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UNIDAD

5. Detección del movimiento continental El científico multidisciplinar alemán Alfred Wegener (1880-1930), padre de la deriva continental, no solo aportó indicios de que los continentes estuvieron unidos en el pasado; también trató de verificar estos desplazamientos. En una época en que los avances técnicos eran limitados, unos errores en las mediciones de longitud realizadas en Groenlandia le llevaron a afirmar equivocadamente que esta isla continente se había movido hacia el oeste varias decenas de kilómetros en pocos años. Más de 50 años después, la tecnología sí ha servido para confirmar la hipótesis afirmada tanto por la deriva continental como por la tectónica de placas: el desplazamiento de los continentes. Varias han sido las técnicas implicadas en esta confirmación: 쐌 Posicionamiento mediante láser y satélite (Satellite Lasser Ranging, SLR). Se basa en el uso de satélites Lageos, que cuentan con espejos cóncavos capaces de reflejar los rayos láser emitidos desde un observatorio en tierra firme hasta otro situado a miles de kilómetros de distancia. Si ambos observatorios están situados en dos placas que se separan (Norteamérica y Eurasia, por ejemplo) la distancia entre ambos aumentará algunos centímetros al año, con lo que se observará un pequeño retraso en el tiempo comprendido entre la emisión y la recepción del rayo. El SLR permite medir variaciones anuales superiores a 2 mm/año. 쐌 Interferometría de línea de base muy larga (Very Long Baseline Interferometry, VLBI). Se trata de una técnica semejante a la anterior; en este caso, sin embargo, los receptores son grandes radiotelescopios que reciben las ondas de radio emitidas desde quasares, núcleos de primitivas galaxias situados a millones de años luz. Como en el caso del SLR, pequeñas variaciones en el posicionamiento de estos radiotelescopios debidas al movimiento de las placas producen desfases en la recepción de estas señales cósmicas entre una estación y otra.

La tectónica de placas  5. Pruebas de la tectónica de placas

DOCUMENTOS

Los satélites Lageos (Laser GEOdinamic Satellite) son esferas macizas de latón recubiertas de aluminio en cuya superficie están esculpidos 426 espejos semiesféricos recubiertos de silicio o germanio. El elevado peso de este satélite (alcanza los 400 kg) le permite una órbita muy estable.

쐌 Posicionamiento por satélite (Global Positioning System, GPS). Es una herramienta más reciente, que utiliza la distancia calculada por medio de ondas electromagnéticas enviadas a varios satélites, con objeto de posicionar una estación situada en tierra (véase la UNIDAD 1). El siguiente mapa muestra los movimientos de las placas deducidos por medio de las anteriores mediciones. Como puede verse, corroboran con mucha precisión los valores predichos por la tectónica de placas.

1 ¿Qué hubiera ocurrido si los datos aportados por los métodos descritos hubieran indicado que los

continentes permanecen fijos o se desplazan en sentidos muy distintos a los que se observan en el mapa? 2 ¿Qué se observaría utilizando el SLR en dos estaciones situadas en los extremos este y oeste de Islandia? 3 Busca información sobre el sistema Galileo. ¿Con cuál de los métodos estudiados lo relacionarías? 4 ¿Por qué es necesario efectuar mediciones durante varios años con las técnicas explicadas en esta sección

para probar el movimiento de las placas? 5 Indica qué utilidad pueden tener estos métodos en una zona sísmica como la falla de San Andrés

o en el proyecto de construcción de un túnel submarino bajo el estrecho de Gibraltar.

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movimiento continental