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Distribuição: Liz Tradução: Monica, Ana C., Cristina O., Gabriela Q., Margarida Revisão: Liz Formatação e Leitura: Eva


Coming Home


Como o mais velho Davis, Clayton sempre tentou liderar pelo exemplo. Ele leva seu trabalho como chefe das empresas da família a sério, certificando-se de que a fazenda e a loja de automóveis funcionem sem problemas - além de manter um olho em seu irmão e irmã. Para ele, há um tempo e um lugar para deixar de lado o controle que ele segura com um aperto de ferro. E com a forma como ele cresceu, juntamente com o fim desastroso do seu último relacionamento, ele está bem com sua vida tranquila e solitária. O que ele não contava era a bonita, discreta, dona de livraria, Caroline Michaels. Ela é a minha notória vizinha, bem, na cidade mais próxima. Caroline não viveu uma vida fácil, mas depois de escapar de um relacionamento abusivo, ela está finalmente vivendo para si mesma. A última coisa que ela jamais esperava era um caso de uma noite com o Clay Davis, uma noite, que ela não consegue esquecer. Então, quando ela está com problemas e Clay sai do nada para seu resgate, ela percebe o quão impossível será ficar longe dele. Agora, tudo o que ela tem a fazer é convencê-lo a viver um pouco ... Clay poderá desistir das rédeas e, finalmente, se estabelecer? E, o mais importante, Caroline terá coragem suficiente para fazê-lo?


1 CAROLINE “Tin Man” by Miranda Lambert

O brilho incandescente e acelerado de um raio atravessa o céu noturno e ilumina a estrada à minha frente. O enorme boom do trovão aparece rapidamente pela minha janela. Uma bela exibição, que me faz saltar no meu assento e apertar a direção com mais força. Nada além de chuva, asfalto e escuridão encontram meu olhar enquanto eu continuo meu caminho. Normalmente, eu reconheceria o clima como um presságio ou prelúdio dos planos da minha noite. Um aviso, talvez, mas não estou atenta. Minha mente está em ainda na ligação que fiz mais cedo, e só quero... escapar, mas, o mais importante, sei que preciso de uma mudança. “O que estou fazendo?” Murmuro no vazio ao meu redor. Ninguém responde. Claro que ninguém o faz. Só estou falando comigo mesma, como sempre. Se isso não é um sinal de que estou enlouquecendo, não sei o que é. “Isso é o que acontece quando você passa tanto tempo sozinha.” Pela primeira vez, a liberdade que cuidadosamente construí para mim mesma parece ser incapacitante. Ou talvez, ela goste de entrar em mim, a solidão está se tornando demais. Nunca fui boa em estar


sozinha, algo que sempre soube, mas nunca percebi o quanto estava ruim até agora. Eu construí minha nova vida apenas em torno disso, no entanto, é hora de superá-la. Poderia ser pior, eu me lembro. Saio da melancolia, e continuo dirigindo, sabendo que quando eu alcançar meu destino, vou estar com pessoas que se preocupam comigo. “Vaca sagrada,” eu sibilo, agarrando a direção mais apertada quando o boom ainda mais alto de um trovão quebra o silêncio. Sempre amei tempestades, mas a bela exibição do céu está apenas aumentando os meus nervos já irritados, e sinto o medo se arrastar pela minha espinha antes que eu possa empurrá-lo para baixo. Eu dirijo pela estrada deserta, meus faróis iluminam um sinal anunciando que agora vou sair da cidade de Wire Creek. E mais além, é Pine Oak. É uma pequena cidade no nordeste do Texas, suficientemente longe da cidade grande para que os residentes estejam em seu próprio mundo. Eu cresci em Pine Oak, mas fui embora depois que acabei o ensino médio, e cortei todos os laços. Deixando as memorias ruins para trás, e retorno ao meu objetivo de abrir a livraria dos meus sonhos com o nome Wire Creek. Eu estava perto o suficiente para sentir algo me puxando de volta para Pine Oak de vez em quando, mas longe o bastante, que eu provavelmente não iria encontrar pessoas que conheciam o velho eu. Minha livraria. The Sequel. Tinha sido a minha segunda chance de felicidade quando eu mais precisava disso – por isso o nome - é algo que estou imensamente orgulhosa, mesmo que estar perto de Pine Oak me traga de volta algumas lembranças ruins que prefiro esquecer.


Eu tinha sim, alguns amigos em Pine Oak. Não é um exagero pensar que ainda estão lá, ninguém realmente deixa Pine Oak. Não vi ou falei com eles em anos, então, acho que perdi o direito de chamálos de amigos. Na verdade, esse direito provavelmente desapareceu quando sumi sem uma palavra após a formatura, e não sou ingênua o suficiente para pensar que eu seria perdoada por isso. Mas a estúpida pequena líder de torcida que aparece em minha mente de vez em quando, gosta de me lembrar que as meninas do ensino médio me receberiam de volta como se o tempo não tivesse passado, que eu cresci e fiz o meu retorno à cidade. O fato de que minha mãe ainda está lá não importa, já que não nos falamos mais - é a força motora que me manteve à distância, para ser sincera. Não preciso que a memória dela se torne uma realidade diária. Não depois de tudo o que aconteceu. Nunca mais. “Recomponha-se, Caroline. Você é mais forte do que isso,” eu murmuro para o sinal fora da minha janela. Eu me tornei mais forte do que isso. Logicamente, sei disso, mas ainda assim, os velhos hábitos realmente nunca morrem? Não sobrevivi nos últimos doze anos para deixar o medo me impedir de viver a vida que sempre quis. Prometi a mim mesma que tomaria o controle da minha vida todos os dias. É hora de deixar as razões para trás, e começar o caminho da minha vida nova. Impulsividade pode ser algo fora da minha natureza, mas é a única maneira que posso imaginar outra ligação dele, é saltar do penhasco da minha zona de conforto e me deixa viver. Não sei por que, depois de quase cinco anos de distância, ele começou a ligar novamente. Se não fosse pelas memórias que suprimi por tanto tempo, eu diria que ouvir a sua voz foi o que me trouxe de volta, e agradeço por isso. Foi por causa dessa ligação que fui forçada a realmente ver minha vida, e não gostei do que vi.


- Tirando esses pensamentos para fora da minha mente, eu giro o volante para voltar à estrada e pegar o longo caminho em torno dos limites de Pine Oak para que eu possa chegar à cidade do outro lado Law Bone. Eu poderia ir para casa. Provavelmente deveria, mas realmente não quero ficar sozinha agora - algo na minha mente soube imediatamente durante essa ligação, porque eu corri para a tempestade no segundo que joguei meu telefone pela sala. Então, fui com meu carro para o único lugar que conheço sem sombra de dúvidas e deixei-me perder nesse sentimento de estar sozinha, encontrando segurança em números, mas ainda permanecendo sozinha ao mesmo tempo. Hazel, do Honky-Tonk, está apenas fora de Pine Oak - no extremo oposto de Wire Creek, dentro dos limites de Bone City. Certo, chamar isso de “Honky-Tonk” seria um eufemismo. É um bar de motociclistas que toca música country. E atende a uma multidão áspera e turbulenta, mas ninguém lá me dá um pingo de atenção. Claro, isso é provavelmente porque um dos meus melhores amigos é o proprietário, mas mesmo quando ele não está lá, sou a última coisa que um homem dentro desse lugar está procurando. Sou tímida por natureza, uma nerd de livros, introvertida, que pode lidar com pessoas de ficção muito melhor do que pode lidar com as reais. Não sou uma mulher estonteante. Eu nunca ganhei as habilidades necessárias para fazer eu mesma parecer tudo menos... simples. Eu tentei. No ensino médio, minhas melhores amigas sempre tentaram me ensinar os prós e contras de ser feminina, mas estava muito interessada em enfiar meu nariz em um livro e esmagando os cowboys fictícios para realmente reter qualquer um deles. Achei que, como nos meus livros, o homem certo me amaria por ser quem sou e não pelo que os aprimoramentos de maquiagem e roupas extravagantes poderiam fazer. Olho para o meu reflexo no retrovisor enquanto dirijo até a vaga para estacionar, e luto contra o retraimento. Pareço triste, e essa tristeza me faz parecer muito mais velha do que os meus quase trinta anos. Meus olhos castanhos não brilham com a alegria que a maioria


das mulheres da minha idade tem dançando nos delas. E essas são as mulheres despreocupadas que ainda acreditam que vão encontrar um parceiro de vida para cavalgar ao pôr do sol. Somente o pensamento me faz resmungar. Sempre achei meus traços comuns e o cabelo castanho maçante parecendo ser chato, reconheço que algo que realmente tenho é minha estrutura. Tenho o corpo de uma dançarina magra e pequena. É o meu maior atributo. Talvez, não tenho todas as curvas que os homens parecem amar, mas sou abençoada com um corpo que exige um trabalho mínimo para manter a forma e firme. Não há nada sobre mim que particularmente grita, Ei, olhe para mim! Disseram-me que os homens gostam da minha forma, porque faz com que eles se sintam como se fossem feitos para me proteger - como o meu melhor amigo Luke sempre diz. “Falando no diabo,” murmuro com um sorriso, vendo Luke de pé debaixo do toldo da porta da frente do Hazel, soprando uma longa corrente de fumaça de sua boca. A ponta ardente do seu cigarro se destaca na escuridão ao redor dele. Luke Hazel, melhor amigo e irmão gêmeo de Lucy, é um cachorro, mas pelo menos ele é um cão honesto. Leal para aqueles que ele ama. Protetor ao máximo. Com seu flerte inofensivo, ele também ajudou a me devolver uma certa confiança que perdi ao longo dos anos. “Carrie,” ele grita quando saio do carro e puxo minha bolsa passando-a sobre a cabeça. Reviro os olhos e me encolho com o apelido que ele sabe que odeio. “Lukie Dukie,” entro na brincadeira, grito o apelido que sei que ele odeia, coloco as mãos nos quadris e arqueio uma sobrancelha para ele. Nem mesmo perturbado, ele se afasta da parede que estava apoiado e caminha em minha direção. Não, ele desfila. Porque uma simples caminhada não seria bom o suficiente para esse cara. Ele acha


que é um dom de Deus para as fêmeas no mundo. Sorrio baixinho e deixo meus braços caírem para um abraço quando ele me alcança. “Não é uma boa noite para estar aqui, baby.” Empurro as mãos contra seu abdômen e olho para ele. “E o que torna esta noite diferente de todas as outras noites que você diz o mesmo?” “Um arruaceiro, baby. Alguém de fora da cidade querendo se divertir. Não tenho certeza de como irão reagir quando eu puxar a espingarda para fora se eles tentarem entrar no seu short.” Sinto meu nariz enrugar quando olho para ele. “Ninguém vai se preocupar comigo, Luke.” Ele balança a cabeça. “Não tenho certeza de quantas vezes eu tenho que repetir para que entenda, querida, mas cada homem lá, vai querer você.” “Não seja ridículo, Luke. Mesmo que você esteja certo e eu chame alguma atenção hoje à noite, já lidei com gente pior do que alguns motociclista bêbados e você sabe disso. E quem disse que eu não iria gostar de um pouco de atenção, de qualquer maneira?” Ele franze a testa. “Sim, Carrie, mas isso não significa que eu quero te colocar com alguma merda apenas porque sei que você consegue lidar com isso.” O franzido no seu rosto aprofunda, e sei o momento exato que ele registrou o resto que eu disse. Ele não me liga, mas sabe melhor do que perguntar se estou pronta para aquele tipo de coisa. “Vou dizer o mesmo que falo a Lucy, este não é um lugar para encontrar um companheiro de cama.” Sorrio com a menção de Lucy. “Você e eu sabemos que você irá agir como minha babá no segundo que eu andar por aí, então, você pode parar de atuar como meu irmão mais velho agora e me deixar pegar uma bebida e esquecer as coisas por um tempo, que tal?” Seus olhos se estreitam. “O que você tem que esquecer, baby?”


Muito tarde, percebo meu erro. Eu nem falei com Lucy sobre as chamadas que tenho recebido, mas com minhas emoções no ponto de ebulição, minha mente simplesmente escorregou. Luke, o grande protetor machista que ele sempre foi, não ficará feliz em ouvir o que me levou a dirigir para Hazel em uma noite de terça-feira. Dou um suspiro. “Eu prometo, vou contar mais tarde, mas por favor, Luke, deixe-me esquecer tudo por um tempo?” Ele acena com a cabeça, mas posso dizer que não está feliz em ceder. Uma grande onda de braços musculosos me guia na direção da porta, em um gesto arrebatador para que eu o siga. E mesmo que ele pareça calmo, sei que uma longa conversa virá. Só preciso ter certeza de ter bebido o suficiente e ficar muito intoxicada para lidar com esse bate-papo esta noite. Uma nuvem pesada de fumaça nos atinge quando entramos no bar. Sempre achei engraçado Luke sair para ter um cigarro quando entrar no Hazel's equivale, provavelmente, a fumar um pacote inteiro de cigarros de uma vez só. A maioria dos não-fumantes acha o cheiro repugnante, mas eu não. Sempre adorei o cheiro de fumaça - qualquer tipo de fumaça - mesmo que seja estranho como o inferno. Uma velha música de Alan Jackson surge no ar quando atravessamos o bar lotado. Sinto a tensão anterior deslizando pelo meu corpo a cada passo e sei que fiz a decisão certa em vir até aqui. Luke agarra meus braços, me parando antes de esbarrar em um homem grande e corpulento e me puxa o seu lado, me segurando no lugar com um braço sobre meus ombros. Olho para ele e sorrio quando vejo seu rosto bonito franzindo o cenho para mim. “O quê?” Falo com ele, meu sorriso crescendo. Ele apenas balança a cabeça, continuando a guiar-me através da sala lotada até que chegamos no final do balcão em forma de U, mais próximo do escritório. Ele bate no ombro de um homem sentado e, sem dizer uma palavra, acena sua mão em algum tipo de código que deve dizer, afaste-se, porque o jovem cowboy nem hesita, deslizando do banco e desaparecendo em um canto escuro.


“Sente-se.” Luke me empurra para o banco vazio e cruza os braços com um brilho no olhar observando os homens mais próximos do assento que ele exigiu. “Poderia dizer, por favor, você sabe,” murmuro em voz baixa, mas ainda sigo ao seu pedido. “Poderia, mas não vou.” “Não há surpresa, Lukie.” Ele se inclina até o nariz tocar o meu. “Veja o 'Lukies' aqui, Carrie.” “Tanto faz. Que tal uma bebida, Sr. Bartender?” “Não brinque, baby. Não quero que os homens aqui pensem que você é um jogo justo.” “Olhe ao redor, Luke. Ninguém está preocupado comigo.” Não sei se isso é verdade, mas vendo como nunca fui do tipo para atrair a atenção masculina em um bar cheio, sou bastante confiante da minha avaliação. “Cega como um maldito morcego,” murmura alto o suficiente para que eu ouça claramente sobre o barulho, não recuando. Abro a boca para dar-lhe uma resposta inteligente, mas paro quando ouço uma risada profunda e revoltante do meu lado. Olho, mas não vejo muito além do sombrio chapéu de cowboy ao meu lado. O rosto do seu proprietário está escondido pelas sombras enquanto ele olha para o licor de cor dourada em seu copo. Posso ver um queixo proeminente e muito forte - do tipo deliciosamente forte, que está inclinado dessa maneira que você poderia jurar em uma pilha de Bíblias na manhã de domingo que alguém a esculpiu diretamente na pedra. “Por favor apenas, fique aqui e sem problemas. Se você precisar usar o banheiro das meninas, faça isso no meu escritório. Não posso comandar este lugar se estou constantemente preocupado com você.”


“Eu cuido dela,” o estranho ao meu lado murmura alto o suficiente para ser ouvido sobre a música, ainda não olhando para cima do copo. Luke desliza seu olhar na direção do meu vizinho, e mesmo que não haja nenhuma maneira de ver o rosto do homem, ele acena com a cabeça antes de afastar sua atenção e voltar para mim. “Seja uma boa menina, baby.” Ele se vira e sai. “Eu sempre sou boa!” Grito nas suas costas, fazendo com que o homem do meu lado sorria de um jeito tão baixo, e masculino, que chamar isso de risada seria um pecado. “O que? Eu sou!” Me defendo. “Claro que você é, docinho.” Sua voz profunda e aveludada faz com que uma onda de conscientização seja lavada sobre mim. “Não é importante, já que eu não conheço você em tudo, mas sei a definição de boa. Não saberia como ser ruim nem se morder minha bunda.” Ele vira a cabeça em minha direção. Não consigo ver o rosto dele, que ainda está escondido pelas sombras, mas posso sentir seus olhos em mim. Seu escrutínio é quase como uma carícia física. “Isso mesmo?” Ele responde depois de mais alguns batimentos cardíacos e um estudo silencioso. Confirmo em silêncio, desejando ter bebido para lavar o nervosismo. “Como você conhece Luke?” Ele continua. “Ele e sua irmã são meus melhores amigos,” digo sem hesitação. “Não é seu namorado?” “Não. Ele não é meu namorado,” respondo, confusa com seu questionamento. “Então, o que uma boa garota como você está fazendo em um lugar como este?”


“Talvez eu esteja cansada de ser uma boa garota.” Murmuro, desejando poder ver seus olhos. Ele continua a me estudar e eu mudo no meu lugar. Bom céu, que tipo de atração esse estranho tem sobre mim? Não posso nem olhar para longe, não que eu queira, então eu o estudo ferozmente - mesmo que não consiga ver o rosto dele, ainda posso vê-lo. E que visão poderosa ele é. Vestido com o uniforme típico da maioria dos cowboys por aqui, ele tem seu corpo bem construído em uma camisa com botão azul marinho, enfiada em jeans que tenho certeza que moldam seu corpo de aparência perfeitamente incrível quando ele está de pé. Mesmo na luz fraca, posso ver as botas sujas apoiadas debaixo da barra que mantém as minhas pernas curtas balançando no ar. Sua mão segurando ao redor do copo amarelado, fazendo-me pensar que ele deve trabalhar fora, mas são os dedos longos que prendem meu foco enquanto ele usa para girar lentamente o copo em cima do balcão. “Quer?” Tirando os olhos da visão estranhamente erótica de sua mão, olho para o rosto sombreado. “Quer o quê?” “Seja ruim, docinho.” Acalmo o calor, enquanto o fogo me lava com suas palavras. Vaca sagrada. Minha mandíbula flexiona, mas as palavras escapam de mim. Eu nem sei o nome deste homem, e muito menos alguma coisa sobre ele, e se meu conhecimento enferrujado de flerte for certo, ele apenas me fez uma proposta. Porque mais sexy do que isso, nunca conheci, mas antes mesmo de saber o que está acontecendo, meu cérebro finalmente descobre como ter as palavras além do meu rosto chocado. “Acho que eu posso.” Meus olhos se alargam ao mesmo tempo em que seu chapéu mergulha, e então ele se vira e segura dois dedos em direção a Luke


mais adiante no bar. Chame isso de intuição masculina, qualquer tipo de homem mágico que saiba quando outro membro de sua irmandade precisa de uma bebida, mas Luke olha para os dedos do cowboy sombrio no ar e acena com a cabeça. Nem mesmo um minuto depois, ele está colocando dois copos muito parecido com o que meu misterioso companheiro acabou de pedir na nossa frente. Luke sai sem uma palavra, confiando claramente nesse homem se ele estiver disposto a me deixar beber com ele e não dar-me um discurso sobre beber de forma responsável. Quando o copo frio toca meus dedos, eu olho para baixo. “Diga-me somente, quando sua mente estiver pronta para ser má, docinho, um pouco mais calma. É bem suave, mas saboreie, no entanto.” Meu cérebro, ainda claramente sob o controle do cowboy sombrio, não tem problemas para trabalhar agora. Minha mão enrola o copo e eu o levo até os lábios, deixando-o me controlar sem lutar. Ele não está errado - é suave como a seda. Pelo menos, os dois primeiros goles. Então, eu tenho um pouco de confiança e dou um grande gole, apenas para engasgar e tossir. “Pequenos goles,” exige calmamente, apoiando-me o suficiente para eu sentir o calor do seu corpo contra o meu braço nu. “Quero que você esteja calma quando eu te mostrar o quão divertido é ser mau, não bêbada.” “Quem disse que quero ser ruim com você?” Pergunto, tomando um gole muito pequeno desta vez. “Baby, você quer ser ruim comigo.” Ele está certo, eu quero. “Você parece confiante.” Olho sobre o vidro, tentando ver as sombras, mas desisto quando percebo o quão bem ele está coberto. Ele não responde, mas toma um gole do seu próprio copo. “Eu nem conheço você.”


