O vento tinha sido batido para fora de mim. Minhas mãos envolvidas na minha barriga... bem em cima dele, que estavam me segurando. Minha respiração fez uma aparição súbita e pegou com força na minha garganta enquanto eu registrei o fato de que seus braços estavam confortavelmente em torno da minha cintura, minhas costas pressionadas contra o peito. Eu olhei para baixo, escondendo-se sob o emaranhado de cabelo loiro que tinha caído livre durante o rodeio cachorrinho, e observou que os braços de seu eram sólidas e com fio com o músculo. Eles eram lambíeis. Eu tive um tempo difícil pegar minha respiração novamente, mas não tinha nada a ver com estar sendo derrubada. "Está tudo bem. Eu estou bem." Limpando minha garganta, me empurrei para a frente, me desembaraçando dos braços de Alex. Eu realmente não quero, mas eu não sabia mais o que fazer. "Você tem certeza que está bem?" Sua voz era rouca, e eu sabia que eu não era o único afetado pelo toque. Eu escovei o cabelo dos meus olhos e escapei uma olhada para ele.


"Mais do que bem." Minha voz estava ofegante, e eu me encolhi mentalmente. Eu poderia ser mais óbvia? Seus olhos tomaram conta de mim dessa maneira enervante que ele tinha, demorando-se por uma fração de segundo em meus seios. Olhei para baixo e vi que o meu tanque tinha sido puxado mais para baixo do que o normal, e eu corei enquanto eu calmamente tentava puxá-lo de volta no lugar. "Ainda quer jogar com esses arruaceiros?" Os cães bateram seus rabos quando Alex lançou-lhes um olhar severo. Eu não podia reprimir uma risadinha quando ele tentou suprimir um sorriso e não poderia controlá-lo completamente. "Uau. Eles estão claramente com medo de você." Embora meu coração ainda estava batendo da sensação de seus braços em volta de mim, agachei-me na frente dos cães. Um deles era atarracado e sólido, marrom escuro com manchas brancas. O outro parecia um pouco com fotos que eu tinha visto de cães que puxavam trenós no Alasca, com brilhantes olhos azuis. "A mistura de husky é um macho chamado Cuda. O único construído como um tanque é Macey". Macey revirou os olhos do meu jeito e assumiu uma postura triste antes delicadamente lambendo minha bochecha. "Ela é minha garota especial.” Macey bateu sua cauda com o que Alex falou em seguida, claramente incapaz de manter-se por mais tempo, pulou em cima dele. Eu vi com surpresa e alegria como o grande, mau Alex Blackthorn agachou-se para dar ao cão uma massagem firme no bumbum. Mordi o lábio e se perguntou se era horrível que eu meio que queria estar no lugar do cão. "Bem, quem diria?" Eu falei um pouco mais alto do que eu precisava, esperando para mascarar o flip-flop do meu coração no meu peito. Alex olhou para cima de Macey por um segundo para me um sorriso meio pateta. "O que é isso?" Ele enfiou a mão no bolso casaco, em seguida, retirou dois biscoitos de cão. Ele lhes ofereceu para Macey e Cuda como ele estava, sacudindo as mãos fora de seus jeans. "Alex Blackthorn, o menino com as tatuagens que sempre vem para o final da aula, é um molenga total." Meu coração batia como eu brinquei com ele, mas de alguma forma eu sabia que, com ele, eu podia. Eu poderia ser brincalhona e não seria punida de alguma forma. Mesmo quando seus olhos escureceram, e meu pulso deslizou em minhas veias, eu me sentia segura. Nervoso, excessivamente quente, e nervoso, mas segura. "Molenga?" Sua voz estava brincando zombando quando ele se aproximou de mim, o sussurro de um sorriso nos cantos dos lábios. Engoli em seco quando ele chegou perto o suficiente para que eu pudesse sentir sua respiração nebulização na parte de cima da minha cabeça. Ergui a cabeça, olhou com os olhos arregalados, e freneticamente se perguntou como é que eu, a garota que nunca tinha sido despertada, estava me sentindo molhada e achei antes que ele mesmo me tocou. Ele baixou a cabeça, e eu corri minha língua sobre meus lábios. Era isso, pensei. Ele vai me beijar. Seus lábios se aproximaram... mais perto... "Quando se trata desses cães grandes estúpidos, você está absolutamente certa." As palavras eram quentes contra a minha orelha. Eu bati minha cabeça para trás, recuando involuntariamente com o movimento, para encontrá-lo sorrindo para mim enquanto eu ofegava. Droga, ele sabia exatamente o que estava fazendo para mim. Eu gostava que ele não estava em jogos também. "Vamos?" Puxando a rédea curta do bolso de trás, ele entregou-me, em seguida, extraído de um segundo e acompanha-lo na coleira do Cuda. "Vamos dar-lhes um pouco de exercício antes de batêlo em sua bunda novamente."


"Soa como um plano." Eu tentei não soar desapontado, mas oh, eu queria aquele beijo, queria mais do que eu deveria ter. Ele tinha um jeito de me fazer esquecer todas as razões que eu não podia se envolver. "Mas se eles o derrubarem do lado de fora, posso começar a ajudá-lo a limpar a sujeira fora de sua bunda?" Me virei para ficar de boca aberta para ele, não tenho certeza se eu tinha ouvido corretamente. Ele se levantou, emoldurado pela porta, o sorriso em seu rosto me dizendo que ele estava brincando... principalmente. "O cara tem que tentar." Ele deu de ombros e estendeu a mão para mim. Hesitante, eu peguei, saboreando o choque que senti quando nossas mãos se encontraram. "Vamos lá."

"Isso foi divertido." Eu não conseguia segurar o sorriso quando saímos do abrigo, parando para que Alex pudesse trancar o prédio atrás de nós. Tínhamos jogado frisbees para Cuda e Macey até meus ombros doíam e eu não conseguia levantar o disco de plástico mais uma vez. Mas tinha valido a pena para ver o quanto os cães tinham se divertido. "Foi mesmo?” Alex empurrou a porta-chaves em seu bolso, em seguida, lançou um olhar de soslaio para mim. Ele pareceu quase nervoso, como se a minha resposta fosse importante. Eu estava um pouco surpresa que este menino bonito importava com o que eu pensava, que ele realmente queria saber se eu tinha divertido. "Foi muito bom." Nossos braços se tocando, e o calor que tinha marcado para baixo para ferver enquanto brincávamos com os cães rugiu de volta a uma fervura cheia. "Eu-" Eu me cortei, percebendo que eu estava prestes a compartilhar um detalhe do meu passado com ele. Franzi minha testa enquanto eu pensava sobre isso, então percebi que eu poderia compartilhar isso com ele. Ele não tem nada a ver com o meu segredo. "Eu sempre quis ter um cachorro. Então, eu já sabia como eles eram." Eu sorri enquanto escovava o pelo de cão fora da minha jaqueta jeans. Fizemos uma pausa em uma faixa de pedestres. Ele apertou a mão para o pequeno da minha volta para me exortar à frente dele quando a luz mudou, e eu momentaneamente esqueci o que eu estava dizendo, o pensamento perdido sob a pressão de seus dedos. "Vá em frente." Nossos dedos tocaram quando chegamos do outro lado da rua, mas ele não pegou a minha mão na sua, como tinha feito antes. Não sei o que fazer, eu enchi minhas mãos nos bolsos e, depois de um momento, ele fez o mesmo. "Eu pedi um cão em cada aniversário, até que eu era uma adolescente. Pedi um para o Natal. Mesmo pedi para fada do dente uma vez." Eu riu levemente, lembrando a carta que eu tinha escrito no marcador lavável, no papel de construção. "Será que os seus pais não gostam de cães?" Sua voz era leve, mas eu pensei que eu ouvi um fio de tensão por trás dele. "Meus pais se divorciaram quando que eu era criança. Eu não sei sobre meu pai. Minha mãe teria, penso eu, se tivesse tido tempo para me ajudar a cuidar de um. Ela trabalhou muito." E eu tinha sido responsável por mim mesmo em uma idade muito jovem. Estava em casa muito tempo. Em casa sozinha. "Ela se casou novamente quando eu tinha doze anos. Meu padrasto não gosta de animais." "Eu não sei como alguém não pode gostar de animais." Alex bufou. Olhei através da cortina do meu cabelo para ver uma carranca estragar as linhas do seu rosto. "Tudo o que querem é um pouco de cuidado, um pouco de amor. Em troca, eles vão te dar tudo."


Meus passos vacilaram. Sua descrição dos animais não foi muito longe como eu senti nos últimos anos em torno de minha mãe. Tudo que eu queria era que ela para cuidasse de mim, para que ela fosse a minha mãe e gostaria de ter sido o melhor adolescente no planeta. Claro que não deu certo. Alex pegou meu braço, firmando-me para o meu tropeço não se transformar em uma queda. Antes que eu pudesse enfiar meus dedos de volta para o meu bolso da calça jeans, ele pegou a minha mão na sua, entrelaçando seus dedos nos meus, seu polegar acariciando o ponto sensível entre o polegar e o indicador. Minhas entranhas saíram líquidas, e eu esqueci por que eu estava triste. Ele provavelmente faz todas as garotas se sentirem assim, tudo oscilante e quente. Afinal, eu sabia como suas mãos sentiram quando atravessou a curva da minha cintura, sabia como sua voz soou quando sussurrou baixo no meu ouvido... mas eu realmente não o conhecia, o verdadeiro ele, em tudo. Naquele momento, eu não me importava. Ele perseguiu a escuridão. "Em qual dormitório você está?" "MacKinnon." Eu tinha que tomar dois passos largos para o seu cada um, mas eu notei que ele tentou manter o seu nível de passo com o meu quando viramos a partir da rua para o campus. "Qual deles você mora?" Eu me perguntei se ele iria me pedir para voltar para seu dormitório com ele. Eu me perguntei se eu diria que sim. "Eu moro fora do campus." Eu não estava esperando isso. Não é uma coisa que um monte de estudantes faz, porque o custo de vida no centro de West Haven não era barato. "É apenas um par de quarteirões de distância." "Oh". Meus olhos se arregalaram, mas eu tentei manter a surpresa longe da minha voz. Eu estava aqui na bolsa, e ainda mal cobria as minhas despesas. Ele era um jogador de futebol, e pode ter uma maior. Ou ele pode ter um trabalho muito bem pago. Não era da minha conta, e eu não o conhecia bem o suficiente para perguntar. Mordi minha língua, e fiquei em silêncio até que tivéssemos atravessado campus para onde meu dormitório estava. "Obrigada... Obrigada por uma noite divertida." Eu lhe sorri timidamente. Desde que eu nunca tinha ido a um encontro, eu não sei o que eu deveria fazer agora, então eu disse a ele a verdade. "Eu gostei. Realmente." Ele não disse nada, em vez olhando para os meus lábios, meu sorriso. Embora eu soubesse que ele tinha escapado pela minha guarda, me fez querer coisas que eu não devia, eu ainda me sentia oprimida pela vontade de agarrá-lo, puxá-lo para perto de mim e nunca deixa-lo ir. "Eu estou contente." Minhas unhas se enterraram em minhas mãos como o silêncio entre nós que se estendiam para fora, grosso e pesado. "Bem. Hum. Boa noite." Virei-me para as luzes de néon do dormitório, uma pedra de liquidação no poço da minha barriga... "Serena". Voz de Alex estava rouca, e era exatamente o que eu estava esperando. Olhei para trás por cima do meu ombro, meu coração na minha garganta. "Sim", eu sussurrei. "Eu quero te beijar." Minha pele de repente se sentia muito apertada. Ele estava ao lado de um carro velho maltratado, as mãos enfiadas nos bolsos, os postes lançando um brilho amanteigado sobre o rosto. Ele não estava chegando para mim, em vez de espera para o meu consentimento.


Ele não poderia saber como isso era importante para mim. Ele era bonito. Ele poderia ter qualquer garota que ele quisesse, e ele estava me perguntando se ele poderia me beijar. "Posso?" Seu rosto era solene. Saudade deu uma dor na barriga e eu balancei a cabeça, bruscamente. E então ele fechou a distância entre nós, colocou as mãos na minha cintura da mesma maneira que ele tinha enquanto estávamos dançando, e baixou a cabeça. Todos querendo saber se ele estava ou não em mim voou da minha cabeça enquanto ele lentamente pressionou seus lábios nos meus. Eu tinha pensado que ele iria me esmagar nele, iria me devorar com seu beijo, mas era lento e no controle. Não foi por menos quente. Suas mãos deslizaram em torno de mim e pararam sobre minhas costas, como ele provou meus lábios com uma lentidão torturante. Minha respiração ficou presa, e eu me enrolei meus dedos em torno de seus braços, exatamente onde suas tatuagens estavam escondidas debaixo do couro macio. Mesmo através da espessura da jaqueta eu podia sentir o ferro de seus músculos, uma dureza que falava de algo além da prática de futebol. Eu gemia baixinho em sua boca enquanto meus dedos dançavam, explorando seus ombros, seu pescoço. Ele fez um som, no fundo de sua garganta, antes de me apoiar lentamente contra o carro estacionado. Senti o frio do metal através escoar o meu casaco e minha camisa quando ele finalmente fechou o último centímetro de espaço entre nós, pressionou seu corpo contra o meu, e aprofundou o beijo. "Ah." Eu separei meus lábios sob o furto quente de sua língua. Eu tinha beijado com a minha língua, mas nunca assim, nunca como eu estava sendo saboreado. Um calor estranho surgiu entre minhas pernas, e eu senti as pontas dos meus seios franzir enquanto roçava seu peito. Ele não estava fazendo mais do que me beijar, as mãos ainda vagando pela extensão das minhas costas, mas eu senti minha respiração vindo mais rápida, mais forte. “Isso está bem?” Com uma lentidão excruciante ele moveu a mão das minhas costas, através das faixas de meu peito, e sobre a... oh homem. Sua grande palma segurou meu peito, por cima do meu top, mas dentro da minha jaqueta e blusa. Seu polegar tocava no meu mamilo, e eu botei pra fora um grito contra seus lábios, pressionando meus quadris para a frente em seu próprio. "Serena". Arqueou sua pélvis em mim, em resposta a um, por muito tempo, satisfazendo segundo, e então ele se afastou totalmente, quebrando o beijo, um gemido escapando de seus lábios como ele fez. Eu ainda podia sentir a dureza da sua necessidade premente para o meu estômago, a pele não sensível e excessivamente consciente do toque. Minha cabeça nadou enquanto eu tentava obter algum sentido de me orientar para trás. Eu vibrava com a necessidade, querendo seus lábios nos meus novamente. Ele lhes deu para mim, mas na forma de um pequeno, doce, beijo frustrante. "Boa noite, Serena." Suas mãos se moveram para os meus quadris, apertou suavemente, em seguida, me empurrou em direção ao dormitório. Atordoada, eu fiz o que ele pediu, caminhando a curta distância em asfalto até a porta da frente. Eu só escapei um rápido olhar por cima do ombro, uma vez que eu tinha chegado a porta de vidro que tinha sido manchada por mil impressões digitais. Ele ainda estava encostado no carro batido, com os braços cruzados, enquanto observava-me protegendo?


Ele esperou até que eu estava dentro do prédio antes que ele empurrou o metal amassado e se afastou, as mãos enfiadas nos bolsos. Ele me deixou pensando no que era a sensação de ter alguém cuidando de meu bem-estar. Eu tinha certeza de que eu gostei.


Embora ela não estava lá quando eu fui dormir, na manhã seguinte eu acordei para ver Kaylee deitado de costas na cama, com os pés no ar. Ela estava pintando as unhas dos pés de um verde brilhante, e ela virou-los para o lado da cama, quando abri os olhos, ignorando o fato de que eles eram brilhantes e molhados. "Eu não vi você em como, dois dias!" Ela gritou e se inclinou para erguer as voltas de papel higiênico por entre os dedos dos pés. Com um pouco de mexer bumbum, ela saltou os poucos passos de onde eu dormia e sentou-se de pernas cruzadas no pé da cama, olhando para mim com expectativa. "Sim?" Eu desenhei a palavra como eu passava os dedos pelo meu cabelo, apoiando-me em meus cotovelos. Apesar do fato de que ela gostava de festa, Kaylee era uma madrugadora, e inteiramente muito alegre com isso. Era difícil encará-la antes das onze, e ainda mais sem café. Para distrair os olhos brilhantes feixes de laser a partir de seu foco em mim, eu fiz um show do bocejo. "Não temos qualquer café instantâneo?" "Yep." Como eu tinha previsto, meu coelho Energizer de um melhor amigo pulou da cama e foi até a chaleira que estava assentada sobre a nossa cômoda compartilhada. Tentamos mantê-lo cheio de água da torneira para que pudéssemos tomar um chá e os não tão fabulosos cafés instantâneos que, pelo menos dava uma sacudida de cafeína. Sentei-me o resto do caminho para cima na cama, esfregando o sono de meus olhos e dedos penteando meu cabelo em uma trança frouxa. Vi turvamente quando Kaylee pegou grânulos marrons na minha caneca, em seguida, uma colher de leite em pó desnatado, em seguida, água fervente. “Eu não sei como você pode beber isso sem açúcar." Ela torceu o nariz quando ela me trouxe a caneca. "É desagradável o suficiente, mesmo com ele." "Nem todas nós somos naturalmente esbeltas." Eu fiz uma careta para ela como eu aceito a caneca. Kaylee, eu sabia, nunca tinha trabalhado um dia na vida, e adorava bolo de queijo, massas e batatas fritas do McDonald. Era difícil ficar brava com ela sobre isso quando ela sempre lamentou o fato de que meus seios eram maiores do que a dela. "Obrigado." "Agora que essa tática diversionista acabou", ela se jogou de volta na minha cama, no lugar exato em que ela tinha sido antes eu tinha pedido café, " onde você poderia ir na noite da festa? E o que estava acontecendo com esse cara que você estava dançando? Quem é ele? Ele é um aluno? Ele era sexy pra caralho!" "Whoa, Nelly." Eu levantei a mão contra o ataque, mesmo que a culpa tomou conta de mim. Eu não devia ter deixado ela na festa, mesmo que ela estava saindo com Joel. Não foi muito amigável de mim. Descobrindo que eu precisava a cafeína para me passar a grande inquisição, eu engoli o líquido, assobios quando se queimou minha língua.


Kaylee bufou com impaciência que eu enfiei a língua para fora, tentando esfriá-lo. "Eu sinto muito." Uma vez que eu pudesse falar, Mordi o lábio e olhou para ela. "Eu não deveria ter deixado você." Kaylee bufou um suspiro impaciente, então, roubou o meu copo de um gole. "Yuck." Mesmo que ela proclamou desgosto, ela bebeu metade da caneca de café aguado. "E isso não é a parte que eu estou tão interessada quando que eu estava com Joel. Ele não bebe, você sabe disso. Eu estava bem." "E como é que vai?" Eu realmente não tenho qualquer esperança de distraí-la por qualquer período de tempo, mas a qualquer segundo extra que eu consegui foi de ouro. Eu não sabia o que eu estava pensando ou sentindo sobre Alex mim, muito menos como colocar em palavras para alguém. Kaylee revirou os olhos. "Depois que eu tive alguns muitos goles de ponche nós saímos. Ele apalpou meus seios um pouco, o que foi ótimo, e depois comecei com a verdadeira porcaria do amor." Eu escondi um sorriso por trás da caneca enquanto eu a esvaziava, em seguida, puxei um travesseiro para o meu colo e passei meus braços em torno dele. Joel e Kaylee tinham voltado e terminado por mais de um ano. Ele era um cara legal, mas ele queria o anel de noivado em sua mão direita. "Então. O gostoso." Atingindo mais, ela batia com os dedos no meu joelho, então, aparentemente decidindo então foram chato em comparação com os dedos dos pés, pegou uma garrafa de metal polonês roxo que chocaram terrivelmente com o verde brilhante e começou a acariciá-lo em suas unhas. "Bem... O que você quer saber?" Eu me mexi desconfortavelmente na cama. Kaylee rangeu quando eu empurrado a garrafa de polonês, agarrando-o antes que ele pudesse derramar toda a minha colcha azul-marinho. "Comece pelo começo. Quem é ele? Onde encontrá-lo? Por que deixou ele dançar com você?" Eu suspirei, cantarolando, e fui tratada com um olhar severo. Depois de roer o meu lábio inferior com os dentes até que ele doeu, eu percebi que a resistência era inútil. "Ele... Ele está na minha aula de Literatura Americana." Eu abri minha boca, em seguida, fechei. Eu poderia dizer qualquer coisa para Kaylee, qualquer coisa, e eu sabia disso, mas por algum motivo eu realmente não queria falar sobre Alex. Dizendo-lhe sobre ele significaria explicar por que eu estava tão confusa... e isso significaria dizer-lhe coisas que foram melhor deixar enterradas. Bem, ela só tem que pensar que eu era estranho por estar em conflito, então, por causa de todas as pessoas no mundo, ela não seria capaz de se relacionar com o meu passado. Ela iria se importar-oh, ela absolutamente iria se importar. Mas Kaylee era muito doce, muito cheia de sol para se escurecer com o meu segredo. "E então?" Kaylee balançou a cabeça enquanto ela fechou a tampa de volta para a garrafa de polonês. "Eu juro, é como tentar levá-la para falar sobre a visita ao dentista, ao invés de alguma ação com esse gostoso." Senti-me corar. "Não teve nenhuma ação!" Ela me fixou com um olhar. "Tudo bem... houve um pouco de ação." Lembrando como sua mão se sentiu no meu peito, seu polegar brincando com meu mamilo, fez lavagem de calor em cima de mim. Kaylee gritou quando ela notou meu blush e bateu palmas. "Ação? Você? Parar de enrolar, e confesse. Agora." Chupando em uma respiração, eu disse a ela sobre estar atrasada para a aula, e sobre o encontro de Alex fora da sala de aula. Contei a ela sobre como ele tinha aparecido na festa, e sobre a sessão de jogo com os cachorros na noite anterior.


Eu até disse a ela sobre o vapor sessão de amassos no estacionamento. Até o momento eu tinha terminado, sua mandíbula estava aberta, e parecia que eu tinha conseguido o impossível Kaylee Sawyer estava sem palavras. "O quê?" Eu abracei o travesseiro no meu colo com força. "Não é um grande negócio, ou qualquer coisa. Ele não disse que ia me ligar de novo." Mas eu sabia que ele faria. Seja o que estava acontecendo entre nós, ele estava sentindo também. "Eu só... Quero dizer... wow, Serena." Kaylee pôs as mãos no comprimento de seus cachos cor de morango e puxou suavemente. "Ele tem que ser especial." Eu fiquei tensa. "Por que você diz isso? Eu mal o conheço." Empurrando o travesseiro de lado, eu empurrei as cobertas para trás e balançei as pernas para fora da cama. "Serena". A voz de Kaylee estava suplicando o suficiente para que eu parei e me virei para olhála. "Eu não tive a intenção de torná-la louca. Eu sei que não é o momento. Você não vai a festas. Você nem mesmo fala com a maioria das pessoas. Eu não sei por que, mas eu sei que há uma razão. Então você se aventurar fora de sua zona de conforto é... Eu só quis dizer... ele deve ser muito legal. " Abaixei para pegar o minha bolsa de banho de onde ela estava sentada no chão, usando o meu cabelo para esconder a névoa que filmou meus olhos. Quando eles eram claros me levantei novamente. "Ele é... diferente." Eu admiti, tocando o veludo áspero da minha toalha. "E eu realmente não sei por que ele está obcecado por mim. Talvez eu seja apenas um desafio." "Não mesmo." Kaylee ficou indignada quando ela estendeu a mão para o travesseiro que eu posto de lado e puxou-o para si da mesma forma que eu segurava. "Eu vi o jeito que ele estava olhando para você. Parecia que ele queria comê-la viva. Como se ele estivesse se te despindo com os olhos. E também que ele não conseguia entender você." "Está vendo? Isso é o que eu quero dizer. Eu sou um desafio." Doeu ouvir Kaylee dizê-lo. Embora eu sabia que não devia se envolver com ninguém, e que eu não tinha qualquer expectativa em termos de nosso tempo juntos, eu não gosto da ideia de que Alex pode me descartar assim que ele me pegasse. "Eu não disse isso." Assustada com o tom feroz, eu olhei para cima para encontrar Kaylee olhando para mim. "Você é um desafio, não fazem nenhuma dúvida sobre isso. Mas ele também estava olhando para você como se você fosse um quebra-cabeça que ele não podia esperar para resolver. Há mais lá do que apenas a luxúria, amiga, parecia que não havia muito disso também." Deixei escapar um ruído estrangulado de frustração da minha garganta. "Vou tomar banho". Eu tinha a minha mão na porta antes de Kaylee disse outra coisa, e então ela falou em voz tão baixa que eu não tinha certeza que eu tinha ouvido direito. "Você pode me dizer, você sabe." "Dizer o quê?" Eu não me virei, mantive minha mão na superfície fria da porta. "O que aconteceu com você. Por que manter a maioria das pessoas longe." Eu nunca tinha ouvido esse tom em sua voz antes, que raiava de vulnerabilidade, e era tentador, tão tentador para virar e vomitar para fora todo o conto triste. Qual seria a sensação, eu me perguntava, para dizer a alguém que se importe? Para partilhar o fardo, apenas um pouco? "Você está muito imaculada para escurecer com algo parecido com isso." Isso foi o mais perto que eu já tinha chegado a admitir que tinha um passado.


O mais próximo que eu jamais iria vir. Agarrando a maçaneta da porta, eu a virei e puxei. Pouco antes de sair da sala, ouvi Kaylee, uma última vez. "Não sou tão imaculada quanto você pensa."

<O que está fazendo hoje a noite?> Tinha sido uma completas 48 horas desde a noite no abrigo, a noite Alex tinha me beijado sem sentido. Eu peguei um vislumbre dele na sala de aula, mas ele veio depois que eu cheguei lá e saiu antes de mim. Era enlouquecedor. Embora eu dissesse a mim mesma que não importava, eu esperava, e eu perguntei por que ele não tinha chamado. Eu tinha pensado em chamá-lo, mas a minha parte teimosa me disse que eu tinha chamado na última vez. Era a sua vez. E se ele não estava interessado, eu certamente não ia me jogar para ele. Quando o texto chegou por eu quase engoli a minha língua de emoção. Eu tinha acabado de voltar da sala de banho e estava toda molhada e tremendo de frio, mas eu deixei cair meu kit de banho e peguei o telefone em desajeitados dedos, digitando uma resposta. <Bem, eu já lavei meu cabelo e isso foi a grande emoção do dia.> Eu esperei pela resposta, mordendo meu lábio com entusiasmo quando ele veio. <Literatura Americana foi o destaque do meu dia.> Eu respirei fundo. <Teria sido melhor se você tivesse dito olá.> Eu segurei minha respiração quando eu cliquei em enviar. Eu normalmente não era tão ousada, mas algo sobre Alex estava apagando minhas inibições. <Muito negligente de mim. Eu vou recompensar você.> <O que tem em mente?> <Posso cozinhar o jantar?> E então eu me encontrei no saguão do prédio de apartamentos que ele tinha me dado indicações para duas horas mais tarde, os nervos dando uma série de alfinetadas que dançavam sobre a minha pele. Quando eu pressionei meu dedo contra a campainha do apartamento de Alex, lembrei-me os lábios inclinados sobre os meus noites antes e estremeci. Isso era novo para mim, esta... esta necessidade. Eu não podia acreditar que eu tinha tido tanto tempo sem ele. Eu só queria abraçá-lo agora. Eu tinha estado nas sombras por tanto tempo - eu queria viver. "Hey". Como alguém poderia fazer sílaba ser tão sexy? Mas isso foi Alex, um feixe de contradições dar água na boca. Todo tatuado. Todo atleta americano. Amante de cachorros. Era de se admirar que eu não podia ficar de fora?


"Vamos para cima." Ele me levou pela porta da frente, e eu subia os lances de escada até seu apartamento no terceiro andar, então desejei que eu não tivesse. As mechas do meu cabelo pregaram na minha testa com a transpiração, quando eu bati em sua porta da frente. E quando ele a abriu, vestindo calça jeans desbotada e uma camisa azul profundo que só foi abotoado até a metade, eu não poderia dizer se as batidas do meu pulso em minhas veias era da subida vigorosa ou a partir da visão de seu peito que era rocha sólida. Segui-o em seu apartamento, nervosa, meu coração gagueira em meu peito quando ele se inclinou para pressionar um beijo suave contra minha têmpora esquerda. Meus lábios se separaram de sua própria vontade. Eu esperava pegar onde tínhamos deixado ontem à noite no estacionamento, com a língua arrastando no meu pescoço e seu polegar tocando meu mamilo, mas a escova macia de seus lábios na minha pele foi todo o contato físico que ele me deu. Confusa, carente, eu olhei para ele, e recebeu um grande sorriso em troca. "Como você se sente sobre jogos de tabuleiro?" Ligando os dedos levemente na minha, Alex puxou-me através do pequeno apartamento. "E eu te daria o grand tour, mas não há muito para ver." "Jogos de tabuleiro?" Segui-o até uma pequena cozinha estilo galley. Mesmo com apenas dois de nós, era um ajuste apertado. "Você sabe. Monopoly. Cranium." Eu chiei quando de repente ele apertou as mãos em torno da minha cintura e me levantou até a minha bunda roçou o balcão. Eu não podia deixar de ficar boquiaberto com a forma como seus bíceps ondulando quando ele me levantou. "Yahtzee. Especialmente Yahtzee". "Você me convidou para jogar jogos de tabuleiro?" Eu sabia que a minha experiência passada com a espécie masculina foi extremamente distorcida, mas eu nunca teria imaginado isso. "Isso, e para impressioná-la com a minha proeza culinária incrível." Ele apertou minha cintura antes de me deixar ir, seus dedos demorando apenas um segundo muito longo. "Você está cozinhando para mim?" Minha boca se abriu como Alex abriu o forno. Depois de vestir as luvas de forno vermelha e branca listrada, ele puxou uma caçarola de cerâmica agredidas, que ele cuidadosamente colocou no fogão. "Eu espero que você goste de massa." Quando ele se virou para mim novamente, ainda com aqueles ridiculamente mais de tamanho luvas de forno, eu senti meu coração fazer um vacilante flip flop no meu peito. "Eu gosto." Antes que eu pudesse impedi-lo, senti meus olhos o brilho com uma pitada de lágrimas iminentes. Mortificado, eu bati minha mão sobre a boca, apertando com força, tentando desencorajar o fluxo. Eu não poderia quebrar em lágrimas só porque um rapaz estava sendo bom para mim. Eu era melhor do que isso. Mas... "Você é tão bom." Eu podia ouvir a incredulidade na minha voz, bem como a oscilação de emoção. "Eu..." Eu parei, não sei o que dizer. O rosto de Alex escureceu, e ele olhou para o forno luvas. "Ótimo". Sua voz tinha um toque de descrença. Eu mordi o meu lábio inferior, me perguntando se eu tinha dito a coisa errada. "Você acha que eu sou... bom." "Sim". Eu tive que forçar a palavra através de uma garganta de espessura. Eu olhei para ele com cautela enquanto ele lançou os olhos para cima e para baixo do meu corpo de uma forma que não era nada agradável. "Serena, eu tenho que lhe dizer algo." Ele andou, não havia outra maneira de descrever o movimento dos poucos passos em minha direção, insinuando-se entre as minhas coxas quando me sentei no balcão. Engoli em seco quando eu encontrei meus joelhos pressionando em sua cintura.