“Não faria diferença se você conhecesse.” “Você sabe, algumas pessoas poderiam pensar que você realmente é apenas arrogante e não confiante.” “Tenho idade suficiente para ir atrás do que quero sem jogar jogos. Não há nada arrogante sobre isso.” Deus, sua voz é puro sexo. “E o que é isso?” “Você vai descobrir,” ele promete sombriamente, fazendo o seu jogo apesar de suas palavras. “Pretensioso.” Sua risada profunda é baixa e corajosa, como se fosse um som que normalmente não sai dele. Por qualquer motivo, isso me faz querer saber tudo o que posso sobre esse homem desconhecido. Nós caímos em um silêncio confortável, mas um que promete tanto, que posso sentir isso se construindo dentro de mim. Luke vem falar comigo quando pode, mas não é frequente. Meu copo nunca fica vazio por muito tempo, mas no quinto passe de Luke com a garrafa de uísque, o cowboy sombrio coloca a mão sobre o topo do meu copo. Olho para ele em vez de Luke, para vê-lo balançando a sua cabeça. “Vou cuidar dela, que tal uma água e fechar a minha conta?” “Você conseguiu, Davis.” Luke ri, virando-se para me pegar uma garrafa de água da geladeira atrás dele. “Seu nome é Davis?” Eu pergunto ao homem do meu lado, pesando no som disso. Ele não me responde, esperando que Luke volte com seu cartão de crédito e seu recibo para assinar. Ele escreve sua assinatura e entrega de volta a Luke, deixando cair os pés para o piso de madeira embaixo de nós e recuando. Eu sigo seus movimentos com os olhos, esperando ver o que ele fará em seguida, já antecipando o meu desapontamento quando ele sai, sabendo que provavelmente nunca o verei novamente. A minha mandíbula cai no segundo que ele estende sua mão, com a palma para cima, em um gesto que significa claramente


que ele quer que eu vá com ele. Olho de sua mão para a escuridão tocando seu rosto, perguntando-me se eu realmente deveria ser descuidada o suficiente para sair com algum estranho. “Você vai me dar uma merda sobre isso?” Confusa, eu olho da sua mão bronzeada com os longos dedos de volta para seu rosto, mas posso dizer pelo chapéu inclinado, que ele falou com alguém atrás de mim. “Isso importaria?” Luke ri atrás de mim e eu viro para olhar para ele. “Na verdade não. A única opinião que me interessa é a dela, mas ainda estou perguntando.” Luke balança a cabeça, mas ainda sorri. “Não é da sua conta, mas asseguro-lhe que se tivesse um problema com essa merda não a teria sentado junto a você e continuado a encher o copo.” Luke olha para mim e me dá uma piscadela. “Fique um pouco, baby, certifiquese de que ele se agasalhe.” Eu suspiro e sinto o calor florescer nas minhas bochechas enquanto Luke se vira com uma profunda risada e anda para longe. Vou matá-lo. Calor cobre minhas costas um segundo depois e duas mãos fortes agarram meus quadris. Sinto ele se mover até que sua respiração esteja na minha orelha. “Vamos ficar mal, hmm?” Vou fazer isso? Sair com algum homem que não conheço e transar com ele? Porque eu seria uma tola em pensar que isso é qualquer outra coisa. Mais cedo, prometi a mim mesma, que vou parar de viver uma vida fantasma e que iria encontrar uma maneira de ser selvagem e livre. Nunca dormi com alguém que não estava em um relacionamento de longo prazo. Ah, com quem estou brincando, só dormi com um homem. Dizer que estou pensando demais aqui é uma subavaliação. Lucy faz isso o tempo todo. Inferno, ela vive me dizendo que eu preciso de uma boa farra de rebote nos lençóis. Foda-se, vou


me arrepender se não saltar em uma sela novamente, e não poso deixar esse homem ir sem levá-lo para dar um passeio. Respiro fundo, encostando contra o corpo forte atrás de mim e aceno. “Sim. Vamos... seja mal.” Minhas costas vibram com suas risadas, e tremo enquanto espero, meus olhos arregalados encontrando os de Luke. Ele me dá uma piscadela e sorri com seu sorriso torto, apontando o queixo na direção da porta com uma confirmação silenciosa de que ele não tem nenhum problema com o estranho me levando para longe. Saber que o cowboy sombrio tem a confiança de Luke quebra a restrição final na minha reserva. Eu viro, olho para o meu companheiro e sorrio. “Lidere o caminho.”


2 CAROLINE “Bar at the End of the World” by Kenny Chesney

Deliciosamente imprudente. Essa é realmente a única maneira que posso explicar a sensação que está correndo através do meu corpo agora. A escuridão que nos rodeia faz meus outros sentidos virem à tona. Sua barba raspa contra a minha pele sensível quando ele beija e lambe o caminho para a minha garganta, e só faz minha excitação alcançar níveis perigosos. Se tivéssemos feito isso mais longe do que um quarto de motel em frente a Hazel, eu teria acendido a luz para que pudesse finalmente vê-lo, mas agora é mais divertido continuar este passeio com esse fator desconhecido. Ele pode ser qualquer pessoa que quero que ele seja agora. Ou alguém que eu não quero que seja. Por uma noite, posso dar ao meu corpo o prazer que ele não teve em anos e viver fora das lembranças dele, até que eu esteja pronta para dar a outro homem uma chance. Espero não deixar mais cinco anos se passarem antes que isso aconteça novamente. Empurro minhas mãos em seus ombros e seguro sua mandíbula, a sua barba arranha contra meus dedos, enquanto minhas mãos puxam seu cabelo. Seu chapéu cai no chão com um baque e sei que ele está tão perdido em mim, como eu nele, porque nem sequer faz um movimento para pegá-lo. Ele solta um grunhido profundo quando eu me moldo contra seu corpo, em busca de algum tipo de atrito. A


próxima coisa que sei, é que minhas costas estão contra a porta e ele está segurando minha bunda. Sua boca atinge o meu queixo com uma mordida, fazendo um grito de prazer disparar da minha garganta, e sua profunda risada atinge meus ouvidos quando ele me pressiona com mais força contra a porta com seus quadris. A protuberância pesada de sua ereção contra esse ponto me faz tão desesperada por ele que começo a gemer em alívio quando a sua boca finalmente fecha sobre a minha em um emaranhado de línguas molhadas. Eu nunca fui beijada tão completamente. Este é o tipo de beijo que define o limite para qualquer um que possa seguir. O tipo que mostra tudo o que te faltava e tudo que você nunca soube que queria. Irei comparar cada beijo que eu tiver com o meu cowboy sombrio, mesmo sabendo que há uma boa chance de que ninguém jamais o supere. Os sons vindos da minha boca, estão sendo engolidos pela dele, e não parecem nada menos do que necessidade. Meus quadris se movem em conjunto com os impulsos do seu, e mesmo que ambos estejamos totalmente vestidos, sei que não vai demorar muito para eu explodir como fogos de artifício da cidade no quatro de julho. “Porra, você tem gosto exatamente como torta de maçã,” ele sussurra contra meus lábios, rompendo com um suspiro. “Hã?” “Maldição, amo torta de maçã,” diz ele antes da sua boca voltar na minha, desta vez com um novo tipo de fome aprofundando seus beijos. Estou presa em seu domínio, extasiada. Então, suas mãos deslizam da minha bunda até o meu torso. Ele levanta seu peito duro contra o meu e de repente esses dedos deliciosos estão nos meus seios. Mesmo se eu tivesse peitos grandes, eles desapareceriam na sua mão gigante, tenho certeza, mas ele cobre ambos com um aperto firme antes de ajustar perfeitamente com um toque hábil dos seus dedos. Sua boca continua deleitando-se na minha enquanto suas mãos enormes


percorrem meu corpo com movimentos lentos. Afasto minha boca da dele com um gemido ofegante quando ele empurra minha camisa para cima e desliza os dedos para o meu sutiã para mexer nos meus mamilos. “Oh, Deus,” gemo quando ele faz isso de novo. “Não posso ter o suficiente de você,” ele resmunga. “Por favor,” imploro, sem a menor ideia sobre o que estou pedindo. Seus quadris cavam ainda mais duro com os meus quando ele se inclina para trás, me apoiando contra a porta com essa conexão quando ele puxa a minha camisa. A escuridão me faz sentir mais confiante do que eu normalmente seria, quase metade nua com um homem, não, um estranho. “A sua também,” digo a ele quando seus dedos se movem para soltar meu sutiã. “Eu quero sentir sua pele na minha,” respiro, assumindo a tarefa, esperando que ele vá me dar o que quero. Estou com pressa para sentir mais desta excitação perigosa que ele está criando no meu corpo, mas no segundo que meu sutiã atinge o chão, o seu peito nu colide contra o meu, empurrando-me para a porta com uma força que envia o ar correndo para fora dos meus pulmões. Sua boca atinge minha clavícula, ao mesmo tempo que suas mãos agarram minha bunda, me deslizando para cima da porta até que eu sinta o calor úmido de sua respiração contra meu peito. Em seguida, ele para. “O que você está fazendo?” Eu grito, puxando-o pelo cabelo grosso em direção ao meu peito dolorido. Quando ele não se move, solto minha cabeça para trás com um baque forte o suficiente para fazer os meus olhos enxerem de água.


“Foda-se, me dê um segundo, baby,” ele resmunga, com a sua respiração pesada flutuando contra a minha carne, fazendo com que todo o meu corpo desperte com outra onda de necessidade. “Por favor, Davis,” eu lamento. Ele grunhe, o som de seu nome se transformando em um grito de prazer quando sua boca cobre meu mamilo. Sugando profundamente, ele envia tiros de excitação em cada nervo do meu corpo. Nunca senti nada parecido na minha vida. Uma mão começa a acariciar e provocar o meu outro seio, e estou pronta para gozar sozinha. Meus quadris bambeiam contra seus abdominais, e queria não ser tão baixa e ter sua virilha contra a minha, mas com músculos como o seu, estou pensando que ainda assim posso ser capaz. “Mais, precisamos de mais.” Ele libera a sua boca do meu peito com mais uma lambida, então nos gira afastando da porta. Estou tão perdida nele que quando ele me deixa, nem penso em entrar pânico. O colchão duro dá um salto quando ele fica em cima de mim, colidindo com grunhidos duplos. Ele me deixa nua em uma questão de segundos em um movimento tão hábil que nem percebo que estou sendo despida até que sua língua faz uma trilha úmida contra o meu núcleo molhado. Não perco um segundo pensando onde ele aprendeu isso, em vez disso, empurro os pés contra o colchão e rolo contra sua ereção ainda coberta com suas calças. Seus gemidos se misturam com os meus, fazendo-me embebedar com prazer. A escuridão nos rodeia, e nem mesmo a lua lança algum tipo de luz sobre nós, apenas aumentando o prazer até eu sair da minha mente. “Preciso de você,” digo ao meu cowboy sombrio. “Porra, sim,” ele responde, mas deixando-me abruptamente. Começo a protestar, até ouvir o som do seu cinto e de suas botas que estão sendo tiradas. “Luz acesa ou apagada, docinho?” Ele pergunta. “Apagada.”


Se ele teve algum problema com a minha resposta, não verbalizou, em vez disso ele continuou a se despir. “Você tem gosto de torta de maçã por toda parte?” Ele estranhamente pergunta, quando os sons acabam. “O que?” “Nunca provei nada melhor,” ele continua. Levantando do colchão com meus cotovelos, começo a alcançalo, mas paro no segundo que ele fala de novo, e sei que vou passar o resto da minha vida jurando que vi luzes brilhantes no céu nem mesmo um segundo depois. “Mal posso esperar para descobrir se a sua buceta é tão doce como o resto de você.” Oh. Meu.... “Céus!” Eu grito quando ele agarra meus quadris e sua boca cobre meu sexo. Meus olhos rolam para trás na minha cabeça enquanto um grito seco sai da minha garganta, que vem instantaneamente com ondas de intenso prazer, apenas me mantendo mais intensa com seus gemidos disparando contra o meu núcleo. Meus dedos dos pés enrolam, os dedos da minha mão puxam os lençóis, e viro minha cabeça de um lado para o outro com o rugido do meu coração trovejando, combinando com a tempestade que atravessa meu corpo. Ele continua a beber de mim. Chupando, mordendo, lambendo, me devorando. Sons irregulares saem de mim, pedindo-lhe para nunca parar. Tudo isso, sem nem mesmo saber como o homem hábil entre as minhas pernas parece, mas sabendo que nunca vou esquecer dele. Ele me dá uma longa lambida, passando lentamente do meu centro apertado até o meu clitóris sensível antes de liberar seu poder sobre meus quadris e subir pelo meu corpo. Vejo sua sombra mover-se na escuridão até que algo cai no meu peito.


“Você quer ser ruim, docinho, então vamos ser ruins,” ele diz contra a minha boca antes de me beijar. O gosto da minha excitação em sua língua me faz virar a cabeça e aprofundar o beijo. Eu poderia beijar este homem por dias e dias. Ele nos rola, minhas pernas caindo nos seus quadris quando o comprimento duro de sua ereção fica entre meus lábios inferiores encharcados. Eu começo a balançar meus quadris inconscientemente, precisando ser preenchida por ele. Ele me dá rédea solta até que sua respiração é tão frenética quanto a minha. Só então ele para, com seus dedos cavando nas minhas coxas. “Coloque o preservativo, suba no meu pau e cavalgue até que a porra da sua buceta doce me sugue,” ele exige. Minhas mãos tremem quando eu procuro entre os nossos corpos, ele deve ter deixado cair sobre o colchão antes de nos rolar. Finalmente encontro perto do meu joelho, agarro sua espessura suavemente. Doulhe algumas bombadas, mas paro quando eu percebo o quão grande é o homem sob mim. Olho para cima e suspiro, acrescentando minha outra mão para dimensioná-lo melhor. Puta merda, isso nunca vai caber dentro de mim. “Meu pau vai caber muito bem dentro da sua buceta doce.” “Merda,” assobio, dando-lhe um aperto com as duas mãos. “Você não deveria ouvir isso.” “Segure isso, docinho, mas confie em mim quando digo que você está encharcada e ele vai se encaixar muito bem.” Ele não está errado. Estou tão molhada que posso sentir a umidade se espalhando pela sua coxa. Eu mudo meus quadris, o atrito me faz ofegar em voz alta. “Fodido inferno. Coloque essa merda para que você possa me foder.”


“O quê?” Eu grito, congelando com ambas as mãos ainda segurando sua enorme ereção. “Você quer que eu...” eu paro, incapaz de terminar o meu pensamento. “Diga, Carrie,” ele diz, o apelido não me incomoda tanto vindo dele. Ele deve ter ouvido Luke me chamar e eu não o corrigi, usando como minha própria defesa. “Diga que você vai me foder. Diga-me como você vai montar meu pau.” Oh meu Deus, este homem vai ser minha ruína. Começo a me contorcer, mas não falo, com a timidez que pensei que tinha perdido vir rugindo de volta. Começo a cair, mas ele deve ter percebido que eu estava perdendo minha coragem. Suas mãos pegam minhas coxas e cada um dos punhos, fechando em torno da minha apreensão e bombeando através da nossa espera juntos. Um som longo e doloroso o abandona. Ele ergue-se, uma mão cobrindo meu centro, um dedo longo afundando em mim, engolindo o meu corpo quando eu grito. “Você sente isso? Sente o que seu corpo quer? Ou como duro estou para você? Quero você me usando, Carrie. Quero que você me monte até que eu sinta sua buceta molhada escorrer nas minhas bolas, e então quero sentir sua doçura quando você gozar. Você não vai me enganar, vai, docinho? Você vai continuar me dando mais porque você quer saber como ser ruim parece. E vou dar a você assim que você me der o que quero. Então, vou virar você até o seu traseiro estar no ar e seu rabo de cavalo estar no meu punho com minhas bolas batendo contra essa buceta encharcada até você gozar novamente. Vou te foder tão forte, baby, você vai sentir-me por dias. Então, você vai ter o seu doce traseiro de volta contra este colchão para que eu possa colocar meus joelhos ao lado do seu corpo e bombear meu pau até que eu goze em todas essas fodidas tetas.” Ele desliza seu dedo dentro e fora do meu corpo algumas vezes, meu núcleo vibra em torno dele. Estou pronta para gozar.


“Mostre-me que você quer ser má,” ele diz, se esforçando com sua ereção crescendo ainda mais duro entre nós. Afasto a mão da sua carne e minha boca encontra a sua quando eu procuro o preservativo novamente. Desta vez, ele é quem o encontra, mas puxa minha mão de seu pescoço e coloca o pacote na minha mão quando eu continuo a rolar minha língua contra a dele. Quando eu consigo abri-lo, minha boca deixa a sua e começo a beijar cada centímetro de seu corpo enquanto eu me atrapalho para colocar o preservativo. Então, graças aos céus, eu termino ao mesmo tempo que minha boca encontra seu mamilo. Eu mordo, nem tenho certeza do que aconteceu comigo, mas recebo uma onda de energia a partir dos ruídos guturais que derramam nele. Afasto os joelhos até o sentir novamente entre as minhas pernas, levantando-me com as mãos em seus ombros. “Coloque o seu pau dentro de mim,” eu suspiro contra sua boca, chocada com as palavras descaradas, que saíram da minha boca sem pensar. “Eu pensei que você nunca pediria, docinho,” ele resmunga, uma mão deixando os seios que ele estava brincando com a língua e com a minha entrada. No segundo que eu sinto a ponta do seu pau, deixo meu corpo cair, tomando cada centímetro de uma vez só. O prazer é ofuscante. E eu grito. E grito. E grito. Cada vez que vou levantar-me fora dele, eu sinto um som estrangulado sair da minha boca. “Calma, baby. Fodido inferno. Não achei que você iria tentar dividir-se em dois,” ele murmura, me beijando docemente enquanto me ajuda a balançar meus quadris para me acostumar com o tamanho dele. Não demorou muito para os beijos doces se tornarem desesperados e meu corpo precisar de mais.


Se ele não fosse um homem tão grande, ou talvez, se eu não fosse uma mulher tão pequena, eu teria sido capaz de montá-lo como ele queria, mas, como era, não conseguia nem chegar a meio caminho do seu pau antes de perceber que precisava de ajuda. Suas mãos apertam meus quadris e me levam todo o caminho antes de empurrar-me para baixo. Continuamos, ambos nos movendo de uma maneira que faria você pensar que nós fomos amantes por anos. Os sons da minha umidade alimentam meu desejo enquanto engolimos nossos gemidos. “Eu vou...” engasgo. “Diga,” ele grunhe quando eu paro de falar. “Diga-me o que você vai me dar.” “Eu vou... Deus, Davis, eu vou gozar!” Eu grito quando começo a fazer exatamente isso. Ele me deixa cair duro e pesado contra ele, e começo a balançar meus quadris enquanto meu prazer me leva. Estou à beira da insanidade. O tempo todo, ele fala palavras suaves que não consigo entender através da força do meu orgasmo. Então ele prova que é um homem de palavra, porque eu fico novamente de joelhos enquanto ele puxa minha cabeça para trás com um forte aperto no meu rabo de cavalo, suas bolas batendo contra minha carne sensível. Então ele me liberta, me joga de costas e monta sob meu corpo com os joelhos cavando no colchão. Sinto que a ponta do seu pau tocar meu peito algumas vezes enquanto ele bombeia furiosamente, então o respingo quente do seu orgasmo caí no meu peito quando ele volta para as sombras que nos rodeiam. Eu nem vi ele retirando o preservativo, tão perdida com o prazer. Seu corpo afrouxa quando a última gota o deixa, me dando apenas o suficiente do seu peso, mas claramente, não é tudo desde que ainda posso respirar. Eu me viro, a umidade em meus seios começando a descer em direção ao meu pescoço, e levanto uma mão para deslizar nela. Não tenho certeza do que me faz lamber meus dedos limpos, mas quando o gosto salgado dele explode contra a minha língua, gemi alto.


“Foda-se,” ele assobia sem fôlego. “Acabei de gozar mais do que nunca, e estou fodidamente pronto para ter mais de você. Você também quer meu pau de novo?” “Hmm?” Eu gemi, ainda sugando o sabor dele fora dos meus dedos. “Não importa, vou te foder de qualquer maneira.” E ele faz. Quando nós finalmente dormimos, ele já tinha me levado uma vez no chuveiro e novamente na cama antes de me puxar para seus braços segundos antes que apagasse. O último pensamento que passa na minha mente antes de me afastar - se é assim que a vida livre e selvagem parece, eu nunca vou parar. Nunca


3 CLAYTON “Dirt on My Boots” by Jon Pardi

O calor esmagador que atravessa meu corpo é suficiente para me fazer odiar ser um fazendeiro durante estes meses de verão quentes. A temperatura me assalta no segundo que abro a porta da frente, o calor é tão sufocante que rouba minha respiração diretamente dos meus malditos pulmões. Quanto mais eu trabalho, pior fica, até rezo para quem quiser ouvir, qualquer coisa para filtrar alguns desses malditos raios. Nada muda o fato de que merda precisa ser feita e que sou eu quem precisa fazer isso. As trilhas de suor gotejam pelas minhas costas, faixas lentas de umidade ardente que parecem queimar a minha pele no caminho para o meu jeans com cinto. Eu solto a forquilha que usei para adicionar palha a cocheira dos cavalos e retiro minha camisa, limpando a testa com ela antes de colocar meu chapéu de volta na cabeça encharcada enquanto coloco a roupa atrás de mim e continuo com a minha tarefa. Malditos verões do Texas. Parece que o inferno sobe do chão todos os dias. Meus dias são todos iguais. Eu acordo, tomo café e trabalho fora até bem depois do sol e o resto das pessoas em Pine Oak partiram para jantar com suas famílias.


Estou sozinho, para todos os efeitos, e esse sentimento é ainda mais pronunciado nos dias que meus irmãos não estão por perto para me distrair da minha solidão, o que acontece mais frequentemente agora que ambos são casados e vivem fora do rancho. Mas mesmo que eu queira encontrar alguém como Maverick e Quinn, não há lugar na minha vida para a responsabilidade de ser o único fornecedor da felicidade de outra pessoa. Estou no fim dos meus trinta, e é tarde demais para me preocupar em encontrar alguém que amo. Ninguém pode me machucar se eu não deixar que tenham o poder de fazê-lo. O que significa que estou melhor sozinho. “Maldito dia, velho, o que se arrastou na sua bunda e morreu?” “Tenho uma merda para fazer, Mav,” eu digo ao meu irmão, sem parar o trabalho com meu garfo. “Parece que você precisa de uma pausa com essa merda que precisa fazer, irmão.” “Drew não está aqui hoje. Se eu não conseguir essa merda, vou trabalhar a noite toda. Conte-me o que você precisa para que eu possa fazer isso.” “Leigh quer que você venha jantar amanhã.” “Ela quer agora?” “Diz que ela não te vê o suficiente, embora eu não tenha certeza do por que ela se importa.” Solto uma risada. “Com ciúmes?” “Foda-se,” ele responde. “Vi ela no outro dia quando eu parei no PieHole. Por que ela realmente quer que eu vá ao jantar? “ Ouço meu irmão mais novo murmurar algo em voz baixa e sorrir apesar do fato de que estou quente e exausto, e minha mente está a cerca de um milhão de outros lugares. Ele continua a resmungar - algo


em que ele sempre foi muito bom - quando acabei de colocar as últimas garfadas de feno na cocheira e me viro para ele. Mesmo frustrado, posso ver a felicidade que a vida lhe traz estampada em seu rosto. Estou feliz pra caralho que ele tem isso. Não foi um caminho fácil para ele e sua esposa, Leighton, mas eles finalmente encontraram o caminho de volta um para o outro. Levou a sua quase morte, o fim da carreira nos rodeios e a morte do nosso pai para fazê-lo, mas aconteceu independentemente, então, se alguém merece a vida cheia da explosão que ele tem com Leigh, é meu irmãozinho. “Você não ouviu isso de mim, mas ela e Quinn querem encurralalo para seu chá de bebê ou alguma merda assim. Foda-se se eu sei, Clay. Eu nem sequer quero ser uma parte disso, mas cada vez que Leigh fala sobre isso, a felicidade em seu rosto me faz querer dar-lhe qualquer maldita coisa no mundo para mantê-la assim, então eu estou aqui para me certificar de manter aquelas estrelas nos olhos dela e o sorriso nos lábios. Mesmo que isso vá contra tudo, para implorar ao meu irmão para vir a uma porra de chá de bebê.” Sorrio, baixo e profundo. “Admita que você está tão acima da porra da lua como ela, eu também estaria.” Não preciso disso, mas parte de mim adora ouvi-lo falar sobre o quão emocionado ele está porque vai ser pai. Mesmo eu sendo apenas três anos mais velho, basicamente criei ele e Quinn quando nossa mãe foi embora. Acho que isso é o mais próximo do orgulho de ser pai que saberei, é por isso que eu continuo tendo esse orgulho sempre que as oportunidades chegam. Ele deixa cair sua expressão de pai coruja e me dá um sorriso que geralmente só é reservado para Leigh. “Merda, Clay. Não consigo nem mesmo colocá-lo em palavras, mas se isso significa sentir como se o meu coração fosse explodir diariamente, então, sim, estou sobre a fodida lua. Assustado também, fora do meu casco,” ele admite, seu sorriso caindo um pouco. “Por que isso?” “Você sabia que sua mãe teve complicações quando Leigh nasceu? É por isso que eles nunca tiveram filhos mais jovens. Ela me


contou sobre como sua mãe quase morreu durante o parto e tudo o que posso fazer é pensar o que eu vou fazer se perder Leigh.” Não sentindo mais a alegria de sua felicidade, apoio o garfo contra a cocheira, ando até ele, e aperto seu ombro em apoio. “Leighton é forte como o inferno e os médicos são treinados muito melhor do que eram trinta anos atrás, Mav. Não deixe que isso arruíne seu entusiasmo. Ela vai ficar bem, e no final, você terá um pequeno pedaço de vocês mantendo você acordado a noite toda.” “Não vou ser capaz de seguir em frente se perde-la,” continua ele, ignorando completamente minha tentativa de aliviar o clima e percebo o quanto isso tem pesado nele. “Maverick,” assobio através da secura na minha própria garganta fodida e puxo meu irmão para os meus braços. Ele retorna com os seus próprios braços ao meu redor com tanta força que deixará hematomas. “Não posso falar com ela sobre essa merda, Clay. Eu não quero que ela se preocupe com isso quando deveria se concentrar em toda merda feliz, mas está me rasgando apenas pensar em perdê-la. “Foda-se, irmão.” Assim como quando éramos mais jovens e ele estava chateado, deixou sua testa cair contra meu ombro, e mesmo que eu não seja mais alto do que ele, ele parece encolher do meu lado. Então eu percebo que meu irmão mais novo - o ex campeão fodão dos rodeios - está desmoronando, seus soluços silenciosos são evidentes apenas pelas respirações agitadas que vêm de seus lábios. “Eu poderia perdê-la.” “Você não vai.” “Você não sabe disso,” ele rebate, afastando-se e jogando as mãos no ar. “A cada dia nos aproximamos mais do nascimento do bebê, sinto que estou perdendo. Não posso desligar.” Puta que pariu.


Puxo meu celular fora do meu bolso traseiro e movo meu polegar para a tela enquanto ele caminha e murmura na minha frente, colocando o dispositivo na minha orelha um segundo depois. “Ei,” minha irmã canta pelo telefone. “Tate voltou, baby?” Maverick para de caminhar e olha para mim com um rosto em branco. Nenhum indício de raiva, o medo o agarra demais para ele ficar bravo que eu estou trazendo mais alguém para isso e expondo seus medos vulneráveis a eles. “Sim. Tudo bem?” “Está tudo bem, Quinnie, só pensei em algo que precisava perguntar a ele. Esqueci no outro dia quando o encontrei na cidade.” “Deixe-me ir buscá-lo. Estamos trabalhando em um calhambeque que ele comprou nos classificados. Você pode acreditar nisso? Somente um homem no mundo compraria para sua esposa um balde de ferrugem como presente.” “Parece o presente perfeito se essa esposa é você,” digo a ela, forçando leveza ao meu tom enquanto meus olhos permanecem focados em Maverick. “É, não é.” Ela suspira feliz. “Aqui está ele. Te amo, irmão mais velho! “ “Te amo de volta, baby.” Espero Tate entrar na linha. “Ei. O que aconteceu, Clay? “Preciso que você venha ao rancho, Tate. Mantenha esse sorriso estúpido em seu rosto para que Quinn não pense que algo está errado. Diga a ela que preciso de ajuda com um presente para o bebê ou alguma merda assim e venha agora. Você consegue?” “Preciso levar instantaneamente.

alguma

“Vejo você rápido, Tate.”

ferramenta?”

Ele

joga

junto


“Sim, não se preocupe, não direi a Quinn que você está fazendo um presente para ela, cara.” Ouço Quinn fazer um fodido ruído feminino quando eu desligo a chamada e empurro o telefone de volta no meu bolso. “Você vai se sentar e ouvir o que ele tem a dizer, Maverick. Então nós três vamos entrar e tomar algumas cervejas antes de você voltar para casa e sua esposa com uma consciência limpa. Consegue fazer isso?” Ele resmunga, e não fala, mas se deixa cair contra a parede. Ele desliza até seu traseiro estar no chão e sua cabeça está abaixada. Durante todo o tempo, meu coração se quebra, sabendo que ele está carregando essa carga secretamente até que se tornou demais para ele manter enterrado. O trabalho pode esperar mais um dia: agora meu irmão precisa de mim, e nunca houve e nunca haverá qualquer coisa que eu não faça para as pessoas que eu amo. Eu me sento contra a parede de frente para ele enquanto esperamos. Quinze minutos depois, Tate vem rugindo pela estrada com a caminhonete que minha irmã restaurou para ele quase um ano atrás. Eu lhe enviei um texto logo depois de desligar a ligação para informálo de nos encontrar no antigo celeiro que usamos para nossos cavalos pessoais. Este aqui é bom, mas não é top de linha como o que usamos para os de raça, e falta o sistema de ar condicionado que colocamos no estábulo de reprodução alguns anos atrás. Depois de um tempo, Tate vem correndo, e finalmente me acostumei a sentar-me numa poça do meu próprio suor. “Jesus Cristo, Clay. Você me deu uma porra de ataque cardíaco. O que está acontecendo?” Ele respira, e eu finalmente desvio o olhar de Maverick. O marido da minha irmã pode não ter nascido e crescido em Pine Oak, mas bastou um ano aqui e ele perdeu toda a pinta de garoto da cidade de quando morava em Atlanta. Mesmo que ainda use boné e não chapéus, ele parece como qualquer outro homem que cresceu aqui. Claro, que ele faria depois de Quinn colocar a sua bunda para trabalhar em caminhões, cobertos de sujeira e graxa.


“Maverick,” digo a ele, olhando para o meu irmãozinho. Ele não se moveu desde que liguei para Tate, que convenientemente é o médico da nossa cidade, além de ser nosso cunhado. Se alguém conhece os fatos que podem deixar a mente de Maverick à vontade, é Tate. “Mav, quer que eu conte a Tate ou você vai?” Ele resmunga, e tomo isso como um ‘você conta', então eu faço. Cada palavra que cruza meus lábios fazem Tate parecer cada vez mais solidário. Sua própria esposa, nossa irmã, tem o parto previsto apenas uma semana depois de Leigh, então, além de Tate ser um fodido médico, ele pode simpatizar com Maverick em um nível que eu não poderia começar a imaginar. “Jesus, homem. Isso é uma merda pesada.” “Eu morreria sem ela.” Maverick finalmente olha para cima, seus olhos implorando para nós dois. “Você não faria isso. Não porque você quer, mas porque você teria uma razão para seguir em frente, mas isso não vai acontecer.” Tate senta ao seu lado e começa a falar um monte de conhecimentos médicos que faz meus ouvidos sangrar, mas quando ele acaba de explicar a Maverick como Leigh está segura, finalmente vejo a tensão deixar o corpo do meu irmãozinho. “Não só a medicina tornou-se mais avançada, mas nós, médicos, estamos sempre pensando dez passos à frente, homem. Eu prometo, Leighton e o bebê vão ficar bem.” Quando terminam de falar, não existe mais um clima sóbrio entre nós. Quinn chegou há uma hora atrás para pegar Tate e Maverick foi embora com Leighton. A julgar por como ele não pode manter suas mãos fora dela quando ela apareceu, eu sei que posso ir para a cama hoje à noite e não me preocupar com meu irmão mais novo. No segundo em que as luzes traseiras desaparecem e os sons da noite encontram meus ouvidos, sinto a solidão voltar para mim novamente. Então, volto para o celeiro para terminar o trabalho que abandonei no início desta tarde, mas minha mente está na minha


família e na torta de maçã guardada na minha geladeira, graças a Leighton. Se fosse um homem diferente, talvez eu fizesse algo sobre o peso morto da minha solidão que está ficando mais pesada para arrastar ao redor. Mas não sou, então continuo meu trabalho em silêncio antes de ir para a cama. Sozinho.


4 CAROLINE “I Could Use a Love Song” by Maren Morris

A poeira tornou-se a perdição da minha existência. No entanto, faço isso com um sorriso porque adoro cada segundo que gasto dentro da minha livraria. Mesmo a cada segundo que gasto fora dela, desde que o meu apartamento está em cima do The Sequel e o cheiro dos livros viaja pelas escadas e no espaço da minha vida. Não há nada melhor na terra do que o cheiro das páginas de um livro. Não é uma coisa. Bem, talvez a de um certo cowboy sombrio... Sorrio para mim mesma. As memórias daquela noite ainda estão penduradas com um forte peso nos meus pensamentos, mesmo um mês depois. Sempre pensei que não seria capaz de separar a emoção do sexo, mas quando acordei sozinha na manhã seguinte daquela noite gloriosa, tudo o que pude fazer foi sorrir e levar meu corpo bem usado para casa. Precisava daquela noite mais do que pensava. Precisava me lembrar de como sentir novamente sem deixar alguém próximo. E foram as memórias da nossa noite que têm mantido afastada a solidão que eu estava me afogando e um sorriso no meu rosto. Acho que de certa forma, meu cowboy obscuro tornou possível para mim não ter mais o medo persistente sobre o fato do meu ex ter começado a me procurar novamente.


“Pensando no cowboy novamente?” Lucy fala com um sorriso, encontrando-me na seção de romance na parte de trás da loja com seu próprio espanador. “Isso é óbvio, né?” “Somente nos dias que terminam com y,” ela brinca. “Sim Sim.” “Você sabe, tudo que precisa fazer é perguntar a Luke. Aposto que ele te daria o nome do estranho e você poderia aproveitar outra noite de ter seu mundo balançado.” Sorrio. “Foi especial, Lucy, mas não quero arruinar o que recebi dele tentando fazer disso algo que não é.” “E como você sabe que não poderia ser mais?” “Como você sabe que poderia?” “Oooh, corajosa.” O toque do sino, nos avisa que há um cliente, e Lucy dá um pequeno salto, ainda com um sorriso no rosto. Essa garota é infinitamente alegre, e não precisa de muito para fazê-la loucamente feliz. Ela está andando no mesmo nível que eu no mês passado, embora tenha sido por uma razão completamente diferente. Minha melhor amiga está feliz porque eu estou feliz. Para ela, é tão simples como isso. Ela já me viu muitas vezes quando não estava perto disso, e sempre esteve aqui por mim desde que eu a conheci aos dezoito anos, e sei que ela estará aqui para mim até eu morrer. Ouço ela cumprimentar o nosso mais novo cliente e continuo espanando, passando pela seção de romance lentamente enquanto estudo os títulos. O romance é o meu gênero favorito, a romântica incurável ainda existe em mim apesar de tudo o que minha vida amorosa passou, e não posso evitar que meus pensamentos derivem para ele. Nossa noite juntos foi construída como histórias de fantasias. Não houve um único segundo da nossa noite que me deu uma dica sobre quem ele era. Mesmo no banho, lavamos um ao outro na


escuridão. Ele me levou contra o balcão do banheiro na escuridão. Voltamos para a cama na escuridão. Mesmo que uma parte de mim deseje saber quem ele era, não estava brincando quando disse a Lucy, que não queria reduzir a memória do nosso tempo juntos, se ele for menos do que o homem perfeito que criei na minha mente. Não tem nada a ver com o que ele possa parecer, mas tenho medo que, se eu o encontrasse e tivéssemos outra chance de ficar juntos, nunca viveria a magia daquela noite. Então, estou quase completamente satisfeita em não saber. Quase. “Você moveu os livros de gravidez?” Lucy pergunta, estendendo a cabeça pela prateleira que eu estava arrumando. “Oh, desculpe. Esqueci de te contar. Estão lá na frente agora, acima dos livros de autoajuda. Não achei certo ter todos eles nas prateleiras inferiores. Fazendo isso deixa um pouco mais fácil para as mamães e para todos, mantendo-os na frente.” “Peguei você!” Ela diz, com o maldito sorriso no rosto. Balanço a cabeça e sorrio. “Merda sagrada! Leigh, é ela!” Sinto meu queixo cair e rapidamente viro com um grito. De jeito nenhum. Não ouvi essa voz ou esse nome em anos. “Quinn!” Eu grito, colocando meu espanador na prateleira e correndo para a frente para puxá-la em um abraço Ao mesmo tempo que percebo sua barriga redonda. “Oh meu Deus, parabéns, Quinn!” Ela se afasta, sorri e esfrega a barriga inchada e muito grávida. “Obrigada. Não posso acreditar que é você. Achei que reconheci sua voz.” “Caroline?!” Ouço atrás de Quinn, e então Leighton James está me puxando em seus braços, abraçando-me tão apertado quanto ela.


“Puta merda! Você para a outra, com meu surpresa que vocês duas vocês fizeram uma sem nascimento?”

também!” Sorrio, olhando de uma barriga sorriso crescendo. “Eu não deveria estar estão grávidas juntas. Não houve nada que a outra! Quão próximas são as datas do

Ambas ficam radiantes, então, simultaneamente, respondem: “Uma semana!” “É claro,” digo, rindo ainda mais pelo fato de que as duas melhores amigas de infância, ambas nascidas na mesma semana, estão grávidas com os bebês previstos com uma semana de intervalo. “Com certeza é bom ver vocês duas.” “Você está vivendo em Wire Creek há muito tempo?” Pergunta Quinn, ainda acariciando sua barriga. “Pensei ter ouvido que você estava em Houston. Ou era Dallas?” Ela olha para Leigh em questionamento antes de se concentrar de volta para mim. Balanço a cabeça. “Austin, na verdade. Eu vivi lá depois da faculdade, mas mudei para o Wire Creek alguns anos atrás.” “Nunca pensei que veria esse dia. Você saiu daqui tão rápido. Acho que você ainda usava o seu capelo e sua beca de formatura.” Leighton ri. Ela não está errada: eu tirei na estrada fora da cidade e joguei pela janela. “O que posso dizer? Eu era jovem e tola.” “Quem você estava namorando naquela época?” Sei que Quinn fez a pergunta da maneira como amigos que não se viam há mais de dez anos normalmente faziam, mas se ela soubesse o quão profundo isso me cortou. Respiro profundamente e coloco minhas escolhas no passado. Está no passado, é totalmente sem sentido trazer os detalhes para as duas meninas que não via há muito tempo - duas meninas que eram minhas amigas mais próximas anos atrás.


“John Lewis,” digo a ela, muito orgulhosa de mim mesma por manter minha voz controlada. “Deus, Leigh, você se lembra de John?” Quinn ri. “Você provavelmente também teria namorado com ele, se você não estivesse tão apaixonada por Maverick naquela época. Inferno, metade das garotas na escola estavam apaixonadas por John, o nosso Sr. Quarterback.” “Ele tinha muitas admiradoras, não é?” Leigh concorda, olhando para mim como se pudesse ler entre as linhas. “Então, quem são os homens de sorte?” Pergunto, apontando para as duas barrigas e mudando o assunto. “Você nunca vai adivinhar quem finalmente desencalhou,” Quinn brinca, apontando para Leigh. “Não!” Eu respondo entusiasmada, entendendo imediatamente. “Maverick?” O rosto inteiro de Leighton se ilumina com a menção do irmão mais velho de Quinn. A última vez que ouvi, ele estava no circuito de rodeio, fazendo um grande nome no esporte. “Finalmente eu consegui um cowboy.” Ela ri. “Estou tão feliz por você,” digo com sinceridade. “Não foi um caminho fácil, mas eu amo o meu homem mal humorado.” “Você sempre amou, baby,” diz Quinn com um sorriso. “E você, Quinn?” “Você se lembra de Tate Montgomery?” “O menino que costumava passar os verões com os avós? Claro, eu lembro. Vocês dois eram praticamente inseparáveis. O que você fez, se casou logo após a poeira baixar quando eu deixei a cidade?” Eu ri, mas meu sorriso caiu quando ela não participou.


“Nah, nos levou um tempo e muita distância para perceber onde pertencemos, mas finalmente o fizemos. Nós casamos no ano passado. Pouco depois que descobri sobre esse pequeno.” Ela aponta para o estômago com um sorriso que não atinge seus olhos. Sinto uma história que não está cheia de corações e flores e, sabendo que é hora de dirigir a conversa longe disso, eu aceno com a cabeça. “Bem, o que traz vocês duas na minha livraria?” Ambas sorriem. “Por que não estou chocada que você acabou possuindo uma livraria. Nós nunca podíamos afasta-la dos livros do Fábio que você tanto amava no ensino médio.” Sorrio com Quinn. “Ei, ele era um garanhão.” “Estamos procurando por livros de bebês para pais. Você sabe, os que dizem o que esperar quando um minúsculo humano ganha vida na sua esposa, quando eles sabem que tudo mudou para sempre. Tate, ama-o até a morte, ele está bem porque é médico, mas uma quantidade de bebês puxados de vaginas de outra mulher não podem preparar um homem para o nascimento do seu próprio filho. Nem me fale do meu irmão. O homem pode andar mau como um touro, mas se você fala sobre o seu bebê, ele começa a ficar pálido como um fantasma.” “Ela não está errada. Meu marido pode tentar esconder muito bem, mas posso dizer que ele está apavorado.” Continuamos a rir enquanto mostro onde podem procurar, e jogando conversas fiadas enquanto elas pulam através da sessão, puxando alguns para comprar. “Ei, você deveria vir ao chá de bebês em algumas semanas. Estamos fazendo a coisa toda juntas, já que a cidade toda é basicamente de conhecidos. Você pensaria que o presidente está chegando na cidade do jeito que todos nos seguem.” “Adoraria,” digo a elas surpreendida com o quanto eu quero estar lá.