Ele colocou uma mão em cada um dos joelhos, em seguida, inclinou-se até que nossos lábios estavam quase se tocando. "Eu o quê?" Eu não conseguia pensar quando ele estava me tocando. "Nós não gostamos de ser chamados de bom." Ignorando meus lábios, inclinou a cabeça e deu um beijo quente e úmido para a cavidade da minha garganta. Eu enfiei os dedos por seu cabelo escuro e grosso, todo o meu corpo apertando com a necessidade. Comecei a calça quando ele deslizou os lábios para baixo, e sobre a parte superior de cada mama. Quando ele beijou seu caminho de volta até o meu ombro, meu pescoço, depois mordeu minha orelha, eu gemi. "Ser bom é lá em cima com o que está sendo chamado de bonito. Ou talvez ser dito que temos uma grande personalidade." Colocou o lóbulo da minha orelha na boca por apenas um segundo, ele me soltou e deu um passo atrás, deixando-me com a minha cabeça girando. Meus dedos agarraram as bordas do balcão enquanto eu olhava para ele, tentando diminuir minha respiração volta para a taxa normal. Ele olhou para mim, com o rosto branco, mas para a simples sugestão de um sorriso fantasma em torno dos cantos dos lábios. "Isso não foi legal", eu informei assim que eu encontrei a minha voz. Essa sugestão de um sorriso irrompeu totalmente. "Eu estava provando um ponto." Com um pequeno sorriso, ele abriu um armário e tirou duas placas brancas lisas e um copo de medição. Depois de colocar uma colher generosa de macarrão cozido em um prato, ele entregou para mim. "Eu tenho um pouco de tabela criada por lá." Ele apontou para uma extremidade da cozinha galley. "Vá em frente e começar. Que eu estarei lá." Eu assisti por um segundo como, ao invés de conchinha seu direito de servir em seu prato, ele colocou no copo medidor, preenchendo-o com cuidado para a taça marca de dois antes de despejá-lo na panela. Era estranho. Ele não parece o tipo de estar em uma dieta. Alex olhou para cima e encontrou-me ainda de pé lá. "Eu vou em apenas um segundo." Ele sorriu, mas a expressão me disse claramente que o que ele estava fazendo, ele não queria me ver. "Sinto muito." Flushing, eu fugia na direção que ele me tinha mostrado. Não importava o que ele estava fazendo - que não era da minha conta. Eu tinha coisas que eu não tinha a intenção de dizerlhe, também. "Como é?" Alex se juntou a mim na mesa de um minuto depois, uma mão segurando a placa, o outro esfregando distraidamente seu lado. "Eu fiz isso um milhão de vezes, mas eu não tenho vontade de envenenar uma linda mulher." Corar com o elogio, eu abaixei a cabeça e espetou um macarrão em forma de tubo com o garfo. "Eu não provei ainda." Peguei o macarrão fora do garfo com meus lábios, sibilando quando atingiu minha língua. Foi vapor quente, e eu lambi meus lábios enquanto rolava em torno de minha boca, tentando esfriar um pouco antes de eu engoli. Como eu mastigava, eu vi Alex observando os movimentos da minha boca com desejo indisfarçável. Minha boca seca de repente, era difícil de engolir, mesmo que a caçarola foi surpreendentemente saborosa. "É... é bom." Ele não estava fazendo nenhuma tentativa de esconder seu desejo de mim, e eu não sabia o que fazer com isso. Eu não sabia o que fazer com ele, este homem que poderia ter qualquer menina e ainda parecia ter me escolhido. Este homem, que tão claramente me queria, e ainda não tinha tentado ter-me ainda.


Pelo menos, ele ainda não tinha tentado percorrer todo o caminho. "Coma". Ele esfregou seu lado novamente quando ele se sentou e começou a comer a sua própria refeição. "Você vai precisar de sua força se você esperar para me bater no Yahtzee. Não que isso vai acontecer... mas você pode tentar."

"Isso é doloroso para eu admitir." Alex recostou-se no sofá, com as mãos atrás da cabeça. Seu sorriso era triste. "Esse último rolo é um três de um tipo." Eu pisquei para os dados que eu tinha acabado de servir o copo de plástico azul em cima da mesa de café. Eu tinha rolado eles um total de cinco minutos, mas foi distraído por algo que Alex havia dito. O único jogo tinha tomado quase duas horas, porque nós conversamos muito. Nós rimos. Em algum lugar ao longo da linha que eu esqueci que eu deveria estar nervosa e desconfiada, e apenas nos divertimos. "É mesmo?" torcendo na cintura, eu olhava para baixo, para os cinco dados. Com certeza, três deles tinham desembarcado com seu número de seis lados para cima. Olhei para a minha folha de pontuação, e não podia deixar de sorrir enquanto eu atravessava fora da última coluna. "Eu ganhei!" Eu não conseguia parar a sensação absurda de felicidade. Foi apenas um jogo de tabuleiro... mas tinha sido muito divertido. Espíritos elevados, virei-me e enfei um dedo no peito de Alex. "Eu acredito que você disse que nunca iria acontecer, senhor." "Isso eu fiz." Seu raio movimento rápido, ele pegou a mão que estava tocando seu peito e puxou até que meu torso estava inclinado em sua direção. "Então, o que eu ganho?" O riso desapareceu de meus lábios como algo escuro e perverso atravessou seu rosto. "A escolha é sua." Sua voz era rouca, e eu senti como um relâmpago, me queimando de dentro para fora. Eu poderia fazê-lo? Eu poderia ser a negrito? Eu queria. Eu queria que ele. Eu corri minha língua sobre os lábios para umedecê-los como eu escorada minha coragem. Então, antes que eu pudesse perder a coragem, eu pressionei meus lábios nos dele, a primeira vez que eu havia beijado. Ele me deixou levar, deixe-me explorar sua boca com a minha. Minha respiração estava tremendo de nervosismo e necessidade reprimida como eu peguei o que eu queria, saboreando o beijo, então me afastei para olhar para ele com os olhos arregalados. Eu nunca tinha sido tão vulnerável como eu estava naquele momento. Eu tinha oferecido algo sem querer. Será que ele aceitaria? "Porra, Serena." Pressionando as palmas das mãos nas minhas costas, Alex me puxou para ele, esmagando seus lábios nos meus novamente. Eu gemia sob o assalto, não protestei quando ele me arranjou para que eu montasse em seu colo. Através das camadas de nossos jeans eu podia sentir o comprimento de sua ereção, provando para mim o quanto ele me queria. Eu tinha pensado que, quando esse momento chegasse, eu ficaria aterrorizada, que eu iria congelar.


Em vez disso, pressionada totalmente sem querer, necessidade cega arranhando minhas entranhas, desesperados para sair agora que tinha sido acordada. "Sim". Sua voz era baixa grosa como ele pegou a barra da minha camisa em seu dedo e retirou a lã até monte acima dos meus seios. Ele tentou puxá-lo sobre a minha cabeça, mas eu peguei-a com a mão livre. "Apenas... apenas deixe-a. Ok?" Arrepios arrepiou minha pele como ar frio atingiu a carne exposta da minha barriga, mas eles foram rapidamente aliviada pelo calor crua de seu beijo. Ele balançou a cabeça e deixe-me arranjar a minha camisa para onde eu estava confortável. Mudei, me certificando de que meus braços estavam cobertos. Satisfeita, hesitante, eu trabalhei em minhas mãos entre nossos corpos e desfiz os botões de sua camisa. Eu era lenta para ele, já que os meus dedos tremiam, e estávamos ambos ofegando pelo tempo que eu trabalhei a camisa de seus ombros. "Droga". Suas mãos segurou minha cintura, traçou as listras horizontais da minha caixa torácica. Então, com os olhos fixos em mim para avaliar minha reação, ele puxou um cálice do meu sutiã para baixo até que meu peito caiu livre do algodão. "Ohmeudeus". Seus dedos, tão gentil como eles tocaram meu mamilo nu, me fez apertar minhas coxas em cada lado de seus quadris. "Eu-oh..." "Tudo bem?" Ele acalmou os dedos por um momento, e eu arqueei em seu toque. "Sim. Sim, muito bom." Ele riu, em seguida, retomou os pincéis de luz de toque sobre a carne inchada. Meus quadris balançavam contra o dele, e ele assobiou uma respiração. Nossos lábios se juntaram novamente como ele gentilmente puxou meu segundo peito do tecido e deu-lhe as mesmas atenções. Minha mente estava em um redemoinho de cores brilhantes que eram pura sensação, e eu estava reduzido a uma respiração ofegante, tremendo bagunça. "Serena". Alex respirou meu nome contra o meu pescoço enquanto meus dedos percorriam os ombros largos. Eu podia ver a totalidade de suas tatuagens, os redemoinhos escuros estendendo-se a partir de meados bíceps, para cima e sobre os ombros, e até os omoplatas. Eu não poderia apreciá-los completamente, porém, porque a sensação de suas mãos sobre meus seios tinha turvado minha visão. Devagar, devagar, uma de suas mãos caíram de meu peito. Ele deslizou para baixo, sobre a curva suave do meu estômago, e entre as minhas pernas. Engoli em seco. Eu tinha as mãos aqui antes muitas mãos, mas nenhum deles jamais havia suscitado tanto calor. Ainda assim, eu congelei, sem saber o que fazer. "Isso é bom?" Quando olhei para ele, vi que aqueles olhos azuis profundos eram sérios e vigilantes. Ele estava prestando atenção ao que eu gostava, o que eu não fiz. Ele não ia ir mais longe do que eu queria. Eu balancei a cabeça, em seguida, pressionou meu rosto contra a curva de seu ombro. Ela estava úmida, e eu inalei o cheiro de sua pele. Lentamente, muito lentamente, ele esfregou os dedos entre minhas pernas, sobre a costura dos meus jeans. Eu mordi um gemido. Foi tão bom. Muito bom. Eu não queria que ele parasse. Eu ampliei minha postura para lhe dar melhor acesso. Os movimentos dos dedos eram lentos e com certeza, e eu senti a tensão enrolando-se na minha barriga.


Tracei um dedo sobre as tatuagens em seus bíceps enquanto ele me acariciava. Eu fiz uma careta através do calor, quando senti um franzir estragar o cetim de outra forma apertada de sua pele. Há... e ali. Aqueles eram... cicatrizes? Sim, pequenas cicatrizes, redondas que puxaram com força contra a pele circundante. Eles estavam escondidos tão habilmente pelas tatuagens que eram impossíveis de ver a partir de qualquer lugar, mas perto. Ele tinha cicatrizes. Eu também tinha. Eu me perguntava o segredo que ele tinha, que ele estava se escondendo de mim. Espontaneamente, a sensação sufocante se levantou e começou a sugar o meu ar. Eu endureci, tentou lutar por ele, para ficar no momento de prazer, mas o segundo eu tenso Alex tirou as mãos do que eles estavam fazendo, em vez me apertando frouxamente ao redor dos meus braços. Ele se afastou para olhar para mim. "O que há de errado?" Eu tremia por um segundo, olhando para longe. "Serena". Eu não podia deixar de olhá-lo quando ele usou esse tom. Seu rosto era sério, mas eu sabia que ele queria uma resposta. "O que aconteceu?" "Nada". A mentira saiu a minha língua como tinha feito tantas vezes antes. Desajeitadamente Peguei meus seios de volta para o meu sutiã, em seguida, puxou minha blusa para baixo. Eu estava mortificada, e com a mortificação, veio a vergonha escuro que me perseguiu durante anos. "Tudo bem." Sua voz tinha esfriado, e eu não pude deixar de me assustar com a mudança em seu comportamento. "Alex..." O olhar em seu rosto era branco, e enviou uma pontada por mim. "Eu não posso fazer você confiar em mim." Ele era... ele poderia se machucar? Fiquei intrigada com a ideia, com a ideia que eu tinha poder o suficiente para fazer isso. "Eu confio em você." Eu sussurrei, olhando para os meus dedos. "Você confia em mim com seu corpo." Sua voz era de fato. "Mas não com qualquer outra coisa. E isso é bom. Nós não nos conhecemos há muito tempo." Mas não foi bem, e eu podia ouvi-lo em sua voz. Podemos não nos conhecer muito tempo, mas havia uma conexão que ligava os dois de nós com força, que eu tinha acabado protestou contra a minha relutância em partilhar. "Eu sinto muito." A última coisa que eu esperava era que Alex a rir. Confuso, eu olhei para ele, e encontrou-o deitado de costas, tanto frustração e perplexidade evidente em suas feições. "Você é complicada." Ele era questão de fato, não dolorosa, mas eu vacilei independentemente. Um pouco irritada com esse comentário do cara que tinha acabado de ter suas mãos entre as minhas pernas, eu estava de pé, sacudindo os fios soltos do meu rabo de cavalo no meu rosto. "Você não tem ideia." Fiquei parado por um longo momento, sem saber. "Eu deveria ir." Eu tinha sido estúpida de fingir que eu poderia fazer algo tão normal quanto isso. Minha garganta estava grossa, mas eu mordi minha língua para evitar as lágrimas. Não. De jeito nenhum. Eu era mais forte do que isso. "Serena". Olhei pela minha cortina de ouro para encontrar Alex correndo os dedos pelos cabelos, os fios grossos esticado para cima de suas atenções. "Sente-se." Eu balancei minha cabeça e ficou exatamente onde eu estava. Ele deu um suspiro, em seguida, levantou-se. "Não vá a lugar nenhum." Ele desapareceu pela entrada para a cozinha, depois voltou com um pequeno saco de cordão.


Abrindo, ele começou a puxar os itens, colocando-os um por um na mesa de café, nomeandoos como ele fez. "Monitor de glicose no sangue. Tiras de teste. Pôquer Dedo. Seringas. Insulina de ação rápida. Insulina de ação lenta. Glucagon." Depois de ter esvaziado o saco, sentou-se no sofá novamente, desta vez empoleirar-se na borda, com as mãos entrelaçadas. Eu olhava para a pilha de itens. Eu não estava familiarizado com a maioria deles, mas tinha uma palavra me chamou a atenção. "A insulina? Você é diabético?" Eu olhei para o homem que era, pelo menos, seis pés três, a maior parte muscular. Ele era um dos mais saudáveis que procuram pessoas que eu já conheci, e eu disse isso a ele. "Eu tenho diabetes tipo 1. Insulino-dependente. É algo que acontece a partir do momento da concepção. Quando você é diagnosticado é apenas uma questão de tempo o pâncreas se manter fora." Do jeito que ele falou, o que ele estava me dizendo foi muito importante. "E eu sou saudável agora, mas eu não tenho sido por muito tempo." "Então... O que você faz com tudo... isso?" Eu franzi a testa e fiz um gesto em direção ao equipamento que ele tinha espalhado sobre a mesa de café. Ele pegou a coisa que ele tinha chamado um monitor de glicose no sangue. Ele foi envolto em uma pele de borracha vermelha brilhante, e parecia um pouco com um pequeno iPod. "Basicamente, a palavra diabetes significa açúcar na urina." Rolou o monitor entre as palmas das mãos. "A insulina é produzida pelo pâncreas e ajuda o corpo a usar os alimentos que são divididos em açúcares basicamente qualquer coisa com uma contagem de carboidratos. Macarrão, pão, bolo, frutas. Você está comigo?" "Sim." Apesar do meu desconforto de momentos antes, eu estava interessada. "Um diabético tipo 1 não produz insulina. Quando comemos algo com uma contagem de carboidratos, temos que injetar-nos com insulina suficiente para cuidar dele." Agarrou o monitor entre o polegar e o indicador, ele o acenou no ar. "Essa coisa me diz o quão bem eu estou fazendo. Diz-me se os meus açúcares são muito baixos e eu preciso comer alguns carboidratos, ou se eles são muito alto e eu preciso de um pouco de insulina extra." "Como você sabe quando usá-lo?" A ideia de que este grande homem, ridiculamente masculino na minha frente tinha que fazer algo como isso era tão estranho. Pensei em como ele estava medindo a sua porção de caçarola em vez de simplesmente despejá-la sobre a placa, e se perguntou se ele tinha que fazer isso com cada refeição. "Eu pico o dedo e uso o monitor, pelo menos, quatro vezes por dia, às vezes mais." Ele colocou o monitor em cima da mesa, pegou uma seringa e um frasco de um líquido claro. "Isso, juntamente com a quantidade de carboidratos que eu vou comer, diz-me a quantidade de insulina que preciso. É injetado nos braços, o estômago, os lados, ou a bunda." Pensei em como ele havia sido esfregando seu lado quando ele veio para a mesa. Ele tinha acabado de se injetou. "Então... é controlável, certo?" Eu senti como se estivesse fazendo as perguntas mais idiotas do planeta, mas eu não sabia nada sobre diabetes. "É, se você estiver vigilante." Ele colocou a seringa e frasco de volta na mesa. "Então todo mundo é... vigilante... como você é?" "Não." A palavra era plana, e eu pisquei, me perguntando se eu tinha perguntado a coisa errada. Ele forçou um sorriso quando viu minha expressão, esfregando as mãos sobre os joelhos. "Eu sou saudável agora, Serena. Mas... Nem sempre fui." Ele fez uma pausa, e eu sabia o que ele estava pedindo, sem palavras. Ele havia compartilhado algo comigo... era a minha vez.


Diabetes é tratado, é claro, mas eu não conseguia pensar em nada mal dele por isso. Não foi uma troca justa de informação. A escuridão eu tinha dentro de mim... ele nunca pode querer falar comigo novamente. Eu abri minha boca, depois fechou de novo. Algo sobre ele me fez querer compartilhar, tão mal. O segredo estava preso na minha garganta. A única pessoa que eu já tinha dito que era o único que deveria ter acreditado em mim, não importa o quê. E ela não tinha. Eu abri minha boca para tentar cuspi-la, mas disse algo completamente diferente. "As injeções. É isso que as cicatrizes em seus braços são?" Alex cambaleou para trás como se eu o tivesse ferido, esfregando sua mão sobre o lugar em questão, como se a pele ferida. "Não." Sua voz era plana, e mais fria do que eu tinha ouvido. Ele não disse mais nada. Meu olhar vacilou sob o olhar desafiador. Eu dei um passo para trás, depois outro, depois me virei e fiz meu caminho até a porta, agitando as emoções dentro de mim em um grande, nauseante ensopado. Eu não olhei para trás.


Eu corri mais rápido do que eu já tinha, empurrando-me até meus pulmões queimarem e os músculos das minhas pernas tremeram e ameaçarem doer. Arfando em grandes golfadas de ar quando me virei para o estacionamento MacKinnon, eu levantei a barra da minha T-shirt para enxugar o suor da minha testa. Eu não era estúpida. Eu tentei ir mais rápido porque correr me fez sentir como se eu pudesse talvez deixar meus problemas para trás, se eu tenho a velocidade certa. Eu nunca seria rápida o suficiente para ultrapassá-los completamente, mas eu tinha chegado rápido o suficiente para chegar à faculdade, sair daquela casa e longe da minha miséria. Retardando assim que cheguei ao lado do dormitório, eu me escorei contra ele com uma mão e, equilibrando em um pé, dobrei o joelho oposto e coloquei o pé atrás da minha bunda. Eu saboreava o trecho, tentando o meu melhor para não olhar para o carro batido contra o qual Alex tinha me beijado noites sem sentido atrás. Estremeci quando eu troquei as pernas, tentando ignorar a sensação de afundamento no meu intestino. Eu tinha realmente fodido as coisas com ele. O cara que me fez esquecer todas as trevas, e ainda assim a escuridão me impediu de dar a ele o que ele queria. "Idiota." Eu me repreendi quando puxei meu cartão do bolso zip dos meus shorts de corrida e entrei no dormitório. Em todos os anos que minha vida tinha mudado tão drasticamente, eu tinha procurado por uma pessoa que poderia me fazer lembrar o que eu era para ser. A pessoa que eu tinha sido antes disso ter começado. Mesmo quando eu tinha a esperança de que tal pessoa existia, eu nunca pensei que alguém iria querer mais de mim do que eu era capaz de dar. Os meninos na escola, eles tinham todos sido facilmente recebido o meu corpo em troca de alguns momentos de carinho secreto. Alex foi mais difícil. Ele queria mais. Eu queria, mas eu não podia dar o que ele estava pedindo. Eu estava de mau humor na hora que eu cheguei ao meu quarto. O mau humor se transformou em desconforto quando eu abri a porta e descobri que Kaylee estava acordada, sentada em sua cama com seu enorme livro de história da arte em seu colo. "Hey." Eu sabia que o meu sorriso era mais reservado do que nunca tinha estado com ela, mas eu não conseguia evitar. Desde a nossa conversa no outro dia, em que cada um tinha admitido um pouco mais sobre o nosso passado do que queria, as coisas entre nós tinham sido empoladas. O fato de que ela estava sentada aqui estudando sem um exame iminente me disse que Kaylee estava me sentindo como as coisas estavam fora também. Saber e mudar, porém, eram duas coisas completamente diferentes.


"Ugh. Como você pode fazer isso?" Alivio foi uma lufada de ar fresco que eu recolhi minha toalha e shampoo. Kaylee me fez a mesma pergunta a cada vez que eu ia para uma corrida. Eu costumo encolher os ombros e dizer a ela que eu gostei. Desta vez eu encontrei a verdade saindo da minha boca antes que eu pudesse impedi-lo. "Eu grande quando eu era adolescente." Não importava o tamanho do meu corpo, eu ainda tinha sido capaz de desenhar o tipo errado de atenção dos meninos com a promessa de que estava entre as minhas pernas, mas a gordura tinha sido uma camada de isolamento para mim, uma forma de me manter distante do sofrimento inevitável que o resto do mundo pode trazer para mim. "Muitas pessoas são gordinhas até que atingirem a puberdade." Vi que Kaylee estava escolhendo as palavras com cuidado. Virei a garrafa de shampoo mais na minha mão, e depois de volta no caminho certo novamente, pesando as minhas palavras, agora que eu ia deixar parte da minha deslizamento segredo. "Eu já tinha passado da puberdade. E... Eu não teria me importado em ser gordinha, se eu fosse saudável. Mas ganhei o peso de propósito." Desafiando-a a discutir comigo, eu olhei bem para ela, meu queixo preso fora desafiadoramente. Eu sabia que Kaylee era carinhosa, mas gostava de coisas sendo leves e alegres e divertidas. Eu era mais do que um pouco chocada que ela olhou de volta para mim, sua expressão calma mortal. "Você não é mais pesado." Ela virou uma página em seu livro, e depois outro, embora ela não estivesse olhando para o livro. "Não", eu concordei. "Eu não sou. E eu não vou me deixar ser nunca mais. É por isso que só pode tomar leite desnatado em meu café. É por isso que eu entrei em ioga. E é por isso que eu corro." Sem esperar por uma resposta, eu empurrei para fora do pequeno quarto do dormitório e fiz meu caminho pelo corredor até o banheiro das meninas, meu coração batendo freneticamente contra minhas costelas. Mecanicamente, eu me mudei para um dos chuveiros e despojado do meu rolamento. Deslizando meus pés em meus chinelos de borracha, eu liguei o chuveiro e entrei debaixo dele. Virei o calor tão alto quanto ele iria, esperando para queimar um pouco da vulnerabilidade súbita. Eu nunca disse a ninguém antes que eu tinha ganhado o peso de propósito. Eu nunca quis. Engolindo em seco, eu inclinei minha cabeça para trás e deixar a água fervente atropelar o meu rosto. Eu provei o sal do meu suor e estremeceu. Minha mãe sabia que algo estava errado comigo tão logo os meus problemas começaram. Mas ela não tinha empurrado, não tentou o seu mais difícil de obter a resposta de mim, do jeito que eu pensei que a mãe deveria. Em vez disso ela o afastou ordenadamente, como se não fosse real, se ela não podia vê-lo. Eu sempre me perguntei se ela sabia, se de alguma forma ela tinha adivinhado a verdade, mas não tinha sido capaz de enfrentá-lo. Independentemente disso, no momento em que eu disse a ela, eu sabia que ela realmente queria não acreditar em mim, ou que ela falou-se em acreditar que ele não poderia ser verdade. Ela pensou que meus problemas de peso, a maneira como eu me escondo atrás de longas mechas de cabelo, os rumores sobre mim e tantos meninos eram simplesmente a minha forma de expressar rebeldia adolescente. Eu não tinha certeza se eu estava sempre indo para ser capaz de perdoá-la por isso. Como eu ensaboava mecanicamente shampoo citrus perfumado em meus cabelos, meus pensamentos voltaram para a minha companheira de quarto. Minha melhor amiga.


Eu pensei que eu conhecesse Kaylee por dentro e por fora, mas nos últimos dois dias tinham me dito que eu não era o único com demônios em meus pesadelos. Isso significava que ela iria me entender. Com a espuma shampoo rodando pelo ralo, eu me perguntava como que seria dizer a alguém que realmente importava. Mas se eu dissesse Kaylee, então eu não teria nenhuma razão real para não contar a Alex. A aversão e descrença no rosto de minha mãe foram gravados na minha mente para sempre. Eu não penso verdadeiramente que Kaylee reagiria da mesma forma, mas eu sabia que iria alterar a sua percepção de mim para sempre, e eu não quero isso. Alex, no entanto... Eu não podia deixá-lo pensar que eu era suja. Enquanto eu secava a umidade fora da minha pele, eu olhei para as linhas prateadas que listradas meus braços. Na maioria das vezes eu era capaz de esquecer que eles estavam lá, mas de vez em quando eu peguei um vislumbre. As cicatrizes eram como fantasmas que poderia ser batido em sua apresentação, mas nunca totalmente exorcizado. Ao contrário de Alex, eu não tinha escondido as minhas cicatrizes com tatuagens. Eu precisava do lembrete visual para me impedir de fazer algo auto-destrutivo. Algo como me envolver com um menino lindo que ficaria indignado se soubesse quão suja eu realmente era. E se eu visse que desgosto no rosto de quem fez tudo melhor, eu não tinha certeza se eu poderia viver com a emoção resultante. Eu ouvi o silvo do spray, vi o vapor como alguém na cabine ao lado sobre começaram seu banho. Um momento depois, o cheiro de lavanda bateu no meu nariz, sabonete ou shampoo ou qualquer outra coisa inócua, mas foi o suficiente para me fazer vomitar. De repente, miseravelmente, tirei meu roupão em torno de mim e coloquei o cabelo encharcado de volta para o meu cabelo elástico, em seguida, saiu correndo do banheiro, do cheiro enjoativo mais rápido que pude. Alex era um grande cara, e eu queria, queria ele mais do que eu sempre quis alguém ou alguma coisa na minha vida. Eu o queria o suficiente para que eu não quisesse manchar-lhe as minhas trevas. Minha mente estava tomada. Eu não ia vê-lo novamente.

As vaias e assobios de sábado à noite no campus estavam em pleno andamento fora da minha janela. Deitei-me de costas na minha cama, meu livro de Psicologia Social equilibrado em cima de mim. Fazia três dias que eu tinha falado com Alex. Ele mandou uma mensagem, e ele chamou, e eu tinha ignorado tudo. Foi melhor assim. Meu quarto era um silêncio mortal, além dos barulhos filtrados de fora. Kaylee estava em outra festa da fraternidade, não com Joel desta vez, mas com um cara que Joel tinha apresentado a ela. Normalmente eu teria revirado os olhos e brincado com ela bem humorada sobre ser uma comedora de homens, mas a piada não parece tão engraçada para mim agora. Kaylee teve claramente um problema que ela não estava pronta ou disposta a compartilhar comigo, e que estava tudo bem, ninguém entendia a necessidade de manter um segredo melhor do que eu. Mas pelo menos ela estava vivendo com ele, estava se divertindo.


Eu me mudei de casa, havia parado o meu comportamento auto-destrutivo, mas foi para todos os intentos e propósitos presos na mente da adolescente que eu tinha sido. Pensei em Alex e gemi. Minha mão subiu a correr sobre meus lábios. Eles vibraram apenas com a lembrança de seu beijo, da forma como sua boca tinha jogado sobre a minha. Eu queria mais. Eu queria ele. Eu não poderia tê-lo, a menos que ele tivesse a minha merda junta. Carrancuda, eu joguei meu livro de lado e sentei-me em linha reta. Peguei meu celular, abri a tela e abri minha lista de contatos. Timidamente eu fiz a varredura através da lista até que eu encontrei minha mãe. Felicity foi a entrada rótulo não mãe, certamente não a mãe. Sentindo-me como se uma grande pedra foi apresentada na base da minha garganta, eu apertei o número, então cai para trás plana sobre a cama. Enquanto ouvia os toques do outro lado, eu puxei o meu cabelo na frente do meu rosto, e também organizei meus dois travesseiros para que uma era em ambos os lados da minha cabeça. Eu estava em um casulo, escondida. Segura de danos. "A filha pródiga se digna a chamar." Eu deveria ter desligado no momento em que ouviu a saudação irônica da minha mãe. Eu não estava preocupada que Bob iria atender o telefone, porque eu me recusava a chamar o número de casa, por essa mesma razão. "Oi, Felicity." Fiz questão de manter minha voz calma, embora o próprio som de sua voz me fez querer gritar. "Como você está?" Houve uma pausa, e eu imaginava que eu tinha a pegou desprevenida. Eu raramente a chamava, e eu certamente nunca perguntou como ela estava fazendo. "Por que você está chamando, Serena?" Ela finalmente perguntou. "É sábado à noite. Fiquei com a impressão de que você estava pelo menos tentando viver uma vida normal, agora que você está na faculdade." Meus dentes rangeram, e a frustração fez mais apertado os nós em meu peito, me impedindo de plena inspiração. "Eu quero falar sobre algo." As almofadas que tinham sido apenas alguns segundos antes, um porto seguro agora se sentia como se estivessem me sufocando. Enfiei-los para fora da cama e sentouse, empurrando os fios de linho do meu cabelo para fora do caminho. "Você precisa de dinheiro?" Havia uma presunção na voz de Felicity que me fez querer jogar alguma coisa. "Não." Eu aterrar a palavra por entre os dentes cerrados. "Eu tenho bolsas de estudo. Você sabe disso." Quando eu disse a ela que a escola que eu ia, e como eu joguei a pagar por isso, ela não acreditou em mim. Não com a ferocidade com que ela duvidava do outro conto mais importante, mas ainda assim, ela precisava de um pouco convincente, como se não pudesse acreditar que eu era capaz de obter uma entrada completa para uma boa faculdade. "Bem, ela não pode ser muito dinheiro. Não é como se você é uma atleta." Isso, eu sabia, era uma referência velada ao peso extra uma vez eu tinha levado. "A bolsa é muito, mais eu ensino ioga no campus para ter mais dinheiro." Eu não preciso explicar isso a ela, mas disse que de qualquer maneira. Talvez eu, pela primeira vez, queria ganhar um argumento.