Elas me dão o endereço e nós trocamos números, prometendo recuperar o atraso em breve. Vendo Quinn e Leighton ir para casa, eu percebo o quanto senti falta de tê-las na minha vida. Meus medos não me impediram de mudar a minha forma romântica – também não impediram de me reaproximar das pessoas que conheço, que sem dúvidas, não faria nada além de enriquecer minha vida. Agora que estamos juntas novamente, não posso imaginar minha vida sem elas. “Você também deve passar na PieHole,” diz Leighton. “Você se lembra das tortas da minha mãe?” “Rapaz, eu não poderia esquecer! Foi a melhor coisa que já coloquei na boca!” “Isso é o que ela disse!” Lucy grita de algum lugar na parte de trás da loja. Todos nós caímos em gargalhadas, e quando Quinn e Leigh partem, eu me programo para passar na PieHole depois de fechar esta noite. A lembrança das tortas da mãe de Leigh são tão fortes que eu juro que posso prová-las. -

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Quatro horas depois, finalmente fecho The Sequel, Lucy e eu nos dirigimos para Pine Oak, a excitação em ver minhas amigas antigas está borbulhando na minha barriga como borboletas. Lucy e eu temos pequenas conversas durante os trinta minutos de carro, mas no segundo, que entramos na Main Street e passo em frente ao salão da minha mãe, deixo de falar. As janelas estão escuras, então eu não sei se ela está lá ou não, mas a ideia de encontrar com ela na padaria de Leighton me faz sentir como se fosse vomitar. “Pensando em sua mãe?” Lucy pergunta percebendo meu incomodo. “Isso é tão óbvio?” “Entendo sua história, baby, mas você não acha que sua mãe ficaria feliz em vê-la e esquecer de tudo que manteve vocês separadas?”


Balanço a cabeça. “Acho que estas mágoas são irrelevantes. Eu era jovem quando saí, Lucy, mas ela era uma adulta crescida que virou as costas para mim quando voltei pedindo ajuda. Às vezes, uma mágoa infligida por outros é simplesmente demais para seguir em frente.” Ela concorda e entramos no local de estacionamento ao lado da casa de Leigh. Lucy desliga o carro e se vira para me olhar. “Entendo você, Caroline, eu faço, mas você ainda está presa no que te machucou. Então, ter um pouco de encerramento, seria uma coisa boa. Basta pensar nisso. Agora que você tem uma razão para estar em Pine Oak, não é como se você pudesse evitá-la para sempre.” “Provavelmente não, mas essa é uma ponte que eu cruzarei quando chegar a hora.” Ela me dá um olhar de compreensão antes de assentir. “Estou aqui, não importa o quê. Luke e eu. A família não é apenas nos que você está conectado pelo sangue, você sabe.” “Eu sei, irmã de outro senhor,” eu brinco. Por volta das seis da tarde, o lugar ainda está muito lotado na padaria da Leigh. Uma mulher mais velha atrás do balcão nos recebe com uma saudação quando entramos, fazendo com que cada cabeça vire na nossa direção. As minhas bochechas aquecem e meus ombros encolhem sob a atenção da multidão. Lucy apenas abre um sorriso e anda com confiança na minha frente. O que não daria para ter apenas um pouco de sua convicção. Sempre fui tímida a minha vida inteira, algo que nunca mudei e nem sei como. Olho para baixo no chão enquanto sigo os pés de Lucy, para dentro da sala. Ela está acostumada a ser assim, mesmo que ela não fosse uma bola de felicidade, ela teria assumido a liderança. “Ei, você!” Quinn chama, e olho para cima para vê-la acenando em direção a uma grande mesa na parte de trás. O homem com o braço em volta da cadeira ao lado da sua se parece com Tate, eu lembro. Do outro lado sentado está o inconfundível Maverick Davis. Ele não está sorrindo como o marido de Quinn, mas ele não parece com o adolescente rabugento, que me lembro. E,


finalmente, meus olhos pousam em Leigh, enrolada ao seu lado, com a mão em cima da sua em repouso contra a barriga dela. “Olá a todos. Sou Lucy Hazel!” “Qualquer relação com Luke Hazel?” Maverick ressoa, desviando o olhar da barriga da esposa para minha melhor amiga. “Somente o melhor irmão gêmeo que uma garota poderia ter.” “Bom homem,” ele responde, olhando para baixo para retomar seu estudo, sua grande palma se movendo ao redor da barriga de Leigh mais um pouco. “O melhor,” Lucy concorda. Ela olha para Tate. “Oi! Você é o novo médico. Está aceitando novos pacientes? Odeio meu ginecologista.” Ela oferece sua mão como cumprimento. Só ela pode achar aceitável em perguntar a um homem na primeira vez que o encontra, se ele pode dar uma olhada em sua vagina. “Uh, sim. Ligue para o escritório?” Ele responde, um pouco inseguro, mas aceita sua mão de qualquer jeito. “Vou ligar!” “Você é bem alegre!” Quinn ri. “A vida é curta demais para ser qualquer outra coisa.” “Puxe um assento. Jana pode fazer tudo o que quiserem.” Respirando profundamente, sinto o cheiro de algo assado açucarado que me faz sorrir, revivendo as memórias de um outro tipo, fazendo minhas bochechas aquecerem. “Tem alguma torta de maçã?” “Se tem torta de maçã? Sempre tem, já que Clay não pode ter o suficiente,” Quinn responde. “Você perdeu o encontro com o meu irmão mais velho. Ele recebeu uma ligação, houve um problema com uma das éguas grávidas, então ele teve que voltar para o rancho.” “Tudo o que ele faz é trabalhar,” acrescenta Leigh.


“Ele está comandando o rancho sozinho agora,” Quinn me diz, e sei exatamente o quanto de peso esse comentário detém. Algo, que mesmo com a metade do tamanho do rancho Davis seria um trabalho árduo. “Isso deve ser algo. Sua esposa ajuda? Quinn olha para Lucy como se tivesse duas cabeças. Sua pergunta não era uma que mereça esse tipo de reação, então eu olho para garantir que minha melhor amiga não está franzindo o nariz ou algo assim, mas ela está sorrindo normalmente. “Clay é alérgico a relacionamentos. Eu não acho que ele tenha estado em um em pelo menos quatro anos, talvez mais. Ele ficou um pouco sério uma vez com uma cadela total, mas felizmente isso não durou. E desde então, nada.” “Os relacionamentos não são para todos,” murmuro, pensando em meus próprios problemas com eles, embora eu não consiga imaginar que alguém como Clay ainda estaria solteiro. Ele era o homem mais bonito que já vi quando eu estava andando por aí com Quinn e Leigh. Olho para cima e encontro os olhos de Maverick do outro lado mesa. Ele está me estudando com tanta intensidade, que eu fico vermelha e olho para baixo. Ele sempre foi intenso, mas quando ele se concentra em você assim, você pode jurar que ele pode ler todos os seus pensamentos. O resto da noite continua, e antes que eu perceba, a sala que nos rodeia desapareceu e Jana Fox, a mulher de cabelos grisalhos que vi quando entrei, a quem soube ser a gerente do PieHole's, foi embora. Eu comi duas fatias da melhor torta de maçã que já tive na minha vida e aproveitei uma das melhores noites que tive em anos. Deus, senti falta de estar em casa. Mais do que percebi. Agora, ficando perto dessas pessoas novamente, posso sentir que é mais forte do que nunca.


5 CAROLINE “Talk to a girl” by Tim McGraw e Faith Hill

“Você, fodida puta estúpida!” Eu me encolho, sabendo o que está por vir antes que John pegue meu braço em um aperto áspero e doloroso. Ele me puxa para a frente, minha cabeça estalando de volta. Ele está piorando. O pensamento filtra através da minha mente e eu sei, sei que a próxima vez pode ser o momento em que ele não vai parar de me bater. Estava aumentando ao longo dos anos, mas nas últimas vezes, ele não parou apenas com o abuso verbal, molestando-me mais e mais cada vez que faço algo que o deixa puto ou até que pareça suficiente para ele. Mesmo andar pela nossa casa, eu nunca vou saber o que vai deixa-lo irritado. “Me desculpe, John!” Eu choro, segurando minhas mãos na frente do meu rosto caso esta seja a hora. “Foda-se sua nojenta,” ele cospe em mim, me dando um aperto forte antes de me afastar dele. Eu tropeço, mas não caio. “Eu pedi uma Bud e você me trouxe essa merda barata. Vá para a loja e obtenha a porra da minha Bud ou você descobrirá como é se arrepender.” Pego minhas chaves e corro até o carro, minhas mãos tremendo todo o caminho. Nos cinco anos que vivemos em Austin, ele ficou cada vez pior. Na verdade, os primeiros dois anos não eram ruins. Mas quando chegamos aos vinte e um anos e conseguiu ter cerveja com


mais frequência, as coisas mudaram. O funcionário do mercado vinte e quatro horas nem me olha enquanto ele passa minha compra, entregando-me o saco e murmurando uma boa noite. Eu gastei o caminho para casa pensando em sair. Eu poderia ir. Ele provavelmente já bebeu muita cerveja a essa altura. Não há nada na casa que eu queira. Há muito tempo comecei a carregar bolsas maiores para que todos os meus papéis importantes estivessem sempre comigo. Minhas mãos apertam o volante, a rua transversal que me leva de volta a nossa casa. Meu pé empurra o acelerador ao mesmo tempo em que decido sair. Então, tudo fica preto e tudo o que posso cheirar é a fumaça. Acordo assustada na cama. A memória do acidente é tão real que ainda posso sentir o cheiro da fumaça. Isso me leva um momento, mas assim que o medo desse e o sonho desaparece da minha mente, percebo meu erro. Não foi o sonho que me fez sentir cheiro de fumaça. Todo o meu apartamento está preenchido com ela. Eu pulo da cama, pego meu telefone e chamo o 911, gritando meu endereço antes mesmo de perceber porque o meu quarto está enchendo de fumaça tão rapidamente. Meu estômago cai. “Não!” Grito. Pego minha bolsa, apressando-me para a escada traseira e aperto minha mão contra a madeira para verificar o calor, certificandome de que a única saída é segura. Giro a maçaneta a fumaça é ainda mais espessa na escada, mas corro o mais rápido possível sem cair. Quando chego no fundo, e vejo a frente da livraria em chamas, eu tropeço, caindo nos meus joelhos. Isso me leva algumas tentativas instáveis, mas eu saio da porta dos fundos e corro para o prédio para assistir as chamas crescendo. Solto minha bolsa e aperto meu telefone enquanto rezo para que o corpo de bombeiros seja rápido, observando as chamas lambendo e dançando mais perto de destruir tudo o que considero valioso.


Não percebo que estou gritando e chorando até sentir dois braços fortes me puxando do chão. “Shh, Carrie,” diz Luke com simpatia, eu me viro para enterrar meu rosto no seu peito. “Como você sabia?” Eu lamento. “Noite de voluntariado,” ele responde, esfregando minhas costas. Afasto o tempo suficiente para vê-lo vestindo seu equipamento de incêndios, e isso só me faz chorar mais. “Os meninos vão apagar o fogo, baby. Ele ainda não se espalhou até o topo, então vamos pensar positivo, okay?” Agito a cabeça contra ele e continuo a chorar, minha mente se perdeu em algum lugar no pesadelo que me acordou e aquele que estava esperando por mim. “Merda sagrada! Caroline!” Levanto a cabeça do ombro de Luke a tempo de ver sua irmã colidindo conosco. Ele silenciosamente me solta, para que tenha ambas as mãos livres quando Lucy envolve seus braços ao nosso redor. Os dois criaram um círculo da família Hazel ao meu redor enquanto eu explodo em outro ataque de lágrimas. Não tenho ideia de quanto tempo passou, mas ele mantém Lucy e eu fortes o tempo todo, assistindo quando seus colegas bombeiros voluntários batalham contra o fogo dentro da minha livraria. No momento em que tudo foi destruído, Lucy mudou-se para se sentar junto a nós na calçada do outro lado da rua e Luke mudou meu corpo, então, estou sentada no seu colo, as mãos de Lucy segurando a minha. Eu finalmente parei de chorar logo depois que os paramédicos me examinaram, mas não posso evitar a depressão profunda que se instalou nos meus ossos assistindo minha vida sob as chamas. “Tudo vai ficar bem, Carrie,” diz Luke quando eu soluço. “Vai sim Caroline,” Lucy concorda, apertando ainda mais as minhas mãos.


“Tudo se foi.” Eu continuo olhando os restos carbonizados da frente da minha loja e sinto meu queixo oscilar “Não baby,” Luke diz, tentando tirar minha atenção da loja com a mão no meu queixo, mas eu me afasto do seu aperto e continuo olhando fixamente. “Nós vamos resolver tudo. O seguro vai lidar com o dano, e o fogo só chegou à sua cozinha e banheiro. Vou entrar lá amanhã e sair com tudo o que posso, e você pode ficar comigo e Lucy até terminarem a reconstrução.” Eu não falo. Não posso. The Sequel era muito mais do que apenas uma loja. Representava tudo que eu tinha superado. E agora se foi mesmo que apenas temporariamente. Não me lembro de Luke dirigindo de volta para a casa dele e Lucy, passando por toda a cidade, mas, no momento que ele empurrou uma pílula na minha boca e derramou um pouco de água na minha garganta, eu já tinha começado a chorar de novo. Eu nem questionei ele, confiando nele sem dúvida. No momento em que senti minhas pálpebras ficarem mais pesadas, Lucy estava deitada do meu lado e Luke, do outro, todos nós recheados na cama de casal. Eu não era a única que estava com medo hoje à noite. Talvez eu tenha perdido uma parte do The Sequel, mas só posso imaginar o que meus melhores amigos pensaram quando não sabiam se eu estava machucada ou não. Eu me encolho ao lado de Lucy e sinto os braços de Luke apertarem ao meu redor. Você nunca saberia que não nos conhecíamos a vida toda, sendo tão próximos como nós somos. Conheci Lucy quando eu tinha dezenove anos na escola em Austin, e nos ligamos instantaneamente com o fato que tínhamos crescido nas cidades vizinhas. Nós compartilhamos um dormitório por um mês antes de me mudar com John para um apartamento, mas Lucy e eu sempre ficamos próximas. Ela decidiu voltar para casa comigo depois que eu abri The Sequel em Wire Creek. Ela não estava errada na outra noite no caminho para o PieHole quando ela me disse que algumas pessoas compartilham um vínculo tão próximo quanto a família sem ser relacionado.


Isto aqui, é a minha família, e mesmo que eu esteja com o coração partido sobre a livraria, eu ainda tenho eles. O resto vai ficar tudo bem. Eu espero. Finalmente parei de chorar pouco antes de adormecer, mas os meus melhores amigos não me soltaram nenhuma vez, a noite toda.


6 CAROLINE “Rich” by Maren Morris

Oito dias mais tarde, a seguradora finalmente concluiu o que restava do The Sequel. Luke não estava falando sobre o que ele havia ouvido sobre a investigação de seus amigos no departamento de bombeiros, mas eu sabia que parecia que alguém havia ateado fogo intencionalmente na minha loja. Não podia pensar em alguém que tivesse um rancor contra mim forte o suficiente para tentar me matar, algo que claramente esperavam ser o resultado. Seria um eufemismo dizer que Luke está sendo mais protetor do que o normal e isso dizia muito. Sinceramente, não me importo nem um pouco. Levou cinco lavagens e uma tonelada de amaciante para tirar o cheiro de fumaça das minhas roupas, mas pelo menos tinha saído finalmente. Todos os móveis teriam que ser substituídos, espero que a seguradora lide com isso. Tudo dentro da loja foi arruinado. O que o fogo não conseguiu, a água o fez. Mas poderia ter sido muito pior. Estou viva. Eu só tenho que reerguer-me das cinzas novamente. “Você está pensando no que aconteceu?” Olho para Luke, caindo ao seu lado quando ele me oferece seu braço. “Sim. Apenas triste por ver como está. Quem faria isso, Luke?”


“Não sei, baby. Pode ser um garoto idiota por tudo o que sabemos. Eles vão arrumar, você apenas tem que confiar nos homens que lideram a investigação. Você está segura e isso é tudo o que importa. “Poderia ter sido pior,” eu concordo, dizendo meus pensamentos anteriores em voz alta pela primeira vez, ainda assim olhando quando o homem da seguradora anda em torno do nível inferior do meu prédio. Luke fica desconfortável, o que me faz olhar para ele. “Você ainda está respirando, então sim, poderia ter sido muito pior.” “Vai demorar um pouco para reconstruir, Luke. Eu não quero continuar a incomodar você e Lucy.” “Não é incômodo, Carrie, e você sabe disso. A família não é um fardo. Você ficará até que as coisas estejam resolvidas aqui e nem um minuto antes.” Aceno com a cabeça, mas planejo encontrar uma maneira de sair da sua casa antes disso. Eu sei que ele não vê as coisas do meu jeito, mas tudo que eu tenho foi dependendo de outra pessoa minha vida inteira até a abertura do The Sequel. Não quero voltar a cair sobre isso só porque agora estou sem teto. Já falei com a Sheila no motel em Law Bone e ela fez um acordo para me ajudar com essa situação à longo prazo no motel. Eu teria preferido ficar no Wire Creek, mas não temos um motel, então estava fora de questão. Pine Oak definitivamente não era uma opção. Então, Law Bone é. Vou encontrar uma maneira de dobrar os gêmeos Hazel em alguns dias. “Vou voltar para sua casa, se você não se importar de me ver com essa cara. É só... difícil ver isso assim. Entende?” Luke me dá um sorriso triste e acena com a cabeça. “Sim. Eu voltarei para buscá-la quando tiver terminado e poderemos ir para a Hazel's juntos.” Depois de deixar Dan, o homem mais velho, verificando as coisas, deixo ele saber que vou embora e que Luke pode responder


todas as perguntas que ele possa ter, volto para a casa de Luke e Lucy para tirar um cochilo antes de ir até o Hazel's para a noite. Seja por preocupação ou por necessidade geral de alguém, Luke me pediu para trabalhar no Hazel's até as coisas estarem de volta e funcionando no The Sequel. Como tudo o que ele queria que eu fizesse era agir como gerente no seu escritório, lidar com toda a papelada e ordens que ele odeia lidar, eu disse que sim. E para ser honesta, era algo que eu agradecia por manter minha mente ocupada, mais do que qualquer coisa. Sou boa com os números, na verdade, sou extremamente boa mesmo - de modo que lidar com seus livros era algo que eu poderia fazer dormindo. Não me forçou nada, e quando eu terminava o trabalho durante a noite, poderia pegar uma bebida enquanto esperava Luke fechar o lugar. Lucy estava me ajudando na loja em seus dias de folga do hospital, onde ela é uma enfermeira de tempo integral, então, ela está fora a trabalho com frequência, graças a Deus. No entanto, agora que estou trabalhando em um horário estranho com Luke e dormindo durante o dia, senti como se não tivesse visto minha melhor amiga em semanas, e não dias. Não dormi por muito tempo quando Luke voltou e avisou que é hora de ir para o Hazel's. Troco a minha camisa enrugada pelo sono e visto um short curto, e uma blusa de alças da Hazel, e um novo par de sandálias. O cheiro do fogo era muito forte nas minhas antigas botas que eu costumava usar e tive que jogá-las fora. Foi apenas outra coisa tirada de mim. “Você tem certeza de que é boa em lidar com a folha de pagamento?” Sorrio para Luke enquanto ele dirige. “Sim, Luke. É como perguntar se um gênio pode lidar com uma folha de números.” Ele ri e balança a cabeça. “Às vezes eu esqueço que há um gênio mal humorado no seu pequeno corpo, Carrie girl.”


“Lukie Dukie, sou apenas um grande saco de mistérios, você sabe.” Ele ri baixo, o rádio tocando uma música pop country atual. Olho para a escuridão e deixo meus pensamentos vagarem pelos meus planos. Eu deveria saber que Luke viu através de mim antes, porém, na segunda eu começo a pensar em como dizer para ele e Lucy que vou sair, ele abre a boca e gemo interiormente. “Sei que você conversou com Sheila sobre ficar no motel.” “Eu não estava pensando em esconder de vocês,” digo a ele imediatamente. “Sei que você não estava.” “Simplesmente não sabia como contar para vocês.” Ele morde sua língua. “Você poderia ter dito isso, baby. Embora eu quisesse dizer o que disse anteriormente, entendo sua necessidade de exercer sua independência. Você percorreu um longo caminho esse ano e você merece o que for preciso para ser feliz.” “Preciso provar para mim mesma que posso continuar vivendo sozinha, Luke,” falo com honestidade. Afinal, essa é a raiz dele. “Sei que você faz. Se o que você quer é ficar no motel de Sheila até que você reconstrua, pelo menos você vai estar perto do Hazel's e ainda posso garantir que você esteja bem. Posso não gostar disso, e Lucy com toda maldita certeza não gostará, mas entendo de onde está vindo.” Eu torço as tiras da minha bolsa e pondero sobre minhas palavras. “Eu posso... você... você ainda vai querer que eu trabalhe no bar?” Pelo canto do olho, eu vejo ele virar na minha direção, mas continuo torcendo a alça de couro na minha mão, não querendo ver seu rosto se houver decepção escrita sobre ele. Quase saltei da minha pele quando sua mão cobre a minha.


“Não faça perguntas estúpidas, Carrie,” ele lança em um tom brusco. “Você tem um emprego no Hazel's pelo tempo que quiser. Você sabe que eu odeio esses números de merda, e você adiciona um pouco de brilho naquele lugar. Família, certo?” “Sim,” sussurro, com um nódulo formando em minha garganta. “Sim,” ele repete, parando no estacionamento do bar e fechando a caminhonete. Saio da cabine, mesmo sabendo que o deixa louco quando não espero ele abrir minha porta e sigo-o na parte de trás até a entrada dos funcionários. Ele normalmente, anda na frente, sabendo que essa é a maneira mais fácil para ele me despejar no escritório, mas eu sei que ele só faz isso para que possa se enganar pensando que não vejo o quão louca as coisas ficam aqui à noite. “Deixe-me saber se você precisar de alguma coisa. Basta me enviar um texto e vou me encontrar com você.” “Sim, papai,” digo com sarcasmo revirando meus olhos. Algumas horas mais tarde, eu sinto que estou prestes a descobrir o que é ter meus olhos revirados permanentemente. Luke Hazel é um contador de merda. Ler sua caligrafia é quase traumático, mas eu finalmente resolvi sua folha de pagamento e preenchi os cheques para todos os dezesseis funcionários, para que ele possa vir e assiná-los mais tarde esta noite. Tendo o suficiente das quatro paredes de seu escritório, abro a porta e passo no ar cheio de fumaça. Meus olhos vagueiam pela sala enquanto fico lá e aprecio a música. Estava tão abafada pela porta pesada do escritório que mal podia ouvi-la lá de dentro. Estou olhando a sala na minha segunda rodada quando eu o vejo. O estranho sombrio. Meu cowboy escuro. Dou um passo adiante antes de perceber o que estou fazendo, parando instantaneamente.


De jeito nenhum. Por mais que eu queira, sei que estaria testando o destino cedendo a mais uma noite com ele, e acho que o destino provou estar contra mim ultimamente. Eu alcanço cegamente a maçaneta atrás de mim, ao mesmo tempo em que vejo suas costas endireitar e sua cabeça virar na minha direção. Suspiro quando sinto seus olhos em mim. Eu poderia andar até lá e oferecer-lhe meu corpo novamente, mas em vez disso eu me viro e volto para o escritório de Luke. Não há lugar na minha vida para um homem como meu cowboy escuro, por mais que eu gostaria que fosse de outra forma. Adoraria nada mais do que perder-me com esses sentimentos que sei que podem me afogar, mas a minha vida está louca o suficiente sem adicionar mais insanidade a ela. Talvez outra hora - outro lugar - mas não agora. Não quando tudo está tão fora de controle. Deve ser isso que sentimos quando perdemos algo que desejamos tão profundamente... mesmo se você nunca realmente o teve para começar.


7 CLAYTON “Hometown Girl” by Josh Turner

“Um pouco mais alto à esquerda,” minha irmã diz pela enésima vez. Faço o que ela quer e levanto o banner novamente para a esquerda. “Não, minha esquerda.” Seguro a escada e olho para Quinn. “Sua esquerda é a mesma que a minha esquerda, Quinnie.” “Ah, então, a direita.” Lutando contra o impulso de rolar meus olhos, ajusto a escada e movo o banner novamente. Do meu ponto de vista, o banner está certo como a chuva, mas não há uma maldita chance que vou discutir com minha irmã hormonal. Tentei uma vez e juro por todas as coisas santas, que o diabo saiu de seu corpo e tentou me atirar no poço. “Quinn, você tem essa coisa tão alta, ninguém vai poder vê-la!” Leigh chama do lado de fora do celeiro, entrando na grande área aberta com uma mão no quadril. “Por que você tem Clay lá de qualquer maneira, decidimos na outra noite que iríamos colocá-lo acima da porta, lá fora.” “Você tem que estar brincando comigo,” eu murmuro sob a minha respiração. Fecho os olhos, conto até dez, então faço tudo de novo, porque ainda estou a segundos de perder minha cabeça.


“Precisa de alguma ajuda?” Olho para baixo, esperando que Maverick possa ver sem palavras o quão perto estou de torcer o pescoço da nossa irmãzinha, mas fico com a boca fechada com medo de perder meu temperamento se eu abrila. Fique no controle. Apenas não gosto disso, e preciso dele. Sem isso, sinto que perdi as rédeas em tudo ao meu redor. Quinn e Leigh continuam a brigar sobre o melhor lugar para o banner estúpido, enquanto eu continuo a nivelar com meu olhar fervendo em Maverick. Seus olhos dançam, com a felicidade que ele desenvolveu nos últimos anos, agora me irritando enquanto estou preso aqui. “Venha para baixo. Eu cuidarei disso e você pode fazer o que quer que o Tate esteja fazendo há vinte minutos com as malditas bebidas.” Olho para o meu cunhado rindo quando ele se afasta do carrinho que trouxemos hoje esta manhã e vejo a mesa de bebidas em confusão. Por que é necessária tanta merda para um chá de bebês duplo, eu nunca vou saber. Especialmente porque isso é algo que eu nunca pensei experimentar pessoalmente, muito menos como tio. “Por que ele parece tão confuso?” Eu pergunto a Maverick, descendo com cuidado e entregando a ele ambas as extremidades do banner. “Quinn disse que queria que tudo estivesse em forma de malditos chocalhos. Você pode acreditar nessa merda? Desde quando ela se importa com todas essas coisas?” “Considere que ela e a sua esposa planejaram os chás de bebês há dez anos atrás, Maverick Austin Davis-James.” Explodo com uma risada alta ao som do nome legal do bebê do meu irmão. Eu compreendo seus motivos por não querer manter nosso nome de família quando se casou com Leighton, em vez disso, optou


por tomar o dela, mas ouvir Quinn chamar ele com esse nome, nunca perde a graça. “Você a ouviu, Sr. James,” eu ri, batendo-o no ombro antes de ir ajudar Tate a descobrir como diabos, um monte de latas devem parecer com chocalhos de bebê. Uma hora mais tarde, faço uma promessa de que a próxima vez que uma delas acabar grávida, irei me mudar para o Alasca até o nascimento, então ficarei longe de toda essa merda de festa. Ou fodase, vou apenas comprar todas as coisas que precisarem se isso significa que eu não tenho que pendurar coisas, organizar comida e bebidas em formas de chocalho, e o pior de tudo, colocar um monte de chocolate derretido em fraldas para que possam brincar de um jogo fodido de 'farejar a merda'. Graças a Deus eu nunca me encontrei nesta posição. Balançando a cabeça, eu me afasto da última mesa e jogo um monte de confete rosa e azul, limpando minhas mãos no jeans. A festa não está programada para começar por mais uma hora, e estou prestes a usar cada segundo para encontrar a porra de um canto isolado para aproveitar um pouco de silêncio. Talvez, então, eu possa pular na parte de trás do Dell, meu cavalo e voltar para o rancho. Saio do celeiro e ajusto o chapéu para que o sol não seja tão áspero nos meus olhos depois de ficar lá dentro por tanto tempo. Às vezes eu não consigo acreditar nas mudanças feitas pelo Maverick na antiga propriedade dos James, desde que ele voltou para Pine Oak. Ele construiu uma boa escola de rodeio: mesmo a essa distância, eu posso ver alguns de seus alunos nas arenas de treinamento, trabalhando com seus professores, apesar do fato de ser sábado. Venho aqui de vez em quando para assistir Maverick em seu elemento, além de ficar feliz que ele conseguiu manter uma parte tão grande de sua vida depois de ser forçado a desistir de montar profissionalmente. “Incrível, não é?” Aceno com a cabeça, observando os meninos à distância ao invés de virar para olhar o homem que estava na minha mente.


“Obrigado por toda a ajuda hoje, irmão mais velho. O quão perto você esteve de perder sua merda lá dentro?” “Você não quer saber,” respondo honestamente. Maverick solta uma risada. “Você está bem?” Pergunto, sabendo que ele vai entender o que estou pedindo. Ele chuta uma pedra da estrada de cimento que estamos em pé, e dou o tempo que ele precisa para escolher suas palavras. “Ainda pesa sob mim, Clay. Estaria mentindo se dissesse o contrário, mas toda vez que eu sinto o nosso bebê movendo em sua barriga, um pouco desse medo retorna. Nunca pensei que isso era algo que eu teria. Não depois de toda a merda que fiz para foder tudo ao meu redor. Amo minha esposa mais do que a vida, mas eu amo o nosso bebê ainda mais. Isso me empurra com pensamentos sombrios.” Desvio o olhar dos meninos trabalhando duro para ser a próxima melhor coisa que o rodeio nunca viu, e olho para Maverick. “Mais alguma coisa em sua mente, irmão?” Pergunto, franzindo o cenho para suas palavras. “Merda, Clay,” ele diz com um longo suspiro. “Eu continuo pensando, e se eu sou como o velho era?” Minha mandíbula fica fraca enquanto e olho para ele em estado de choque. “Você está fodendo comigo?” Ele levanta o chapéu da cabeça, o cabelo selvagem, grosso, preto como a noite, que todos nós, os filhos de Davis, mantém domesticado, pelo menos, mesmo com o suor molhando-o de estar sob seu chapéu por horas. Ele passa a mão pelos cabelos, franzindo o cenho para mim o tempo todo.


“Esse homem ferrou com a minha cabeça por tanto tempo, Clayton,” ele diz solenemente. “E se eu não souber como ser um bom pai para o meu filho por causa dele? “ Agarrando o seu ombro, eu o giro e estamos cara a cara. “Você me ouve agora, Maverick. Buford Davis era um pai de merda até enfrentar sua própria morte, mas nós não somos ele. Você será o melhor pai que uma criança poderia ter. O fato de você estar preocupado deve dizer o que precisa saber. Um homem não sente medo de ser um pai ruim se tivesse um pingo do que é preciso para não dar uma merda sobre eles dentro de si. Você estar pensando nisso significa que nunca vai acontecer. Compreende?” Ele engole densamente, mas acena com a cabeça depois de um momento de silêncio. “Esse garoto vai ser sufocado com tanto amor que nunca saberá o que é a vida sem ele.” Os olhos de Maverick se aproximam e ele deixa o queixo cair, então eu perdi seu olhar, mas não antes de ver que as palavras que eu disse o atingiram. Meu irmão, pode ter sido quebrado quando ele saiu, mas tornou-se um inferno de um homem com o amor de uma boa mulher. “O que você acha de encontrar o whisky que Tate escondeu atrás do celeiro e celebrar e brindar o fato que serei o tio favorito nesta família?” “Sem a fodida chance.” Ele ri depois de limpar a garganta. “Você não está tomando o assento superior como tio se eu tiver uma palavra a dizer dessa coisa.” Nós dois rimos, mas por dentro eu sinto meu coração ficar grande pra caralho quando Maverick me dá um sorriso despreocupado. Essas sombras que normalmente o deixa com uma carranca profunda, estão longe de ser encontradas. Então pegamos Tate e esquecemos nossas grávidas com alguns dos melhores licores que o Texas já viu.


Vou me lembrar deste dia pelo resto da minha vida. Se eu sobreviver, a ele. Olho para os outros homens que foram forçados por suas esposas ou namoradas a participar, agradecendo ao bom Senhor, que eu não sou o único a ponto de vomitar. Logicamente, sei que é apenas chocolate, mas isso não significa nada quando tudo que seus olhos veem é uma pilha de merda marrom dentro de uma fralda. “Vamos, Clay!” Jana, a gerente da padaria de Leighton, chama do canto mais distante. “Tenha esse tiro lá e apresse-se antes de perder tudo!” Eu mencionei que estou na sua equipe? Ela está gritando do lado de fora desde que o chifre soou e nosso tempo começou. Estou com minhas duas últimas pilhas de merda para identificar antes que eu possa me afastar dessa insanidade. “Se você não colocar esse nariz naquela fralda, você vai me dever uma massagem de uma hora.” O prêmio. Eu deveria saber que ela está espumando pela boca para o cartão presente para algum sofisticado spa em Austin. E assim parecia cada mulher da cidade - porque não há dúvida de que estão todas aqui, esperando essa maldita coisa. “Vou comprar sua própria massagem se você forçar para o inferno, Jana!” Eu grito sob o riso em torno de nós. Olho para a fralda novamente e fecho os olhos antes de trazê-la ao nariz e cheirar. Chocolate. Escrevendo a palavra abaixo, passo e repito rapidamente o processo. Sabiamente mantenho os olhos fechados para não lutar contra o meu estômago para manter o whisky consumido no lugar.


“Feito!” Eu grito, sentando no meu assento com tanta rapidez, que a velha cadeira de madeira tomba. Nem sequer olho para as pessoas rindo do meu desconforto. Aproximando-me das duas mulheres que penso em torturar, batendo o meu papel na mesa na frente delas. “Eu não ficarei de babá até que essas crianças estejam treinadas.” Quinn ri sentada em seu traseiro. Leigh apenas sorri docemente para mim. Estou abrindo a boca para dizer o quão sério estou falando quando Leigh olha por cima do meu ombro, com o seu sorriso crescendo. Então ouço uma voz que tem assombrado meus sonhos por quase dois meses agora. “Ei... desculpa, estou atrasada,” diz a voz doce-como-torta atrás de mim. Leva tudo em mim para não reagir quando há um inferno de uma guerra feroz dentro de mim apenas ao ouvir essa desculpa ofegante. Eu aperto meus dentes com tanta força, que meu maxilar doí, mas não me viro. “Está tudo bem, baby. Eu sei que você passou por muitas coisas ultimamente, então estou feliz por você estar aqui.” “Ela não teria perdido isso,” disse uma nova voz que não reconheço. “Lucy adora bebês.” Meu coração tropeça no meu peito quando a ouço falar novamente. Leighton levanta e passa por mim, eu assumo que para cumprimentar os convidados tardios. Quinn bate na minha coxa e olho para a minha irmã. “Saia do meu caminho, seu grande gigante.” Percebendo que estou bloqueando-a de sair do assento, abaixo e ajudo-a.


Ela me empurra de lado em um segundo, ela está com mais força do que uma mulher pequena deveria ter, e segue os passos de Leigh. Eu acalmo minha respiração e me viro. Eu deveria saber que nada que eu pudesse fazer seria importante. Quando a vi através do bar cheio de fumaça na outra noite, senti isso como um soco no estômago. Agora, vê-la tão perto é suficiente para ter meu pau de zero a sessenta. Ela não me vê, ou se faz, não está deixando óbvio. Seus olhos cintilam ao redor do celeiro lotado, olhando para o que parece tudo e qualquer coisa de uma só vez. Se pensei que era difícil ignorar essa atração sem estar cara a cara, agora é quase impossível. E nem tenho certeza se eu quero ignorá-la. Foda-se, preciso sair daqui e descobrir o que diabos está acontecendo na minha mente. “Você se lembra do meu irmão mais velho, Clay, não é Caroline?” Olho para longe da beleza de cabelos escuros que me faz lamber os lábios e rezar por uma torta de maçã para olhar minha irmã. Eu sei que Luke chamou ela de Carrie naquela noite, eu ouvi claro como o dia, e esse nome ficou preso comigo desde então. Assim que o pensamento vem, lembro-me do nome que ela gritou no meu ouvido na mesma noite. Parece que ambos estávamos jogando um maldito jogo. Ela olha para mim, suas bochechas ficando cor de rosa apesar da sua pele morena. Seus olhos castanhos escuros procurando os meus, mas não vejo reconhecimento. Uma mão delicada sai, timidamente, e ela me dá um sorriso fraco. O que aconteceu com a mulher mal humorada que gozou no meu pau tantas vezes que eu senti o aperto em torno de mim por dias depois que saí do quarto do motel? “Pra...prazer em conhecê-lo,” diz ela suavemente. Estendo a mão, e arrasto as pontas dos meus dedos para baixo dela, antes de engolir sua mão dentro da minha. Eu sei o momento exato em que ela descobriu. Seus lábios grossos partiram em um suspiro e sua mão tremeu sob a minha. “Prazer,” repito, minha voz tão grossa quanto meu pau.


“Davis,” ela respira. “Sim,” Quinn ri olhando para ela como se tivesse perdido a cabeça. “Meu irmão mais velho, Clayton Davis, o nome da família e tudo.” Meus olhos permanecem nos dela, enquanto o silêncio torna-se estranho para aqueles que estão assistindo. Colocando-a fora da sua miséria, lamentando solto sua mão e dou um passo para trás, abaixando meu queixo em um rápido aceno de cabeça. “Eu deixarei as senhoras para recuperar o atraso.” Ainda olhando para Carrie, não, Caroline, eu levanto uma sobrancelha e espero que Deus veja a promessa em meu olhar. Isso não acabou. Apenas tocá-la novamente foi o suficiente para deixar esse pensamento claro como dia para mim. Não há mais como negar essa conexão. Eu poderia ter sido preparado para não passar por isso novamente, mas não há uma força forte o suficiente para nos impedir de colidir. E é exatamente isso que estamos fazendo. Senti esse reboque duas vezes agora, com a sua presença, como se a conexão entre nós fosse puxada. Não vamos ignorar o destino se ele quer que cruzemos nossos caminhos. Eu provavelmente teria seguido o meu caminho sem procurar essa mulher que assombrou minhas lembranças por dois meses, mas não sou um homem estúpido e com a maldita certeza não vou olhar os dentes do cavalo que ganhei, agora que isso está provando ser inevitável. Terminaremos com isso mais tarde. Caroline e eu. Em particular.


8 CAROLINE “Flatliner” by Cole Wendell & Dierks Bentley

“O que diabos foi isso?” Lucy suspira depois que Clayton Davis desaparece pela porta aberta que acabamos de entrar alguns minutos antes. Eu balanço a cabeça, nem tenho certeza por onde começar a explicar como eu conheço o mais velho dos irmãos Davis, e muito menos na frente de sua família. Não é possível. É apenas a minha mente pregando peças. Estive sob muito estresse ultimamente, e não seria um exagero pensar que minha mente conjurou a única pessoa na qual eu não consegui parar de pensar. Entre o sono, que estive perdendo desde o incêndio, vivendo no motel que eu chamo de casa agora e tem as paredes mais finas, e a tristeza residual que sinto ao lidar com mais e mais da parte burocrática da companhia de seguros sobre The Sequel, estou tão perto de ficar louca quanto possível. Minha vida está acima do meu futuro, onde foi construído um grande ponto de interrogação, e agora, além disso, estou tendo alucinações. “Você e Clay se conhecem?”


Eu pisco para a pergunta, não tenho certeza de qual das mulheres grávidas perguntou, mas sei que elas permanecem esperando por uma resposta. Com o que senti quando minha mão tocou a sua, como se o tempo fosse parar, eu não gostaria de saber os detalhes se fosse o meu irmão mais velho. “Isso foi intenso,” Lucy entra na conversa, não ajudando esta situação em nada. Mesmo que não fosse o mesmo homem, mesmo que na minha ingenuidade, eu possa reconhecer a conexão que nós sentimos. Minha palma começa a formigar com o pensamento e olho para o último lugar que o vi, estranhamente lutando contra o desejo de correr atrás dele e exigir respostas. Quinn entra na direção do meu olhar e me olha com um choque fascinado, seus olhos verdes brilhando como joias, e cintilando com malícia. “Jesus Jones. Você e Clay?! Quero dizer, você é linda, baby, então não duvido que você balançou sua mente, mas ele é apenas... Clay!” Eu explodo, balançando a cabeça em negação tão rápido que certamente pareço que estou imitando uma boneca bobblehead1. “Não!” Exclamo ansiosa, mexendo com a alça da minha bolsa, a energia nervosa começa a ter o melhor de mim. Eu posso sentir minhas mãos ficarem pegajosas com o resultado dessa exibição, e tenho que lutar para manter minhas costas retas em vez de curvar-me como faria normalmente quando viro o centro das atenções. “Oh meu,” Lucy engasga num tom ofegante. “Ela está mentindo.” Olho para a minha ex-melhor amiga e continuo balançando a cabeça. Deus, cale-se, Lucy. “Ela está mentindo tão mal, estou chocada como o seu nariz não está a um quilômetro de comprimento,” ela continua com uma risada,

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colocando a ponta do seu dedo na frente do meu rosto, e eu juro ali mesmo, que sua morte será lenta e dolorosa. “Isso é melhor do que a torta.” Leighton ri alegremente. “Não, isso é melhor que um Ford 51 pronto para uma reconstrução completa,” Quinn acrescenta com um suspiro sonhador. “Ou uma venda na Target!,” Lucy exclama, batendo palmas e saltando sob seus pés. Eu abaixo o olhar, olhando minhas sandálias enquanto meu rosto se aquece. Seria inútil continuar negando o que elas acabaram de testemunhar, porque sou a pior mentirosa em todo o estado do Texas. “Você tem que nos contar tudo,” Quinn sussurra, inclinando-se para o meu lado para empurrar seu ombro no meu. “Bem, talvez não tudo,” diz Leigh. “Dane-se isso, eu quero todos os detalhes suculentos. Ele pode ser meu irmão, mas ele está vivendo como um monge desde aquela cadela estúpida com quem ele namorou no passado, você pensaria que ele era assexuado do jeito que os dois eram em público. Nenhuma faísca perto do que acabamos de ver entre vocês.” Ela levanta suas sobrancelhas perfeitamente esculpidas. “Você também pode simplesmente dizer a ela, Caroline.” Diz Leigh entre risadas. “Você não pode chocá-la facilmente. Confie em mim, eu tentei.” Quinn continua balançando a cabeça, com as sobrancelhas ainda subindo e abaixando sugestivamente. “Apenas espere até que” ela aponta para Leigh “comece a contar sobre o pau monstro.” “Q!” Leighton suspira, mas sorri um segundo depois para que ela não se sinta ofendida. “De qualquer forma, você tem que nos dar alguma coisa, baby. Do jeito que ele sempre está montando aquele cavalo, eu aposto que ele pode trabalhar aqueles quadris como ninguém.”