Não que isso foi um argumento de que era apenas uma conversa normal, porque era a mulher que me deu a vida. "Você pode fazer ioga?" A surpresa era evidente na voz de Felicity, e abafei um grito. Eu comecei a praticar ioga quando eu ainda morava com ela e Bob. Eu não poderia contar o número de vezes que eu ia correr até a cozinha para a porta dos fundos, dizendo-lhe que eu estava fora do estúdio de ioga. Mas isso era Felicity, cabeça enterrada debaixo de seis metros de areia. Ela não absorvia qualquer coisa que ela não quisesse, qualquer coisa que pudesse atrapalhar seu mundinho perfeito. "Eu quero falar sobre Bob." Um grande tremor acumulou meu corpo assim que as palavras saíram da minha boca. O repentino silêncio do outro lado da linha me disse que eu tinha conseguido chocar minha mãe. Eu nunca quis falar sobre Bob - nunca quis vê-lo ou ouvi-lo, ou ouvir alguém falar sobre ele. Por isso, ela sabia exatamente o que estava se referindo, e eu sabia disso. "Felicity?" O silêncio se estendeu diante, espesso e tenso mesmo através da linha telefônica. Um pequeno rebento de esperança começou a se desenrolar dentro de mim. Seria possível... que ela talvez ouviu neste momento? "Eu espero que você não esteja se referindo ao que eu acho que você está." Quando ela finalmente falou, sua voz foi coberta com uma fina camada de gelo. Que o gelo estava claro, não tinha cheiro ou gosto, mas ficou entre nós, uma vez que tinha por tanto tempo, uma barreira impenetrável. O frio cortante aproveitou esse pequeno broto concurso de esperança. Eu observava impotente como ela murchou e morreu. "Sobre o que mais eu estaria falando?" Notei com um início que a minha voz não soava tão diferente da dela - amarga e zangada. Eu ia lutar como o diabo antes de acabar com ela, apesar de tudo. "Você precisa parar." A voz de Felicity estava mais nervosa do que eu já ouvi antes, sibilante, lançada baixa e cheia de ódio. Embora eu dissesse a mim mesmo que não podia me machucar mais, eu senti um grande soluço asfixia bem nas profundezas do meu peito. "Parar com o quê? O que foi que eu fiz?" Eu odiava a angústia que eu podia ouvir em minhas palavras, odiava mostrar que a fraqueza quando eu passei anos tentando tornar-me forte. Eu odiava que, cinco anos depois, ela ainda se sentia como minha culpa, do jeito que ele me disse que era. "Eu nunca entendi por que você inventou essa história, Serena Jane, e eu nunca vou. Mas você é uma adulta agora, e você precisa superar isso. Qualquer motivo pouco deformado que tinha para tentar destruir essa família sumiu por muito tempo. Eu não aguento mais." A voz de Felicity passou de baixo para estridente. Bati meu punho na minha colcha, a frustração me enchendo até que eu senti como se eu pudesse dividir em dois. Não é minha culpa. Não é minha culpa. Pela primeira vez desde que eu tinha dezessete anos, eu abri a minha boca, e o som que saiu foi um grito. "Só porque você se recusa a acreditar em mim, não significa que não aconteceu!" Batendo meu dedo para baixo na tela para terminar a chamada, eu joguei o telefone tão duro quanto eu podia para a parede. Eu ouvi o estalo da tela, uma vez que se estilhaçou, mas não me importava.


Eu estava no meio da sala, com as mãos fechando em punhos mecanicamente, uma e outra vez. Eu não podia me mover, me senti congelada no lugar, com tanta emoção dentro de mim que eu estava paralisada. Eu precisava de parte dele. Havia apenas uma maneira que nunca tinha trabalhado, mas eu tinha jurado nunca mais fazer isso de novo. Eu dei um passo hesitante em direção a minha bolsa de maquiagem, depois outro. Então, corri para ele, o colapso de joelhos como eu freneticamente abria o zíper. Minha mão se fechou em torno do punho rosa fino da navalha Bic simples, e um prazer escuro deslizou através de mim. Era quase sensual, chamando meu nome, prometendo aliviar a minha dor. O interior do meu corpo fosse um bloco sólido de gelo. Meus movimentos bruscos, eu puxei minha camiseta para cima e sobre a cabeça, em seguida, atravessou meu braço esquerdo na frente do meu torso. A navalha era rosa brilhante e alegre na minha mão direita, um toque de cor em um mundo que de repente se desvaneceu em tons de cinza. Baixei-lo até que ficou pouco mais de seu alvo. A pele do meu braço estava pálida, enfiada através de veias ametista exuberantes. Linhas em relevo de prata listrada, um mapa para a liberação de minha dor. Seria tão fácil, tão simples. Use a navalha com a parte da pele, observar o fluxo de sangue carmesim, e com isso, a dor que estava me consumindo. Tão fácil de deixar o sangue se manter fluindo. Eu não sei quanto tempo eu fiquei agachada no chão, a lâmina de um sussurro de sua meta. Agachei-me até meus músculos queimados e apertados de ficar quieta. Não. Esta não era quem eu era mais. E ninguém, nem Bob, nem Felicity, ninguém poderia me fazer voltar. Lentamente eu coloquei a navalha na minha bolsa de maquiagem, então fechei o zipper. Eu caí de joelhos e me arrastei até a cama. O lance contra a parede tinha rachado a tela do meu celular no meio, mas ainda funcionava. Com os dedos trêmulos, abri uma conversa de texto que não tinha sido tocado em dias. <O que você está fazendo agora?> Eu fiquei como eu estava, de joelhos sobre a cama, o telefone na mão, até que a resposta veio. <Acabei de chegar do treino. O que houve?> Não perguntando por que eu não tinha estado em contato, sem culpa. Meu corpo caiu com alívio. <Posso ir aí?> Mordi o lábio e observei os pontos na tela que me disse que ele estava digitando uma resposta. Nosso relacionamento era tão novo que, normalmente, eu não teria sido tão para a frente. Mas Alex me fez esquecer. Ele era o único que poderia lavar o gosto amargo de distância. Meu celular vibrou, mostrando sua resposta. <Mal posso esperar para ver você.> Isso foi quando eu finalmente chorei. Eu nunca quis chegar perto de alguém do jeito que eu estava conhecendo Alex. Mas quando alguém como ele me queria, como é que eu deveria dizer não?


Bati na porta da frente de Alex, em seguida, abracei os braços em minha volta enquanto eu esperava que ele respondesse. Eu estava com frio, tinha sido frio desde que eu tinha substituído a navalha na minha bolsa de maquiagem. Eu sabia exatamente como eu estava indo para aquecer-me para cima. "Hey." Eu quase engoli a minha língua, quando ele abriu a porta. Seu cabelo estava molhado, calça de moletom cinza pendurado baixo em seus quadris... e seu peito estava nu, ainda frisado com água de seu chuveiro. Todo o seu torso, os músculos longos e magros dele, foi descoberto ao meu ponto de vista. Eu podia ver suas tatuagens, os arcos de roda intrincados deles, e se eu olhava, podia ver as pequenas marcas que eram suas cicatrizes. "Serena?" Seu rosto mostrava nenhum julgamento, mas eu sabia que eu parecia um pouco selvagem. Meu rabo de cavalo tinha quase caído, os fios soltos rosnou ao redor do meu rosto. Eu estava vestindo calças de ganga rasgadas que eu tinha em um sábado à noite dentro da minha T-shirt velha e tinha o logotipo desaparecendo do estúdio de ioga em casa. Eu podia sentir a intensidade nos meus olhos que eu olhei para cima e para baixo. "Hey. Você está bem?" Devagar, em silêncio, eu pisei em seu apartamento. Deliberadamente, eu fechei a porta atrás de mim, então tirei dos meus tênis. "Eu estou agora." Me elevando na ponta dos pés, eu apertei os braços superiores em minhas mãos. Ele sacudiu a sua frieza, mas que não permaneceu imóvel, observando-me constantemente. "Beije-me." Eu não teria perguntado, mas eu não conseguia alcançá-lo, a menos que ele baixasse a cabeça. Embora parecia que ele queria me perguntar o que estava acontecendo, ele fez o que eu pedi. Curvou-se, roçou sua boca quente e úmida sobre a minha fria, seca. A conexão era elétrica, o que provocou a vida dentro de mim e fez tudo brilhante. "Sim." Eu assobiei a palavra, entrelaçando meus braços ao redor de seus ombros. Ele respirou fundo quando eu pressionei meu corpo contra o dele, e eu senti sua ereção endurecer contra a pele macia da minha barriga. "Mais." Eu empurrei minha boca na sua, exigindo um beijo mais. Suas mãos espalmadas sobre as minhas costas, traçando meus ombros enquanto sua língua lambia sobre a costura dos meus lábios, em seguida, mergulhou para dentro para varrer os dentes. Quando o beijo terminou, a nossa respiração combinada era irregular e rápida. "Diga-me o que está errado." Suas mãos nunca pararam de se mover, seguindo a linha da minha espinha enquanto eu me movia inquieta em seus braços. Embora eu senti seu corpo enrijecer sempre que roçava sua ereção, ele não fez nenhum movimento para pressioná-lo dentro de mim.


Não fez nenhum movimento para se aproveitar de mim quando eu estava me sentindo vulnerável. Eu enterrei meu rosto em seu peito e balançou a cabeça. "Por favor." Minha voz era um sussurro, meus dedos pressionando nos músculos sólidos de seus bíceps. "Por favor. Eu preciso que você lavá-lo." Frustração me encheu quando ele deslizou as mãos da minha volta para meus braços, me puxando para trás o suficiente para que ele pudesse olhar para o meu rosto. Seus olhos percorriam em cima de mim por um longo, minuto inquieto, como se ele estivesse tentando alcançar dentro de mim, descobrir o que me fez vibrar. "Serena. Eu não posso fazer isso quando você está tão obviamente chateado." Sua expressão era firme. Meu estômago revirou. Eu vim com ele para o conforto, assim como eu tinha ido a todos os meninos na escola. Mas ele era mais para mim do que um corpo sem rosto. Ele merecia uma explicação. Ou, pelo menos, parte de uma. "Eu... Acabei de falar com minha mãe." Eu não poderia esconder o desgosto que coloriram minhas palavras. "Eu, realmente não nos damos bem." "Muitas pessoas não se dão bem com os pais." Ele colocou um dedo embaixo do meu queixo, levantou meu rosto em direção a ele, para que eu não conseguisse me esconder. Ele não ia me deixar sair facilmente, um fato para o qual eu tanto agradeci e amaldiçoei. "Eu nunca vou voltar para lá." Minhas palavras eram planas, e provei na minha língua quase dormente. "Por quê?" Ele perguntou. Eu afundei meus dentes profundamente em minha língua para parar a torrente de palavras que queria vir. Eu olhei para ele, os olhos arregalados, a boca bem fechada. "Tudo bem." Ele disse finalmente, e eu vi a aceitação cautelosa em seus olhos. Eu tinha-lhe dado alguma coisa, pelo menos, e que ele não poderia ter conhecido, era mais do que eu já tinha dado a ninguém. Eu tremia e esperei. Ele teve que fazer o próximo movimento. Eu tinha que saber que ele realmente me queria. "Nada de sexo." Eu pisquei, surpresa, enquanto ele falava. Seu rosto estava feroz e resoluto. "Você não me quer?" Apreciei o que ele estava tentando fazer, mas eu não poderia deixar de me sentir um pouco mal. Ele riu, então, um grande rugido de som que me tomou de surpresa. Ele olhou para baixo, e eu segui seu olhar, sugando a respiração quando eu vi o que ele estava apontando para. "Querer não é o problema, Serena." Isso, eu pensei, era bastante óbvio. "Então o que é?" Se eu admitir para mim mesma, eu estava um pouco aliviada no limite que tinha definido. Eu não era virgem, isso era certo, mas Alex... Alex era diferente. "Você não está pronta." Ele se inclinou, e o beijo foi um leve sussurro, uma provocação mais do que qualquer coisa. Eu suspirei, chegando a correr os dedos pelo cabelo. Então, minha boca estava esmagando sob a dele, e minhas pernas estavam em volta de sua cintura. Eu gemi quando ele me levantou logo depois dos meus pés, as mãos colocando minha bunda através do jeans rasgado.


Eu entrelacei os braços ao redor de seus ombros enquanto ele me levou ao fundo do corredor do seu pequeno apartamento. O quarto que ele me trouxe em estava escuro, cheio de ondulações de sombras das luzes artificiais externas. Suspirei quando ele me abaixou em uma cama, virando meu rosto para pressioná-lo em um travesseiro que cheirava a ele. "Posso acender a luz?" Sua voz era rouca, e eu mudei inquieto enquanto raspava palmas ásperas sobre a faixa de pele entre os meus t-shirt e jeans. "Eu quero ver você." "Não. Por favor." Eu estava me sentindo bastante vulnerável. Eu não podia, simplesmente não podia, tratam explicando as minhas cicatrizes, e não depois que eu quase tinha feito esta noite. Houve uma pausa, um silêncio, e suas mãos pararam de se mover. Mudei inquieta, precisando sentir o seu toque em mim, queimando de dor. "Tudo bem." Eu chorei quando ele me puxou para a beira da cama, dobrando os joelhos para que meus pés estivessem cavando na borda do colchão. Curvando-me, ele abaixou a boca nos meus em um beijo lento. Ele traçou um caminho para baixo da linha da minha mandíbula e no oco da minha clavícula. Quando a mão dele deslizou por baixo do algodão gasto da minha T-shirt eu tremi. Ele fez uma pausa, seus lábios se movendo ao meu ouvido, onde ele mordiscou o lóbulo. "Você quer que a camisa fique?" Sem dizer nada eu balancei a cabeça, mas em vez de retirar a mão, como eu pensei que ele faria, ele continuou sua exploração, mas manteve a camisa como uma barreira entre os olhos e minha pele. "Oh". Quando chegou nas minhas costas, ele desabotoou meu sutiã, então encheu as mãos com meus seios. Uma onda de calor me liquefeito de dentro para fora como ele brincou com a pele distendida dos meus mamilos. Minhas mãos arranharam sobre o tecido macio de sua colcha, finalmente encontrando compra no elástico de seus suores. Sua respiração assobiou quando os meus dedos acariciaram as superfícies planas de seu estômago, seus quadris. Suas mãos acariciou meu torso, encontrando minha cintura também. Minha respiração ficou presa na minha garganta quando ele brincou com o botão da minha calça jeans. "Isso é bom?" Nervos estavam um milhão de agulhas minúsculas picaram na minha pele, acordando todas as minhas terminações nervosas. Lentamente eu balancei a cabeça, em seguida, percebeu que ele não poderia me ver no escuro. "Sim." Minha voz parecia enferrujada, como se eu não tivesse usado por vários dias. "Sim. Está tudo bem." Percebi com um início que eu não estava mentindo. Eu queria isso. Eu queria que ele me levasse até onde ele iria, mesmo que não envolva sexo completo. Eu transformei minhas mãos sobre o meu estômago quando ele puxou o botão através de seu buraco. O zíper se movendo através de suas trilhas foi uma grossa metálica, e um dos sons mais dolorosamente eróticos que eu já ouvi. Sem dizer nada, eu levantei meus quadris como ele puxou o jeans confortável pelas minhas pernas. Então ele se ajoelhou entre as minhas pernas, um dos meus pés em cada lado dos ombros. Ele pressionou um beijo suave para o interior de uma das minhas coxas, e eu quase saltei para fora da cama com a sensação. "Eu tenho que te provar." Solavancos frio em minha carne, e depois desapareceu em um calor febril. "Você vai me deixar?"


Oh Deus. Oh Deus. "Sim". Eu chorei quando ele deu um beijo entre as minhas pernas, através do algodão da minha calcinha. E então meu mundo foi brilhante, sensação minha única realidade, como ele usou sua boca em mim, puxando minha calcinha para o lado. "Eu quero ouvir você gozar." Sua voz era rouca, os dedos de sua mão livre cavando a pele macia da minha coxa. "Eu quero tanto você." Suas palavras cortaram a neblina quente em que eu estava flutuando. O prazer que tinha enrolada firmemente dentro de mim soltou, e eu fiquei tenso em torno de seus lábios. "Eu-eu não acho que eu posso." Eu podia ouvir a vergonha na minha voz. Eu balancei minha cabeça de um lado para outro na cama, tentando desalojar a memória de uma outra voz. Eu vou fazer você gostar. "Eu sinto muito." Lágrimas engrossou minha garganta enquanto, lentamente, Alex tirou os lábios do espaço entre as minhas pernas e alisou minha calcinha de volta no lugar. "Eu-eu quero, eu-" Eu era um porra de um bloqueio de pênis. "Está tudo bem." Ele apertou mais um daqueles beijos suaves para o interior da minha coxa, então a minha barriga enquanto ele se movia para trás o meu corpo. Minhas pernas dobradas pressionado em seus lados, como ele me passou para trás na cama, variando-se por cima de mim. Senti a aspereza de suas calças abrasão minha pele sensível, nua. "Você quer parar tudo, ou apenas isso?" Seus lábios roçaram os meus enquanto ele sussurrou, e minha pélvis arqueou contra ele, apesar de mim mesmo. "Você não é louco?" Esta perto que eu podia ver o rosto dele, mas ele estava cheio de sombras na sala escura. Suas pálpebras estavam a meio mastro, seus olhos atentos em mim, mas nada sobre a sua expressão disse que ele estava chateado comigo. "Claro que não." Ele franziu a testa como se eu o tivesse chocado. "Por que eu seria?" Eu soltei uma gargalhada, eu não podia parar. Ele me olhou com curiosidade, depois gemeu quando, timidamente, eu trabalhei a minha mão entre nossos corpos, na cintura elástica de seus suores, onde eu o levei na minha mão. "Eu não quero parar.", Disse. Ele empurrou para a frente em meu punho, rosnando na curva do meu pescoço. Essa mesma incerteza tomou conta de mim, quando, com um gemido de dor, ele pegou meu pulso entre os dedos e tirou minha mão de suas calças. "Se você fizer isso, eu não vou ser capaz de parar." Sua voz era triste, e eu não podia deixar de sentir um pouco o prazer que eu era o único que estava a fazer-lhe sentir que espera. "Tudo bem." Mordi o lábio, ainda deitado debaixo dele. "Será que... temos que parar tudo?" Eu gritei quando ele mordeu meu pescoço, em seguida, beijou-lhe o caminho de volta para os meus lábios. "Não." Sua voz era tão ofegante quanto a minha, e eu sorri contra a sua boca. "Não, nós não temos."

Alex roncava. Eu não podia deixar de achar engraçado que esta prefeita criatura tinha uma falha. Meus ombros balançaram silenciosamente com o riso como eu saiu da cama, peguei meu jeans do chão e o vesti.


A diversão desapareceu quando eu voltei para a cama para uma última olhada. Ele adormeceu logo depois que paramos de brincar, com um braço em volta de mim, o outro atrás de sua cabeça enquanto ele estava deitado de costas. Na verdade, eu estava um pouco aliviada. Alex acordado exigiu toda a minha energia, a minha atenção, apenas por ser quem ele era. Adormecido ele ainda era lindo, mas a animação que o fez tão atraente quando acordado dormiu com ele, permitindo-me a chance de respirar. Estendi a mão e acariciei seu braço, franzindo a testa quando meus dedos encontraram a textura de suas cicatrizes. Mordendo meu lábio, eu dobrei e acendeu a pequena lâmpada que estava em sua mesa de cabeceira. Ele resmungou um pouco, ainda dormindo, e atirou um braço sobre os olhos, quando a luz dourada aqueceu o ambiente. Então ele relaxou no sono, permitindo-me a oportunidade de olhar para ele. Seu moletom ainda estava ele, embora eles pendurassem um pouco baixo agora do que tinha antes. O brilho do suor do nosso encontro estava secando em sua pele, deixando para trás um cheiro almiscarado que até agora estava me deixando selvagem. Mas o que eu realmente queria fazer agora, enquanto ele estava dormindo, e seus olhos não eram para mim, foi a olhar para suas cicatrizes. Ajoelhada ao lado da cama de modo que eu estava ao nível dos olhos com o braço caído sobre os olhos, me inclinei até que eu estava apenas uma polegada de distância de sua pele. Cima e para baixo os lados de sua cintura, e nas partes do braço que teria sido carnuda se não fossem tão enfraquecida, eu vi dezenas de minúsculos pontos vermelhos, cada um do tamanho da cabeça de uma agulha. Eu tinha certeza que eram de suas injeções de insulina, os tiros que ele tinha de dar-se pelo menos três vezes por dia. As cicatrizes que eu tinha notado a outra noite eram maiores do que isso. Eu tive que olhar atentamente para encontrá-los, já que eles foram tão habilmente cobertos por sua tinta. Mas lá estavam eles. Um, dois... onze, doze. Contei uma dúzia em seu braço direito, e eu imaginava que havia mais à sua esquerda, e em sua volta. O que tinha feito isso? Um cigarro? Um laser? Grandes faíscas? No caminho teve suas injeções, ou suas picadas no dedo, causando estes. Eu não iria contar a ele sobre o meu passado, e por isso eu certamente não poderia perguntar a ele sobre seu. Mas o fato de que ele tinha esses... Que a tinta estava por cima me disse que ele tinha escolhido deliberadamente escondê-los. Ele também tinha segredos que não queria que o mundo soubesse. No fim das contas que não podem nos ajudar, mas por agora... Por agora, isso me fez sentir como se eu não estivesse sozinha.

"Você saiu." Meu telefone tocou, assim que entrei no meu quarto. Kaylee ainda estava fora, então eu não me preocupei em manter a minha voz. "Eu fiz." Minha voz tremeu quando eu saí do meu tênis, minha calça jeans, e coloquei minhas calças de pijama. Minha pele estava inchada, sensível, em todos os lugares que ele tinha beijado e tocado. "Hmm." Ele não parece surpreso, e eu fiz uma careta enquanto eu puxei de volta minhas cobertas e deslizou para a minha cama. "Bem. Estou de volta ao meu dormitório. Voltei bem." Eu achava que era por isso que ele estava chamando.


"Você saiu antes que eu pudesse perguntar algo." Com as luzes apagadas, e meu rosto no travesseiro, eu quase podia fingir que ele estava aqui, na minha cama, comigo. "O que?" Eu não tenho que sussurrar, mas eu fiz assim mesmo. "Eu quero um encontro." Eu endureci, embora nós saímos várias vezes, esta foi a primeira vez que qualquer um de nós tinha usado a palavra com e. "Eu acho que nós apenas tivemos um." Ele bufou uma risada, e eu não pude deixar de rir junto com ele. "Não esse tipo de encontro... embora quando quiser esse tipo de encontro, é só me avisar." Meu sorriso desapareceu um pouco, mesmo na forma de calor me impregnado de suas palavras. Não importa o quanto eu gostei que tínhamos feito, o argumento de Felicity tinha sido o catalisador, o que trouxe essa amargura de volta para a raiz dentro da minha boca. Eu balancei minha cabeça, irritada. Não. De jeito nenhum que eu ia deixá-la arruinar isso para mim. "Que tipo de encontro, então?" Minha mente percorreu o clássico jantar e filme. "É para uma festa beneficente." "Ah." Eu levantei minha cabeça, considerando. "É para o abrigo?" Eu tinha uma imagem mental de longas mesas de banquete, com os cães peludos e línguas babando revestem cada lado. "Nâo. É para a Associação de Pais Adotivos de New Haven." Não era o que eu esperava. Senteime na cama, torcendo minha colcha entre meus dedos. "Por que você está indo?" Até agora eu sabia que Alex bem o suficiente para saber que isso não seria um motivo aleatório. "E para o que eles estão levantando dinheiro?" "O dinheiro é gasto em coisas que crianças na necessidade do sistema adotivo não conseguiria de outra forma. Uma semana no acampamento no verão, ou uma bicicleta. Às vezes, se a criança ainda tem dezessete anos, quando começar a faculdade, os livros de seu primeiro semestre." Eu pensei que eu peguei um traço de melancolia, e sabia, sem dúvida, que Alex tinha sido uma dessas crianças. "Você era uma criança adotiva? Aqui?" Toda vez que eu pensei que eu iria descobri-lo, ele revelou algo novo que eu nunca teria imaginado. "Eu não sabia que você era de New Haven." "Você não perguntou." Não houve julgamento em seu tom, mas eu ouvi o que ele não disse, eu continuei a partilha de informações sobre o nosso passado a um mínimo, e eu fiz isso de propósito. A culpa era pesada, me empurrando para baixo na minha cama. "Você é voluntário lá?" Ele trabalhou em um abrigo de animais, e parecia bom demais para ser verdade que ele seria um voluntário lá também. "Não." Ele soltou um grande suspiro, e eu podia tudo, mas imaginá-lo passando as mãos por esses picos de seu cabelo. "Não, pois a maior parte do ano eu tento esquecer que eu era uma criança adotiva em tudo. Mas eu vou a esse benefício, com um par de outros que costumavam ser filhos adotivos também. Para pagar as nossas dívidas, eu acho." Fiquei em silêncio. Ele tinha acabado de compartilhar mais comigo em uma frase que eu jamais poderia esperar para compartilhar com ele. "Basta pensar nisso, ok?" Eu balancei a cabeça, mas ele não estava lá para ver. "É na próxima sexta-feira." "Tudo bem." Eu não tinha certeza do que fazer com o seu pedido. Se fôssemos a este evento juntos, ele ficaria como se fôssemos um casal real.


Éramos? A ideia tanto me apavorou quanto me emocionou. "Boa noite, Serena." Houve que rouquidão em sua voz de novo, me fazendo tremer e me lembrando de como sua boca sentia entre as minhas pernas. Eu nunca deixei qualquer garoto fazer isso antes. Eu nunca pensei que eu iria querer. À medida que desligou, eu pensei sobre como Alex estava conseguindo esmagar através de todas as barreiras que eu tinha. Foi libertador. Mas havia uma barreira que tem que segurar. Foi apenas a maneira que ia ter para ser.


"É esse." Puxando um dos últimos remanescentes vestidos em seu armário de seu cabide, Kaylee jogou toda a sala em minha direção, então caiu de joelhos para, eu assumi, comece a busca por sapatos combinando. "É perfeito para você." Revirei os olhos em sua direção, antes de examinar a roupa que tinham desembarcado no meu colo. Azul marinho e sedosa, foi na altura do joelho com um decote recatado. Muito simples e muito o meu estilo. "Este não é o seu estilo de costume." Eu ponderei o vestido, um pouco ofendido que Kaylee pensou que algo tão simples era 'perfeito' para mim. "Transformá-lo por perto." Ela saiu do armário por tempo suficiente para sorrir para mim, então voltei para vasculhar. Ela gritou quando uma avalanche de bolsas caíram da prateleira de cima. Eu fiz ela solicitado. Fiquei de boca aberta quando eu vi que a parte de trás do vestido recatado era inexistente. "Santo inferno." Não havia mesmo qualquer tiras para quebrar a nudez. Havia apenas ... nada. "De jeito nenhum." "Sim." Emergindo do armário com um par de bombas de prata e uma bolsa de noite de correspondência em suas mãos, Kaylee soprou a franja do rosto. "Ele vai comer você com esse vestido." Ele já me comeu, eu pensei, e senti o rubor resultante. Eu escondi atrás de uma análise aprofundada do vestido, não querendo Kaylee questionando a causa. Estávamos quase de volta ao normal, mas não estava lá, ainda não. Se eu mencionar as minhas reservas sobre um relacionamento com ela novamente, ele iria jogar tudo de volta o equilíbrio. "É um... talvez." Coloquei o vestido de lado, em seguida, olhou para o outro monte de vestidos que eu não tinha rejeitado completamente. Infelizmente, este número foi provavelmente o mais conservador. "Você não tem tempo para talvez." Kaylee abriu sua caixa de maquiagem e despejou uma enorme pilha de tubos brilhantes e garrafas em sua cama. "Duas horas até que você tem que ir. Isso é apenas o tempo suficiente apenas para embelezar você." "Puxa, obrigada." Eu sabia que ela queria dizer, mas fiz uma careta para ela, independentemente de ela classificados através de mais varas de rímel de uma menina poderia usar em um ano. Na verdade, parecia que ela tinha vindo a ter por mais do que isso, como desde o início do primeiro ano, quando nos conhecemos. Estávamos agora no segundo ano. Isso foi um monte de maquiagem. "Este aqui." Jogando um tubo rotulado Supremo Estender em cima das bombas de prata, Kaylee assentiu com satisfação. "Por falar nisso, eu tenho um presente para você."


Até agora ocupada com batom, ela balançou a cabeça na direção de um saco que estava em sua mesa de cabeceira. As listras cor de rosa e branco e logotipo familiar de uma grande cadeia de lingerie me fez levantar as sobrancelhas. Eu comprava a minha calcinha de algodão, onde quer que passava a ser colocado à venda. Eu tinha certeza de que tudo o que foi neste saco ia ser tão fora da minha zona de conforto que eu estava certa que Kaylee sabia. "Meu Deus." Peguei o papel integrante do tecido da bolsa, abriu-a e recuou. Puxar o pedaço de renda azul elétrico, eu conectei fora um dos meus dedos e sacudiu-a Kaylee. "Que diabos é isso?" Eu tinha uma ideia muito boa. "É uma tanga. Duh." Depois tirou os itens que ela queria usar, Kaylee deixou o resto para trás em uma montanha metálica gigante. Um punhado grande caiu quando ela se levantou para ligar em seu ferro de ondulação, e eu estremeci como eles bateram no chão e espalhados. "Eu não preciso de uma tanga. Eu não vou usar isso." Se alguém, não Kaylee tivesse dado isso para mim, eu teria ficado mortificada. Como se fosse, eu simplesmente me contorcia com desconforto. "Nem todos nós gostamos de fio dental nossas bundas, muito obrigada." "Se você não usá-lo você vai ter linhas de calcinha com esse vestido." Este foi jogado por cima do ombro para mim, como ela se abriu ainda um outro saco, desta vez cheio de joias. Olhei para o pedaço de tecido que estava disfarçado de cuecas. Linhas panty não eram algo que eu pensei sobre com o jeans que eu usava todos os dias. "Eu nem sei se eu vou." Eu cuidadosamente coloquei o pedaço do laço na parte superior do vestido sem costas, em seguida, fez uma careta para Kaylee. "Você está namorando o cara. Claro que você está indo." Embora ela não pudesse ter conhecido a importância por trás de suas palavras, senti o peso delas. "Eu não estou namorando com ele." Eu disse cuidadosamente, procurando a minha escova apenas para ter algo para fazer com as minhas mãos. "Ele só precisava de um encontro." "Serena". Kaylee virou-se e, apesar de seu tom de voz era leve, o rosto dela era grave. "Você sabe como ele é, né?" "Sim, eu olhei para ele uma ou duas vezes." Franzi minha testa. Eu não tinha ideia de onde ela queria chegar. "Ele é lindo. Ele é atlético. Ele é bom. Certo?" Kaylee atravessou a sala e sentou na borda da cama. Colocou as mãos sobre os joelhos e me olhou nos olhos. "Sim." Eu estendi a palavra. "Ele é quente. Nós estabelecemos isso. Estou assumindo que há um ponto aqui em algum lugar." "Ele é quente, e ele quer que você." Ela falou calmamente, como se ter certeza de que eu ouvia. "Então pare de correr e faça algo sobre isso."

Eu mexia enquanto eu estava fora do salão onde o evento estava ocorrendo. Pessoas bem vestidas passaram por mim em pares e em grupos, e todos eles pareciam conhecer um ao outro. Eu era a única sozinha, e no meu vestido e sapatos emprestados senti incrivelmente autoconsciente. Eu tinha dado para lancinante de Kaylee sobre o fio dental, também, e que acabou de adicionar ao meu desconforto.