Meu Deus. Isso não está acontecendo. “Vocês três calem a boca,” eu falo, já vendo algumas pessoas ouvindo nosso alvoroço. Felizmente, alguém lá em cima está do meu lado, porque as meninas param no instante em que peço. “Isso não acabou,” Leighton promete. “E, Caroline, você precisa superar sua timidez agora que é uma de nós.” Uma delas? O que isso significa? Só porque... não. Um caso de uma noite não significa que vou começar a vir jantar aos domingos. Não o vi em meses. Se ele quisesse mais depois daquela noite, ele não teria desaparecido antes que eu acordasse. Abro a boca para dizer as três mulheres atordoadas diante de mim apenas isso, mas paro quando uma voz começa a falar alegremente. “Quem está pronto para alguns presentes!” Jana grita. Eu lembro vagamente dela na padaria de Leighton. Sua pergunta faz com que eu olhe acima do estudo profundo que estava fazendo das sandálias que Lucy me fez usar hoje, a tempo de vê-la saltar da cadeira que ela deve ter subido para fazer o anúncio. Ela empurra as pessoas entre ela com pressa antes de agarrar as duas mulheres grávidas. Eu poderia beijála por ser o sino notório que está me salvando. “Essas duas não ficarão satisfeitas com sua terrível ‘mentira’, você sabe. Mesmo se você realmente não conhecesse ele - o que eu sei que você faz, não importa o que você diga - um morcego velho e cego poderia ver as faíscas voando entre vocês,” Lucy sussurra, jogando mais olhares no nosso caminho. “É disso que tenho medo.” Um grupo de mulheres mais velhas empurra entre nós para ter uma melhor visão dos presentes sendo abertos. Peço licença e saio do caminho. Somente em uma cidade tão pequena e curiosa como Pine Oak um chá de bebé seria um evento que poderia ser comparado até


com a Ação de Graças de Macy Day Parade2. Bem, o fato de que duas das queridinhas da cidade são as convidadas de honra não dói. Curiosamente, esqueci o quanto eu adoro a proximidade que os moradores de Pine Oak parecem apreciar. “Quem fez isso de qualquer maneira, Carie?” Lucy diz depois que passamos para a parte de trás do celeiro. Suspiro, ignorando o fato de que nem os gêmeos Hazel escutam quando eu lhes digo o quanto odeio apelidos e olho ao redor para garantir que ninguém esteja escutando. “Esse é o cowboy escuro.” Seus olhos azuis, piscam atordoados, e sua cabeça vira na direção oposta, cachos loiros se espalham por ela enquanto gira o olhar em direção à porta que conduz a saída do celeiro. Bem, pelo menos, acho que este é um celeiro. Do lado de fora é exatamente o que parece, mas uma vez que você pisa aqui, parece que algum tipo de salão de baile completo, estilo ocidental com lustres feitos de chifres. Quais são as chances de encontrá-lo aqui? O cowboy escuro sem rosto que eu compartilhei uma noite de paixão, não poderia ter sido um estranho passando pela cidade? Não. Meu cowboy escuro - o homem moreno que eu tenho usado na minha memória há dois meses para me manter firme sempre que eu começo a ficar deprimida com tudo de errado acontecendo na minha vida. O homem que me mostrou como é poderoso estar com alguém que se preocupa com seu prazer, e aquele que me arruinou para a vida - ele era o mesmo homem que eu tinha uma queda durante o ano inteiro antes de começar a namorar John no colegial e abandonar a luxúria tola que pensei ter sentido pelo mais velho dos irmãos Davis. Davis. Claro. Faz sentido, agora que não estou deixando meus hormônios conduzirem o show.

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Macy's Day Parade, é uma parada anual apresentada pela Macy's (rede de lojas americana). O evento começou desde 1924 e é realizado no dia Ação de Graças nos EUA. A parada é apresentada pela rede de televisão NBC


Ele nunca me corrigiu, nem confirmou que esse era realmente o nome dele. Eu acabei de tomar o que Luke disse e presumi. Talvez eu tivesse percebido subconscientemente quem ele era o tempo todo, usando a ilusão de anonimato para escapar da infelicidade no meu passado que eu estava vencendo desde que mudei-me para Wire Creek. No entanto, não posso negar que meu cowboy escuro é, de fato, Clayton Davis e não um estranho. “Bom,” Lucy fala, olhando para mim e me tirando dos meus pensamentos, “Você deveria se esgueirar fora daqui enquanto estão distraídos com os presentes e encontra-lo.” Eu bufo em resposta. “Isso nunca vai acontecer.” “Por que não?” Ela sussurra com dureza, chamando a atenção de algumas pessoas paradas perto da parte de trás do celeiro. Eu olho para cima, encontrando o constante olhar esmeralda de Maverick Davis e rapidamente olho para longe da intensa curiosidade que vejo em seus olhos. Dou um passo para trás, mais longe da multidão, e pego Lucy antes de me inclinar para mais perto dela e sussurro suavemente: “Mesmo que eu fosse o tipo de mulher corajosa que corre atrás de um homem, você sabe que vou me calar no segundo, que alcança-lo.” “O que aconteceu com a mulher que voltou para o motel com um homem que ela não sabia nada sobre ele? Hmm? Ela foi corajosa. Ela não se calou. Ela pegou o touro pelos chifres e gostou do inferno fora desse passeio. Essa mulher é você, Caroline. Não deixe passar uma chance como essa na frente do seu rosto.” “Que chance? Eu acabei de encontrá-lo aqui porque esta é a sua família Lucy, não foi pelo destino, o bom Senhor acima, ou que Clayton Davis queria que eu o encontrasse novamente.” “Sim? Você acha? E como você argumenta que este não é um dos seus livros de romance ganhando vida?” Ela continua como um cachorro com um osso. “Vejo todas as páginas com suas orelhas de cachorro, baby, e sei que você acredita em momentos ao acaso como


este. Isto é a sua fantasia em preto e branco em pleno foco de cores. Vá buscar o seu herói.” “Não vou discutir isso com você, e não há nada no mundo que me levaria a perseguir esse homem.” Quero dizer. Não há absolutamente nada no universo que me faria corajosa o suficiente para ir atrás de um homem como Clayton Davis. Ele é o epítome da perfeição. Impecável com sua boa aparência, e com o quão bem eu sei que ele pode usar tudo com o que foi abençoado, e você tem todo o pacote que uma mulher como eu simplesmente não sabe como lidar sem parecer como uma idiota. Está dentro de mim, pelo amor de Deus! Eu nem imagino como poderia olhar nos seus olhos agora. Posso imaginar isso, eu olhando para aqueles olhos verdes escuros com baba escorrendo pelo meu queixo. Não há nenhuma maneira que poderia manter uma conversa com ele à luz do dia depois que eu tive a parte dele que fez meu coração saltar uma batida, e só de pensar nisso toca as partes mais profundas em mim. Eu mudo meus pensamentos conjurando uma pulsação entre as pernas. Lucy tenta chamar minha atenção novamente, mas ignoro, lutando contra o desejo de pegar meu telefone e buscar no Google 'Como ir para a lua'. Ela me cutuca nas costelas, pela segunda vez, e finalmente tiro a minha atenção do chão para olhar para ela, pronta para dizer a ela para calar a boca se ela começar tudo novamente, mas as palavras morrem em meus lábios quando eu vejo a expressão em seu rosto enquanto ela olha para algo por cima do meu ombro direito. Rezo para o meu instinto estar errado. Que ela só viu uma aranha ou algo assim. Mas eu sei que não há nada que minha alegre amiga iria olhar em choque, exceto para a própria pessoa que eu temia ter a chance de me confrontar se me visse aqui hoje. “Caroline?” Bom, maldita sorte. Tanto para a teoria de Lucy que a sorte estava do meu lado hoje.


Fecho os olhos e tento me preparar para ver minha mãe pela primeira vez desde que eu tinha fugido aos dezoito anos. Não ouço aquela voz há quase cinco anos também. Não desde a última vez que liguei para o mesmo número de telefone que eu aprendi no jardim de infância e pedi para a mulher que deveria ter me amado o suficiente para me salvar, para me ajudar. Ela não tinha me chamado de Caroline, no entanto, ela tinha um novo nome para mim pelo tempo que eu tinha sido quebrada o suficiente para fazer essa chamada. Uma prostituta. Isso é o que me tornei para ela. Meu queixo cai e meus olhos aquosos se afastam do rosto chocado de Lucy em direção a porta aberta do celeiro, o que me ridiculariza com a promessa de uma saída rápida. Não há dúvidas de ficar ou correr agora. Ficar aqui, longe da chance de correr para Clay, significa enfrentar a mulher que desempenhou um papel importante no pesadelo que vivi há anos. Vê-la traria de volta toda a dor que eu estava curando. Permanecer seria doloroso e não sou suficientemente forte para lidar com isso. Mas... ir me levaria para a pessoa pela qual sonhei em semanas. Gostaria de poder ter Clayton Davis a qualquer dia - mesmo que essa opção me assuste de uma maneira totalmente diferente do confronto que estou escapando. Nunca mais quero voltar a ficar no mesmo caminho que a mulher atrás de mim novamente. “Vá,” Lucy diz entre as lágrimas lendo minha mente. Aceno e vejo seu rosto amolecer-se com amor antes de correr para fora do celeiro. Minhas pernas correm furiosamente em direção a casa enorme à distância, e a segurança que sinto com cada passo longe da festa me acalma. Continuo agitando minhas pernas, meu coração trovejando enquanto choro silenciosamente pela garota que precisou tanto daquela mulher, piscando quando as lágrimas ameaçam derramar. Quando chego ao fim das fileiras de caminhonetes e carros estacionados entre o celeiro e a casa, eu chupo uma explosão dolorosa de ar quando percebo que de alguma forma eu perdi completamente um animal enorme, que parece ter saído do nada. Eu golpeio no cavalo


com um choque doloroso, minha bunda bate no chão e meus cotovelos cavam dolorosamente no cascalho um momento depois, e finalmente as lágrimas vêm e começo um som embaraçoso entre um suspiro e um soluço. Algum cascalho atinge minhas pernas nuas quando o homem em cima do cavalo que quase me matou pula para baixo. A água que embaça minha visão faz com que o sol pareça mais brilhante quando ele alcança o meu lado. Olho para o meu colo e empurro meus cotovelos com um grunhido de dor, evitando olhar para o homem que testemunhou minha humilhação, mas não preciso de uma visão completa para saber quem está amaldiçoando sob a sua respiração. Eu tomo consciência através da minha pele. Como é possível que, depois de uma noite, meu corpo está desesperado por mais de seu toque? Poderia este dia ser mais humilhante? Provavelmente não. “Você está bem, docinho?” Aperto os olhos fechados, e abraço minhas pernas e pressiono minha testa contra meus joelhos. Não consigo lidar com essa palavra que vem dele agora. Não quando estou vulnerável. Não quando eu estive ouvindo na minha cabeça por semanas e semanas acompanhadas pela memória da sua respiração áspera contra minha pele enquanto ele gozou dentro de mim. “Por favor, apenas vá,” eu imploro, minhas lágrimas chegam ainda mais rápido agora. “Caroline!” Ao som da voz estridente da minha mãe na distância, eu choro e tento me fazer desaparecer apertando meus braços em torno das minhas pernas. “Que diabos?” Ele murmura. O medo dos fantasmas passados me atingem mais perto, eu olho para cima e dou mais um soluço antes de abrir minha boca. “Tire-me


daqui.” Eu mantenho seus olhos preocupados e suplico-lhe com tudo em mim para me levar longe daqui. Tudo o que aconteceu desde o momento em que dormi com ele até o embaraço que senti em ficar caraa-cara com ele novamente desaparece. Não faz sentido logicamente, mas uma vez que essas palavras frenéticas deixam meus lábios, eu sei que ele é a única pessoa que pode banir esse sentimento de desespero incontrolável. Eu poderia correr de volta para Lucy e pedir que ela me leve para longe da minha mãe instantaneamente, mas eu apenas olho para seus olhos preocupados, e posso sentir o bálsamo de calma que sua proximidade traz dentro de mim. Senti isso durante aquela noite no escuro, e0 sinto isso agora algo dentro de mim implorando por ele. Ele deveria ser a última pessoa a quem eu imploro para me salvar agora, mas no segundo que as palavras deixam minha boca, sinto sem dúvida que ele é o único. E para provar que isso realmente poderia se tornar mais humilhante, suas mãos passam por debaixo dos meus braços, encaixando no meu peito e me puxando para fora do chão como se eu não pesasse nada. Uma vez que ele me fez voltar aos meus pés, ele se abaixa e eu vejo o topo do seu chapéu de cowboy antes que ele me jogue atrás da besta que me levou para chão. Se não estivesse a poucos segundos de puro pânico, eu catalogaria todos os momentos que aconteceram e repetiria mentalmente pelo resto da minha vida. Foi um movimento direto das páginas de uma novela romântica. Clayton Davis, o cowboy de armadura brilhante, se ergue bem atrás de mim e ajusta nossos corpos para que nos encaixemos juntos no cavalo. Na verdade, estou mais no seu colo, compartilhando a sela com ele, mas com a extremidade apertada contra a virilha e as minhas coxas espalhadas por completo, uma nova onda de sentimentos começam dentro de mim. Um forte braço enrola minha cintura antes que eu possa piscar, como se fossemos um casal. De repente, estamos indo em direção aos campos atrás do celeiro à velocidade da luz. Enrolo minhas mãos ao redor do braço me segurando e rezando, para não cair enquanto ele guia o cavalo poderoso para longe.


Nós explodimos pelo campo, nunca abrandando, e tenho que forçar minhas unhas nos músculos grossos do seu antebraço quando fica claro que, não estou em perigo de cair. “Onde,” engasgo com minhas palavras, limpando minha garganta. “Para onde estamos indo?” Falo sob o seu ombro. “Longe.” Sua resposta de uma palavra brilha contra minhas costas, seu braço apertado em torno da minha cintura, e ele continua a liderar o cavalo com uma mão segurando as rédeas. Olho sobre a cabeça do cavalo e quase vomito. “Por favor, Clayton! Pare!” Eu grito à medida que nos aproximamos mais perto da linha da cerca. Ele imediatamente chama um comando e nós paramos completamente apenas alguns metros da cerca. Eu tinha certeza que estava prestes a matar-nos. Eu caio em suas mãos, a minha posição desconfortável e dolorosa agora que nada está me distraindo. Ele deixa cair as rédeas de couro e suas mãos se movem sobre o meu corpo, acendendo fogo em seu caminho enquanto deslizam, agora me distraindo por um motivo totalmente novo. Antes que eu perceba sua intenção, ele está levantando meu corpo e me virando em seus braços fortes como se eu fosse uma criança. Eu temo, pensando que o cavalo certamente vai nos derrubar se ele dar mais um pequeno passo. Não querendo cair, eu laço meus braços em volta do seu pescoço e mantenho minha preciosa vida. “Você tem que parar de sacudir-me como se isso não fosse nada,” eu protesto. “Nunca andou em um cavalo?” Ele pergunta, ignorando-me e atraindo a atenção do chão debaixo de nós com seu belo rosto. Sem a escuridão para esconder, eu vejo, realmente o vejo. Assim como eu tenho certeza que ele vê tudo de mim. Cada pedaço normal de mim. Esse maxilar forte que admirei na noite em que o encontrei como vizinho no banco do bar, a única parte dele que já não dei uma boa olhada, tem um formato orgulhoso e sua barba com o mesmo cabelo


escuro que eu lembro de queimar minha pele sensível enquanto esfregava contra ela. Minha barriga se agita quando estudo o homem que, até agora, era um estranho sem rosto. Não há uma falha a ser encontrada. O nariz perfeito, lábios carnudos e olhos brilhando mais do que um campo no verão, exuberante, logo depois da tempestade com nuvens claras e sol brilhando na grama encharcada de chuva. E aqueles olhos hipnotizantes estão ferozmente como eu a eles.

me

estudando

tão

“Obrigada,” digo finalmente, grata que minha mente sabiamente não deixou escapar o quão perfeito foi encontrá-lo. “Você está correto, eu nunca andei antes.” O silêncio continua com a curiosidade em seus olhos. “Os cavalos me assustam,” explico, nervosamente tentando preencher o vazio que o seu exame silencioso está criando. O silêncio espalha em torno de nós. Estou encantada tanto por ele como estou com o homem me segurando. Isto é, até que o cavalo dá um passo para o lado e me transforma em uma confusão de braços e pernas quando eu agarro o meu salvador enquanto basicamente tento subir pelo seu corpo. Seu peito se move no que eu espero que seja um riso, e ele ajusta seu aperto em mim, permitindo-me ajeitar-me. De alguma maneira eu consigo me desligar completamente dentro de seus braços fortes e envolvo todos os meus membros em torno dele como uma espécie de macaco-aranha demente. Percebo o meu erro no segundo que suas mãos pegam minha bunda e o calor do seu abraço irradia através do meu short. Juro, paro de respirar ali mesmo. Afasto o meu peito para trás de seu, a onda de calor no meu interior fazendo-me sentir corajosa, e a timidez que normalmente dificulta cada movimento na minha vida, cai no esquecimento quando eu olho em seus olhos.


“Sinto muito,” suspiro. “Eu ia ficar longe de você, mas estou com pavor de me mover.” Seus lábios se curvam nos cantos na mais ínfima fração e seu olhar se aquece. “Não estou reclamando,” ele fala mais suave do que um homem do seu tamanho deveria ser capaz de falar. “Se você puder me ajudar a descer e então talvez me indicar a direção de onde viemos, vou sair do seu corpo. Quer... quer dizer fora do seu caminho, eu acho.” Ele balança a cabeça. “Isso não vai acontecer, baby,” ele responde, seu tom não me deixando espaço para discordar. Mesmo se eu quisesse, a expressão em seu rosto é suficiente para matar qualquer queixa que eu poderia ter. Não sou uma pessoa briguenta, para começar, mas no segundo que ele para de falar e aproxima seu rosto mais perto do meu, estou congelada no tempo. “Gosto de você olhando para mim, muito mais do que você com medo em seus olhos. E gosto dessa porra de suavidade em seus olhos muitíssimo mais do que lágrimas, baby.” Oh. Uau. “Você quer que eu a leve mais longe de quem colocou essas lágrimas em seu lindo rosto? Ou você quer que eu te leve de volta a sua amiga para que ela possa fazê-lo? De qualquer maneira, Caroline, não vou deixar o seu lado até que eu saiba que você está bem.” Chame-me de fraca. Me chame da mesma coisa que a mulher que eu estava fugindo tinha me acusado de ser anos atrás. Mas não me chame mais de covarde, porque agora eu faria qualquer coisa no mundo, se isso significa que iria continuar a ter este homem olhando para mim como se eu fosse a coisa mais importante para ele. Não faz um pingo de sentido, visto que nós realmente não nos conhecemos além do sentido bíblico e tudo - mas isso não parece importar. Meu coração parece estar finalmente seguro. “Por favor, não me leve de volta lá,” sussurro.