Eu resisti à vontade para tirar meu telefone da minha bolsa e verificar a hora. Foi minha própria teimosia que me fez insistir em me reunir com Alex aqui em vez de deixá-lo me pegar. Eu tinha concordado com o encontro, mas eu não estava indo para torná-lo fácil para mim. "Serena". Nesse ponto eu teria reconhecido a voz rouca em qualquer lugar. Virei-me, uma brisa pegando as bordas da minha saia. Lá estava ele, parecendo algo saído de um filme. Meu pulso parou, em seguida, começou a bater o dobro do tempo. Minha boca-de-rosa pintada caiu. Vestia-se, como eu estava, e... wow. Apenas wow. Ele estava usando o inferno fora desse terno preto. "Uau." Ele disse que a palavra que eu estava pensando enquanto subia a última das escadas e pegou minha mão. Levantando-a acima da minha cabeça, ele assobiou quando me girou. O som cortado abruptamente quando ele tem um vislumbre de minhas costas nuas. Boca seca, eu lambi meus lábios e olhei para trás, por cima do meu ombro timidamente. Quando seus olhos encontraram os meus, eles me disseram que ele não queria nada mais do que para obter-me o inferno fora do vestido e de volta para sua cama. "Você está tentando me enlouquecer?" Ele apertou um dedo para a base do meu pescoço, e depois arrastou-o pelas costas, traçando minha espinha. Mudei inquieta sob o toque, meu aquecimento da pele em um caminho que seguiu sua mão. "É o vestido de Kaylee. Minha companheira de quarto." Minha voz nem sequer soava como a minha, que era tão apertado de saudade. "Acredite ou não, foi a coisa mais conservadora que ela possuía." O dedo de Alex parou na própria base da minha espinha, a pele sedosa, onde a minha volta acabou. Seu toque permaneceu lá por um longo momento antes que ele passou um braço em volta de mim, apertando uma vez. "Graças a Deus para Kaylee." Sua voz era de adoração, e eu não pude deixar de rir, a ansiedade das últimas horas aliviar. Como sempre, ele fez todas as coisas ruins fossem embora. "Gostaria de uma bebida?" Alex deu os nossos bilhetes para a mulher que estava sentada em uma mesa dentro da entrada principal. Embora ela parecia ser, pelo menos em seus trinta e poucos anos, olhou para mim para cima e para baixo lentamente, em seguida, ligou-me apenas com a simples sugestão de escárnio. Eu ignorei. O braço dele estava em volta de mim, depois de tudo. "Hum. Claro." Ele pegou uma taça de vinho fora de uma bandeja, que foi realizada por um garçom circulando a sala e apresentou-me com um floreio. "Você não vai querer?" Minha boca ainda estava seca de seu toque, e eu tomei um gole de vinho para aliviar o desconforto. Ele balançou a cabeça, seu olhar fixo em meus lábios enquanto eu bebia. "Se eu beber, meu fígado fica preocupado com a obtenção da bebida fora do meu sistema, em vez de regular o açúcar no meu sangue." Ele deu de ombros, como se não fosse grande coisa para ele, e eu fiquei surpreso mais uma vez que ele tomou o seu diabetes no tranco muito bem. "Eu posso ficar muito baixo de açúcar no sangue dessa forma, pode passar para fora dele. Uma vez que as pessoas que bebem até desmaiar também, é muito fácil confundir os dois e não receber o tratamento certo. Isso sempre me assustou, então eu não sei."


"Há algo que te assusta?" Eu tentei fazer o meu tom de provocação, mas eu estava admirado com a maneira como ele só... Eu nem sabia que a palavra para usar. Ele simplesmente tinha tratado toda a merda que a vida jogou pra ele, intimidando seu caminho através dela como se não houvesse outra opção. Ele me surpreendeu. "Por outro lado..." Alex abriu a mão espalmada em minhas costas e me puxou para perto dele, entrelaçando seus dedos com os meus ao redor da flauta de vidro. "Eu não me importaria de apenas um gosto." Minha respiração parou quando ele pediu o copo até os lábios para mais um gole. Antes que eu pudesse engolir, ele pressionou sua boca com a minha, sua língua deslizando entre meus lábios, saboreando o vinho. Eu estava sem fôlego e despertou quando ele se afastou, com um sorriso nos lábios. "O melhor vinho que eu já tive." Eu não tinha resposta para isso, então eu simplesmente balancei a cabeça e olhou para os meus pés em seus sapatos prateados. Eu fiz uma careta quando um par de brilhantes sapatos de salto alto vermelhos veio correndo em minha direção, acompanhada, longas pernas bem torneadas e uma voz gritando. "Alex", eu olhei para cima a tempo de ver uma menina incrivelmente linda vestida como um carro de bombeiros, ou desculpa para o vermelho vestido de lançar-se nos braços do meu encontro. Para minha surpresa, ele sorriu e abraçou de volta, parecendo não notar quando os seios, seios muito grandes escovaram seu antebraço. "Hey, Georgeanne." Eles sorriram um para o outro por um longo momento enquanto eu lidei com os meus primeiros sentimentos de inveja. Quem era esta megera de cabelos negros e, mais importante, por que ela e Alex estavam uns sobre os outros? Pela primeira vez, eu entendi a vontade de derramar uma bebida sobre a cabeça de outra pessoa. Alex virou-se, pegou a minha expressão, e rapidamente começou a desembaraçar-se dos membros da morena. "Georgie, esta é Serena King. Meu encontro." A morena virou-se e, vendo-me com as minhas bochechas vermelhas e carranca, fez uma careta. "Desculpe, mano." Alisando o vestido que ela tinha amassado em seu abraço, ela estendeu a mão para mim a tremer. "Incrível conhecê-la, Serena. Uau. Alex nunca traz ninguém-" "Georgeanne era minha irmã adotiva, quando eu tinha dezesseis anos." Alex olhou para a outra mulher, com, agora que eu sabia que eu poderia vê-lo, uma expressão que os irmãos geralmente reservavam para o outro. Ficou claro que ele não queria que ela derramasse quaisquer detalhes sobre ele para mim. "E ela ainda gosta de jogar o papel, mesmo agora que ela chegou à idade madura de vinte e quatro anos." Georgeanne revirou os olhos para Alex, então, levantou-se na ponta dos pés para fazer a varredura da multidão. Ela acenou com entusiasmo a alguém, apontando-lhe, antes de voltar para Alex. "Para quem você está acenando?" Alex fez uma careta, como se ele não gostou do que ele tinha visto. "Ninguém. Apenas Tripp." Georgeanne tornou-se muito interessada no brilhante polonês em suas unhas como Alex observou seu blush, em seguida, olhou com raiva.


"Tripp? Como, Tripp Tripp", perguntou Alex. Eu estava dolorosamente consciente de que eu tinha tropeçado em algum tipo de dinâmica familiar. Eu não tinha ideia de como tocar a minha parte nisso, pois minha família era muito asneira, então eu estava ali, em silêncio, deixando a cena antes de me desdobrar. "O que está acontecendo com você e Tripp?" Alex mal conseguiu pronunciar as palavras da sua boca antes de Georgeanne tinha atado o braço no dele novamente. Desta vez eu estava mais confusa do que com ciúmes. "Vamos dançar, Allie!" Ignorando a cara feia Alex lançou seu caminho até o apelido, Georgeanne piscou para mim como ela o puxou para a pista de dança, claramente tentando desviá-lo do tópico em questão. Parecia que ele estava prestes a recusar, mas sorriu e fez um gesto para que ele vá. Georgeanne era ainda uma outra faceta de quebrar a cabeça para Alex. Não admira que ele me tinha amarrado em nós. "Rude dele para deixá-lo aqui sozinho." A voz veio diretamente atrás de mim. Eu sacudi muito mais do que a surpresa chamada para, vinho chapinha sobre a borda do meu copo de derramamento, pegajoso e doce, na minha mão. Eu me virei, meu coração na minha garganta, esperando para vê-lo. Em vez disso, encontraram um homem de boa aparência em seus trinta e poucos anos, com cabelos curtos castanhos, olhos azuis cintilantes e linhas de expressão ao redor da boca. "Eu sinto muito." Ele ergueu as mãos, com as palmas para fora, para me mostrar que ele não fez por mal. "Eu não queria assustá-la." "Está tudo bem." Eu resisti à vontade para limpar o vinho da minha mão com a saia do vestido de Kaylee, sacudindo as gotas de fora em seu lugar. Ela realmente não estava bem, apesar de tudo. Não importa quão bem ele parecia, eu não ligava muito para os homens estranhos. "Eu sou Tripp." Ele disse com cuidado, estendendo a mão para me a tremer. "Eu sou um... amigo de Alex." Olhei para ele antes cautelosamente aceitando sua mão, não me importando que ele provavelmente pensava que eu era uma pessoa estranha. Ele tinha Bob esponja calça-quadrada em sua gravata. Quão perigoso ele poderia ser? "Ah, o meu ponto de vir aqui foi para lhe dizer que eu ensinei Alex melhor do que deixar a seu encontro sozinho. E também para pedir-lhe para dançar enquanto ele leciona o meu encontro." A forma como os olhos de Tripp permaneceram em Georgeanne foi impossível de perder, e eu encontrei-me mais confusa do que nunca. Georgeanne tinha sido irmã adotiva de Alex. Tripp disse que ele era amigo de Alex, e ainda a forma como ele falou dele soou mais como uma figura paterna, embora ele não poderia ter tido mais de uma década em Alex. E Georgeanne e Tripp estavam claramente juntos, embora Alex estava infeliz o suficiente sobre isso para esquecer suas maneiras e me deixar sozinha, algo que eu tinha certeza de que jamais faria em circunstâncias normais. Minha cabeça girava de todas as ligações que eu não entendia. Demorou um pouco antes de eu percebi que Tripp estava me olhando com as sobrancelhas ligeiramente levantadas. Tardiamente, percebi que eu não tinha respondido sua pergunta.


"Oh. Hum. Sim. Dançar... eu-eu vou." Eu vou tentar é o que eu adicionei na minha cabeça. "É bom finalmente conhecer a... amigo... de Alex." Eu tentei não endurecer quando Tripp colocou a mão no meu cotovelo para me guiar para a pista de dança. É apenas uma dança, eu me lembrei, assim como o meu pulso acelerou de uma forma totalmente diferente da forma como o fez quando Alex me tocou. Ele tem que tocá-la para dançar com você. "Oh?" Meu tom era leve como Tripp me levou para pista de dança, mas por dentro eu estava pirando. Quando ele colocou uma mão no meu ombro, o outro na minha cintura eu tinha que tentar duro para não vacilar de distância. Foi naquele momento que eu apreciado como verdadeiramente único a conexão entre Alex e eu era. Ele poderia ter sido o primeiro homem que eu deixe-me tocar desde que eu tomei a decisão de parar de dar para cada menino que pediu, mas isso não queria dizer que teria sido assim com ninguém. Tripp parecia bom o suficiente, mas eu queria suas mãos longe de mim. Eu tentei ser sutil como eu fiz a varredura do espaço para Alex, querendo nada mais do que ser segura em seus braços. "Ele nunca leva ninguém a estas funções. Nunca traz qualquer hora que eu vê-lo, na verdade." Eu poderia dizer que Tripp estava examinando meu rosto, tentando obter uma leitura sobre o que, exatamente, Alex e eu fomos para o outro. Eu não poderia ter dito a ele, porque eu não me conheço. Mas eu não podia negar que eu era insanamente feliz em saber que eu era a primeira garota que ele já levou ali. "Desculpe-me" Alex. Eu virei minha cabeça, orientando-me a voz, logo que o ouvi. Lá estava ele. Ele dançou Georgeanne de forma que eles estavam lado a lado com Tripp e eu. "Quer trocar?" Embora Tripp piscou para mim, ficou claro que ele só estava muito feliz por ter Georgeanne volta em seus braços. Quanto a mim... Eu não conseguia parar meu lábio inferior de tremer um pouco quando Alex me estudou, em seguida, me puxou para seus braços. Mudei-me para lhes de bom grado, indo tão longe como para descansar a cabeça em seu peito. "Eu sinto muito." Suas mãos acariciavam minhas costas, mas desta vez o gesto de um conforto, não sedução. "Eu estava distraído com a notícia de que Georgeanne e Tripp estão namorando. Eu nunca deveria ter deixado você sozinha." "Está tudo bem agora." Eu inalei profundamente, saboreando o seu cheiro através de sua camisa. Minhas próprias palavras para Kaylee de mais cedo naquele dia reproduzidas pela minha cabeça, como eu fiz. Nós não estamos namorando. É só um encontro. O que quer que eu o chame, eu ansiava por esta conexão mais do que eu queria que a minha próxima respiração. "Você sabe, Tripp é um cara bom." Eu olhei para cima, vi as linhas de preocupação ao redor dos olhos de Alex. Ele estava preocupado comigo, eu percebi, preocupado, eu tinha certeza, sobre a razão de que eu estaria chateada com a mais benigna de toques por outro homem. "Ele cuidou de mim durante dez anos. Me manteve longe de problemas. Até mesmo fez um ótimo negócio com meu apartamento para que eu não tivesse que viver nos dormitórios." Alex estava tentando me colocar à vontade. Eu tive que dizer-lhe algo. E eu não podia mentir. "Eu não sei por que estou tão confortável com você", eu comecei, fechando minhas mãos no tecido do paletó. "Por eu... Eu não gosto quando os homens me tocam. Não mesmo." Eu nunca gostei, nem mesmo quando eu convidei cada menino que gostava de mim duas vezes.


"Eu sei." E eu sabia que ele fazia. Ele viu minhas falhas, minhas neuroses e as minhas manias. Ele gostava de mim de qualquer maneira. "Georgeanne é muito bonita." Eu não estava com ciúmes, não depois do que eu tinha visto de seu relacionamento, mas eu queria ver a reação dele ao meu comentário. Ele arqueou as sobrancelhas quando ele olhou para mim, e eu sabia que eu não tinha enganado ele mesmo um pouco. "Georgeanne era minha irmã adotiva, quando eu tinha dezesseis anos. Ela estava quase dezoito anos, e contando os dias até que ela saiu." Janelas fechadas sobre os olhos, e eu cerrei meu punho, onde eu ainda segurando o paletó. Eu queria suavizar o sulco na testa que esta linha de questionamento tinha trazido diante. Eu me perguntava se era assim que ele sentia por mim. "O lugar onde eu vivi, ele não era bom." Seus lábios pressionados firmemente juntos, e eu respirei fundo. Eu tinha certeza de que essa história, ou parte dela de qualquer maneira, poderia explicar suas cicatrizes. Ele não mencionou, e eu não poderia pedir. "Ela já estava lá quando cheguei. Nós nos demos bem imediatamente, e ela fez o inferno um pouco mais suportável." Eu não estava acostumada a vê-lo vulnerável. Eu não tinha ideia do que dizer, e assim eu continuei em silêncio. "Ela saiu em seu aniversário de dezoito anos, e eu não podia culpá-la. Eu estava planejando fazer o mesmo. Mantivemos contato." Seus olhos a me cortaram, e a frieza que eu vi nas profundidades azuis me surpreenderam. "Ela é como minha irmã, porque nós sobrevivemos a mesma coisa." "Você... você estava em um orfanato até que você tinha dezoito anos?" Isso significaria que ele só foi para fora por quatro anos. "Não." Sua voz foi curto, embora suas mãos na minha pele ainda estava quente. "Tripp me tirou no final daquele ano." Franzindo a testa, eu esperei, certo de que ele ia me dizer mais. O que Tripp tem a ver com isso? Ele não disse mais nada, não compartilhou mais de sua história. Eu queria me sentir mal, uma vez que se sentia quase como se ele não confiava em mim. Eu era a última pessoa no mundo que podia reclamar sobre alguém guardar segredos. "Vamos lá. Anime-se." O momento de tensão acabou, e quando ele deslizou as mãos sobre a minha volta eu senti a onda de calor que sempre tomou conta de mim quando ele me tocou. "Estamos aqui para nos divertir." A música mudou depois do lento, elegante instrumental para um número de dança divertido. Eu tentei implorar para parar, mas Alex não quis ouvir, persuadindo até que eu concordei em dançar, dizendo que seria divertido. Para minha surpresa, foi. Nós dançamos essa música, e a próxima, e uma depois dessa. Tripp e Georgeanne se juntaram a nós, e enquanto Alex estava comigo, eu não estava com medo. Nós dançamos até que eu estava fora do ar e suor alisado minha pele. Ao longo do caminho eu bebi mais dois copos de vinho doce, não o suficiente para ficar bêbada, mas o suficiente para me fazer relaxar. Quando eu finalmente desmoronei contra Alex no início da próxima música lenta, eu percebi que era a primeira vez em anos que eu tinha sido capaz de se divertir como se eu fosse... bem, como se eu fosse uma garota de vinte anos com a sua vida à sua frente.


"Eu adoro vê-la assim." Eu senti os dedos de Alex brincando com a seda que conheceu a pele nua de minhas costas. Ele deslizou um dedo dentro e acariciou a pele quente, apertado que ele encontrou lá. Embora apenas momentos antes eu não tinha nada em minha mente, mas diverção, eu estava instantaneamente, insanamente excitada. "Assim como?" Minhas pálpebras estavam a meio mastro quando eu olhei para ele. Deus, mas ele era bonito. "Quando você deixa ir." A mão não provocando sob a seda deslizou por cima do meu quadril, roçou a curva da minha bunda. Calor e úmido levado às pressas para o espaço entre as minhas pernas. Eu queria que ele. Por que eu não poderia tê-lo? "Você quer sair daqui?" Não era possível encontrar as palavras, eu assenti. Meu coração batia violentamente contra meu peito quando eu percebi que o meu aceno significava. Os dedos de Alex entrelaçaram-se com meus enquanto ele me guiou para fora da pista de dança. Nem Tripp, nem Georgeanne pareceram notar que saímos, eles estavam tão envolvidos um com o outro... e Alex estava tão decidido a me que ele já não parecia se importar com o que estava acontecendo entre eles. O salão de fora da sala onde a festa estava sendo realizada estava vazio, e o som dos meus saltos altos ecoaram alto enquanto eu caminhava. Então eu me encontrei nos braços de Alex, de costas para a parede, o frio da pedra puxando a pele nua de minhas costas. Seus lábios estavam nos meus, e ele estava me beijando como se ele nunca quisesse parar. Eu o beijei de volta, entrelaçando meus braços em torno dele, não se importando que quem entrasse na sala iria nos ver. Eu estava longe demais para isso. Se estivéssemos sozinhos... Se estivéssemos sozinhos, eu teria deixá-lo me levar até o fim. Mas nós não estávamos, então me contentei com o que poderíamos fazer. "Serena" A voz de Alex era uma grossa como sua mão encontrou a minha mama. O sutiã sem alças que eu usava não oferecem muito em termos de apoio, e eu senti o seu toque tanto quanto eu teria se estivesse acariciando meu corpo nu. Eu arqueei para ele, balançando minha pélvis contra a dele, desesperada por mais. Desesperada por tudo. Ele trabalhou o joelho entre minhas pernas, depois engoliu meu suspiro quando ele apoiou a perna para que eu montasse em sua coxa. Eu estava tão perto já que não demorou muito tempo, uma vez que eu tinha o atrito da perna andando entre as minhas coxas. Eu gozei gemendo seu nome, o som engolido pelo cavernoso salão vazio. Ele parecia saborear a minha reação ao seu toque, sussurrando meu nome mais e mais como ele enterrou seu rosto no meu cabelo. Eu cedi para ele com as últimas ondas de prazer derretendo na minha carne. "Serena", disse ele de novo, pressionando um beijo na palma da minha garganta. Meu redor começou a filtrar de volta, e como eles fizeram, eu encontrei-me endurecendo, apesar de... porque... Eu queria tanto que tinha acontecido. Que tipo de garota que eu era, a perder o controle assim em um lugar público, com um menino que eu tinha conhecido há poucas semanas?


Eu era uma menina suja, assim como Felicity tinha me dito, uma e outra vez, quando eu tinha encontrado consolo nos braços de qualquer garoto que me queria. Minha mãe estava certa.

"Serena" O tijolo do edifício raspou a pele nua de minhas costas enquanto eu cai contra ele, minha pele queimando. Eu não me importava. Cerrando os punhos que estavam úmidos de suor na saia do meu vestido, eu engoli grandes bocados de ar, e ainda não conseguia recuperar o fôlego. "Serena". Alex apareceu na esquina, seu cabelo escuro em pé. Eu olhei para ele com cautela, segurando a mão de minha garganta, minha pele lavando o vermelho de mortificação. Não era culpa dele que eu me apavorei, então não havia razão para estar zangada com ele. Mas eu não queria que ele lá, porque doía olhá-lo, sabendo que de jeito nenhum ele iria ficar por aqui após o golpe que eu tinha acabado puxado. Silenciosamente, ele fez o seu caminho para onde eu estava, um tremendo, tremendo bagunça. Ele me entregou uma garrafa de água, e embora eu hesitei, eu peguei, meus dedos borrar a condensação que o plástico fosco. A água estava molhada e fria na minha garganta seca, mas não fez nada para lavar o sentimento de vergonha. Esperei por ele para questionar por que eu ia correr, ou para perguntar o que havia de errado comigo. Ao contrário, ele se encostou na parede ao meu lado, com as mãos nos bolsos casualmente, aparentemente conteúdo para estar comigo até que eu tenho um controle sobre mim mesmo. Ele era bom demais para ser verdade. É evidente que ele não entendeu a profundidade do que havia de errado comigo. "Que tipo de garota que eu sou, de perder o controle daquele jeito?" Minhas palavras foram tensas como, finalmente, eu me virei e olhei para ele. Meu coração estava batendo tão rápido que eu senti como se pudesse explodir. Sua expressão escureceu, e eu pensei, é isso. Ele tem feito. Ao contrário, ele estendeu a mão para minha bochecha, seu polegar pastoreio minha bochecha. Sua expressão era séria, e suas palavras eram ferozes. "Gostar do que fizemos não é errado." Eu só olhava. Eu não me sentia capaz de responder. Ele não sabia. Ele não conseguia entender como minha visão distorcida do sexo era. "Mas eu não deveria ter empurrado para você. Eu deveria saber que você não estava pronta. A culpa é minha." Seus dedos apertaram momentaneamente na minha pele, como se uma onda de sentimento que ele não podia controlar havia passado por ele. "Não." Minha voz soava como cacos de vidro tinha rasgado por ele. "No. Eu... Eu queria." Eu queria enterrar meu rosto em minhas mãos, como eu poderia explicar? "Eu só... Eu nunca..." Um arrepio trabalhado por mim. "Eu nunca me senti... assim. Eu não estava esperando por isso." "Eu vejo." Eu podia sentir seus olhos em mim, me avaliando, assim como eu olhava para os brilhos nos meus sapatos emprestados. Eu nunca tive um orgasmo antes, nem mesmo por mim. Eu nunca quis gostar de sexo, e não com os meninos que eu tinha usado para encher-me, certamente não com eles.


Ele havia me dito que iria me tornar como ele, uma e outra vez. Eu estava determinada a provar que ele estava errado, mesmo anos mais tarde. Mas Alex mudou tudo. Eu abri minha boca, desejando que eu pudesse explicar tudo isso para ele. Mas alguém, mais do que nunca, eu não queria assustá-lo com os meus demônios. Eu queria que ele ficasse. "Alguma vez você já praticou boxe?" Assustada com a pergunta aparentemente aleatória, olhei, olhei para seu rosto. Eu pensei que tinha detectado raiva depositado naqueles olhos escuros da noite, mas eu não acho que foi dirigida a mim. "Boxe? Como... bater um saco de pancadas?" Minha descrição contundente assustou um riso fora dele, e ele esfregou as mãos sobre o rosto antes de liquidá-los em mim novamente. "Sim, eu acho que é uma descrição para isso. Colocar luvas acolchoadas e bater o inferno fora de um saco de pancadas." Ele sorriu, mostrando apreciação de um menino para o esporte. "Tripp me ensinou quando eu... quando nos conhecemos. Eu tenho um saco no meu quarto de reposição. Eu vou lhe mostrar como algum dia." Eu não podia acreditar que, mesmo depois de tudo, ele ainda não estava correndo. Eu estava cansada demais para questionar o porquê. Tomei outro gole da garrafa de água, em seguida, entregei de volta para ele. "Eu gostaria disso." Momentos antes de eu me inclinei para trás contra o tijolo frio novamente, senti-lo armar algo pesado, seu paletó em torno dos meus ombros. "Serena?" "Hmm." Eu fechei meus olhos e sem vergonha inalou o cheiro dele, que agarrou-se ao tecido liso. "Você não perdeu o controle." Cautelosamente eu abri meus olhos, inclinou a cabeça para que eu pudesse ver seu rosto. A emoção que eu vi lá o meu coração pular. As palavras que se seguiram foram a minha ruína. "Você não perdeu o controle. Você só me deu ele por um tempo."


Sentei-me na minha cama na manhã seguinte, olhando para os dedos que ainda estavam pintados com brilhantes polonês. Mexi-los, apreciando a sensação do tapete áspero na pele. Eu tinha acabado de chegar em casa, e eu estava mais feliz do que eu já estive. Alex tinha me convencido a voltar para a dança depois da minha crise na noite anterior. Tínhamos ficado na pista de dança com Tripp e Georgeanne até que a festa terminou, e eu deixar de ir, de tudo desta vez e tive o tempo da minha vida. Ainda preocupado comigo, Alex tinha me falado em uma festa do pijama em seu apartamento. Eu tinha sido pega de surpresa quando, depois de eu ter vestido com um par de sua calça de moletom e uma das suas camisetas, ele me envolveu em seus braços e ido direto para dormir. Sem as mãos vagaram para os meus seios, sem toques disputados entre as minhas pernas. No começo eu não conseguia dormir, não utilizado para ser realizada com tanta força enquanto caindo no sono, mas enfim... Finalmente eu tinha relaxado. Seus braços fortes em torno de mim senti... bem. Aquecida. Segura. Quando eu o tinha deixado naquela manhã, ele finalmente me beijou de novo, o primeiro desde que eu me apavorei na noite anterior. A forma como seus lábios se inclinaram sobre os meus, e da forma como seus braços tinham vindo em volta da minha cintura, fez meus dedos enrolarem. Era a sua maneira, eu sabia, anunciando que ele ainda estava muito atraído por mim, apesar de tudo. Fiquei espantada. E feliz. Eu não conseguia manter o sorriso bobo do meu rosto quando a porta do dormitório se abriu, e Kaylee voou para dentro. Eu queria dizer a ela, eu percebi. Eu queria falar com ela sobre Alex, do jeito que ela falou comigo. Milissegundos depois que eu abri minha boca para fazer exatamente isso, eu notei a expressão de pânico no rosto e quebrou os meus lábios fechados. "O que há de errado?" Eu sacudido, em seguida, manteve-se como ela fechou a porta atrás de nós. Ela me encarou, com as mãos puxando distraidamente em seu rabo de cavalo. "Sua mãe está aqui." Suas palavras foram como um golpe para o meu intestino. Minha boca se abriu e minha mente rejeitou a noção. Minha mãe só tinha me visitou na escola uma vez, que foi quando Kaylee a conhecera. Isso não tinha terminado bem.


"Você tem certeza?" Eu apertei minhas mãos em punhos. "Como, noventa e nove por cento". Kaylee balançava a cabeça nervosamente. "Ela-aah-fez uma forte impressão última vez que ela esteve aqui." Isso foi colocá-lo bem. A última vez que Felicity tinha visitado, Kaylee mal se afastou antes que minha mãe havia comentado sobre "apetite sexual" da minha melhor amiga, simplesmente porque Kaylee tinha mencionado de passagem, que ela estava indo em encontros com dois meninos diferentes no fim de semana. Ela tinha sido ferida, eu sabia, embora ela nunca tivesse me dito isso. "Ela está sozinha?" Freneticamente, comecei a despir o vestido que Kaylee tinha me emprestado, o que eu tinha puxado quando Alex tinha me conduzido de volta ao campus. Kaylee pegou um par de jeans e uma das minhas tops habituais e camisas de flanela do meu armário e atirou-as para mim. "Até onde eu sei." Eu assobiei a respiração através de meus dentes como eu engatado o jeans por cima meus quadris. Kaylee não poderia saber o quanto era importante para eu saber disso. "Serena." Eu estava me sentindo tão frenética como eu puxava minha blusa sobre a minha cabeça, levou um momento para eu registrar o horror na voz de Kaylee. Franzindo a testa, eu segui seu olhar para baixo. Ela estava olhando para as cicatrizes de prata que listradas meus braços. Eu sempre fazia questão de limitar meus cortes ali, porque era mais fácil para mim para escondê-los. "Ah." Eu olhava para ela. Eu não sabia o que dizer. A batida que eu estava esperando para soou. Tirei meus lábios fechados, rasgou meu olhar de Kaylee de, e deslizou para minha camisa de flanela. Eu abotoado-lo até o topo com os dedos que estavam de repente desajeitado. Antes de chegar à porta, eu puxei o elástico do meu cabelo, soltando meu rabo de cavalo, para que o meu cabelo caiu em torno de meu rosto. Eu não queria abrir a porta. Ela era a minha mãe. Eu não tive escolha. Lentamente, pavor fazendo meus dedos grosso e estúpido, eu abri a pesada porta do quarto que eu dividia com Kaylee. Ela tinha razão, era minha mãe. "Serena". Felicity me olhou para cima e para baixo rapidamente, e quando ela cheirou eu sabia que tinha sido achado uma falta. "Eu vim para levá-la para o almoço." Meus dedos agarrou o primeiro botão da minha camisa. Estava na ponta da minha língua para recusar, mas ainda agarrado à esperança selvagem que Felicity pode vir a seus sentidos, pode perceber que eu tinha dito a verdade o tempo todo. "Tudo bem". Mecanicamente eu virei. Meu cartão do banco, identificação e um punhado de contas colocar na minha mesa de cabeceira, e eu empurrei-os no bolso da minha calça jeans. "Olá, Sra. Baker" Kaylee teria soado bastante amigável para quem não a conhecia, o mais perto que eu estive de seus dois últimos anos, eu podia ouvir a sugestão de rigidez em sua voz. "É bom ver você de novo." Eu torci o nariz. Eu odiava ouvir a mulher que tinha dado à luz a mim dirigida pelo sobrenome de Bob. Eu não deveria ter se importado, realmente, era um pequeno detalhe na enorme bagunça que era a minha vida. Felicity não respondeu, em vez disso ela bufou para mostrar seu desprezo. Quando me virei novamente, vi que seu olhar caiu sobre paletó de Alex, que eu tinha usado em casa e agora estava ao pé da minha cama.


Meu rosto inflamado, e apesar de eu ler o desafio agressivo em seus olhos, eu pressionei meus lábios. De jeito nenhum que eu estava dizendo a essa mulher sobre Alex. Ele era muito novo... muito especial. Eu não ia manchar o que eu tive com ele com a escuridão que era minha família. "Eu estou pronta." Felicity apontou para a porta com um empurrão de sua cabeça, em seguida, partiu-se para fora. Ela estava me esperando no corredor. "Eu vi um café no prédio ao lado. Vamos lá." Eu balancei a cabeça com veemência antes que eu pudesse sequer pensar nisso. "Não." Esse café foi Daily Grind, onde eu tinha ido com Alex no dia em que nos conhecemos. De jeito nenhum eu ia lá com Felicity. Ela ergueu as sobrancelhas para mim, não ficará impressionado. "O material é ruim." Olhei para os meus pés, vestido com chinelos que eu deslizei no último minuto. O brilho da minha unha polonês parecia piscar para mim, uma lembrança de ontem à noite, e quão feliz eu estava. Estúpido como esse pequeno detalhe era, reforçou minha coragem. "Há um pequeno café ao virar da esquina, Felicity. É simples, mas decente. Vamos lá." Depois de um momento em que ela olhou para mim com olhos estreitos, provavelmente porque ela não estava acostumada a me ver tomar o controle - Felicity assentiu uma vez, secamente. "Tudo bem." Ela retomou sua caminhada, deixando-me a seguir para trás como um cachorro desajeitado para fora do meu prédio do dormitório e todo o caminho para o café. "Aqui?" Ela mal reprimiu a onda de seu lábio quando ela olhou para o sinal de café, que estava apenas um pouco desbotada pelo sol. Kaylee e eu vínhamos aqui regularmente. A comida era barata, mas bom, e o café era forte. "Está tudo bem, Felicity." Eu bati como eu espreitava à sua frente, a borracha do meu chinelo batendo contra as solas dos meus pés. Os sinos na porta de vidro tilintavam como eu empurrei, e embora eu meio que queria bater em seu rosto, eu segurei-a aberta o tempo suficiente para ela entrar. Eu não me preocupei em perguntar onde ela queria sentar. Pela primeira vez eu me encontrei passado a necessidade de sua aprovação. Selecionei um estande de forma aleatória e deslizei para ele. Quando ela se juntou a mim, eu vi um lampejo de surpresa em seu rosto. Eu acho que eu deveria ter me senti vingada, que eu poderia afetá-la de alguma forma, mas eu me sentia cansada. Eu tinha passado tanto tempo à espera de algum tipo de empatia dessa mulher, eu não poderia encontrá-lo em me cuidar. A garçonete trouxe-nos copos de água gelada, e eu bebia na minha, enquanto Felicity pediu um café. Quando a garçonete saiu, e eu podia sentir os olhos de Felicity em mim, me julgar, eu mudei de beber a minha água para brincar com os pacotes de papel de adoçante que estavam sentados no meio da tabela. Eu não disse nada. Ela iria, eu sabia, eu tinha que esperar por ela. "Eu não me importo de como nossa última conversa terminou." Quando olhei para cima, vi o conjunto de desaprovação de sua boca. Eu queria gritar. Eu não quero ser um estereótipo, não quero odiar minha mãe, mas cada palavra que saía de sua boca me machucar.


Eu estava de saco cheio. "Eu não fiz, tampouco." Em vez de olhar para baixo, como eu normalmente faria, eu olhei de volta para ela, mesmo em olhos que eram da mesma cor que o meu, a cor do gelo. Seus lábios se separaram com o que eu imaginava era uma pitada de surpresa. "Você ficou com muita atitude recentemente." Ela fez uma pausa enquanto a garçonete trouxe o café. Apertando os lábios, Felicity puxou para trás a tampa de um pequeno recipiente de creme com unhas perfeitamente cuidadas, fazendo uma careta quando o creme espirrou em cima da mesa. Eu não respondi, meus dedos em vez desgarrados os cabelos em torno do meu rosto. Um pedaço do que foi apresentado atrás da minha orelha, e eu fora da calça-la para que ele balançasse como uma cortina sobre a minha bochecha. "Por que você nunca fazer um esforço com a sua aparência, Serena?" Felicity fez um som de cacarejar, atingindo outro lado da mesa de dobrar os cachos atrás da minha orelha novamente. Eu vacilei longe do seu toque, balançando os fios de volta para o meu rosto. "Você costumava ser uma garota tão bonita." Eu costumava ser inocente também. Meus pensamentos eram um grito, mas eu sabia melhor que dar-lhes uma voz. Eu tentei isso. Não funcionou. "Algumas pessoas pensam que eu estou muito bem assim." Minhas palavras eram verdade, mas meus pensamentos se desviaram para Alex. A expressão em seu rosto quando ele me viu no meu vestido na noite passada elevou meu espírito e me deu coragem. Eu ouvi a exalar dura de respiração da minha mãe. Ela odiava quando eu era mais calmo, razoável. Eu acho que a fez se sentir como se ela não estava me afetando em tudo, como eu não estava escutando. Eu estava ouvindo, tudo bem. E cada vez que ela me decepcionou, cada vez que ela continuou agindo da maneira que ela tinha desde que eu tinha quinze anos e tudo tinha começado, mais fatias para mim como uma lâmina de barbear. "Por que você está aqui, Felicity?" Minha voz era calma. Ela não negou que ela tinha uma razão. "Por que você nunca voltar para casa para uma visita?" Ela batia esses nomes bem cuidados sobre a mesa laminado, e o som raspado em meus tímpanos. "Seus colegas de escola, todos vão para casa para visitar suas famílias. Isso não parece certo." "Tudo sobre o que os vizinhos vão pensar", eu murmurei, chocada que eu disse as palavras em voz alta pela primeira vez. Felicity recuou como se eu tivesse batido nela, e eu balancei a cabeça uma fração. "Você sabe por que eu não vou voltar para casa." Eu olhei para ela diretamente nos olhos. Eu vi o brilho que me disse que ela sabia o que estava se referindo, mas eu também vi a raiva. Com o coração apertado, eu vi que ela ainda achava que eu estava mentindo. "Bob sente falta de você", ela disse finalmente, sua voz acusatória. Algo grosso e quente deslizou para revestir o interior da minha garganta, o que torna difícil para eu respirar. O jeito que ela tinha dito, Bob sente falta de você. Implicava tanto que ela não fez, e que eu estava se comportando mal para o meu padrasto. "Ele é o seu pai. Você deve isso a ele para visitar." Suas palavras me enfureceram, e quando eu falei, minha voz era um assobio furioso.


"Ele não é meu pai." Eu cuspi as palavras, e podia ouvir o veneno escorrendo deles. Eu nunca tinha conhecido meu pai verdadeiro, poderia ter recebido um substituto real, mas que seria um dia frio no inferno quando eu reconhecesse Bob como um pai. Este foi o momento de nossas reuniões onde eu normalmente sintonizar, acenando como um autômato apenas para passar. Eu não sabia o que tinha mudado, mas eu estava feito. "Felicity, eu não posso mais fazer isso." Eu coloquei minhas mãos sobre a mesa, apreciando a frieza contra minhas palmas lisas. "Não pode fazer o quê?" Felicity revirou os olhos e, finalmente se dignou a tomar um pequeno gole de café. Estudei como ela fez, esta mulher de quem eu havia chegado. Mesmos olhos claros, mesmo cabelo dourado. Isso era tudo que eu poderia encontrar em mim mesmo nela. Isso me fez doente que eu estava feliz. Mecanicamente, eu estava. Quando eu olhei para ela, para a mulher que não tinha conseguido me proteger, me senti como se uma parede grossa de vidro tinha deslizado no lugar entre nós, difundindo seu efeito sobre mim. "Eu não posso fazer isso com você. Eu não posso fingir." Colocando a mão no meu bolso, tirei uma nota de cinco dólares, para cobrir o café e tempo a garçonete. Eu olhei para o estranho que deveria ter sido a minha mãe. Eu me senti dormente. "Até que você acredite em mim, eu não posso fazer isso." Boca de Felicity se abriu quando eu me virei para longe dela, e eu tive uma impressão rápida de sua pulverização catódica em seu copo. Parte de mim, a parte que já tinha pensado leão eram flores e tinha escolhido buquês apenas para ela, queria correr para trás, me jogar em seus braços. Queria ter de volta cada palavra que eu disse nos últimos cinco anos, apenas para fazê-la minha mãe novamente. "É o menino cuja jaqueta estava sua cama? É por isso que você está agindo assim?", Ela gritou atrás de mim, e apesar de ter torcido meu coração ouvi-la nem falar de Alex, mas eu queria voltar e dizer a ela que ele era a melhor coisa na minha vida, eu engoliu as palavras para baixo. "Você está gastando tempo com muitos meninos mais uma vez, Serena?" Eu tinha sido forçado a idade adulta antes eu estava pronto. Adultos presos à sua palavra, e eu disse que eu estava saindo. Então eu empurrei, fora do café e de volta ao campus. Voltar pela grama, e de volta para o meu quarto do dormitório. Lá, apesar de Kaylee sentou em sua cama me olhando com preocupação, embora eu odiava ser vulnerável na frente de ninguém... lá eu fiz uma coisa que eu não havia feito em anos. Eu me enrolei debaixo das cobertas da minha cama, encolhida em posição fetal, e chorei.

"Serena". Ouvi a voz de Kaylee como se estivesse em um sonho, e serpentei a mão por cima das cobertas para bater fora. Embora eu não estivesse muito acordada, eu ainda não sabia que eu estava miseravelmente infeliz, e eu queria chafurdar naquele lugar escuro.


Sozinha. "Serena". A voz de Kaylee tornou-se mais insistente. Carrancuda, eu empurrei as cobertas para trás, piscando quando descobri luz do entardecer através da janela. E lembrei-me. Eu tive a melhor noite da minha vida, e, em seguida, Felicity tinha aparecido. Eu tinha chorado no meu travesseiro, grandes soluços que assolaram todo o meu corpo, e então eu devia ter me afastado. "Ungh." Lentamente, eu me sentei. Kaylee estava sentado na beira da cama, duas taças colo. "Que horas são?" "Suppertime." Chegou em todo o pequeno espaço que dividiu nossas camas, ela me entregou uma das taças. Ele era cheio de bondade branco cremoso, e minha boca encheu de água, mesmo quando minha mão tentou empurrá-lo de volta para ela. "Eu não posso comer isso." Ela sorriu levemente para mim e fugiu de volta em sua própria cama, cavando sua própria tigela com uma colher de plástico. "Sério, Kaylee, eu não posso. Obrigado, mas se eu comer isso, eu não vou ser capaz de abotoar minha calça jeans amanhã." "Você está indo para tomá-lo de qualquer maneira." Ela revirou os olhos para mim, e eu joguei um travesseiro para ela. "Além disso, você está realmente indo para o lixo bolo de aniversário com sabor de sorvete com Gummi Bears e polvilha?" "Droga". Olhei para a taça na mão. Parecia fabuloso. E, embora eu sabia que ela não iria levá-la, Kaylee estava mostrando que ela era minha amiga, tentando me animar. "Dane-se." Eu amontoados minha colher alta com sorvete e enfiou na minha boca. A doçura revestido minha língua, e eu gemi. "Oh meu Deus, isso é incrível." "Eu sei, certo?" Kaylee falou em torno de uma boca cheia. "Toda vez que Joel e eu terminamos, caio fora e come toda uma embalagem. Por mim mesma." "Como você nunca sabe." Kaylee era naturalmente magra, e eu pagaria por esse sorvete próxima vez que eu fosse para uma corrida. Mas naquele momento, ele só se sentia bem para deixar ir do meu controle rígido, para soltar deixar dividir meu fardo. Não é como se ela tivesse me trazido ácido ou erva para ajudar a me sentir melhor, afinal de contas. Era apenas uma taça de sorvete. Meu celular vibrou quando eu estava chegando ao fim de minha tigela, e estendeu a mão para ele uma mão. <O que você está vestindo?> Eu bufei uma risada no novo texto do Alex, que fez Kaylee a mexer cabeça interrogativamente. "É de Alex." Embora as palavras de despedida de Felicity soaram em meus ouvidos, eu tentei não deixar a memória afundar os sentimentos que Kaylee tinha impulsionado com uma bacia cheia de baunilha e Gummi Bears. "Oh, você está trocando mensagens sujas?" Ainda que eu soubesse que ela estava brincando, já que a Serena que ela conhecia nunca faria tal coisa, eu corei, e ela piou, empurrando mais uma colher cheia de sorvete em sua boca. "Vai Serena!" Eu simulei uma olhada para ela enquanto eu digitava a minha resposta com uma mão. <Desde que eu tenho certeza que você queria perguntar o que estou fazendo, eu vou responder essa. Eu estou comendo uma tigela cheia de calorias com Kaylee.> A resposta foi rápida.


<Se você vier aqui, eu vou começar a ver o que você está vestindo por mim esmo. PS:. Vou ajudá-la a queimar algumas dessas calorias> O calor aumentou ao longo de mim. A memória de ontem à noite, bem, a parte antes que eu me apavorei, fez uma umidade se reunir entre minhas pernas, e eu me contorcia na cama. "Tudo o que ele está oferecendo nesse texto, eu quero um". Kaylee esvaziou a tigela com um alto raspagem da colher no fundo, em seguida, atirou-o para o pequeno cesto de lixo que estava entre as nossas camas. "E já que eu não quero torturá-la mais do que você já foi hoje, eu vou deixá-la ir." Olhei para cima do meu telefone quando ela vestiu um moletom rosa brilhante. "Kaylee?" Ela virou-se, com a mão na porta. "Yo." Ela olhou por cima do ombro, e embora ela estava cheia de bravata, como de costume, eu podia ver a preocupação escrito em seu rosto. Eu ainda podia ouvir o horror ecoando a voz dela quando ela viu as cicatrizes em meus braços. Eu tenho que lhe dizer uma coisa... em algum momento. "Obrigada." Ela sorriu para mim, então, um sorriso torto que de alguma forma parecia mais vulnerável do que o habitual deparei. "A vida é uma merda, às vezes." Sua voz era irreverente, mas eu ouvi o fio da seriedade que corria por baixo. "Eu sei melhor do que você imagina." E então ela tinha ido embora, deixando-me sozinha. Só que eu não estava sozinha... Meus dedos voaram sobre as minhas chaves de texto, e eu não conseguia segurar o arrepio de antecipação. <Eu vou estar aí em cinco minutos.>


“Isso não é o que eu pensei que você quis dizer com queimar as calorias.” Duvidosamente, eu olhei para o saco preto pendurado, que foi suspenso do teto na sala de reposição de Alex. Eu tinha dado a ela um pouco de prática empurrando, e foi realmente pesado. "O que você acha que eu quis dizer?" Alex abriu o casaco, então se virou e me deu um sorriso que me disse que ele sabia exatamente o que eu pensei. Sua camiseta agarrou-se ao interior difuso de seu capuz e me deu um rápido vislumbre de seu abdômen antes de cair de novo, e eu me senti aquecendo. Se eu ia ficar toda suada, eu poderia pensar em uma maneira mais divertida de fazer isso do que por um saco de pancadas. E não que mostra o progresso da minha parte, que eu poderia ter pensamentos sujos e não castigar-me imediatamente. "Então, o que eu faço?" Eu balancei meu cabelo do meu rosto impaciente. Eu já tinha as luvas em minhas mãos, e não poderia retirá-las. "Deixe-me fazer isso." Vasculhando no bolso da calça jeans por um segundo, Alex retirou elástico de cabelo preto, meu cabelo elástico, eu percebi. "Você deixou isso aqui na noite passada." Eu congelei quando ele me rodeou, seus dedos chegando ao descanso de leve na minha nuca. Lentamente, ele passou os dedos através dos longos fios do meu cabelo, reunindo-os. Uma vez que ele garantiu com o elástico, ele deu um beijo ao lado do meu pescoço, em seguida, mudou-se em frente de mim para examinar seu trabalho. "Eu gosto quando o cabelo está puxado para trás assim. Dessa forma, eu posso ver seu rosto." Eu congelei quando percebi que ao redor dele, eu não me importava de ter meu cabelo para trás. Eu não sinto nenhuma necessidade de me esconder. "Vamos começar." Eu tentei não se embasbacar com a bunda quando ele se abaixou para pegar um segundo par de luvas de boxe. Ele amarrou-os em suas mãos, e eu não pude deixar de pensar que ele parecia ridiculamente quente. Eu, por outro lado, sentiu-se desajeitada e insegura. "O que-o que eu faço?" Olhei para as calças de ioga e simples t-shirt que eu estava vestindo. Ocorreu-me, tardiamente que eu poderia ter vestido um pouco para vir aqui. "Só atingi-lo, Serena." Para demonstrar, Alex puxou um braço, em seguida, virou para o saco. Ele balançou sob o golpe, e ele sorriu, satisfeito. "Existe uma maneira correta?" Eu tinha certeza que eu nunca bater em nada. Como, sempre. "Você vai descobrir muito rápido o que é bom e o que não funciona." Alex deu um soco no saco novamente, enviá-lo balançando. "Não penso sobre isso. Basta fazê-lo."


Eu me senti idiota. Eu tinha certeza que eu ia me envergonhar. Mas parecia importante para ele me mostrar essa parte de sua vida, então eu respirei fundo, recuou meu braço, e girei no saco de pancadas. Senti o golpe reverberar por todo o caminho até o meu braço, mas o saco mal se movia. Eu rosnei de frustração. "Mais uma vez". Alex deu um passo atrás, fora do caminho do saco, e fez um gesto para eu ir mais uma vez. Fiz uma careta para o saco, sua superfície negra a assumir uma existência própria para mim. Desenhando meu braço para trás de novo, eu tentei deixar ir todas as minhas preocupações, minha auto-consciência, e deixar a minha mão enluvada mosca. Meus dentes estalaram em conjunto, como o meu punho conectado com o saco, e para minha alegria ele realmente moveu, balançando para frente e para trás em sua amarração. "Ótimo!" Olhei para encontrar Alex sorrindo para mim, os olhos brilhantes. "Mais uma vez". Eu balancei novamente, e depois novamente. Cada vez que eu fiz a bolsa se moveu um pouco mais, e eu tenho um pouco mais confiante. Eu soquei a coisa até que meus braços e ombros queimados, e meu coração bater rápido contra minhas costelas. Sugando o ar, eu sem concha as luvas. "Bom, né?" Assustada, olhei para cima para encontrar Alex encostado na parede, olhando para mim. Senti que deveria ter estado constrangida pelo jeito que eu tinha me esquecido que ele estava lá, mas a adrenalina bateu em mim, e eu me senti muito, muito bem. "O melhor". Inclinei-me, colocando as mãos sobre os joelhos, tentando recuperar o fôlego. "Como você entrou nisso de novo?" "Tripp me ensinou." Como de costume, uma leve sombra cruzou o rosto de Alex, quando ele falou sobre o seu passado, mas ele se foi quase antes de eu percebi. "Ele me ensinou, porque ele achava que eu precisava para canalizar alguma raiva. Eu dei-lhe uma chance de lutar porque o exercício faz o trabalho melhor a insulina. O mais atividade física que eu faço, menos injeções que eu preciso." "Você acha que eu tenho alguma raiva que precisa ser canalizada?" Eu estava brincando, mas congelou o meu sorriso no meu rosto quando eu percebi que eu realmente me senti muito melhor agora do que eu tinha uma hora mais cedo... antes eu tinha batido a merda do saco de pancadas. "Eu me recuso a responder a isso", Alex começou, cruzando-me com uma garrafa de água na mão "porque eu só vi você bater o inferno fora desse saco de pancadas. Você é uma mulher perigosa, Serena." Eu tentei fazer uma careta, mas não pôde deixar de sorrir. Tomei a água e bebeu metade da garrafa antes de devolvê-lo. "Você parece quente", ele meditou, rolando o plástico entre as mãos. "Eu sou." Eu fiz uma careta enquanto eu puxava minha suada camiseta longe do meu peito. Eu era uma bagunça após o treino, e eu não tinha exatamente sido vestida quando cheguei. "Eu posso ajudar." Sem aviso, ele despejou o restante da água na minha cabeça. Embora a água estava à temperatura ambiente, na minha pele aquecida sentiu gelada, e eu gritei como os regatos trabalhou seu caminho até meu pescoço e na minha camisa. "Alex" Seus olhos caíram para o meu peito rapidamente, antes de voltar para o meu rosto, e eu fiquei dolorosamente consciente de que o choque da água fria tinha frisado meus mamilos em pontos pouco difíceis.


Seus olhos escureceram, e eu aquecido com um calor que não tinha nada a ver com o boxe que eu tinha acabado de fazer. "Serena" Sua voz era áspera com o desejo, e isso me fez estremecer. "Pois não?" Minhas unhas pouco em minhas mãos. "Eu vou te beijar agora. Ok?" Eu mal tinha balancei minha concordância, quando ele me puxou para ele, com as mãos escondendo-se sob a barra da minha T-shirt úmida para afunilar sobre minhas costas. Eu gemia como sua língua estalando em meus lábios, exigindo entrada para minha boca. Eu separei meus lábios, e ele corajosamente explorou meus dentes, minha língua. Quando eu estava sem fôlego, ele fechou suas mãos no cabelo longo do meu rabo de cavalo e se afastou, apenas o suficiente para olhar para o meu rosto. "Eu simplesmente não consigo ter o suficiente de você." Suas palavras ficaram intrigadas, os olhos cheios de admiração. "Eu não sei o que é, mas cada pedaço que você me dá, eu só quero mais." Desta vez, eu fechei a distância, colocando seu rosto em minhas mãos e pressionando minha boca para a dele. Eu gemia quando ele deslizou as mãos do meu cabelo para a minha cintura, me apoiando como ele gentilmente me abaixado para o chão, rolando para que eu montasse nele quando ele colocou de corpo inteiro debaixo de mim. Ele falou de como ele tinha chegado para mim saber que ele nem sequer tentar tirar minha camisa, em vez de correr a mão por baixo, colocando meu peito através do meu sutiã. Quando meus dedos brincando com a bainha de sua camisa, no entanto, provisoriamente avançando para cima, ele não fez nenhum protesto, me ajudando a tirar o algodão sobre a cabeça. Eu respirei fundo quando seu torso estava nu. Eu tinha visto isso antes, na noite em que ia correr aqui, chateado pelo telefonema com Felicity me veio à mente, mas desta vez ele parecia diferente. Desta vez, ele sentiu-se quase como se ele fosse meu. Meu para explorar. Meu para provar. Meu para tocar. Timidamente me abaixei e coloquei meus dedos sobre o início de sua tatuagem, no lado direito do peito. Eu vi a inalação acentuada no movimento de seu peito, mas ele me deixou traço meus dedos sobre as linhas rodopiavam, em seu peitoral e até o ombro. O dia em que eu o conheci, eu achei estranho que alguém tão atlético, tão bonito iria estragar sua pele com tatuagens. Agora... agora parecia uma parte dele, ele iria ficar nu sem eles. Curvei-me eu dei um beijo em um dos redemoinhos escuros que decoravam o lugar onde seu ombro conheceu seu braço. Ele gemia baixinho e, encorajada, mudei meus lábios para baixo a trilha de tinta. Quando cheguei ao lugar onde eu sabia que suas cicatrizes começavam eu endureci, esperando que ele me dissesse para parar. Embora seu corpo ficou tenso debaixo de mim, ele não disse nada, não fez nada para me parar. Meu coração batia forte quando percebi a confiança que ele estava me dando. Eu queria dar-lhe de volta. Eu queria tanto. Eu simplesmente não estava pronta. Eu ainda não sei se eu jamais seria. Eu balancei o pensamento da minha cabeça. Eu queria explorar este presente inesperado que ele tinha me dado.


Levantar a cabeça, olhei para o rosto de Alex. Seus olhos estavam a meio abertos, e fixados em mim. Eu olhei bem nos olhos dele como eu segui meus dedos sobre uma de suas cicatrizes. Houve um minuto que recuou, e depois relaxou, deixando-me dançar o meu toque de ultrapassar a marca. Lentamente eu perdia os meus dedos para a segunda cicatriz, e, em seguida, para a próxima. Ele deixe-me colocar minha marca em cada cicatriz no braço, e depois novamente no outro. Seus olhos escuros com algo que eu não conseguia identificar, quando eu acariciava meus dedos sobre cada cicatriz escondida com a tatuagem em seus braços, ele rolou sobre seu estômago, as omoplatas que se projeta a partir de suas costas como asas de anjo, esticando a pele ea tatuagem que continuou lá, expondo ainda mais pequenas cicatrizes redondas. Meu coração se partiu um pouco como eu contei. O que lhes tinha causado? Eu não poderia pedir, a não ser que eu estava pronto para compartilhar minha história com ele. Eu toquei cada um, como se estivesse com meus dedos Eu poderia liberar a dor que estava presente quando eles apareceram. Ele ficou quieto, estóico e silencioso como eu explorei. Uma vez eu estava convencida de que eu tinha descoberto a cada marca que ele tentou esconder com a tinta escura de suas tatuagens, me inclinei e pressionar um beijo em sua coluna, no oco entre as omoplatas. Quando ele rolou debaixo de mim, eu me preparei nos meus joelhos, afundando de volta para ele de uma vez que ele enfrentou outra vez para cima. Ele estendeu a mão, segurou meu rosto com as mãos, e me puxou para baixo a ele. O beijo foi lento e profundo, me droguei com a emoção crua por baixo. Quando ele me envolveu em seus braços, me puxando para baixo a fim de que eu estava encapsulada contra seu peito, meu coração tropeçou em seu ritmo. Eu pressionei meu rosto em seu peito e ouviu seu próprio pulso, firme em seu peito quente. Nós dois temos demasiada bagagem para que este relacionamento seja uma boa ideia. Mas agora, enquanto eu estava em seus braços e sentia sua respiração sussurrando no meu cabelo, eu não sei se eu poderia ficar de fora.

O tempo passou lentamente e ainda muito rápido, enquanto Alex se tornou um hábito. Pouco a pouco, comecei a sentir quase normal, como qualquer outra garota no campus. Embora nenhum de nós falou sobre o nosso passado, a conexão entre nós era palpável. Eu estava tão emocionalmente atrofiada, rezava diariamente para não estragar tudo. Emocionalmente atrofiada... e sexualmente frustrada. Eu não conseguia segurar um sorriso irônico, quando eu corri para o prédio da união dos estudantes para a minha aula da tarde de ioga. Alex era um perito em fazer-me contorcer contra ele com apenas um beijo. Eu queria que ele mais do que eu sempre quis alguma coisa, mas cada vez que eu tentei ir mais longe do que a metade nu acariciando, ele me disse para ser paciente. Eu sabia que o orgasmo curto, duro que ele tirou de mim a noite do evento era apenas o início do que seria a sensação com ele, e eu queria o resto tão mal que eu poderia prová-lo. Gemendo de mim, eu esperava que a aula de ioga ajudaria a remover parte da frustração sexual da minha mente.


"Desculpe, desculpe." Eu estava fora do ar. Maddy estava esperando do lado de fora da sala trancada, seu longo casaco preto fechado até direto até seu queixo. "Nada demais." Ela encolheu os ombros, despreocupadamente, afastando-se a porta para que eu pudesse abri-la. "Parece que é só nós novamente hoje, hein?" Dado o seu comportamento retraído durante a última aula, eu não estava totalmente empolgado com a perspectiva. Para minha surpresa, ela sorriu para mim, e eu vi nenhuma hostilidade que estava presente antes. "Estou realmente feliz. Eu estava esperando que você pudesse trabalhar comigo na pode do corvo novamente." Puxando um elástico do bolso, ela passou seu longo cabelo escuro para trás em um coque desleixado, então deu de ombros fora de seu casaco. "Eu tenho trabalhado com ele em casa, mas eu acho que a minha postura está errada. Eu posso segurá-la, mas eu realmente não posso deixar de ir, sabe?" Eu, de fato, pensei que desenrolava meu tapete no chão e esperou por Maddy a fazer o mesmo. Muita gente pratica ioga, mas na minha experiência de alguns nunca foram capazes de ir além lutando para manter as posturas e realmente experimentar a prática para o que era. Centralização. Equilíbrio. Não é tão diferente do que Alex fez por mim. Nós trabalhamos através das posturas que começamos cada classe com, aquecendo os músculos para as coisas mais complicadas. Após o gafanhoto e o sapo, eu estava me sentindo a queimadura dos meus músculos começarem a empurrar tudo para fora da minha cabeça. Um olhar acima em Maddy me mostrou que ela estava se aproximando do lugar mental, onde ela poderia se concentrar em sua respiração ao invés de seu desconforto físico. Eu lentamente mudei-me de joelhos aos meus pés, cuidado para não perturbá-la. "Vamos tentar o corvo agora". Fluindo entre as posições graciosamente foi uma das coisas mais difíceis de ioga, e Maddy tropeçou um pouco como ela transferiu seu peso. Mas eu gostei do jeito que ela apertou sua mandíbula e trabalhou com ele, lentamente, deslocando seu peso para as mãos. "Não há." Estendi a mão para ajudá-la a ajustar a curva de sua coluna, em seguida, pegou as minhas mãos para trás, lembrando a maneira como ela tinha reagido última vez. Seus olhos se viraram para mim, e ela balançou um pouco. "Está tudo bem." Hesitante, eu estendi a mão e ajudou-a a posição de volta. A oscilação parou, e eu senti uma sensação de satisfação quando ela fechou os olhos e respirou fundo. A aula durou mais de 20 minutos, durante o qual eu principalmente Maddy deixou sozinho. Quando me levantei da posição de cadáver, sentindo-se um pouco mais centrado do que eu tinha no início da aula, eu achei Maddy sentada em sua esteira, esperando por mim. "Você parece... ah... um pouco mais relaxada do que você fez da última vez." Um pouco menos chata, a voz na minha cabeça, acrescentou, embora eu nunca teria dito isso em voz alta. Rosto da outra garota corou. "Da última vez que estive aqui eu estava namorando um idiota." Sua voz era calma como ela arrastou fora de seu tapete e começou a enrolá-lo. "Brett Anderson. Ele disse que te conhece." Eu congelei com a minha garrafa de água até a metade para a minha boca, algo sombrio encontro nas minhas entranhas.


"Nós fizemos o ensino médio juntos." Brett Anderson tinha sido estrela do time de basquete. Ele era tinha o cabelo dourado e lindo, e com ele eu me permiti ficar perdida em uma queda enquanto ele empurrou entre as minhas coxas. Em vez de ser cuidadosa com a garota que eu era auto-destrutiva, Brett tinha dito a todos que quisessem ouvir sobre a puta suja que eu era por der deixado ele fazer o que quisesse. Um dos primeiros meninos que eu tinha virado quando eu tinha começado a minha descida em espiral, ele não poderia ser responsabilizado pelos meus atos, mas nem ele poderia ser agradecido. Tudo que eu precisava era de um pedaço de bondade. Em vez disso ele me usou e foi embora com a intenção cruel. Eu não tinha pensado sobre ele desde que eu comecei a faculdade. "Será que ele faz faculdade aqui?" Minha boca seca, eu estraguei a tampa na garrafa de água. Eu disse a mim mesma que não importava, que em sua essência era a verdade. Eu não era mais aquela garota. Eu era mais forte. Ainda doía. "Ele está no time de basquete da faculdade." Eu não podia deixar de fechar os olhos por um longo momento. É claro que ele estava. Porque às vezes karma alegremente ignoravam os idiotas do mundo, e puniam todos os outros. Mordi minha língua com força suficiente para machucar como os olhos arregalados de Maddy, emolduradas com espetado cílios escuros, me observava com cautela. Eu não era mais aquela garota. Brett poderia se espalhar todas as histórias que ele queria, mas ele só poderia me machucar se eu deixá-lo. "Ele sempre gostou de falar." Forçando meus lábios em um sorriso irônico, peguei o saco de tecido muito tempo que eu mantive minhas coisas dentro. Maddy soltou uma gargalhada e fiz o mesmo. "Quer dizer que ele se encontra." As sobrancelhas finas subiu para o teto, e meu sorriso forçado tornou-se um real. "Quando ele descobriu que você era minha professora de ioga, ele fez questão de... ah... me dizer coisas. Coisas que eu não acho que realmente aconteceu, mas eu tenho ciúmes. Sinto muito por isso." Meu sorriso desapareceu. Eu resisti à vontade de agitar meu cabelo na frente do meu rosto. "Algumas das coisas que ele disse que provavelmente era verdade." Eu poderia ser diferente agora, mas eu não podia fingir que o meu passado foi outra coisa senão o que era. Por um momento, eu entrei em pânico, imaginando se alguma das equipes do colégio sempre saíamos juntos, ou seja, time de basquete de Brett e do futebol de Alex. Eu não ligo para o que ninguém pensava no meu passado... mas Alex não era qualquer um. "Talvez." Seu tapete de volta na bolsa, Maddy encolheu de volta em seu casaco de marinheiro, então se virou para mim. "Mas ele não tem que dizer do jeito que ele fez. Ele queria nos machucar tanto, e não parecia ter um ponto. Não é legal. Então eu terminei com ele." Eu abri minha boca, depois a fechei um pouco. Maddy tinha jogado seu namorado porque ele tinha dito... bem... a verdade sobre mim? Eu fiquei chocada. A minha própria mãe não podia levantar-se por mim, mas essa garota que eu mal conhecia tinha. Na minha derrota, Maddy assentiu, então se virou para a porta. Engoli em seco, tentei falar, e tive dificuldade em obter as palavras.