Sua cabeça se move em um aceno forte. Ele acaricia um lado do meu rosto com sua enorme mão diretamente entre as minhas bochechas, com seus dedos bem abertos para me apoiar. Eu suspiro, incapaz de me mexer, quando dois de seus dedos escova contra a área mais sensível sob o centro do meu short. Ele não chama a atenção sobre o quão perto ele está da minha entrada, ao invés disso ele mantém meu olhar, seu rosto suavizando ainda mais quando um sopro de ar escapa dos meus lábios. “Você vai ficar bem se eu deixar Dell cavalgar novamente?” “Dell?” Eu pergunto franzino minha testa. “Meu cavalo.” “Certo.” Olho para nós, tão próximos, quando percebo o quão longe do chão realmente estamos. Especialmente agora que não tem apenas ele em seu cavalo, fica ainda maior depois que uso o corpo de Clayton como uma armadura humana. “Não vou deixar você cair,” Clayton promete, sua voz baixa e calmante. “Poderia facilmente acontecer, embora.” “Não, não poderia.” Meus olhos se arregalam quando percebo que eu disse isso em voz alta, grata que ele não percebeu que eu não estava falando sobre o cavalo. “Você está segura comigo.” Eu tomo uma respiração lenta e profunda. “Não se afaste de mim,” falo ao meu cowboy escuro. “Não tenho certeza de que será possível, doçura,” ele estranhamente responde, em seguida, faz um som de clique. Ele não olha para longe dos meus olhos, nem mesmo quando começamos a nos mover em uma caminhada lenta. E mesmo quando começamos a trotar um pouco mais rápido. Ele me mantém em cativeiro, enquanto eu confio não só nele, mas também no animal nos levando. Deveria estar


apavorada com o que suas palavras me fazem sentir. Não deveria permitir-me pensar que isso significa algo que deveria ser impossível, mas com o meu corpo grudado contra o dele e sua respiração se misturando com a minha, eu me encontro me fundindo a este homem que é tão estranho agora como era há dois meses. Só que agora este estranho tem um rosto e uma conexão com a minha vida através da minha amizade com sua família. Isso significa que hoje não será a última vez que veremos um ao outro, mesmo que essas palavras não signifiquem o que meu coração imagina que fazem. Esse não é o fim de Clayton e eu.


9 CLAYTON “Body like a Back Road” by Sam Hunt

Deixo o Dell liderar o caminho, sabendo que ele vai nos levar de volta para o rancho eventualmente. Eu faço uma oração silenciosa para que ele faça o que normalmente faz quando o deixo assumir o controle durante os nossos passeios e vá pelo caminho mais longo através da minha propriedade, apreciando a liberdade de seus cascos, porque não estou pronto para deixar a mulher em meus braços ir. Nunca senti esta ligação com ninguém. Senti-a pela primeira vez quando a tive em meus braços, e ignorei, mas não vou cometer esse erro novamente. Estou cansado de viver à sombra de uma vida porque deixei o meu passado fodido nublar o meu caminho em direção a algum tipo de futuro normal. Mesmo que não consiga, vou tentar. “Eu me convenci de que o que senti naquela noite foi apenas o uísque,” admito. Sorrio quando suas bochechas aquecem, as minhas palavras atingem o alvo. Quem teria pensado que ver uma mulher corar poderia ser tão erótico? Mas, com uma visão de quão longe esse rubor vai se espalhando, tudo em que posso pensar agora é se os seus peitos pequenos ficam rosa com um rubor quando ela goza, algo que não vi naquela noite por causa da escuridão que ela parecia precisar. “Pode ter sido,” ela sussurra tão baixinho que tenho que me esforçar para ouvi-la, e, em seguida, ela coloca a cabeça no meu ombro,


relaxando um pouco no meu aperto. Ela provavelmente nem sequer percebe que está fazendo isso, mas esse movimento ali me mostra que ela confia em mim para tomar a dianteira. “Você me faz sentir vivo, baby. Não tenho palavras para explicar isso melhor, mas tudo o que sei é que não há nenhuma maneira nessa terra verde de Deus que a culpa seja do uísque. Não foi ele a causa naquele momento, e com maldita certeza não é agora.” “Calor do momento, talvez. Uma descarga de adrenalina,” ela fracamente argumenta, sem convicção. “Eu já tenho idade suficiente para ser capaz de controlar o meu pau no calor do momento. Mesmo que eu estivesse sentindo alguma adrenalina, isso não me faria sentir como se não estivesse no controle do meu próprio corpo. Você sente o meu coração martelando no meu peito agora? Como você explica o calor do momento se a única vez em que me sinto calmo é montado em um dos meus cavalos.” Ela vira a cabeça, e tanto quanto eu amo a sensação de a ter relaxada em meus braços, mesmo quando sei que ela tem medo de cavalos, eu gostaria de poder olhar para aqueles ricos olhos chocolate dela, tão escuros que eu poderia me perder em suas profundezas, para tentar descobrir o que está acontecendo nessa bela cabeça. “Você sabia quem eu era?” Pergunta ela, a sua boca movendo-se contra o meu pescoço e provocando um calafrio em minha espinha. A minha mão, colocada metade em sua bunda e metade em sua buceta contrai violentamente com essa sensação. “Não, eu não sabia. Sabia que você era uma mulher linda que parecia tão perdida como eu estava me sentindo quando entrei no Hazel naquela noite. Mas sabia exatamente quem você era, no entanto, no Mav e Leigh .” “Você não teria tentado me encontrar se não tivéssemos cruzado hoje.” Não era uma pergunta.


Ela não está errada também. Algo que nós dois não precisávamos que eu verbalizasse, mas não gosto dela pensando que eu estava apenas usando-a como algum brinquedo, porra. Nós dois fomos à procura de algo naquela noite, mas não tenho o hábito de passar a noite me perdendo em uma mulher antes de desaparecer, e me senti mal por isso desde então. A minha solidão me levou a ela, e isso me impediu de encontrá-la depois, mas isso não vai me manter longe dela agora. Há uma razão pela qual os nossos caminhos se cruzaram, para começar, eu sei disso com absoluta clareza. “Está tudo bem,” ela continua, um pouco mais suave. “Entendo melhor agora.” Eu franzo a testa, vendo o telhado da minha casa sobre o horizonte. “Entende o que, Caroline?” “Por que um homem como você não teria tentado encontrar uma mulher como eu.” “Que porra é que isso significa?” Eu pergunto bruscamente, fazendo-a saltar um pouco. Ela suspira. O seu tom contém notas de tristeza, mas ela não levanta a cabeça do meu ombro. Os seus lábios continuam a falar contra o meu pescoço. “É engraçado as coisas que você se lembra. Essas lembranças em que você não tinha pensado há anos, virem do nada nos momentos mais estranhos. Lembro-me de uma vez, durante uma das famosas fogueiras dos meninos Davis, quando eu fiz dezoito anos, estava sentada na porta traseira de sua irmã assistindo todo mundo se soltando à minha volta quando eu te vi com alguma boneca Barbie com os maiores peitos que eu já tinha visto. A primeira coisa que pensei foi como alguém tão magra poderia ficar de pé sem tropeçar o tempo todo. Era a coisa mais estúpida para pensar naquele momento, mas foi o que pensei de qualquer maneira. Depois disso, porém, eu não podia olhar para longe de vocês. Nem mesmo quando você a empurrou contra a caminhonete de Ronny Billings e puxou a sua saia jeans até o peito e começou a penetrá-la. Eu continuei assistindo. Nem sei por que estou lembrando disso tão claramente agora, mas eu estava hipnotizada por você mesmo naquele momento. Embora, acho que foi


também nessa mesma noite que parei de andar por aí com a minha cabeça em uma nuvem de fantasias.” Jesus Cristo. Não me lembro de uma única coisa que ela está falando, mas não tenho nenhuma dúvida de que provavelmente aconteceu. Eu era descuidado com a forma como eu tinha o meu prazer há anos atrás. Aquelas noites começaram como uma maneira de bebermos cerveja às escondidas quando estávamos na escola, mas se ela tinha dezoito anos quando me viu fazendo isso, eu já tinha passado da idade do ensino médio há algum tempo, nessa altura, as fogueiras tinham se transformado em uma maneira fácil para todos os meninos com quem cresci foderem bucetas jovens, apertadas, e ansiosas por isso. Eu não era melhor do que eles e não parei de ser descuidado até que me queimei com a mulher errada. “Não sou o homem que era naquela época,” eu me defendo, querendo que ela acredite em minhas palavras mais do que gostaria de admitir. “Não disse que você é, Clayton.” Ela respira fundo enquanto eu me deleito com a forma como ela diz o meu nome completo e como isso me faz sentir. “Estava apenas explicando porque sei que não sou o tipo de mulher que um homem como você escolheria. Bem, acho que você pode pensar que sou esse tipo de mulher, desde que eu me entreguei a você tão facilmente como aquela garota naquela época, mas mesmo que você ache que sim, não teria olhado para mim.” “Ei,” grunhi com uma dureza que até fez Dell pausar ligeiramente antes de continuar o seu trote lento em direção ao estábulo. “Também não teria procurado você,” ela continua como se eu não tivesse falado, inconsciente da intensa emoção que ela está provocando em mim. “Porquê?” Eu pergunto intensamente. “Porque, ao mesmo tempo que eu penso que não sou o tipo de mulher que você quer, sei que não sou a mulher que você precisa.”


Esta menina. Ela não pode estar falando sério. Mesmo que eu não soubesse, intuitivamente, que vale a pena o esforço de tentar descobrir os seus enigmas, eu continuaria a tentar ter as respostas se isso significasse que terei sentimentos que eu não tive por muito tempo, apenas a encontrando de novo. “Oh, Linney, será divertido provar que você está errada.” O seu corpo dá um solavanco em meus braços e sorrio. “Primeiro de tudo, que tal você apertar as suas doces pernas em volta do meu corpo e se segurar enquanto desmonto Dell. Então, se você não tem qualquer outro lugar em que precisa que a leve, deixe-me começar a te mostrar quem sou agora e não quem você acha que posso ser?” “‘Linney’?” Ela me questiona, uma sobrancelha arqueada. “Realmente, baby, isso é tudo o que você ouviu?” “O meu nome é Caroline.” “Eu sei o seu nome, Caroline Lynn Michaels.” Os seus olhos se arregalam e ela limpa a garganta. “Bem, então você sabe que Linney não faz parte dele.” “Sei que você é doce como torta quando você está toda acalorada. De qualquer forma, eu gosto de você dessa maneira. Essa mulher não é a formal e respeitável Caroline. Essa mulher é a selvagem-como-oinferno Linney.” “Não vou dormir com você,” ela esbraveja depois de eu ter-nos descido e colocado Dell numa das coxeiras, não é uma tarefa fácil, mas ela quase não pesa nada, tão pequena como ela é. O seu rosto fica vermelho no segundo em que ela percebe que não estamos mais sozinhos e, com um guincho, esconde a cabeça em meu ombro. “Jorge não fala inglês, doçura, mas mesmo que ele falasse, ele é pago para trabalhar, não para se preocupar com o tipo de relacionamento que está acontecendo entre o seu chefe e a bela mulher enrolada em torno dele.” Quero que não se sinta constrangida, mas não posso evitar e provocá-la um pouco. É muito gratificante ver o seu embaraço pintar as suas bochechas.


Ela murmura algo contra a minha pele, a sua posição abafando as suas palavras de tal forma que não a entendo. As suas pernas se soltam de mim em seguida, e com pesar a liberto e a ajudo a ficar de pé. Olho para o topo de sua cabeça, notando pela primeira vez o quão pequena ela é agora que não está usando botas. Não apenas a sua altura, mas a sua construção também. Sem as botas, estou supondo que ela tem menos trinta centímetros que a minha altura de um metro e noventa. Cada delicado centímetro dela me faz querer nada mais do que colocar os meus braços em sua volta, a proteger e adorar até que ela me faça parar. Nem uma única vez em minha vida eu me senti assim com uma mulher que não fosse a minha irmã ou Leigh. A minha família. Se eu já sinto essa forte atração por Caroline sem realmente saber alguma coisa sobre ela, além de nós sermos compatíveis, imagino que isso poderá me engolir inteiro quando eu finalmente conseguir conhecê-la. “Jantar, Caroline. Deixe-me preparar-nos alguma coisa para jantar hoje à noite e podemos ficar a conhecermos um ao outro um pouco melhor. Então, talvez, você vá ouvir por que eu não procurei por você e poderá me contar porque fez o mesmo.” “Não vou dormir com você,” ela repete. “Não a convidei para isso,” brinco, curvando-me ao nível de seus olhos quando ela engasga. “Mas quando eu finalmente tiver o privilégio de tê-la novamente, não vai haverá nenhum sono, doçura.” Pressiono um beijo rápido em seus lábios chocados antes de tomar a sua mão e guiá-la em direção a minha casa. A mesma casa que me faz sentir que estou me afogando em solidão está parecendo muito melhor agora que estou imaginando-a lá dentro comigo. - Eu lanço um dos dois bifes na tábua de corte e tempero a carne com a minha própria mistura, enquanto Caroline se mexe nervosa na banqueta à minha frente. Ela não falou muito desde que entramos. Toda vez que a pego olhando para mim, ela abaixa a cabeça e cora. É bonito como o inferno ver quão tímida ela é. Passamos cerca de trinta


minutos jogando este jogo enquanto eu preparo o jantar, e até agora a única coisa que ela voluntariamente me perguntou foi sobre o rancho. Assunto seguro, eu acho. Nada que requer a ela dar muita contribuição para a conversa e é algo que não deixa a porta aberta para eu a pressionar para saber algo mais sobre ela. Não que eu me importe de falar sobre o quão bem o rancho Davis cria cavalos reprodutores, especialmente se, ao fazê-lo, eu a faça ficar mais confortável comigo. Mas não sou um homem paciente quando se trata de algo que eu quero, e não se engane, eu quero essa mulher. “Diga-me porque você fugiu da festa,” pergunto-lhe suavemente, continuando a lidar com os bifes. Esperemos que, mantendo a minha atenção em outra coisa enquanto eu a sondo, não vá assustá-la com a questão que estava na ponta da minha língua desde que ela colidiu com Dell e eu. Ela suga uma inspiração dura de ar. O som faz com que minhas mãos congelem antes de eu tirar os olhos da minha tarefa para estudála. Ela não gosta de atenção, algo que eu sei sem mesmo a conhecer bem, mas com aquele som de dor, eu quero que ela veja a sinceridade por trás da minha pergunta para que ela possa não ter dúvidas de que realmente quero saber e não perturbá-la. Quando ela não responde, eu dou, o que espero como o inferno seja, uma expressão tranquilizadora de compaixão antes que eu me vire e vá para a grande pia de estilo fazenda lavar as mãos. Sinto o seu olhar me seguir o tempo todo enquanto eu limpo as mãos, seco e volto para a ilha. Desta vez eu fico ao lado da comida que estava preparando para que eu possa pressionar as mãos no balcão e esperar. Mantenho o rosto calmo, e espero que ela sinta que pode confiar em mim e se abrir. “Você não vai terminar de preparar a comida até eu falar sobre o que aconteceu, não é?” Meus lábios se curvam. “Provavelmente deveria apenas dizer-lhe todas as partes feias sobre mim, então você vai entender que é um desperdício de tempo


perseguir-me. Salva-lo de ficar chateado quando você perceber que está desperdiçando o seu tempo com alguém quebrada,” ela murmura. “Baby, você não está quebrada. Você ainda está de pé, o que significa que você é apenas um pouco amassada, talvez até um pouco dobrada, mas você terá dificuldade em encontrar alguém que não seja assim.” Ela franze a testa um pouco, os seus olhos procurando os meus rapidamente. “Você realmente acredita nisso?” “Claro que sim. Você não está verdadeiramente quebrada até que você não consiga mais seguir em frente e estejam colocando você no chão. O que você chama de partes feias de alguém são a prova para os outros de quão forte essas pessoas realmente são.” Estava esperando que ela desviasse o olhar, mas quando eu paro de falar aqueles olhos escuros me olham com tal intensidade que quase sinto que eu deveria olhar para longe, mas seguro o seu olhar e a deixo tomar o tempo que ela precisa para pesar as minhas palavras. Para encontrar a verdade nelas, mesmo que ela não esteja pronta para acreditar plenamente nelas. Você não muda as suas crenças no tempo de queda de um chapéu, mas tudo o que é preciso é um momento de dúvida de que poderá haver uma outra maneira para que as coisas comecem a ganhar foco. Já vi pessoas dobradas. Já vi pessoas quebradas. Mas se as pessoas que eu conheço, que já estiveram assim, puderam encontrar o que era preciso para serem felizes e seguir em frente, também esta bonita mulher, que me envolveu em seu feitiço, poderá. “Minha mãe estava lá,” ela finalmente diz, como se isso explicasse tudo. Eu franzo a testa. “Quem é sua mãe?” “Misty Michaels.” Bem, merda. Eu mantenho o meu rosto tão tranquilo quanto posso, mas interiormente eu me encolho, maldição, merda. Tento manter a repugnância, que tenho certeza que ela espera ver, escondida.


Bem, baby, isso não vai acontecer. Não há muitos nomes de pessoas que eu possa ouvir e imediatamente querer enrolar os meus lábios, mas Misty Michaels é uma delas. Independentemente do que penso da mãe de Caroline, porém, com certeza não vou condenar a mulher na minha frente só porque a mulher que a deu à luz tem o seu nariz tão empinado no ar que você pensa que ela pode sentir o cheiro dos anjos quando soltam um gás. Eu poderia ter dado uma olhada a essa menina, doce e tímida, com apenas um pouco de fogo cintilando dentro daqueles olhos castanhos, e saber que ela não era igual a sua mãe em coisa nenhuma. “Acho que vocês não são chegadas?” Ela ri sem humor. “Bem vejamos... se a sua mãe a chamasse de prostituta depois que você tinha acabado de implorar por sua ajuda, você continuaria a ser chegada a ela depois disso?” “A minha mãe fugiu porque ela gostava de foder cowboys e ficar chapada mais do que gostava de seus filhos, por isso, de modo nenhum, baby, eu não esperaria que você continuasse próxima de alguém que não merece esse privilégio.” Os seus olhos se arregalam e as suas costas se endireitam. Posso não me recordar dela quando era mais jovem, mas a sua mãe já vivia em Pine Oak muito antes de eu nascer, então, não havia uma chance de Caroline não ter ouvido pelo menos alguns rumores sobre a minha mãe. Não há segredos nesta cidade. Isso não significa que eu deveria ter dito isso, assim como disse, mas parei de dar a minha mãe o poder de me chatear há muito tempo atrás, de modo que o hábito é impossível quebrar agora. “Sinto muito. Sobre a sua mãe,” diz ela em um murmúrio manso, relaxando as costas e olhando para as suas mãos enquanto as coloca em cima da ilha. “Lembro-me de Quinn sentir muito a falta da mãe de vocês quando estávamos crescendo.” Eu aceno, mesmo que ela não possa vê-lo. “Ela está bem agora, está em paz no que diz respeito à nossa mãe, Caroline. Você vai chegar lá também quando estiver pronta.”


“Você também está? Está em paz, quero dizer.” Que pergunta pesada essa é. “Aceitei o seu lugar na minha vida há muito tempo, mas eu também era mais velho do que os meus irmãos quando ela saiu, então, não senti a tristeza que Quinn sentiu ou a esperança de que ela pudesse de alguma forma tornar-se a mãe que ela deveria ter sido, como Maverick fez. Segurei a minha raiva perto do peito, mas eu parei de permitir que ela pudesse puxar essas cordas há alguns anos atrás. Ela não teve qualquer papel no homem que sou agora, e posso seguir em frente com a minha vida sabendo que eu nunca vou abandonar as pessoas que amo como ela fez.” “Você... vocês estão... ela está em sua vida?” Balanço a cabeça. “Maverick é o único que mantém uma pequena conexão com ela, mas isso é uma história para outro dia.” “Você não a perdoou,” ela reflete, finalmente, dando-me aquele olhar de novo. “Não, mas a diferença é que eu me esqueci dela.” Ela move a cabeça no menor dos acenos, me chocando quando eu esperava que ela discutisse a importância do perdão como os meus irmãos fazem. Tenho a sensação que o que quer que seja que a sua mãe fez para ela, não sente a necessidade de a perdoar também. “Ela não merece o meu perdão, Caroline, mas não gasto todos os domingos com uma bunda dolorida por causa dos bancos duros na igreja sem aprender porque é que o perdão é algo que devemos oferecer. Só não é algo que posso dar a ela, então, ao invés disso dei-lhe o meu desprezo. Posso seguir em frente com minha vida sem deixar que o que ela fez continue a me foder. Nós não escolhemos os nossos pais, mas somos nós que decidimos o que fazer com a vida que eles nos deram.” “Eu gostaria de poder empurrar tudo de lado tão facilmente e que ela não me atingisse mais.” “O que ela fez com você no chá de bebê?”