"Hum. Maddy." Ela virou-se e esperou. "Talvez pudéssemos tomar uma cerveja ou algo em algum momento. Se você quiser." Deus, isso soou tão coxo. Não é como se eu estivesse pedindo-lhe um encontro. Tinha sido um longo tempo desde que eu tentei fazer um amigo. Kaylee não contava, porque tínhamos sido forçados a vida uns dos outros como companheiros de quarto, e junto com ele tinha decidido que íamos ser os melhores amigos. Ela era uma força a ser contada com. Eu segurei minha respiração, não tendo certeza se eu tinha feito algo estúpido ou não. Quando Maddy sorriu para mim, o alívio era uma onda grande, lavando a minha pele. "Legal". Ela sorriu, então me saudou. "Ótima aula. Vejo você na próxima semana." Então ela se foi, e eu fiquei sorrindo como uma idiota. Foi um pequeno passo, eu sabia... mas parecia um passo de gigante no sentido de obter a minha vida de volta.

"Isso realmente não te incomoda quando outras pessoas bebem em torno de você?" O pequeno pub que ficava perto da borda do campus foi pequeno, escuro e, neste momento da noite, incrivelmente alto. Eu estava bem aconchegada em uma pequena cabine onde a mesa estava marcada com as iniciais em corações. O estofamento dos assentos estava rachado, seco com a idade. Apenas um mês antes, eu teria sido esmagada até o ponto de desconforto pelas mudanças. Em vez disso, foi muito aconchegante, escondida sob o braço de Alex enquanto ele brincava com as pontas do meu rabo de cavalo. "Isso realmente não faz." Para demonstrar, ele empurrou o coquetel colorido verde que eu tinha pedido para perto de mim, seus dedos deslizando nas gotas de água que contas de vidro. Como eu peguei para um gole, ele acrescentou: "E especialmente ajuda quando você pede bebidas femininas como essa." Ele estremeceu com exagero, e eu sorri para mim mesma, nem um pouco irritada. "A vodka não é uma bebida feminina." Eu segurei para ele provar, ele tem um gole ocasional de álcool, eu tinha notado, mas não iria nunca consumir uma bebida inteira. Consternação atravessou seu rosto. "Prova?" Eu sorri. Ele levantou uma sobrancelha para mim nesse caminho escuro oh, tão sexy que tinha, e um arrepio percorreu minha espinha. Era tão abençoadamente normal, eu pensei enquanto eu observava seus lábios fechar em torno do canudo vermelho brilhante. Eu senti uma onda de calor quando ele chupou, pensando em como seus lábios se sentiria na minha pele. "Nojento. Isso é muito doce." Eu sorri quando ele fez uma careta. Sim, tão normal, como se fôssemos um casal normal para uma bebida. Eu coloquei minha mão em sua coxa por debaixo da mesa, preparando-me enquanto eu tomava o coquetel de volta. Seus músculos tensos sob o meu toque, mas ele não fez nenhum movimento para mim, além do braço que repousava sobre os ombros. Isso, pensei, essa foi a única coisa que mantém essa relação de ser completamente normal. Nós tínhamos feito o que parecia um milhão de vezes agora, mas ele se recusou a ir mais longe.


Eu o admirava por sua moderação, porque eu podia sentir o quanto ele queria percorrer todo o caminho cada vez que eu estava com ele, mas ao mesmo tempo foi frustrante e tudo consome. "Onde você pegou o gosto pela vodka?" Sim, ele queria-me a forma como ele sussurrou em meu ouvido e mordiscou o lóbulo. O que iria deixá-lo tomar o próximo passo? Eu realmente não sabia. Eu endureci com sua pergunta, vi abrir a boca, provavelmente para mudar de assunto. Ele nunca conteve em me questionar sobre o meu passado, mas nunca me pressionou para responder, também. Na verdade, ele estava me cansando. Eu estava sempre contando os minutos que tinha deixado junto na minha cabeça, porque uma vez que ele sabia, ele teria ido. Eu não o culpo. "Eu costumava festejar muito, no ensino médio." Encorajada pela vodka, eu olhei para os meus dedos, girando-os e descansando sobre a mesa. Talvez fosse hora disso sair. Parte dele, de qualquer maneira. Parte que estava trancada dentro de mim, e eu queria morrer com ele ainda assim. "Você realmente não parece o tipo de festas." Dedos de Alex continuou a jogar com meu cabelo, mas eu senti o aperto minutos de seu corpo que me disse que ele entendeu o que eu estava dizendo era importante. "Eu era diferente. Realmente diferente." Afastando-me de seu toque totalmente, eu me virei para olhar para aqueles olhos incrivelmente azuis escuros dele. Eles eram tão abertos, tão aceitando que doeu meu coração. Eu não quero desapontá-lo, mas sendo quem eu era, eu não tinha escolha. Alex não disse nada, provavelmente não querendo interromper o fluxo das palavras da minha boca, agora que eles começaram. Eu me encolhi, um punho gigante apertando o meu coração, quando percebi que uma questão leve sobre vodka virou tão sério, tão rápido. "Eu não sou virgem, Alex." Os cantos de sua boca transformaram em um sorriso, as linhas de expressão desaparecem quando ele percebeu o quão sério eu estava sendo. "Nem eu, Serena." Ele estendeu a mão e tentou tirar minhas mãos, mas evitei o toque. "Eu pensei que você sabia disso." "Eu não acho que você está me entendendo." Eu desenhei uma respiração trêmula. "Na escola, havia algumas coisas que... que eu queria esquecer. Então eu bebi, e eu brinquei. Eu era o segredinho sujo de cada menino da escola." Esperei por ele, para o desgosto lavar o rosto, para ele se empurrar para longe de mim, para empurrar para fora da cabine e sair. Ao contrário, ele se inclinou e pegou minhas mãos nas suas antes que eu pudesse afastá-los. Defensiva, eu olhei, tentando puxar-me livre. Ele não deixou me ir. "Quantos anos você tem, Serena?" Alex sentou-se na cabine, com o rosto calma mortal, embora o seu aperto era como ferro. Apertei os olhos, sem saber o que ele queria chegar.


"Eu tenho vinte anos. Você sabe disso." Pelo menos, ele deve saber. Eu disse a ele com bastante frequência. "Isso é o que eu pensava. E você é uma estudante do segundo ano, certo?" Franzi minha testa e parei de lutar. "Uh-huh." Minha voz estava pesada no sarcasmo, mas eu não me importo. "E você é um sênior, que papa anjos." "Então, o ensino médio foi o quê? Três anos atrás para você?" Ele esfregou seu polegar sobre o ponto sensível entre o polegar e o indicador, e até mesmo através de meu desconforto que sentiu o calor construir. "Isso não quer dizer nada, Alex." Seus dedos se moveram para o meu pulso, acariciando suavemente a pele ali, e eu tremi, desejando que ele parasse. Era muito mais fácil pensar quando ele não estava me tocando. "Isso não quer dizer nada", repeti, quando ele permaneceu em silêncio. Exasperada, eu suspirei e mordi meu lábio inferior. "É no passado, sim, mas ainda assim aconteceu. Eu não posso fazer isso ir embora." "Você não acha que nossos passados ajudando a moldar o que somos hoje?" Eu assisti, de boca aberta, quando ele levantou a mão e deu um beijo para o interior do meu pulso, onde meu pulso batia. "Porque eu realmente gosto de quem você é hoje." "Você não iria se entendesse." Minha voz estava desesperada. Por que não podia simplesmente compreender? "Eu fiz um monte de coisas que eu não me orgulho." "Eu perdi minha virgindade quando eu dezesseis anos, no porão da casa de Cammie Miller enquanto seus pais assistiram The Amazing Race no andar de cima." Eu boquiaberta, sem acreditar, quando ele sorriu para mim. "Eu não sou excessivamente orgulhoso disso também." "Talvez você devesse ser", não pude deixar de murmurar. "Isso leva coragem." Ele bufou uma risada em seguida, antes que eu pudesse me afastar, segurou meu rosto em suas mãos. "Eu não me importo com o que você fez no passado, Serena." Ele se inclinou até que seus lábios eram apenas um sussurro de distância dos meus próprios. Meu coração começou a bater em dobro no meu peito, e como a excitação crescia, eu senti como se minha pele estava muito apertada. "Eu sou o seu pequeno segredo sujo, então?" Enquanto eu falava meus lábios roçaram os dele, e eu emocionado ao seu ligeiro tremor sobre o toque. Seus dedos apertados em meu rosto, e então ele me beijou, um processo lento, drogar beijo que me deixou dolorido e cheio de necessidade. "Eu nunca vou mantê-la em segredo." Seus lábios viajaram para cima, sobre a minha clavícula, para beliscar na base do meu ouvido. Meus músculos se apertaram em antecipação ao próximo toque. "Mas se você quiser ficar um pouco suja, eu não iria reclamar." Virei-me para encontrá-lo sorrindo para mim, e eu não conseguia acreditar que ele seria tão ousado a ponto de dizer isso. Eu abri minha boca para responder, em seguida, fechou-a quando eu reconheci o calor em seus olhos. Fiz isso... Foi ele... Eu engoli em seco, todo o meu corpo emocionante em seus olhos quando ele novamente se inclinou e me beijou. O beijo foi próximo a boca, um pouco mais do que os nossos lábios fossem pressionados juntos, mas estava cheio de intenções. Quando nos separamos, eu estava ofegante. Sua respiração era irregular, bem como, quando ele enfiou a mão no bolso, em seguida, bateu algum dinheiro sobre a mesa.


"Quer sair daqui?" Eu não conseguia falar, apenas balançou a cabeça, meu pulso deslizando pelas minhas veias. "Sim".

"Você quer outra bebida?" Eu estava de pé, rígida com os nervos, apenas na porta de entrada do apartamento de Alex. Ele não comentou sobre o fato de que eu não tinha se movido nos últimos cinco minutos, ao invés disso, se moveu em torno de sua pequena casa, acendendo lâmpadas, obtendose um copo de água. "Você tem álcool aqui?" Meus dedos se sentiram grossos e desajeitados quando eu tentei me livrar da minha jaqueta jeans. Alex olhou em torno do canto de sua cozinha galley, seus olhos rapidamente levando-se em que eu não tinha movido. "Eu mantenho vodka. E só desde que comecei a sair com você." Eu respirei fundo. Eu ainda não estava acostumado a ouvir a palavra. Nós estávamos namorando. Estávamos prestes a ter relações sexuais. Minha vida recém normal era aterrorizante. "Hey". Alex saiu da cozinha, me entregou o meio bêbado copo de água. Minha boca estava seca, com os nervos, e bebeu cada gota. "Serena. Não há pressão aqui, ok?" "Então, eu sou a única a com ansiedade de desempenho?" Alex riu, então me puxou para seus braços. "Nós podemos ter sexo agora, ou podemos tê-lo amanhã. Podemos tê-lo em um mês. Eu não vou fazer você fazer qualquer coisa com que esteja confortável." Eu queria bater minha cabeça contra seu peito. Ele estava perdendo o ponto. "Eu ficaria muito mais confortável se eu não fosse tão sexualmente frustrada agora." Eu não podia deixar de sorrir ao ver sua expressão assustada. "O quê? Você foi me deixando louca por semanas." "É isso mesmo?" Colocando as mãos sob meus cotovelos, Alex levantou-me aos meus pés, então roçou os lábios levemente sobre os meus próprios. "Conte-me mais." Eu sorri através de seu beijo, o pior dos meus nervos derretendo. Ainda assim... "Alex, eu não tenho feito isso há muito tempo." Eu assobiei a respiração quando ele apertou a boca para a cavidade da minha garganta, sua língua passando rapidamente sobre a pele macia luva de lá. "Tem sido um tempo para mim, também." Ele admitiu, com as mãos lentamente caindo de meus cotovelos, então tocando meus seios através da minha camisa. Meus olhos borraram enquanto ele acariciava seus polegares sobre os meus mamilos. Minha respiração acelerou. "O cego guiando outro cego." Eu murmurei quando ele se virou, então preparei minhas costas contra a parede. O gesso fresco foi um delicioso contraste com o seu calor escaldante na minha frente. Ele sufocou uma risada, suas mãos fazendo coisas más, como eu arqueei em seu toque. "Eu acho que eu ainda sei um truque ou dois." Mantendo os olhos no meu rosto, ele deslizou uma mão do meu peito e para baixo. Seu dedo deslizou entre as minhas pernas, raspando sobre o denim da minha calça jeans, e eu soltei um grito sufocado.


"Bom", ele perguntou, seus olhos nunca deixando meu rosto. "Bom." Minha voz estava rouca. Impaciente, eu balançava contra seu dedo. Ele atirou no meu cabelo. "Venha comigo." Tomando minha mão, ele me levou até o pequeno corredor para seu quarto. Ele me conhecia bem o suficiente até agora para não pedir para ligar a luz. Eu queria dar-lhe algo em troca. Já estava escuro, ele não seria capaz de ver minhas cicatrizes. Enquanto ele silenciosamente tirou a camisa para cima e sobre a cabeça dele, eu fiz o mesmo. Quando seus dedos pousaram em mim de novo, meu torso estava nu. "Deus, Serena." Suas mãos estavam em todos os lugares, de repente, explorando a carne recém-descoberta. Eu tremia sob seu toque, enganchando os dedos em sua cintura. "Eu preciso de ajuda com o meu sutiã." Eu sussurrei. Sua respiração estava quente no meu rosto como ele passou os braços em volta de mim e desabotoou o fecho. E então fomos pele a pele, pela primeira vez, e em vez de ser aterrorizado, senti absolutamente certo. Envolvendo-me em seus braços, ele me beijou até que minha mente estava limpa de tudo, mas ele. Nesse momento, o meu passado nem sequer existia para mim. Havia apenas nós dois. "Isso está bem?" As mãos de Alex deslizaram entre os nossos corpos, e ele puxou o botão da minha calça jeans. Meu coração pulou como eu murmurei afirmativamente. Ele deslizou o botão de seu buraco, em seguida, puxou para baixo o zíper da minha calça jeans. Mexi para ajudá-lo mover o denim confortável para baixo meus quadris, tremendo como o ar frio bater minha pele. "Ajude-me com o meu?" Eu me atrapalhei com a fivela do cinto, finalmente chegando a couro desgastado através dos laços denim. Então, sua boca encontrou meu mamilo, e ele teve que fazer o resto sozinho. Quando não havia nada entre nós, ele me abaixou até a cama. Eu ouvi o rasgar de papel, em seguida, a dobra da folha segundos antes dele virar-se por cima de mim. "Seguro de si mesmo, não é?" Eu ri sem fôlego, apenas capaz de fazê-lo como ele embainhou a si mesmo em um preservativo. A visão fez meu coração parar. Apoiando os braços de cada lado de mim, ele me beijou suavemente. Eu podia sentir sua dureza contra a pele macia da minha coxa, e apertei com antecipação. "Eu nunca estou seguro de mim mesmo com você." Ele balançou seus quadris, e eu gritei como seu calor esfregado sobre a minha esperteza. "Mas um cara sempre pode esperar." Eu sorri, descendo para levá-lo na minha mão. Ele gemeu e empurrou para o meu punho. "Eu não quero apressá-la. Você está pronta?" Eu saboreava a necessidade que eu podia ouvir a voz de Alex, que eu podia sentir o tremor na de seus músculos. "Eu estive pronto por semanas." Um pouco suave grito escapou dos meus lábios quando ele deslizou os dedos entre as minhas pernas, certificando-se. "Eu vou devagar." Eu não queria que ele fosse devagar, queria para ser consumida. Eu arqueei meus quadris e ajudei a guiá-lo para a minha entrada, a minha precisa de uma dor física. Lentamente, muito lentamente, ele entrou em mim, e as nossas vozes gritaram juntos uma vez que ele estava sentado dentro de mim.


"Tudo bem?" Ele se apoiou nos cotovelos, nariz com nariz comigo. Olhei para aqueles olhos incríveis que eu mal podia ver no escuro, e isso é quando eu perdi meu coração. "Ok", eu concordei, levantando meus quadris para lhe mostrar que eu realmente era. E então ele começou a se mover. Não foi perfeito, primeiras vezes nunca são. Meu nariz bateu quando eu levantei minha cabeça para um beijo. Ele mordeu meu lábio inferior um pouco duro quando eu me arqueei para cumprir o seu impulso e ele ficou um pouco excitado demais. Mas, como os nossos movimentos tornou-se mais rápida, já que ambos chegaram para esse lançamento, era como se eu nunca tivesse tido relações sexuais antes, como meu passado não existia, como se eu estivesse imaculado. O prazer que enrolada no fundo do meu núcleo era puro, e eu recebemos de braços abertos. Nós dois ficamos tensos quando a onda de sensações tomou conta de nossa pele, eu o senti segurando para trás, seu corpo tenso, esperando por mim. Apenas uma vez eu tinha estremecido através da minha própria libertação que ele mergulhou totalmente no meu calor e se deixou ir, sua voz foi um rugido quando ele enterrou o rosto no meu cabelo e gozou. Eu acariciava minha mão sobre sua pele quente e úmida enquanto eu tentava recuperar o fôlego, e os meus olhos fechados enquanto emoção encheu-me tão certo como ele fez. Eu sabia então por que eu me sentia tão vazia antes de eu conhecê-lo. Eu estava esperando por ele.


"Wow." Eu ri na descrição bastante simplificada de Alex sobre o que tinha acontecido entre nós. "O quê?" Ele protestou, me rolando até que eu o enfrentei, envolta em seus braços. "Não me faça tentar fazer frases completas agora. Isso foi apenas... wow." Embora eu não disse nada, eu silenciosamente concordei. Eu tinha tido muito sexo, mas tudo tinha sido azul pálido em comparação com o escarlate e carmesim do que tinha acontecido. "Você vai passar a noite?" Sonolenta, eu concordei. Minha felicidade naquele momento era perfeita. Talvez, eu pensei... talvez eu poderia realmente ter uma vida normal. "Serena?" Acariciando seu pescoço, eu sorri. "Você é muito tagarela depois do sexo." Eu brinquei com ele. Ele ficou tenso ao meu lado. "Você confiou em mim com seu corpo agora", ele começou, e eu senti minha nuvem de felicidade começam a se dissipar. "Alex, não." Eu pressionei meus dedos contra seus lábios, mas ele os negou. "Serena, estamos juntos em todos os sentidos possíveis. Por que você não pode confiar em mim com o seu segredo?" Um arrepio começou a pintar a minha habilidade, elevando arrepios onde apenas momentos antes tinha havido calor delicioso. Senti uma onda de irritação. "Você tem coisas que você não vai me contar, também." Eu atirei, empurrando de volta. Senteime, segurando as cobertas ao meu peito. Alex sentou-se bem, e um momento depois a lâmpada acendeu. Engoli em seco quando eu puxei as cobertas até esconder meus braços, meus ombros. Ele apertou os lábios firmemente em meus movimentos, jogando sua camiseta descartada para mim enquanto ele bufou um suspiro exasperado. "Há uma grande diferença, Serena." Ele passou a mão pelo cabelo, tornando-o levantar-se em pequenos picos enquanto eu tentava tirar o T-shirt sobre a minha cabeça, sem deixar minhas cicatrizes mostrar. "Você quer saber sobre o meu passado?" Alex empurrou as cobertas e saiu da cama. Estando lá, nua e descarada, ele parecia um pouco selvagem, mas eu não me sinto como se eu estivesse em perigo. "Quando eu tinha dezesseis anos eu vivi com um casal chamado Karina e Joss. Joss não estava em casa muito, e Karina fez um monte de coisas para chamar a atenção dele." Os lábios de Alex pressionadas juntas em uma linha fina.


"Alex, você não tem que me dizer isso." Eu olhei para os meus dedos, sentindo como se suas palavras foram me rasgar em dois. "Todo mundo tem segredos." "Não gosto disso." A cor de cristal dos seus olhos brilhou com convicção. "E nós dois estamos juntos, temos muita bagagem para ter um relacionamento. A não ser que alguns desses sacos vão ao mar." A única maneira que eu poderia me livrar da minha bagagem era se eu voltasse para a casa que eu tinha vivido como um adolescente. Eu teria que enfrentar Felicity, para confrontá-lo. O pensamento fez náuseas casaco minha garganta, e amordaçada. "Você quer água?" Mesmo quando ele estava com raiva de mim, Alex tomou conta de mim. Eu não entendo. "Não." Minha voz soou seca, mas se eu bebi um gole sequer eu jogá-lo para cima. Engoli contra a lixa de minha garganta, em seguida, sentou-se sobre os calcanhares. Alex continuou. "Você já ouviu falar da síndrome de Munchausen por procuração?" Eu balancei minha cabeça, embora a letra de uma canção de Eminem velho jogado na minha cabeça. "Refere-se ao abuso de outra pessoa, geralmente uma criança, pelo seu zelador por causa da atenção." "Oh, Deus." Meu coração se partiu por ele como eu intuía que estava prestes a seguir. "Não." Alex balançou a cabeça bruscamente. Eu não queria nada mais do que cruzar com ele, para envolver meus braços em torno dele, para aliviar a dor embora, mas seus braços foram cruzados com força no peito, me alertando de distância. "Primeiro começou com as queimaduras. Você já viu as cicatrizes. Ela iria me queimar com os cigarros, em seguida, dizer aos assistentes sociais que eu estava fazendo isso para mim mesmo. Eu era um adolescente difícil, e não era difícil de acreditar." Meus dedos coçaram para atropelar essas cicatrizes. Finalmente, eu não aguentava mais. Arrastei-me do outro lado da cama e pegou seus braços em minhas mãos. Ele se encolheu, sua expressão bruta, mas não me encolher de distância. "Então, ela descobriu que podia usar a minha diabetes para melhor efeito." Minha boca se abriu, e eu simplesmente não podia imaginar alguém fazendo isso. "Ela teria overdose minha insulina para que eu bati o que é chamado um baixo extremo. Um diabético que passa fora de baixo de açúcar no sangue precisa de uma dose de algo chamado glucagon, o que ela pode ou não pode administrar imediatamente, dependendo de seu humor. Mesmo que ela decidiu dar-me o glucagon, eu seria infeliz por dias mais tarde, eu não me sentiria bem. Então ela teri muita atenção com isso." Eu vi como o Alex eu conhecia e cuidava recuou em suas memórias. Eu quase não se atrevia a respirar, com medo de perturbá-lo. "Na outra extremidade do pêndulo foi cetoacidose diabética. Ela iria reter insulina para que meus açúcares fossem altos. Mais do que um ou dois dias de que, para um diabético dependente de insulina é muito perigoso. Mas, além de restringir a minha ingestão de carboidratos, não havia nada que eu pudesse fazer." Meu coração doeu para o menino Alex tinha sido. "Ela fez coisas para Georgeanne, também?" Minha voz era um sussurro áspero. Alex balançou a cabeça, seus músculos tensos sob meus dedos. "Ela sabia que Georgeanne iria delata-la. Ela era verbalmente abusiva, realmente desagradável, mas nunca fomos fisicamente prejudicados ela." Eu queria fechar os olhos contra as imagens de suas palavras pintadas, mas não podia, não enquanto ele estava olhando para mim como se eu fosse sua tábua de salvação.


"Você disse que Tripp te tirou?" Ele balançou a cabeça, um forte, movimento brusco de sua cabeça. "Georgeanne se foi logo que ela tinha dezoito anos, mas ela não estava disposta a deixar-me sozinho. Ela fez barulho sempre que podia, dizendo a qualquer um no sistema que iria ouvir sobre o que estava acontecendo com Karina e Joss. Ela fez algumas ondulações, mas todo mundo achava que ela era apenas perturbada e com raiva de viver em lares adotivos por tanto tempo." Ele parou de chupar em uma respiração. Eu não o interrompi. "Um dia, ela colocou para fora seu caso ainda muito jovem, muito novo assistente social, um que tinha sido ele próprio um filho adotivo. Ele era o único inteligente o suficiente para saber por que Georgeanne se incomodaria fazer um barulho agora. Ela tinha dezoito anos, ela não estava mais no sistema. O que era para ela?" "Isso foi Tripp," eu adivinhei. "Isso foi Tripp." Alex piscou, e seus olhos voltaram ao foco. "Ele era apenas dez anos mais velho do que eu, mas ele me pegou como uma criança adotiva. Me manteve longe de problemas. Com Karina e Joss proibidos de me ver novamente." Ele virou os olhos para mim, e a expressão neles me tirou o fôlego. "Eu nunca disse isso a ninguém. Eu nunca tive que dizer a Tripp, porque Georgeanne disse a ele mais do mesmo." Em vez de olhar para mim como se estivesse me desafiando a ainda o ama, ele parecia querer... acalmar. "Agora você sabe." Ainda procurando o meu rosto com os olhos, ele estendeu a mão e colocou uma mecha do meu sexo rosnou cabelo atrás da minha orelha. "E não há nada que você possa me dizer que vai me fazer pensar de forma diferente de você. Eu prometo a você que, e eu quero dizer isso." "Eu acredito em você." Eu comecei a tremer, e as náuseas que eu estava segurando para trás durante sua história voltou com força total. Eu não tinha comido desde o almoço, então não havia nada de chegar, mas Alex pegou a lata de lixo e segurou-a debaixo do meu queixo enquanto eu secar soltou, todo o meu corpo tremia violentamente. Ele esfregou minhas costas, o ponto entre as minhas omoplatas. "Está vendo? Você pode até me fazer pensar que você vai vomitar tudo sobre a minha cama. Eu ainda vou te amar." Eu congelei quando a sua escolha de palavras entrou no meu pobre cérebro confuso. Eu virei para ele com os olhos arregalados, os lábios colados fechados. Eu não poderia repeti-lo apenas para descobrir que ele tinha sido um deslize da língua. "Eu te amo, Serena." Sentei-me e pisquei atordoada. "O silêncio não é exatamente o que eu esperava quando eu disse isso para você." Uma dica de desconforto deslizou através das rachaduras de sua confiança. Eu abri minha boca para dizer alguma coisa, então a fechou novamente que as palavras me escaparam. "Okay. Vamos fazê-lo desta forma." Colocando a lixeira vazia no chão, Alex me puxou para o seu colo. Eu enterrei meu rosto em seu peito, oprimido. "Você me ama, Serena?" Eu respirei fundo, depois assenti. Eu sabia que não imaginar o suspiro de alívio que arredondado no peito quando eu finalmente concordei. "Você confia em mim?" Mais uma vez eu balancei a cabeça, mas ele não fazer mais perguntas. Eu finalmente olhei para cima para encontrá-lo esperando, pacientemente. "Alex, eu quero te dizer." Eu não estava tentando ganhar tempo. Eu realmente queria dizer a ele, desde que eu tinha finalmente descoberto que dizer a alguém significava simplesmente partilhar o fardo.


"Eu não vou julgá-la." "Eu sei." Ele não era assim. O problema foi que, depois de tantos anos de silêncio entranhado, as palavras simplesmente não desgrudar. "Eu vou tentar, Alex. Eu vou. Mas... não esta noite." Ele suspirou, e eu estava com medo de que eu o havia decepcionado. Mas ao invés de me empurrar para fora da porta, ele deitou na cama comigo ainda em seus braços. "Você está certa. Isso é o suficiente para uma noite." Virando-se para o lado dele, ele me puxou para ele, meu rosto pressionado contra os duros planos de seu peito. "Obrigada." Ele estendeu a mão com um braço e desligou a luz. Eu pisquei para a escuridão repentina, que envolveu em torno de mim como um abraço. "Nós somos feitos um para o outro." Suas palavras eram quase imperceptíveis, sussurrou em meu cabelo. Eu balancei a cabeça, cansada demais para fazer qualquer outra coisa. Fiz meu caminho ainda mais firmemente em seus braços, eu saboreava seu calor, seu cheiro, sabendo que com manhã viria ainda mais repercussão dos segredos do meu passado.


A manhã foi tensa e difícil, não importa o que ambos visivelmente tentaram fazer nada. Quando Alex fez o café coador, o fato é que eu sei que sabia o seu segredo... e ele ainda não sabia que o meu. Meu coração estava pesado quando eu deslizei meus sapatos em sua porta. E se toda essa angústia foi por nada? E se nós não poderíamos fazê-lo funcionar depois de tudo? "Hey." Eu havia recusado a oferta de Alex para me levar de volta ao campus, dizendo que eu queria que o exercício da caminhada. Nós dois sabíamos que eu precisava para limpar a minha cabeça depois de a intensidade da noite anterior, mas Alex se absteve de comentar sobre ele, assim como ele me seguiu até a porta, segurou meu rosto em suas mãos, e me beijou nos lábios docemente. "Eu te ligo mais tarde, ok?" Uma gota de alívio trabalhou seu caminho através de mim. Se isso não funcionar, não foi por falta de tentativa. Eu tinha inicialmente previsto para voltar para o dormitório e pegar meus livros. Mas com a história de Alex girando mais e mais em meu cérebro, eu descobri que eu estava muito agitada para ficar parada. Finalmente eu me retirei da minha calça jeans e deslizei para os capris e uma t-shirt de manga comprida de treino que eu normalmente usava para ioga. Eu não ir para prédio da união dos estudantes embora. Em vez disso eu me encontrei no enorme ginásio da universidade. O cheiro rançoso de suor velho e tênis encheu meu nariz quando eu tirei minha carteira de estudante, e como reservei um dos dois sacos de pancada para a próxima hora. Eu pensei que eu poderia obter alguns olhares estranhos quando peguei uma toalha e amarrei na menor par de luvas de boxe que o ginásio tinha. Mas todo mundo estava muito ocupado fazendo suas próprias coisas para prestar atenção em mim. Meus primeiros balanços eram auto-consciente, mas depois de alguns minutos, minha respiração começou a acelerar, meu ritmo cardíaco acelerado, e eu esqueci tudo, exceto canalizando minha frustração e raiva para os golpes que choveu no saco. Thump. Isso é para a família adotiva de Alex. Thump. Isso é para Karina, sua ex-mãe adotiva. Thump. Essa é para minha mãe. Thump. Isso é para minhas lutas tentando ter um relacionamento normal. Thump thump thump thump thump Aqueles eram tudo para ele. Eu poderia bater no saco de pancadas para sempre e nunca se livrar da minha raiva para o homem que mudou a minha vida da pior forma possível. Eu nem estava com vergonha de admitir para mim mesma que eu queria a bolsa fosse ele, que eu se eu acertá-lo com força suficiente, muitas vezes, que ele iria entender o que ele tinha feito para mim. "Serena?" Comecei quando eu ouvi o meu nome, batendo no saco com as minhas costas como eu girei, meus punhos para cima e para fora. Maddy estava ali, com as mãos palmas para me mostrar que ela não fez por mal.


"Sinto muito. Eu não queria assustá-la." Seus olhos estavam arregalados de minha reação extrema, mas eu vi um pouco de respeito a eles também. "Forma legal". Ela acenou com a cabeça para o saco, que ainda estava balançando em sua amarração. "Você já tentou kickboxing?" Passando o suor da testa com as costas da minha mão, eu balancei minha cabeça, então me abaixei para pegar a minha garrafa de água. O líquido foi morno até agora, mas ainda se sentia como o céu na minha garganta. "Não. Eu normalmente só corro e pratico ioga. O boxe é... é uma coisa nova para mim." Eu pensei sobre a história de Alex, de como Tripp pôs em boxe como uma maneira de canalizar a sua raiva. Isso era parte dele para mim, com certeza. Mas eu também gostava de me sentir mais forte, como se alguém tentasse algo em mim novamente eu poderia lutar de volta. "Você se importa?" Maddy acenou para a cesta de luvas de boxe. Eu balancei a cabeça, indicando que ela deve ir em frente. Ela escolheu um par, amarrado-los, em seguida, virou-se para o saco de pancadas. Vi quando ela olhou para o saco como ele a encarnação New Haven de Darth Vader, então vamos voar com uma série de socos e chutes. "Wow." Meu queixo caiu quando ela esmurrou o saco, parecendo algum tipo de princesa guerreira. Eu estava hipnotizado, e eu encontrei-me levantar para os meus brinquedos, ansioso para tentar os chutes de fora para mim. Finalmente ela parou, inclinando-se na cintura, o suor pingando no chão. Ela olhou para a minha expressão boca aberta e sorriu. "Eu estou fingindo que a bolsa é Brett." Ela estava fora do ar, mas eu ouvi a satisfação sombria em seu tom. "Se sente muito bom." Saltando no meu pé agora, olhei para o saco. Os golpes foram começando a se sentir natural, mas os chutes acrescentando toda uma nova dinâmica. "Dobre o joelho que está segurando o seu peso, e de unidade para cima a partir daí." De pé, Maddy tirou as luvas e pegou a garrafa de água. "Pense o pontapé como vindo de seu corpo inteiro, e não apenas sua perna." Fiz o que ela disse, olhando para a parte de trás, com os olhos apertados. Tentando jogar todo o meu peso por trás dele, chutei. Como a primeira vez que Alex tinha amarrado luvas mim, ele estava longe de ser perfeita, a bolsa movendo-se apenas um pouco, enquanto o golpe reverberou na minha perna. Mas Maddy estava certa. Era foda. "Mais uma vez." Ela me pediu, e eu ataquei o saco. Eu chutei, chutes, socos, em seguida, comecei um pouco mais. Em algum momento eu ouvi um grito questão de meus lábios, mas eu estava muito atento ao poder que veio com a queimadura em meus músculos enquanto eu colocava cada pedaço de força que eu tinha para os golpes. Finalmente, eu não poderia fazer isso. Eu curvei, sem fôlego, meu corpo se voltou uma geleia. Mas quando olhei para seu rosto suado de Maddy, quando ela novamente me deu aquele sorriso, eu me sentia mais forte do que eu já tinha. "Incrível." Ela disse, pegando as luvas novamente. "Minha vez." Eu sorri de volta para ela, balançando a cabeça em concordância. Incrível.

"Que diabos você está fazendo?" O dormitório estava vazio quando eu tinha deixado para tirar o suor da academia com um banho, quando voltei, Kaylee estava sentado de pernas cruzadas em sua cama, uma garrafa de vodka no colo e seu copo escova de dentes na mão. "Kaylee?"


Ela sorriu para mim, e a curva de seus lábios estava triste, mais triste do que eu já tinha visto ela. Ela espirrou vodka em seu copo, em seguida, tomou um pequeno gole, estremecendo ao sentir o gosto. "Eu estou bebendo. Duh." Eu balancei a cabeça cautelosamente, despejando meu kit de banho e pano úmido no chão e me sentando ao lado dela na cama. "Eu vejo isso." Kaylee bebia muito, mas sempre em um contexto social. "Uh... são cinco horas da tarde." "Sim". Beliscando seu nariz fechado, Kaylee inclinou a cabeça para trás e bebeu o resto da vodka baleado em seu copo. Ela engasgou uma vez que seu nariz estava aberto, torcendo o rosto comicamente. Apesar de sua expressão, eu tive a sensação de que ela não estava realmente em um clima para brincadeiras. "O que está acontecendo?" Eu assisti com cautela enquanto servia um outro tiro no copo. O líquido era viscoso, um rio, uma vez que gelatinoso transmitido a partir da garrafa. Mais uma vez eu vi que sorriso triste e, novamente, ela atirou o álcool volta. "Alguma vez você já teve algo que você desejou que você pudesse dizer às pessoas, mas você não pode?" Suas palavras me deu um tapa forte no rosto, enviando me recuperando. "Quem está falando?" Minha voz era um sussurro. Ela não podia estar falando sobre mim, ela simplesmente não conseguia. Ninguém sabia o meu segredo. Ela se virou para mim, seus olhos apenas começando a olhar vítreo como os efeitos dos tiros vodka. "Eu digo que todos nós temos os nossos problemas, certo?" Suspirando pesadamente, ela fechou a tampa na garrafa de vodka e jogou-a para mim. "O meu está para me morder na bunda agora. Acabei de falar com a minha mãe." Ela acrescentou, pegando o meu olhar perplexo. Eu fiz uma careta, sabendo que isso não poderia ser uma boa notícia. Dizer que Kaylee não estava em bons termos com a sua família era um eufemismo. Eles sabiam onde estava, onde ela foi para a escola, mas nunca em contato com eles, e tentava evitá-lo se eles fizessem contato com ela. "Eu vejo." Eu realmente não sabia. Assim como eu nunca falei sobre meus anos de escola, Kaylee não fala sobre sua família. Ela se jogou de volta para o travesseiro, suas palavras começam a calúnia, levando-me a pensar que ela já tinha um par de tiros, quando eu tinha entrado em nosso quarto. "Joel era para ser minha diversão louca antes que eu enfrentei a música." Suas palavras eram grossas e um pouco difícil de entender. Inclinei-me para ouvir, empurrando a garrafa de vodka como eu fiz. Kaylee apontou para ele, seu dedo balançando preguiçosamente no ar. "Você deveria tentar alguma. Esta coisa de beber na hora do jantar é meio divertido." Ela riu, cobrindo os olhos com o braço dela enquanto ela cantarolava uma canção desafinada. Estava na ponta da minha língua para recusar, mas depois dei de ombros. Por que não? Eu sabia que eu não era mais a Serena da escola. Mas eu não muito quero ser a menina prim ela se tornou, também. Eu queria ter um pouco de diversão. E agora eu queria ter um shots de vodka com minha melhor amiga, apenas pelo inferno dela.


Abrindo a tampa da garrafa, eu bebi um gole de volta e prontamente amordaçado como o fogo queimou a pele dentro da minha garganta. "Nojento." Eu coloquei a garrafa de lado, em seguida, me deixei cair ao pé da cama de Kaylee, minha cabeça a seus pés e os meus pés por sua cabeça. "Serena?" A voz de Kaylee era suave, ponderada com álcool. Eu resmunguei a minha resposta, já que a bolada gole eu tinha tomado estava trabalhando o seu caminho através de mim, bem como, fazendo-me sentir oprimida e letárgica. "Como você faz isso? Como você seguir em frente?" Engoli muito, sem ter ideia do que dizer. "De algo que possa voltar para assombrá-lo a qualquer momento? Você pode até mesmo fazer isso?" "Eu não sei." Mesmo sem saber o que, exatamente, ela estava falando, esta foi a melhor resposta que eu poderia dar. "Eu realmente não sou a melhor para se perguntar. Eu sou uma bagunça." Kaylee bufou uma risada, rolando para o lado dela. "Irmã, você não tem ideia." Nós ficamos em silêncio por um segundo, e minha mente derivou para Felicity, de Bob... para Alex. O passado de Alex havia deixado cicatrizes nele, mas as cicatrizes não definiram o caminho que o meu fez. Eu não sabia o que eu tinha que fazer para alcançá-lo, mas eu tinha que descobrir alguma coisa. "Eu desejo que eu quisesse que eles querem para mim." A voz de Kaylee estava ficando mais suave, a respiração dela mais ainda, e eu poderia dizer que ela estava caindo. Silenciosamente eu me levantei, puxando as cobertas de sua cama desfeita e em cima dela. "Serena?" "Hmm?" Apaguei todas as luzes exceto para a leitura de um preso à minha cabeceira. Eu ia pegar no meu estudo, enquanto ela tirava uma soneca. Eu tinha visto Kaylee dormir quando estava bêbada antes. Eu não iria acordá-la. "Eu quero que você seja feliz. Eu não sei se eu posso nunca ser, mas você... Alex... ele está em você. Tanto." Eu deixei meu livro pesado na minha cama, virou-se e olhou. Embora Kaylee estivesse na beira do sono, suas palavras foram inteiramente lúcidas. "Eu... como você pode dizer?" Ele me disse que me amava na noite anterior, mas eu ainda não conseguia acreditar. Eu não sei como isso poderia durar, uma vez que ele sabia... uma vez que ele sabia de tudo. "Pare sab... sab... sabotar a si mesma." Kaylee bocejou uma vez, enorme, em seguida, caiu em sua barriga e enterrou o rosto no travesseiro. Suas últimas palavras antes de adormecer foram abafadas, mas eu ainda entendia bem o suficiente. "Não importa o que aconteceu antes, você tem uma chance de ser feliz agora. Então o que diabos você está esperando?"

As palavras de Kaylee foram todos, mas um desafio, e que me fizeram contorcer. Eu tentei me concentrar no meu livro e, em vez encontrei-me estendendo a mão para a garrafa de vodka, misturando-o no copo de Kaylee com os restos de dois litros de refrigerante de limão que tínhamos no quarto. Não era muito saboroso, mas eu descobri que eu estava gostando do burburinho que se tornou mais forte a cada gole. Por volta das nove da noite que Kaylee acordou do seu cochilo resmungando sobre o café. Eu estava cheia de coragem líquida e pronta para fazer algo sobre isso. Peguei meu telefone, eu digitei um texto rápido para Alex.


<O que você está fazendo?> Sua resposta foi quase instantânea. <Pensando em que VOCÊ está fazendo.> Eu sorri. Como prometido, teria chamado mais cedo, mas eu ainda estava contemplando o que Kaylee tinha dito e não tinha respondido. <Quer vir aqui?> Eu senti meu coração começar um pouco de sapateado em minha chance quando eu percebi o que estava para tentar fazer. <Acabei de chegar do treino. Deixe-me tomar banho rápido e eu vou aí.> Meus nervos começaram uma dança toque rápido na minha barriga, uma vez que ele concordou em vir. Metade de mim estava morrendo de vontade de vê-lo, para reviver essa ligação que eu senti quando finalmente tinha tido relações sexuais na noite passada. A outra metade... a outra metade de mim estava convencida de que ele iria ouvir o que eu tinha a dizer, me lançar o olhar de desgosto que me lembrava muito claramente do rosto de Felicity, e que me deixaria em paz com a minha dor. Para matar o tempo, eu bebi outra vodka com refrigerante obsoleto. Eu não tinha certeza se inteiramente gostava da sensação vaga que estava caindo em cima de mim a partir do álcool, mas eu sabia que não ia ser capaz de cuspir isso em meu próprio. Eu não acho que havia alguma vergonha nisso. Eu estava fazendo o que eu tinha que fazer para passar, assim como eu sempre fiz. Mesmo que eu estava esperando por ele, a batida na porta ainda me assustou. Náuseas de nervos quase me convenceram a ignorá-lo, mas a lembrança do rosto de Alex na noite anterior, quando ele me disse sua própria história, forcei meus pés para se moverem. "Oi". Seu sorriso era de um menino e quase tímido quando eu abri a porta, e eu me lembrei do primeiro dia que eu o conheci. Tanta coisa tinha acontecido entre nós, pareceu uma eternidade atrás. "Oi". Dei um passo atrás para deixá-lo, e ele olhou em volta com interesse quando ele entrou. Ele fez um gesto para o lado limpo da sala-meu lado e sorriu. "Este é o seu, eu aposto." Uma pontada passou por mim com as palavras inocentes. Eu não queria ser previsível. Eu só queria ser eu. "É", eu concordei, em seguida, me aproximei dele onde ele estava, ao pé da cama. "Você... você vai se sentar?" Ele fez o que eu pedi, sem perguntar o porquê. Ele confiava em mim. Eu estava indo confiar nele. "Eu tenho que te mostrar uma coisa." Antes que eu pudesse perder minha coragem, eu peguei a barra da minha T-shirt em palmas que estavam úmidas com os nervos. Eu vi seus olhos se arregalaram enquanto eu lentamente levantei o algodão liso para cima e sobre a cabeça Todo o meu corpo começou a tremer quando eu deixei minha T-shirt cair no chão. Eu estava na frente de Alex no meu jeans e meu sutiã, mais vestida do que eu tinha sido quando tinha sexo. Mais vestida... mas infinitamente mais nua. "Serena..." Alex começou, os olhos deslizando sobre mim enquanto tentava encontrar o que era que eu estava escondendo dele. Eu me aproximei, no anel de ouro da luz da lâmpada, deixando-a iluminar a pele dos meus braços, e as linhas que estavam lá.


Eu não disse nada quando seus olhos se encontraram sobre eles. Engoli a bile amarga que subiu na minha garganta, tentei controlar o meu tremor quando ele estendeu a mão para correr os dedos sobre as cicatrizes. "Você se cortou?" Seus dedos encontraram as linhas em relevo, onde eu tinha cortado mais e mais, os mais esburacadas onde eu tinha puxado as crostas e sangrou de novo. Não havia geralmente muita sensação na pele prateada, mas eu sentia cada movimento de seus dedos enquanto ele explorava. "Sim." Eu pensei que eu iria chorar, mas as lágrimas não vieram. "Por quê?" Os olhos dele se, queimaram direito no meu, antes que ele continuou a explorar a minha pele. Eu queria recuar para longe, queria esconder as imperfeições matérias, mas ele me vê-lo, tocálo. Eu tive que fazer o mesmo. "Era a única maneira que eu poderia livrar-se da dor." Eu mal podia ouvir minha própria voz, mas não conseguia falar mais alto. "Eu fui... abusada... quando eu tinha quinze anos." Minha voz tremeu quando os dedos de Alex momentaneamente cavado minha pele. Eu esperei, esperei para o desgosto de pintar-se sobre suas feições. Não havia nenhum. Em vez disso eu vi ... raiva? Sim, mal depositado raiva. E ele não estava com raiva de mim. "O que aconteceu com ele?" Eu quase entrei em colapso com alívio que ele não tinha me perguntado quem. De repente, a necessidade de seu toque mais do que eu precisava da minha próxima respiração, eu montei seu colo, descansando minha bochecha quente em seu ombro. "Nada." A palavra era cru, cheio de arestas irregulares de dor reprimida. "Eu só disse uma pessoa e ela... ela não acreditou em mim. Eu nunca disse a ninguém, até agora." Senti exalação dura de Alex contra o meu peito, sentiu seus bíceps apertar quando ele apertou as mãos em punhos. Agarrei-me com força, valorizando a sua fúria. Ele se importava. "O que posso fazer?" A raiva estava lá em sua voz, mas ele estava apostando que... para mim, eu percebi. Comecei a tremer com a intensidade de tudo o que eu estava sentindo. Eu não o conhecia muito tempo, mas a conexão entre nós era a prova de que o amor não pode ser medido com um calendário ou um relógio. "Só me segure." Eu sussurrei, enterrando meu rosto em seu pescoço. Senti seus dedos no fecho do meu sutiã, e endureci, surpreso com o movimento. "Ssh." Removendo meu sutiã, ele me deitou na minha cama, em seguida, puxou sua própria camisa. Eu entendi o que ele estava fazendo quando ele deitou ao meu lado e me puxou para perto, sua frente à minha volta. O contato da nossa pele nua era como um tranquilizante, e eu me pressionei contra ele, desejando a dormência. Ele puxou meu edredom azul para cima de nós, então uniu um braço em volta da minha cintura. Sua mão livre liquidada em meu peito, mas não há nada de sexual no toque. Levei um segundo para perceber que sua mão estava no meu coração, sentindo seus batimentos lentos enquanto eu gradualmente me acalmava.


"Eu tenho minhas tatuagens para esconder minhas cicatrizes." Alex sussurrou em meu cabelo. Eu balancei a cabeça, não confiando-me a falar. "Depois que eu fiz, eu desejei que eu não tivesse." "Por quê?" Eu queria ficar aqui para sempre, encapsulada na bolha de segurança dos braços de Alex. Ele acariciou meu ouvido antes de falar, e quando eu ouvi as suas palavras, minhas entranhas se virou para líquido. "As feridas deixam cicatrizes. Mas as cicatrizes mostram que você sobreviveu."


Alex partiu para a prática de futebol antes de eu acordar na manhã seguinte, rabiscou uma nota sobre um pedaço de papel para eu encontrar quando eu acordasse. Fiquei surpresa que eu não tinha acordado quando ele tinha deixado, desde minha adolescência eu tinha tido um sono leve, meu subconsciente sempre ouvindo os passos fora da minha porta. Mas na noite passada eu dormi melhor do que eu tinha... bem, nunca. Me sentando na cama, espreguicei-me e olhei para o relógio. Um grito escapou de mim quando eu percebi que não tinha o meu alarme e tinha dormido mais tarde do que o habitual. Eu já tinha perdido minha classe psicologia social. Eu tive que empurrar ou eu iria perder minha aula de literatura americana. E na Literatura Americana eu veria Alex. Eu não conseguia parar o sorriso bobo de se espalhar sobre o meu rosto. Eu disse a ele, e ele não tinha fugido. Quando entrei em meu jeans, eu decidi que iria acertar o ginásio novamente depois da aula. Eu gostava de sentir mais forte. Talvez Alex viria comigo. Meu celular vibrou no meu travesseiro, como eu estava puxando meu cabelo para trás em meu rabo de cavalo normal. Vertiginosamente pensando que poderia ser Alex, que garantiu o elástico no meu cabelo e correu para verificar a mensagem. O número que mostrou na minha tela era desconhecido, mas eu reconheci o código de área de casa. Gavinhas de pavor começaram a enroscar ao redor do meu coração que eu abri a mensagem. Notícias da casa nunca era bom. <Serena, este é Bob. Chame-me para este número.> Como se tivesse escaldado minhas mãos, eu joguei o telefone na minha cama. Eu tinha bloqueado todos os números Bob já havia tentado entrar em contato comigo a partir, mas ele deve ter obtido uma nova célula. O celular vibrou novamente, indicando outra mensagem a passar. Eu contemplava apenas excluí-lo sem lê-lo, não havia nada na Terra que poderia convencer-me a ligar para o meu padrasto, mas eu senti o aço encaixando em minha coluna como a raiva tomou o lugar do medo. Ele não podia me machucar mais, a não ser que eu deixei. <Isto é uma emergência. Ligue para mim agora.>


Eu podia ouvir os meus dentes trincando juntos. Não vai acontecer. <Você vai ter que explicar aqui, e fazê-lo rápido. Eu não estou ligando.> Eu esperava que ele fosse discutir, para tentar dominar-me como ele sempre fez. Ele não fez, e o seu próximo texto me tirou o fôlego. <Sua mãe está no hospital. Acidente de carro. Você precisa voltar para casa.> Eu pisquei para o telefone, não tenho certeza se eu tinha lido direito. As palavras permaneceram as mesmas. Devo acreditar nelas? Culpa me atingiu segundos depois que eu tive o pensamento. Qualquer outra coisa que Bob era, e ele era um monte de coisas, eu tinha certeza que ele amava minha mãe. Eu não acho que ele faria algo assim. Liguei para o hospital de volta para casa, apenas para ter certeza. Sim, eles confirmaram, Felicity Baker tinha sido internada naquela manhã. Não, eles não poderiam dar detalhes tudo sobre o telefone. Não, nem mesmo para seu médico. Minha mente estava cambaleando como eu desliguei da chamada. Tanto quanto eu estava preocupada, Felicity tinha desistido de seus deveres como minha mãe há muito tempo. Mas isso não quer dizer que eu tinha deixado de ser sua filha. Confusão nublando minha mente, eu bati um texto rápido para Alex. <Minha mãe sofreu um acidente de carro. Eu tenho que ir para casa. Fazendo as malas, em seguida, em direção a estação de Greyhound.> Eu bati enviar, então, como uma reflexão tardia, acrescentei mais uma coisa. <Eu amo você.> Minha mala estava quase lotado, os textos para Kaylee e os meus professores enviados, até o momento Alex respondeu, eu não imaginava que ele manteve seu telefone em cima dele. <Eu vou buscá-la.> Uma onda de calor aliviou um pouco do frio sobre a notícia do acidente da minha mãe. Foi bom para ser cuidada por alguém mais uma vez.

"Não." Eu plantei minhas mãos na porta de metal frio do carro de Alex quando ele soltou a minha mochila no caminhão. "Você não pode deixar a faculdade para quem sabe quanto tempo apenas para isso." "Isso é algo muito sério", disse ele levemente arredondado como o carro e abriu a porta para mim. Apesar de suas palavras eram leves, seu rosto foi criado em aço. Ele tinha levado uma hora e meia para chegar ao meu dormitório porque ele arrumou sua própria sacola, que agora estava aninhada no porta-malas de seu sedan com a minha. Meu coração estava disparado e eu me sentia doente, porque não só eu não quero ir para casa em tudo, eu não queria que ele lá, afetado pelo veneno que era Felicity e Bob. "Alex, estou falando sério." Embora ele arrancou meu coração, eu sabia que tinha que retirar todas as paradas para mudar sua mente. "Eu... Eu não quero você lá."


Ele deu um olhar irritado para mim, então, com a mão espalmada de costas, pediu-me para o carro. Eu plantei meus pés, as mãos nos quadris, e olhou. "Você está me ouvindo?" Minha irritação era real agora. "Eu disse que não quero você lá." "Eu estou ouvindo." Sua maneira suave realizou um traço de sua própria agitação. "Mas o que você está dizendo que não é o que você realmente quer, então eu estou ignorando." Minha boca se abriu e eu gaguejava para formar uma frase. De volta ao lado do motorista, Alex apoiou os braços no teto do seu carro e me encarou, sua expressão irritantemente calma. "Você pode me dizer por que você não quer que eu vá com você?" Abri a boca, fechei de novo e o olhei. Eu não poderia dizer-lhe, não sem falar de Bob. E isso nunca iria acontecer. "Isso é o que eu pensava." Ele apontou novamente no banco do passageiro. "Vamos lá". Sentindo-me como se eu tivesse acabado de ser bastante ordenadamente pressionada, eu fiz o que ele disse, batendo a porta atrás de mim e empurrando sobre o cinto de segurança mais difícil do que eu precisava para prendê-la. Eu estava silenciosa quando nós puxamos fora do campus, como Alex parou em um posto de gasolina para combustível e café. Quando voltou para o carro depois de pagar-eu silenciosamente ofereci meu cartão de crédito, mas ele fingiu que não tinha notado, ele me entregou um copo de papel que cheirava a carne assada escuro. "O leite é desnatado, certo?" As palavras simples, o pequeno gesto, era a minha perdição. Uma lágrima escaldante deslizou pelo meu rosto, e eu levantei o copo aos lábios, engolindo o líquido escaldante para escondê-lo. Alex estava certo. Eu não poderia fazer isso sozinha. Mas, apesar de até agora eu conhecia melhor, eu não conseguia afastar a noção de que ele ficaria indignado quando soube que tinha sido responsável pelo abuso que tinha sofrido na adolescência. Mais do que isso, eu me preocupei que estar em casa, estar naquele ambiente, iria me transformar na garota que eu costumava ser. Eu enrolei meus punhos, retratando-os em luvas de boxe. Eu não queria perder a mulher que Alex tinha me ajudado a ver que eu poderia ser. "Quanto tempo uma unidade é?" Minha cidade natal foi chamada Lodenville, e foi um pequeno subúrbio de Plymouth, New Hampshire. "Cerca de quatro, quatro horas e meia." Minha voz soou grossa das lágrimas reprimidas. "Nós podemos revezar de condução." "Você não está em condições de estar dirigindo no momento." A voz de Alex estava cheio de frustração, e eu olhei para ele bruscamente, surpreso com o tom de sua voz. "Você vai me deixar cuidar de você?" Tirar os olhos da estrada o tempo suficiente para chegar e enfiar uma mecha do meu cabelo atrás da minha orelha, ele me lançou um sorriso que era partes iguais de diversões, frustração e exasperação. "Eu não estou acostumado a ser cuidada." Deixei o meu café em um dos porta-copos, e torci meus dedos no meu colo, olhando para eles, mas eu podia sentir os olhos de Alex em mim. "Eu... Eu era uma adolescente problemática, sabe? Eu era algo a ser tratada, e não alguém para ser cuidada." Uma das grandes mãos de Alex, quentes esticou o console e cobriu minhas mãos entrelaçadas. Seu polegar esfregou os dedos entrelaçados, e apenas o pequeno gesto aqueceu minha alma. "Eu te amo, Serena." Eu lancei um olhar de soslaio para ele.


"Por quê?" Eu ainda não conseguia acreditar. Este belo, homem cheio de cicatrizes era muito bom para ser verdade. Enquanto eu olhava, seus lábios curvaram-se em diversão. Ele apertou minha mão, depois voltou sua aderência ao volante. "Eu só faço. Acostume-se com isso."

"Devemos ir para o hospital ou sua casa?" Eu tinha caído em silêncio novamente, desde que tínhamos entrado em Lodenville. Se eu estivesse dirigindo, eu poderia muito bem ter se virado e conduzido de volta para o campus. A olho nu, nada na cidade havia mudado. Para mim, porém, parecia que eu tinha entrado País das Maravilhas, onde tudo estava de cabeça para baixo e para trás. "O hospital." Eu não tinha a menor vontade de voltar para a casa, onde tudo tinha acontecido. Alex seguiu minhas instruções, e muito antes eu estava pronto entramos no estacionamento do hospital. Que trouxe uma outra questão. "Eu... não podemos ficar em casa." As palavras escaparam da minha boca em uma corrida quando Alex estacionou o carro em um local na parte de trás do lote do hospital. Minhas unhas se enterraram nas palmas das minhas mãos. "Sinto muito. Eu deveria ter dito isso antes... Eu vou pagar por um quarto em um motel. Mas não podemos ficar lá." Gostaria de saber se Alex diria, então, se ele iria entender porque eu não podia ficar na minha antiga casa, o meu antigo quarto. Se ele fez ou não, ele simplesmente assentiu. "Vamos para dentro, enquanto você vê sua mãe, eu vou encontrar algo próximo e reservar um quarto. Ok?" Eu balancei a cabeça, o movimento um pouco frenético. Concentrando-me em tentar controlar a minha respiração irregular, alisei minhas mãos sobre as coxas da minha calça jeans. Alex estendeu a mão e entrelaçou os dedos em um dos meus brevemente antes de abrir a porta. Era um lembrete rápido, sutil, mas forte, que eu não tenho que fazer isso sozinho. Ah, mas ele não entendia totalmente. Ele sabia que isso seria difícil para mim, mas ele não tinha idéia de como é difícil. O cheiro do hospital me bateu primeiro, o anti-séptico estéril não é bem capaz de cobrir o cheiro da doença. As luzes fluorescentes lançar tudo de uma palidez doentia, e quando eu olhei para as minhas mãos pareciam a cor de trigo, misturada com as veias através de ametista e esmeralda, parecendo que pertencia a outra pessoa. "Felicity Baker", eu perguntei a mulher na recepção do hotel tranquilamente. Ela olhou por cima do óculos de aros de plástico que eram grandes demais para seu rosto e apertou os lábios como se estivesse prestes a me dar uma palestra. Em seguida, o reconhecimento ocorreu, e ela me deu um daqueles sorrisos simpáticos meio que as pessoas fazem quando estão tentando ser simpáticas, aqueles que, em vez rastejam sob sua pele como um milhão de pequenas aranhas. "Serena, querida. Claro. Eu não a reconheci em primeiro lugar." Eu não a reconheci em tudo, mas eu não duvido que ela me conhecia. Lodenville era uma cidade pequena, e eu tinha sido uma adolescentes selvagens. Também era fácil acreditar que ela não tinha me reconhecido. Quando eu tinha deixado Lodenville para a faculdade eu tinha sido £ 50 mais pesada, entre outras coisas.


A mulher apertou os lábios quando ela bateu na tela de seu computador. Seu rosto se iluminou quando ela encontrou o que estava procurando. "Unidade C, sala 4." Ela escreveu a informação em uma nota e passou por cima do balcão para mim. "Ela vai estar bem contente de ver você." Agradeci a mulher com os lábios apertados, então virou o modo que ela fez um gesto. Eu podia sentir Alex atrás de mim, uma presença sólida e quente que parecia incrivelmente fora de lugar nesta realidade. "Se ela vai ficar feliz em me ver, acho que isso significa que ela está acordada." Alex não respondeu, apenas pegou a minha mão de novo, me apoiando como ferida pelo corredor estreito. Meu estômago se apertou quando nos aproximamos do lado de fora da sala. Eu estava aqui, porque eu era filha de Felicity, mas que não fazem a nossa última conversa mais agradável. Além disso, eu não tinha nenhuma ideia do que eu estava entrando, uma vez que Bob não tinha oferecido mais alguma informação, e tenho certeza que não tinha perguntado. Eu podia vê-la através da porta, deitada em sua cama de hospital. Do lado de fora da sala, era difícil ver qualquer coisa na sala escura. "Eu deveria... ah... provavelmente fazer isso sozinha." Virei-me para Alex, ofereci-lhe um sorriso tenso. Assim como eu tinha conhecido, era desconfortável tê-lo lá. Mas isso também foi bom. Eu não estava sozinha. "Eu vou procurar por um quarto." Ele acenou com o telefone para mim, e eu assenti. Ele apontou para uma cadeira conjunto contra a parede, cerca de metade do corredor. "Eu vou ficar bem aqui." Vi-o por um momento, então ele se afastou, maravilhada novamente com a forma como este rapaz alto e lindo poderia me pertencer. Então, me apoiando, eu entrei na sala da minha mãe. Uma rápida olhada ao redor me disse que ela estava sozinha, e exalei um suspiro que eu não sabia que eu estava segurando. Capaz de deixar que a preocupação, me arrastei para o lado da cama e olhou para minha mãe, meus dentes se preocupar com meu lábio inferior. "Felicity", eu sussurrei, não tenho certeza se ela estava dormindo ou não. Era estranho vê-la dessa forma, pálido e um tanto vulnerável. Foi a maneira que eu senti ao redor dela a maior parte do tempo. A mudança no som da minha voz, Felicity apoiou-se nos cotovelos, olhando para mim. Percebendo que ela provavelmente não tinha em seus contatos, olhei em volta para os óculos, os encontrou sentados na bandeja móvel, e entregou-os ao seu silêncio. "Serena?" Felicity deslizou os óculos sobre o nariz e olhou para mim, perplexo. "O que diabos você está fazendo aqui?" Suas palavras eram como uma faca na minha pele. Senti meu rosto toque com doía, e fiz o meu melhor para alisá-lo para fora. "Você estava em um acidente de carro. É claro que eu estou aqui." Minhas palavras foram cortadas, curtas, e pela primeira vez Felicity pegou na nuance. Ela estendeu a mão para o meu lado, colocou da dela. Eu lutei pelo desejo de afastar-me, uma vez que tinha sido um tempo muito longo desde que ela estendeu a mão para mim assim. "Estou feliz que você veio, Serena. Sinto muito se não soar assim." Enquanto ela falava, meus olhos percorreram seu corpo, em busca de razões que ela seria no hospital.


Eu não vi nada, mas então, eu não era médico. Minha confusão só aumentou com suas próximas palavras. "Eu só não entendo por que você viria de tão longe para algo como isso, quando você é tão contra voltar para casa." Minha reação impensada foi dizer que Lodenville não era a minha casa, não tinha sido a minha casa desde que eu tinha quinze anos, mas achei que pode ser inadequada, dadas as circunstâncias. "Bob me mandou uma mensagem. Ele me disse que tinha sido um acidente, que eu deveria voltar para casa." Como Felicity sentou-se totalmente, comecei a ver um vislumbre da verdade. Bob tinha exagerado, só para ver se eu tinha vindo correndo. Depois de tantos anos de ter-me sob o polegar, ele não gostava que eu estava fora de seu alcance. "Oh, aquele homem. Sempre tão preocupada comigo." Felicity sorriu carinhosamente, enquanto interiormente eu fervia. Eu tentei descobrir- eu liguei para o hospital. Mas Bob tinha sido inteligente o suficiente para saber que eu viria. "Então, você está bem, certo?" Minha voz estava apertada, e Felicity levantou uma sobrancelha para o tom. "Não parece muito feliz com isso, ou qualquer coisa." Mas ela acenou para as palavras com um movimento de sua mão-ela há muito tempo ela mesma ensinou a ignorar qualquer emoção que veio da minha direção. "Fui atingida no cruzamento na Pine com a Quinta. O carro da outra pessoa ficou amassado, o nosso está bem" Ela colocou uma mecha de seu cabelo atrás da orelha, e por um momento eu estava assustada... Eu fiz a mesma coisa tantas vezes. "Eu tenho alguns arranhões e hematomas, nada sério. Mas eu bati minha cabeça dura o suficiente para que eles quisessem me acompanhar para o dia. Tudo tem corrido bem, e eu vou provavelmente ser descarregada antes de dormir." Eu engoli em seco, depois assenti. "Isso é ótimo." De jeito nenhum eu ia dizer Felicity como Bob tinha expressou, certificando-se de que eu viesse correndo. Ela iria apenas dizer-lhe, e eu não estava disposto a dar-lhe a satisfação. Nunca mais. Nós conversamos por mais alguns minutos, mas a cada segundo que se passaram, eu me tornei cada vez mais consciente da probabilidade de que Bob iria voltar. Finalmente eu o interrompi quarta recitação de exatamente como o acidente aconteceu de Felicity, e me surpreendendo, inclinou-se para beijá-la no rosto. "Estou feliz que você está bem." Sua pele era suave embaixo dos meus lábios eo calor permaneceu depois me afastei. Olhamos um para o outro por um momento, ambos confusos, eu acho, mas o gesto inesperado. "Você, você vai ficar durante a noite?" A voz de Felicity estava dura, mas não, eu pensei, hostil. "Eu acho que sim." Eu me perguntei se eu deveria fingir que eu tinha chegado sozinha, mas eu descobri que eu não me importaria se Bob sabia que eu tinha trazido alguém comigo. Além disso, eu não quero fingir nada com Alex, nunca. "Eu trouxe um amigo comigo. Vou precisar verificar com ele." Eu pensei que Felicity certamente teria algum comentário sobre o fato de que eu viria até aqui com um 'amigo' no masculino. Em circunstâncias normais, ela teria. Talvez ela ainda estava fora de equilíbrio com o beijo na bochecha. Seja qual for a razão, ela balançou a cabeça.


"Certifique-se de que você vem me ver novamente antes de sair." Ela não perguntou se nós estávamos na casa. Ela sabia melhor. "Eu vou." Eu virei antes de um silêncio constrangedor poderia esticar entre nós. Intrigado e sentindo um pouco fora de equilíbrio, eu saí da sala escura e para as luzes brilhantes do corredor. Meus olhos imediatamente procuraram Alex. Ele estava encostado na parede, com as mãos nos bolsos, e eu não podia perder a forma em que seus olhos brilharam quando me viu. Quanto a mim, toda a minha alma se iluminou com a visão dele. Eu fui até ele sem reservas, dobrando-me em seus braços para um abraço apertado. "Hey". Sorri quando ele deu um beijo no topo da minha cabeça, depois se afastou para olhar em seus olhos. Ele estava sorrindo de volta, mas eu podia ver a pergunta sobre o meu abraço repentino. Eu não era geralmente muito demonstrativo com carinho, e eu sabia disso. "É ruim?" Eu balancei minha cabeça, tomando um momento para desenhar em seu cheiro, sabão, detergente, e ele. "Não. Ela está bem." Minha testa franzida como eu me lembrava Bob. "Ela vai ter alta a qualquer momento. Meu padrasto... ah... ficou um pouco animado." Eu não poderia dizer outra coisa, não preciso dizer tudo o que havia a dizer sobre Bob. Eu não queria mais manter isso em segredo porque eu pensei que Alex iria deixar-me não, era mais porque eu não queria manchar o que tínhamos com as memórias sujas do passado. "Bem, é com você. Eu encontrei um quarto, mas nós poderíamos dirigir de volta hoje à noite também." Eu estava tentada a concordar com o último a correr de volta para a segurança do campus. Mas eu podia ver as sombras escuras sob os olhos de Alex - ele foi-se com o sol para a prática de futebol, e estava tomando conta de mim durante todo o dia. "Nós vamos passar a noite, e sair de manhã." Eu não queria nada mais do que correr, mas eu estava aprendendo lentamente. Execução não tirar os problemas, ela apenas os adiou para uma data posterior. De volta ao estacionamento, quando abri a porta do lado do passageiro, eu vi um homem se aproximar da porta da frente do hospital. Seu cabelo estava espetado e marrom, enfiado com cinza, e mesmo à distância eu podia ver o xadrez do casaco acolchoado que ele usava na primavera e no outono. Eu congelei quando eu coloquei os olhos sobre o homem que eu não via há três anos. Meu coração pulou no meu pescoço, me sufocando, e soltei um pequeno som que eu mal ouvi. Mas Alex ouviu. "Serena" Ele olhou de mim para as portas da frente do hospital, mas Bob tinha ido embora. Eu rasguei meus olhos longe do fantasma do meu passado, e sorriu para o menino que me salvou de um afogamento. "Vamos dormir um pouco."

Eu dormi como os mortos, acordando apenas uma vez. O pesadelo se agarrou a mim como os tópicos fixos de uma teia de aranha, fazendo meu coração disparar e náuseas aumentando na minha barriga. O cheiro de lavanda pairava no ar. "Sssh." Braços fortes em volta de mim, dedos certeza afagado pelo meu cabelo. Alex estava lá, afastando os pesadelos, e eu não estava sozinha.


Eu estava voltando para a casa. Eu não podia evitá-lo. "Isso vai ser rápido," eu prometi para Alex, ou talvez eu estava me prometendo. Eu mandei uma mensagem para minha mãe, que agora estava em casa, que estávamos parando para dizer adeus. Eu tinha dito a ela que Bob precisava estar fora de casa, enquanto nós fazíamos. "Você quer que eu vá com você?" Eu queria que a sua força, desesperadamente, mas o pensamento de Alex naquela casa fez minha pele, então eu balancei minha cabeça. Eu vi um lampejo de dor em seus olhos. "Isso não significa que eu não quero que você vá para conhecê-lo, Alex." Timidamente, eu estendi a mão para escovar meus dedos sobre sua bochecha. Ele os pegou em sua mão e segurou firme. "É que eu não quero que você os conheça." "Isso não faz um inferno de um monte de sentido, querida." Havia um fio inegável de agitação na voz dele, e eu estremeci, sabendo que eu era a causa. "Por favor. Apenas... não hoje, ok?" O conjunto de lábios de Alex me disse que não estava bem, não em todos. Fechei os olhos por um instante enquanto eu corria a pé para a casa. Eu estava fazendo a coisa certa, não dizendo-lhe que a última peça de quebra-cabeças? Talvez eu lhe diria... algum dia. Mas não aqui, e não hoje. Isso ia ser bastante difícil, pois era. Tocando a campainha, eu enchi minhas mãos em meus bolsos e esperei. Não houve resposta. Liguei novamente, e então bati, o som reverberando a madeira. Ninguém veio. Franzi minha testa, hesitando por um minuto. Eu tinha prometido a Felicity que eu ia vir dizer adeus. E eu tinha dito a ela que Bob precisava estar fora da casa antes de mim. Talvez ela estivesse dormindo. Lentamente, eu coloquei minha mão na maçaneta da porta. Esta tinha sido a minha casa, uma vez. Com certeza que estava tudo bem para eu ir dentro Minha respiração engatou quando entrei pela porta. Eu rapidamente olhei ao redor, um hábito que eu tinha desenvolvido para alertar-me rapidamente para a presença de uma ameaça... uma ameaça muito específica. Eu não encontrei um.


Lentamente, eu fiz o meu caminho através da porta de entrada, espiei para a sala de estar e a cozinha, então fiz meu caminho pelo corredor e escada. "Felicity", eu chamei. Não houve resposta. Ou ela não tivesse me ouvido, ou ela estava realmente dormindo, em seu quarto no andar de cima. Passei no banheiro no térreo. O layout da casa, sempre me pareceu um pouco para trás, para mim, com a escadaria que termina no final do corredor, em vez de na frente. Minha mão já estava na grade quando o cheiro bateu no meu nariz. Fiz uma pausa, com certeza eu tinha imaginado, mas não... era real. Lavenda. Lavenda como as flores eu sempre encontrava no meu armário depois que ele me fazia uma de suas visitas. Eu me virei, meu coração na minha garganta, assim como Bob entrou pela porta da garagem. Ele não pareceu surpreso ao me ver lá. Em seus braços era um bouquet embrulhado em papel celofane, amarrado com uma fita rosa grande. Um buquê de lavanda. "Olá, Serena." Eu fiquei onde eu estava, o disparo rápido repentino de sangue em minhas veias queimando com o calor. Eu assisti com cautela, achatando-me contra a parede, como Bob fechou a porta que dava para a garagem atrás dele, em seguida, tirou os sapatos. Ele não estava fazendo nada abertamente ameaçador, e ainda assim eu ainda não me sentia segura. "Tenho estes para sua mãe." Ele fez um gesto com o buquê, e eu fui atingido com uma outra onda do perfume. "Lavenda é o seu favorito, não é?" Seu sorriso era sem graça, mas eu podia ver a dica de alegria malicioso em seus olhos. Meus dedos se enroscaram, cavando a pintura na parede. "Nada a dizer?" Ele deu um passo mais perto, e eu vacilei. Quando eu olhei de novo através dos fios soltos do meu cabelo, eu encontrei um sorriso satisfeito no rosto. "Seja uma boa menina, então, e vá buscar um vaso para estas." Cautelosamente, eu recuei, fazendo o que ele pediu porque colocar espaço entre nós dois. Os vasos foram mantidos no armário debaixo da pia, no banheiro do térreo. Peguei um cegamente, o vidro tilintando contra a porcelana da pia como eu espirrou água dentro dele. Eu mantive meus olhos na porta o tempo todo. Porque meus olhos estavam lá, eu vi Bob siga-me antes a lavanda novamente me bateu com o seu perfume. Estúpida. Estúpida. Eu não tinha pensado que ele iria tentar fazer isso aqui, agora, enquanto Felicity estava dormindo no andar de cima. Estúpida. Eu me deixei ser conquistada pelo homem cujo abuso tinha mudado a minha vida. "Você é uma garota estúpida, Serena." Eu não tinha percebido que eu tinha falado em voz alta até Bob riu e pegou para mim. Tentei empurrar passado dele, para a porta e para a liberdade, mas ele pegou meu braço e me puxou de volta. "Sempre se coloca nessas situações. Sempre oferecendo esse pequeno corpo apertado para mim, me pedindo por isso." "Não." Eu balancei a cabeça freneticamente e empurrou contra ele novamente. "Eu nunca pedi por isso." "Você fez". Seu aperto no meu braço apertado. Eu queria gritar, mas o medo tinha roubado a minha voz. "E é tudo culpa sua."


Isso é tudo culpa sua. Quando ele se moveu para mais perto, como o cheiro de sua respiração bater minha pele, de repente eu estava quinze novamente. Eu tremia, meus músculos paralisados, querendo ser uma boa menina, mas sabendo que era errado. Sua mão cobriu meu peito, apertou aproximadamente, e eu fui puxado de volta para o presente. Eu não tinha quinze anos mais. Eu não era impotente. "Por que você quer que eu volte aqui tão mal?" Embora a sensação de sua mão no meu corpo era quase mais do que eu poderia levar, deixei-me relaxar, esperando que ele baixou a guarda. "Certamente não é para isso." "É absolutamente para isso." A voz de Bob era um silvo, e quando eu olhei para o rosto dele eu vi o demônio que assombrava meus pesadelos, a serpente que se escondeu no corpo de um homem. "Você pensou que tinha me enganado, ficando as bolsas de estudo, se afastando. Dizendo a sua mãe sobre mim." A mão que segurava meu peito apertou, e seus lábios roçaram meu em uma paródia grosseira de um beijo. "Ela sempre me perguntou, você sabe, desde que você disse a ela. E por que você me deve uma. Mas mais do que isso, eu queria que você voltasse para lembrá-la." "Lembre-me de quê?" Senti bile subindo na minha garganta, e me forcei a ficar parada, assim como o pânico corria através de mim, mandando a minha luta ou instinto de fuga em alta velocidade. Eu precisava dele para voltar atrás, apenas um passo. Ele se inclinou para trás, deslizando a mão que estava no meu peito para a Copa da minha mandíbula. "Para lembrá-la de que você não tem o poder entre nós. Eu faço. Eu sempre amarei." Mais um centímetro... Fixei meus olhos sobre o ombro de Bob e fingiu surpresa. "Felicity?" Bob recuou ao ouvir o som do nome de sua esposa, mas minha mãe não estava lá. O segundo eu tinha espaço suficiente, eu puxei de volta o meu braço, empurrou a força de todo o meu corpo por trás dele, e deixá-lo voar. Meu punho nu pegou no queixo com força surpreendente. Sua cabeça se volta, e ele uivou. "Você vadia!" Ele uivou. Sua mão apertou a mandíbula, ele girou e pulou em mim, me ao balcão de banheiro fixação. "Você vai pagar por isso!" Eu não tinha mais tempo para planejar, planejar onde os golpes iriam. Eu simplesmente chovi meus punhos para baixo em cima dele, batendo sempre que eu podia, grata pela força extra que minhas sessões de boxe tinha me dado. Em algum lugar ao longo do caminho que eu encontrei a minha voz e gritei. Minha voz soou com cada grito que eu já tinha silenciado. Ele não tem o poder mais. Ele nunca faria isso novamente. Como se através de uma névoa ouvi vozes gritando. Bob foi puxado para fora de mim, mas eu atacada pelas mãos que chegaram para mim, recuando com os punhos levantados. "Se você tocá-la, eu vou te matar." Eu olhei para cima, os dentes arreganhados, como Alex lentamente apoiado no banheiro para mim. Ele estendeu a mão para mim, não tirar os olhos de Bob, que pairava no corredor, um retrato de confusão e raiva. "Não é o que você pensa." Ele segurou a mão no queixo que eu consegui meu primeiro soco no. Como eu peguei a mão de Alex, deixe-me puxar para perto, notei com satisfação que a mandíbula de Bob foi rapidamente inchaço e ficando azul.


"A putinha veio em cima de mim. Eu estava tentando tirá-la." Raiva era uma névoa vermelha que desceu na frente dos meus olhos. Eu puxei minha mão de Alex, pronto para voar no Bob novamente. Alex chegou lá primeiro. Ele conseguiu um sólido golpe com essas mãos, atlético forte, batendo Bob duro o suficiente para que ele cambaleou para trás na parede. Eu ouvi um grito feminino do corredor sobre os gemidos. Envolvendo-me em seus braços, Alex levantou-me para a direita fora de meus pés, me segurando firmemente contra seu corpo. Ele me levou para o corredor, onde Bob caiu contra a parede, e Felicity se levantou, congelado, incredulidade e horror escrito em seu rosto. Olhei para minha mãe, meus olhos de pedra fria. Então olhei para Bob. Ele ainda estava cuspindo, ainda com raiva, mas por tudo que eu vi um pingo de medo. "Estou muito maior do que você." Alex falou em voz baixa, mas suas palavras ecoaram pelo ar, no entanto. "E mais jovem. Mais forte. Tenho abuso em meu passado também, então você pode dizer que eu tenho um machado para moer. Assim, entenda isso." Ele se inclinou para Bob, rapidamente o suficiente para que eu me encolhesse junto com meu padrasto. Quando eu me desenrolei, tristemente notei que o outro homem parecia assustado suficiente para fazer xixi nas calças. "Se você tocar Serena novamente, se você chamá-la, mandar mensagem, ou até mesmo pensar sobre ela, eu vou te matar." Minha boca poderia ter caído aberta com surpresa a promessa brutal que eu ouvi, meu corpo não tinha escolhido esse momento para começar a tremer incontrolavelmente. Braços de aperto em torno de mim, Alex puxou minha cabeça em seu peito, para que tudo o que eu podia ver era a cinza de seu moletom. Ele me levou de casa, com o cheiro de lavanda, a partir das memórias. Eu não olhei para trás.


A viagem de volta para New Haven foi brutal. Sentei-me no banco do passageiro, dura e atordoada. Alex tinha parado numa estação de serviço na orla da cidade e comprou um saco de gelo que ele laconicamente me mandou prender contra a minha mão, a mão que eu tinha usado para perfurar o gelo, mas pouco fez para parar o latejante. Para piorar as coisas, eu podia ver o inchaço e hematomas próprios nas juntas de Alex. Ele havia feito isso por mim. Ele havia feito isso por mim, e agora ele sabia. Ele sabia que cada pequena sombra dentro de mim, tudo que eu tinha mantido trancado por tanto tempo. Eu me senti exposta. Eu queria gritar. "Você vai voltar para o meu apartamento comigo?" Alex perguntou enquanto nos aproximávamos do campus. Eu queria-queria agradecê-lo pelo que ele tinha feito, mas eu me sentia como se uma crosta gigante tinha sido roubado de uma ferida que nunca tinha curado. Eu não podia, eu não podia falar sobre isso. Eu não podia fazer nada. Em silêncio, eu balancei minha cabeça. Alex gemeu, o som cheio de frustração, e eu estremeci, que o fez amaldiçoar. Eu sabia que ele não estava com raiva de mim, mas eu era sensível o suficiente para que suas emoções senti como aríetes, batendo-me preto e azul. Ele puxou o carro para uma parada na frente do meu dormitório, em seguida, foi para fora e começou a tirar minha mala antes que eu pudesse desfazer o cinto de segurança. Uma vez que eu finalmente sai, ele silenciosamente me entregou a bolsa, sabendo, eu assumi, que eu recuso a ser ajudado por dentro. O que eu vi em seus olhos quando me atrevi a olhar para cima me fez querer rastejar em uma bola e se esconder. Como ele podia ser tão gentil, tão compreensivo, depois de tudo isso? Eu era uma bagunça. Eu tinha vindo de um desastre. Eu não queria trazer essa trevas para a sua vida em uma base permanente. Ele tinha o suficiente de sua autoria. "Obrigada." Peguei minha mochila, joguei por cima do meu ombro, estremecendo quando a correia escovou meus dedos inchados. Ele estendeu a mão e colocou uma mecha de cabelo atrás da minha orelha, então enfiou as mãos no bolso de seu capuz. "Eu sei melhor do que ninguém porque você quer me afastar agora." Eu queria gritar com as palavras. Por que não podia estar louco, ou nojo, algo que eu pudesse entender e lidar com isso?


"Nada do que eu vi hoje me faz te amar menos." Parecia que ele queria me puxar para seus braços, mas ele não o fez, e eu estava grata. Se tivesse, eu teria quebrado. Eu não tinha palavras. Eu olhei para ele, impotente, meus sentimentos escorrer da ferida no meu peito. "Eu vou dar-lhe algum tempo." Eu poderia dizer a partir do aperto em sua voz que esta era a última coisa que ele queria fazer. Foi a última coisa que eu queria também, mas era o que eu precisava. As lágrimas começaram a cair, quente e pesado, e eu senti um soluço rasgar meu peito. "Vai." Eu balancei minha cabeça, meu cabelo caindo em meu rosto até que eu estava escondido em uma cortina de amarelo. "Por favor, apenas vá."

Fazia duas semanas. Alex tinha me dado dois dias, e então ele começou a chamar. Uma vez por dia, antes de dormir, apenas deixando-me saber que ele estava pensando em mim. Embora eu ansiava por seu toque, eu também estremecia com a ideia de intimidade, física ou não, com qualquer pessoa. Eu finalmente tinha sido forçada a ficar cara a cara com o meu próprio demônio pessoal. Eu ganhei, mas eu sei que tinha cinco anos de bagagem para resolver. Eu tinha que fazer isso por conta própria. Seus apelos diminuíram a cada dois dias, e depois a cada três. E então ele me deixou uma mensagem final. Eu joguei, sozinha no meu quarto, no escuro. "Eu não vou dizer que isso é bom, porque não é. Nós fomos feitos um para o outro, e você sabe disso." Toda frustração que eu senti foi em sua voz. "Eu não vou ficar incomodando, mas eu só quero que você saiba. Você não tem que ficar sozinha." Ouvi a mensagem dezesseis vezes, apaguei, e depois chorei por horas, porque eu tinha fodido tão mal. Um mês depois que tinha chegado de volta Lodenville, Felicity apareceu no dormitório novamente. Kaylee olhou para mim com alarme quando ela respondeu e me viu passar por trauma bastante nas semanas anteriores, ela provavelmente estava se perguntando o que calamidade iria cair se ela deixar Felicity na porta. "Está tudo bem." De pé, eu vestia uma camisa xadrez, por causa do calor, não porque eu queria esconder minhas cicatrizes. Eu não me importava quem as via mais. "Podemos conversar?" Felicity esperou até que estávamos fora do prédio para perguntar. Eu parei, virou-se e deu um olhar duro em minha mãe. Ela estava vestida com calça jeans e uma camisa de campo, ao invés de suas roupas extravagantes habituais. Havia círculos escuros sob seus olhos, e ao invés de contatos que ela usava os óculos, que sentou-se pesadamente em seu rosto. "Aqui está tudo bem." Eu olhei para fora através do quarteirão, olhei para todos os vinte e poucos anos correndo sobre, aparentemente sem um cuidado no mundo.


Eu tinha estado tão perto de ser assim mesmo. Eu me perguntei se eu seria sempre daquele jeito de novo. Para minha surpresa, em vez de falar, Felicity me dobrado em um abraço feroz. Eu estava rígida em seus braços, sem ter ideia do que fazer com o abraço. Ela não foi desencorajada pela minha falta de resposta, se alguma coisa, ela segurou em ainda mais apertado. Quando ela se afastou, havia lágrimas escorrendo pelo seu rosto. Eu pisquei com a visão, certo de que os meus olhos estavam pregando peças em mim. "Eu sinto muito", ela finalmente conseguiu. Puxando um tecido de sua manga, ela assoou o nariz ruidosamente, aparentemente alheio aos alunos dando-lhe olhares engraçados e um amplo espaço. Eu não tinha idéia do que dizer, e então eu fiquei em silêncio. Felicity me olhou nos olhos, então, e fiquei impressionado novamente com o quanto eu lembrava dela com esse recurso. Definindo seu rosto, ela colocou o lenço de papel utilizado em sua bolsa e cruzou os braços sobre o peito. "Bob está desaparecido." Ela balançou a cabeça de forma decisiva. "Eu vejo." Minhas palavras foram plana, monótona. "Eu não posso... Eu não posso sempre fazer isso para você." A ferida que tinha apenas começado a cicatrizar juntos novamente puxou, tentando separar. Considerou. "Eu deveria ter acreditado em você. Eu só... Eu não poderia envolver minha cabeça em torno do fato de que alguém que eu amava, alguém que eu confiava, poderia fazer uma coisa dessas." Ela parecia precisar de uma resposta, então eu balancei a cabeça, bruscamente. "Tudo o que posso dizer é que eu sinto muito." Ela estendeu a mão, e depois pegou de volta. Eu senti a mesma sensação estranha que eu senti no hospital, que dica de calor, escorrendo de volta a minha pele. "Isso é um começo." O ferimento parou de tentar se desfazer novamente. Ficamos em silêncio por um momento, cada um de nós perdidos em nossos pensamentos. Quando Felicity novamente falou, fiquei surpreso com a pergunta. "Como vai aquele menino? Aquele que..." As palavras dela sumiram. Pensei em Alex, pensei em como eu tinha feito uma confusão de coisas. "É... não era sério." Pelo menos, não era mais. E quando eu voltei para dentro, a verdade machucou mais do que tudo.

Tempo marchou devagar, como o tempo faz. E as coisas ficaram... melhor. Eu parei de me esconder atrás do meu cabelo, parei de sentir náuseas quando alguém usava shampoo de lavanda no banheiro, e parou de vacilar quando as pessoas tem no meu espaço. Eu tentei não pensar em Alex. Doeu muito. Uma noite, não exatamente dois meses após aquele dia em Lodenville, eu fui para o pub campus com Maddy. Eu bebia vodka. Ela bebia cerveja. "Estou com medo", ela me disse quando começamos a nossa rodada final. Ela estava saindo com alguém novo, alguém muito melhor do que Brett tinha sido. "Estou com medo de ser ferida novamente."


Eu não disse nada, porque suas palavras me fizeram perceber uma coisa. Estávamos todos assustados. Relações não eram contos de fadas, e amor nem sempre era sol e arco-íris. Eu ponderei isso enquanto eu sorvia a escória da minha bebida. Eu estava chegando na minha bolsa de dinheiro, quando eu o vi. Alex. Ele estava caminhando para a saída do pub. Ele estava com uma garota. Ele chamou minha atenção, e meu coração apreendidos dolorosamente no meu peito. Ele sorriu, o sorriso um pouco triste. E então ele se foi, deixando-me ofegante como um peixe fora d'água. "Ex-namorado?" Maddy tinha visto o intercâmbio com simpatia estampada em seu rosto. "Algo como isso." Eu murmurei, e mudou de assunto. Alex me fez feliz. Tão feliz. Mas isso não significa que eu não poderia ser feliz sozinha. Ainda assim, o meu coração se enterneceu como eu marchei para o outro lado do campus, e até o meu quarto do dormitório. Os pesadelos tinham ido em sua maioria, mas eu sabia que não ia dormir bem naquela noite. Havia uma figura do lado de fora da minha porta. Eu me assustei, do jeito que eu sempre pensei que eu faria se estivesse tomado de surpresa. Mas então eu vi as linhas de vacas magras, o cabelo escuro, o rosto lindo. Foi Alex. "Serena." O som do meu nome nos lábios liquefeito minhas entranhas. Meus joelhos balançaram como eu fiz um show de desastrado para o meu cartão-chave na minha bolsa. "Oi, Alex" Meu coração estava batendo, eu olhei em qualquer lugar, mas para ele. E então a minha volta foi contra a porta, seus lábios nos meus. Ele me beijou como se estivesse se afogando e eu o beijei de volta com todos os bits de reprimida necessidade que eu tinha mantido sob controle durante nas últimas oito semanas. No final do corredor, alguém assobiou. Nós nos separamos, ambos ofegante. Seus olhos estavam um pouco selvagem, e eu suspeitava meus eram a mesma coisa. Que se encaixam como duas peças do mesmo quebra-cabeça. Outra peça poderia ser forçada contra qualquer um de nós, mas isso não seria sempre o mesmo. "Espere." Eu deslizei o cartão pelo leitor, em seguida, levei-o silenciosamente no quarto do dormitório. Kaylee estava sentada em sua cama, brincando com um ferro de passar. Ela deu uma olhada para mim e Alex e rapidamente deslizou para fora da cama. "Eu vou estar de volta... mais tarde. Ou alguma coisa assim." Ela disse vagamente, então deslizou para fora da porta. Estávamos sozinhos. Eu não queria nada mais do que dobrar-me em seus braços, para beijar, para explorar, para me familiarizar com cada centímetro dele. Em vez disso, fez um gesto para a minha cama, e quando ele sentou-se, como eu tinha pedido, eu sentado na beirada de Kaylee. "Devo-lhe uma explicação." Minhas palavras eram ainda ofegante do beijo. Alex estendeu as mãos. "Serena, eu entendo. Você faz o que tem que fazer para sobreviver."


Eu balancei minha cabeça com veemência. "Não. Quero dizer, sim, acho que sim, mas... Eu tenho que te dizer isso." Chupando em um grande bocado de ar, eu me preparei para falar as palavras que eu nunca tinha falado antes. "Tudo começou quando eu tinha quinze anos..." Levei uma hora para contar, com trancos e barrancos e lágrimas. Eu disse para Alex sobre como eu amei Bob. Sobre como eu tinha sido tão feliz quando eu tinha doze anos e minha mãe tinha casado com ele, animada que eu ia ter um pai. Eu disse a ele sobre como a minha mãe tinha começado um novo emprego quando eu tinha quinze anos. Sobre a forma como o trabalho a levou para fora da cidade, às vezes, e foi então que ele viria me visitar no meu quarto. No dia seguinte, como se em desculpas, ele iria me deixar um buquê de lavanda fresca cortada, em um vaso de cristal na minha cômoda. "Ele me disse que ninguém acreditaria em mim se eu dissesse." Por este ponto estávamos deitados lado a lado na minha cama, nossas testas pressionadas juntas, nossas pernas entrelaçadas. Eu tinha esquecido o quão seguro ele sentia, estar perto dele. "Eu fiquei quieta por dois anos, e então eu disse à minha mãe. Ela... não acreditar em mim. Não queria acreditar em mim, eu acho." Alex traçou um dedo sobre as linhas das cicatrizes em meus ombros, e eu não sentia a necessidade de afastar-me. Ele havia ficado em silêncio desde que eu comecei a falar, deixando que me livrar de tudo. "Comecei a dormir ao redor, tomando toda a atenção e carinho que eu podia." Eu não estava com raiva de mim mesma. Eu fiz o que eu tinha que fazer para passar. "Eu coloquei em um monte de peso em legítima defesa. E então eu comecei a me cortar. Foi um alívio, na verdade, a maneira como ele deixou a dor escorrer." "Nunca mais" dedos de Alex apertaram meus ombros, eram as primeiras palavras que ele tinha falado em quase uma hora. "Nunca se auto-agredir. Você não está mais sozinha." "Nunca mais", eu concordei. O fantasma de uma milha sussurrou nos cantos dos meus lábios. "Quando eu vim para a faculdade, eu decidi fazer um novo começo. E aquele dia em Lodenville, fui forçada a fazer outra, tudo de novo." "E... Como você se sente agora?" Suas palavras eram casuais, mas eu entendi o que ele estava pedindo. Se ele tivesse me dado tempo suficiente? "Eu nunca disse a ninguém essa história antes. Não tudo." Apoiei-me sobre um cotovelo. Traçando meus dedos sobre as bordas da tatuagem que espiou para fora do decote da camisa dele, fechei os olhos e saboreou a sensação de estar perto dele novamente. Enquanto meus olhos estavam fechados, ele se mudou e me beijou. Inicialmente uma escova macia, doce dos lábios, que rapidamente se transformou quente, uma necessidade desesperada para mais uma vez estar juntos. Quando sua mão escorregou para o copo do meu quadril, Alex interrompeu o beijo por apenas um momento. Eu gemia em protesto, mas quando ouvi suas palavras, eu tinha que sorrir. "Eu te amo, Serena." Eu me inclinei para frente, capturei seus lábios com o meu próprio novamente, deleitando-se com o calor de suas palavras trouxe. "Eu também te amo." Eu fechei meus olhos, e me deu todo coração. Alex me amava por mim. E isso era tudo o que eu tinha a dizer sobre isso.


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Love me for me ( ama me como te amo ) kate laurens