Ela olha através da cozinha em direção à janela enorme atrás da mesa com vista para o pasto dos fundos, onde alguns dos meus cavalos estão desfrutando a liberdade dentro do cercado da propriedade, no meio do nada além da terra verde de Deus e do céu azul. Não há nada mais bonito do que a terra de que eu sempre tive orgulho de chamar de minha. Bem . . . quase nada. “Ela disse o meu nome. É isso aí. Ela chamou o meu nome e eu nem sequer precisei vê-la, apenas o som da sua voz trouxe de volta todas as coisas que eu nunca desejo lembrar novamente. Todas as memórias que trabalhei tão duro para esquecer.” “Quer falar sobre isso?,” Pergunto, sabendo quando é sábio não a pressionar por mais até que ela esteja pronta para me dizer, mas querendo que ela saiba que vou ouvi-la quando estiver pronta. “Talvez em nosso segundo encontro,” ela murmura, mais para si mesma do que para mim. O meu sorriso cresce quando, depois de perceber o que ela disse, a sua boca se fecha, as bochechas viram rosa e os seus olhos se arregalam. Maldição, ela é um inferno de uma lufada de ar fresco. Não há uma parte dela que não é transparente, e depois de lidar com o tipo de mulheres que usam máscaras para você, acho que é incrivelmente sedutor saber o que vou ter dela. “Porra, você é fofa,” eu brinco sinceramente, esperando a distrair. “Então, será no nosso segundo encontro, Caroline Michaels.” O meu sorriso cresce e eu balanço a cabeça com uma risada. Não me lembro a última vez que me senti assim leve, especialmente considerando que isso nunca acontece quando a minha mãe está na linha da frente dos meus pensamentos. “Como você está solteiro?,” Ela solta rápido, sem parecer nem um pouco tímida, agora que a língua está se soltando. Ou talvez ela está ficando mais confortável comigo, se Deus quiser, e já não se sente insegura sobre eu querer ela aqui. “Honestamente?” Ela balança a cabeça. “Passei algum tempo fazendo asneiras por causa da minha mãe, mas depois que ultrapassei


isso, eu tive uma situação muito ruim e não encontrei uma mulher para a qual valesse a pena ficar vulnerável novamente.” “Isso soa como uma história bizarra.” “Você quer saber o meu feio agora? Ou devo falar-lhe sobre isso no terceiro encontro?” Ela ri baixinho da minha provocação, mas ainda soa carregada, batendo em meus ouvidos e provocando uma onda de prazer que explode através do meu corpo, ao saber que fiz isso acontecer. É difícil acreditar que ela tem tal poder sobre mim, mas não há como negar a química poderosa entre nós. Quem sabe se são os nossos corpos se lembrando um do outro ou é algo mais profundo, mas com maldita certeza vamos descobrir. “Quem diz que vai mesmo haver um terceiro encontro?,” Ela diz esperta com um minúsculo sorriso. “Disse que eu ainda era solteiro, porque não encontrei ninguém antes... não que não encontrei alguém deste então.” Ela engasga e sinto as minhas bochechas apertarem enquanto o meu sorriso cresce. Ela se endireita em seu assento antes de falar. “Acho que vou ouvir essa história agora, se você não se importa, e então talvez possamos descobrir se o segundo e terceiro encontros vão acontecer.” “É justo, baby.” Vou até a geladeira e pego uma cerveja, olho por cima do meu ombro e mostro a garrafa perguntando silenciosamente se ela gostaria de uma também. O seu cabelo castanho escuro se move ao redor do rosto como uma cortina elegante quando ela dá um pequeno aceno com a cabeça. Vou até à geladeira para pegar outra antes de voltar para o meu lugar. Eu mantenho os meus olhos nos dela enquanto retiro a tampa, colocando a garrafa aberta entre nós para ela tomar. Quando ela a pega, eu mantenho a minha mão em seu caminho o tempo suficiente para a dela roçar a minha, querendo saber se iria sentir novamente a queimadura de faíscas que senti no celeiro de Mav e Leigh.


Ela lambe os lábios, ao mesmo tempo que a sensação acende um fogo em meus dedos, e sei que não sou o único que sente isso. Ela toma um pequeno gole antes de colocar a garrafa suavemente na frente dela e cruzando as mãos, espera que eu fale. Provavelmente não é sábio dizer à mulher que quero conhecer melhor sobre os meus relacionamentos passados. Especialmente quando o relacionamento sobre o qual ela está perguntando é a razão porque jurei que nunca mais chegaria perto de uma mulher novamente. Eu provavelmente continuaria a viver como vivi até ao dia em que morresse, se não tivesse esbarrado com Caroline hoje. “Cinco, inferno, talvez mais perto de seis anos atrás, eu estava namorando alguém sério o suficiente para que nós tivéssemos a discussão que a maioria dos casais têm em algum ponto sobre o seu futuro. Ela queria o meu anel em seu dedo e não tinha quaisquer problemas em dizer. Você pode imaginar que não foi agradável quando me ouviu dizer como me sentia sobre o casamento. Expliquei que eu não queria as mesmas coisas que ela queria e provavelmente nunca iria querer.” Eu tomo outro grande gole de cerveja, e ela continua olhando para mim com interesse. “O meu futuro estava aqui no rancho. Eu tinha responsabilidades maiores do que ela entendia e planos para fazer desse lugar algo diferente do que o meu pai tinha feito. O meu velho ainda estava vivo então, não tinha assumido o controle total ainda. Ele não era o homem duro que ele tinha sido toda a minha vida naquele momento, eu via como a sua saúde estava piorando, mas ele não queria desistir de seu controle sobre o rancho. Ele não concordava com a minha visão para as coisas e eu sabia que não devia discutir com Buford Davis. Mas sabia que um dia estaria no comando e, até então, estava concentrando-me em ter certeza de que esse lugar seria o melhor que pudesse ser. Além de trabalhar de sol a sol, estava também fazendo os livros da loja de peças de automóveis. O meu prato estava cheio e os meus planos não incluíam acrescentar uma esposa enquanto tinha uma margem tão curta, e, para ser honesto, ia ser necessário alguém muito diferente do que ela era para mudar os meus pontos de vista


sobre o casamento. Deixei claro que não ia dar a ela um anel em breve ou algum dia.” “Mas você ficou com ela, mesmo quando não podia ver um futuro para vocês?” Eu concordo. “Eu fiquei. Não estou exatamente orgulhoso desse fato, mas apesar de como me sentia sobre casar com ela, ainda era imaturo o suficiente para desfrutar do que ela me dava. Não muito tempo depois dessa conversa, ela a trouxe novamente, só que desta vez ela mencionou bebês. Acho que ela sabia que estava tentando algo que nunca iria dar a ela.” “Casamento ou bebês?” Caroline pergunta, inclinando a cabeça ligeiramente. “Ambos, acho. Eu não era ignorante para o fato de que não queria ambos em minha vida naquele momento. Nunca tinha tido quaisquer bons exemplos de relacionamentos para ver o casamento como algo que valesse a pena. No segundo em que descobri o quanto ela queria bebês, eu sabia que estávamos caminhando em duas estradas separadas que nunca se encontrariam.” “Porque você não gosta de crianças?” Ela pergunta com uma careta. Essa é a mais não-convencional conversa de primeiro encontro, tenho certeza disso, mas nada sobre como conheci essa mulher tem sido comum, então não deveria estar surpreendido. E, se for honesto comigo mesmo, ela deve saber sobre a minha história com Jess antes que alguém na cidade lhe conte, especialmente se vamos continuar a explorar essa coisa entre nós. Vendo que pretendo continuar, quero que ela ouça isso de mim. Não há dúvida, que com quem é a sua mãe, ela vai descobrir mais cedo ou mais tarde, e quero que ela saiba o meu lado da história antes que os rumores cheios de besteira a alcancem. “Para encurtar a história, eu encontrei-a sentada no chão do meu quarto, um dia, não muito tempo depois, com uma pilha de preservativos em seu colo e minha gaveta de cabeceira aberta. Quem sabe há quanto tempo ela estaria fazendo buracos nesses


preservativos, algo que eu provavelmente nunca teria sabido se não tivesse voltado para casa para trocar a calça que eu tinha rasgado em algum arame farpado. A senhora Sorte me fez um favor. Nós discutimos. Ela tentou mentir sobre o que estava fazendo até que ela mudou de tática e quebrou. Tentou se explicar sobre as suas ações, mas como diabos você pode justificar esse tipo de merda? Ela continuou e continuou com essa besteira até que ela finalmente caiu em si e ficou zangada. Um segundo ela estava chorando em cima de mim, no outro ela esbravejava e delirava sobre como ela havia se livrado de sua pílula na privada durante meses, mas quando isso não funcionou, porque eu não iria nunca transar com ela sem camisinha, ela começou a furar a merda do preservativo. Eu não acho que ela nunca se importou o suficiente comigo para respeitar o que eu tinha dito a ela que queria, ou talvez ela não desse a mínima para mim em tudo e só queria o que um Davis daria a ela. Ela desejava o meu nome e o dinheiro que vinha com ele mais do que queria o meu bebê, mas percebeu que tendo um, isso era o seu bilhete para tentar ter ambas as coisas ao mesmo tempo.” “Uau,” Caroline respira no segundo em que paro de falar. “Isso é uma coisa louca, mas eu sinto muito o que aconteceu com você. Ninguém deve forçá-lo a fazer algo que você não quer fazer.” E ela continua a me chocar. Eu esperava que ela continuasse a me pressionar porque era tão fortemente contra o casamento e os filhos, que foi o que todo mundo fez quando descobriram por que Jess e eu nos separamos, mas ela ouviu a minha história e aceitou as minhas palavras só me dando apoio e compreensão. Se essa não é apenas mais uma prova de que ela é alguém que vale a pena... mais, eu não sei o que é. Se vier a ser algo mais do que duas pessoas que exploram um ao outro, vou ter que dar-lhe isso, mas me sinto muito bem por ela aceitar e apoiar os meus sentimentos sem serem necessárias mais explicações. “Todos nós temos algo feio no nosso passado, docinho. Você apenas tem que perceber que era realmente a vida ensinando-lhe uma lição. Quando você encontrar algo que finalmente revele que valeu a


pena sobreviver a toda essa feiura, não vai parecer tão ruim quando ver que tipo de recompensa terá no final.” “Você não me conhece,” ela engasga com os olhos arregalados, lendo corretamente nas entrelinhas. Eu passaria por essa besteira novamente apenas para ter mais um gosto dela. Tenho a sensação de que depois que ela permitir que aquelas paredes saiam e realmente me deixe vê-la, não vou me sentir diferente. “E você não me conhece. O que eu sei, porém, é como me sinto quando estou perto de você. Sei como você fica quando está se desfazendo. Como você se enrola ao meu lado quando está exausta, o seu corpo confiando em mim sem pensar. Sei que você odeia ter os seus pés debaixo das cobertas enquanto está dormindo. E que eu nunca senti como se não soubesse se estou indo ou vindo, e ao mesmo tempo, não estou chateado por não conseguir controlar o caos disso.” Eu ando ao redor da ilha e escovo os meus dedos pelo seu pescoço até que agarro a sua cabeça delicadamente e inclino o seu rosto de modo que olhe para mim. “Uma noite sendo mau com você, Caroline, e senti mais com você na escuridão do que eu já senti com qualquer outra pessoa na luz. Podemos não saber cada pequena coisa que faz o outro vibrar, mas você não pode negar a nossa química que por si só é suficiente para que explorar o resto valha a pena.” “Só porque somos compatíveis na cama não significa que vai ser o mesmo fora dela.” O seu argumento é fraco, uma vez que ela está olhando para mim com os olhos encapuzados e as bochechas coradas que sei que não tem nada a ver com ela estar constrangida ou tímida. Ela sente o mesmo, o puxão no meio do peito que é impossível ignorar mais. “Que tal descobrirmos o resto juntos?” “E é suposto eu apenas... o quê? Confiar em um homem que eu não conheço cegamente?” “Você me conhece, Linney. Seu corpo já confia em mim,” eu murmuro enquanto ela afasta a cabeça do meu controle, quando percebe que está se inclinando para mim. “Você sente essa confiança.


Você conhece minha família e você sabe mais sobre o meu passado do que eles.” Ela bufa, um som bonito como o inferno. “Se nós estamos sendo honestos, então sim, acho que te conheço. Sei como você é entre as minhas pernas e na minha boca. Além do que você me disse esta noite, não sei muito mais sobre você a não ser como é maravilhoso quando me fode.” Engasgo com o gole que eu tinha acabado de tomar. Eu não sei o que era mais o chocante, o que ela disse, ou que ela usou a palavra foder. Eu sabia que a princesa mal-humorada existia dentro dela. “Bem, você não é um pequeno whisky em uma xícara de chá, baby? O mais delicado que você já manteve na sua mão, mas por dentro, há um incêndio que apenas espera queimar diretamente através de você. Diga-me, Linney, me diga o quão incrível foi quando fodi você?” “Eu não sei de onde isso veio,” ela chia, com uma mistura de mortificação e descrença naqueles grandes olhos redondos. Quando o silêncio se instala em torno de nós, ela faz outro chiado através de seus lábios entreabertos antes de olhar para longe de mim. Com um sorriso, eu a toco suavemente e tiro as suas mãos do seu colo e guio-a de modo a ficar na minha frente. Ela continua a não olhar para mim, finalmente, olhando para cima sem eu lhe dar nenhum incentivo além dos círculos suaves que os meus polegares fazem na parte de cima de cada mão, ela me olha direto nos olhos. “Eu gosto como o inferno de ver a sua pele virar rosa porque você disse algo bonito, Linney, por deixar de remar contra a maré só porque você acha que eu não vou gostar quando você fala o que pensa e é insolente comigo.” Eu me curvo, os seus olhos se arregalam enquanto eu me movo. “Só para que não haja engano, acho que é sexy pra caralho quando você fala livremente.” Ela morde o lábio enquanto me contempla. “Não estou acostumada a ser capaz de dizer o que está em minha mente, Clayton,” ela sussurra, o jeito que ela diz meu nome completo me bate direto no


estomago antes de o fazer rolar e palpitar. Jesus. “Eu nunca fui um homem que permitisse isso.” Uma vez que deixa de parecer que o chão debaixo de mim está tremendo e eu pondero as suas palavras o suficiente para ler nas entrelinhas, as peças começam a se juntar. E quando eu começo a organizar as coisas que sei, não gosto do que vejo. Uma pequena carranca de aceitação aparece em sua boca e ela balança a cabeça, vendo a compreensão que começa a florescer em mim. “Eu não quero falar sobre o que tenho certeza que você está pensando agora, mas posso admitir que você não é o único que sente a atração, e se você realmente quer que continuemos a nos conhecer, eu prometo que vou dizer-lhe tudo sobre o que você está pensando em outro dia. Pode não ser no segundo encontro, no quinto, ou mesmo no décimo, mas se as coisas ficarem mais sérias entre nós, eu prometo que vou contar-lhe sobre toda a minha parte feia.” Enfiando um pedaço de seu cabelo escuro atrás da orelha, eu aceno. “Você continua me dando o fogo que arde dentro daquela xícara de chá, e ficarem bem em esperar que você esteja pronta para me dar mais, baby.” Ela lentamente se inclina para a minha mão, ainda pairando ao lado do seu rosto, e desta vez o movimento não é algo feito inconscientemente. “Eu não entendo a conexão que tenho com você de todo, mas eu gosto de como você me faz sentir.” “E como a faço sentir?” Ela encolhe os ombros e dá um pequeno sorriso, doce-como-foda que me faz lutar contra o desejo de envolvê-la em meus braços e nunca mais deixá-la ir. Que diabos essa mulher está fazendo comigo? Eu posso não ter as respostas para explicar isso, mas quando ela abre a boca para me responder, eu me comprometo em não deixar que o meu passado seja uma razão para escurecer mais meu futuro. “Segura. Você me faz sentir segura, Clayton Davis.”


10 CAROLINE “All on Me” by Devin Dawson

“Quais são as últimas noticias do seguro, Caro?” Lucy pergunta com a boca cheia de batatas fritas. “Sim, Carrie, eles parecem que estão levando o seu tempo,” Luke se junta, se esticando do outro lado da mesa para pegar um dos meus dois pickles enquanto fala. Eu dou um tapa na mão dele quando ele volta para pegar o outro. “Caroline,” eu repreendo, dizendo o meu nome lentamente ao olhar para os dois. “Nós somos melhores amigos desde que eu compartilhei um dormitório com você e Lucy, mas ainda agora, anos mais tarde, vocês dois se recusam a parar de me chamar de apelidos infantis. Caroline. C-A-R-O-L-I-N-E. Um deles é maduro, elegante mesmo, enquanto esses apelidos me fazem parecer como um prato espanhol mal pronunciado ou uma criança de cinco anos de idade.” Luke dá de ombros, levantando a mão para acenar com o picles que eu não tinha visto que ele tinha conseguido pegar com sucesso enquanto eu estava esbravejando. Rolo os olhos e tento alcançá-lo, mas ele apenas ri e puxa a sua mão para mais longe. “Isso explica porque você não tem um problema em me chamar com um apelido que uma criança de cinco anos de idade teria, vendo como você sempre age como um deles, Luke.”


Lucy ri, e eu estreito os olhos para ela. “Você…” A mão dela dispara, interrompendo-me antes que eu possa ir para ela também. “Acalme-se, Caroline. Você precisa sair dessa nuvem de tempestade que está presa.” Eu resmungo sob a minha respiração, mas não discuto com o que ela disse. Não porque não quero, estranhamente, eu quero, mas porque ela não está errada. Não só estou completamente frustrada com a falta de progresso com a minha indenização de seguro, como estou sob um tipo totalmente diferente de frustração por causa de um certo cowboy alto, bonito e moreno que é meu. E isso é só o que ele é… meu. Na semana desde o nosso estranho encontro no chá de bebê de Quinn e Leighton, ele tornou impossível duvidar disso. Dou outra mordida no meu hambúrguer e penso em Clayton. Nós não temos sido capazes de encontrar tempo para realmente ir em um encontro, mas isso não o impediu de ligar-me sempre que tinha uma chance, me enviando mensagens quando não liga, me lembrando que continua pensando em mim. Toda vez que o seu nome aparece no meu telefone, recebo uma onda de felicidade. Estou rapidamente me tornando obcecada com essas chamadas, mas sinto falta da adrenalina de estar perto dele. Sou uma mistura gigante de felicidade deprimida porque eu sinto falta do homem que está rapidamente se entrelaçando em minha vida, mas está muito ocupado para fazer outra coisa a não ser falar através de um telefone. “Ela não tem nada a dizer sobre isso, Lucy, porque sabe que ela tem sido uma merdinha recentemente.” Ele dá uma mordida em seu hambúrguer antes de me lembrar. “Achei que ela estava irritada agora apenas porque descobriu quanto trabalho terá com toda a minha contabilidade, mas não, ela estará passando através dessa bagunça como se eu não tivesse dois anos de merda empilhada no meu escritório, então, não tenho respostas para você a menos que esteja nos seus dias.” “Estou bem aqui, você sabe, pode parar de falar sobre mim como se eu não estivesse aqui,” eu digo a ele com uma careta.


Lucy bate-lhe na cabeça. “Quantas vezes tenho que lhe dizer, Luke. As mulheres não menstruam todas ao mesmo tempo, só porque você sabe quando estou com a minha menstruação porque eu vivo na mesma casa que você isso não significa que o ciclo de Caroline é igual.” Ele para de comer e parece pensar profundamente, como se o mistério do útero de uma mulher é um grande segredo que ele está tentando descobrir. O seu mau humor melhora um pouco, quando ele começa a olhar alternadamente para Lucy e para mim antes de fazer o mesmo olhando na direção de nossas barrigas. “Portanto, não é o seu dia de menina, então?” Ele finalmente pergunta, parecendo adoravelmente confuso agora. Olho à volta das mesas mais próximas à nossa rapidamente, certificando-me que ninguém o ouviu. “Você cala a boca, Luke? Eu não preciso que todos em Wire Creek fiquem sabendo sobre a minha época do mês. Para sua informação, estou de mau humor porque eu tive algumas más notícias sobre a reconstrução e estou tendo dificuldades em sair do humor em que o atraso me colocou.” Não é mentira. Contudo, não é toda a verdade. “Você está tão em seu tempo de menina,” ele brinca. “Vou matar você lentamente se não parar de falar sobre eu estar no meu período!” Eu sibilo em um sussurro áspero. O seu rosto se divide em um sorriso maroto ao mesmo tempo que alguém limpa a garganta atrás de mim. Olho para Lucy com horror, esperando que ela vá me ajudar a desaparecer no ar, mas ela não está prestando atenção em mim. Assim como o seu irmão, agora ela está olhando para trás de mim. Exceto, que se Luke parece mais curioso do que qualquer outra coisa, Lucy parece que está usando o filtro do Snapchat que tem a boca enorme sorrindo tão largo e estranho que você poderia jurar que ela está sentindo dor por causa disso. “Linney.” Curvo os lábios e fecho os olhos. Eu nunca na minha vida gostei do meu nome abreviado. No entanto, o carinho que eu ouço no apelido


que Clayton me deu não faz nada a não ser, me encher de felicidade. É algo que ninguém, a não ser ele me chamou, a versão curta do meu nome do meio, e talvez porque é só ele que me chama assim, eu adoro isso. Mas, mesmo com a excitação de ouvi-lo falar comigo, o seu timing é uma porcaria. Isso não pode estar acontecendo. A voz de Clayton soa atrás de mim novamente, repetindo o apelido que ele não parou de me chamar desde o último fim de semana. Mesmo com a onda de prazer que recebo de um apelido quando está vindo de seus lábios, humilhação ainda me engasga nesse momento embaraçoso. “Ei!” Luke exclama, ignorando o fato de que estou morrendo de vergonha bem na frente dele, fazendo-me abrir os olhos para vê-lo apontando para mim. Vejo Clayton mover-se para ficar ao meu lado na cabine pelo canto do olho, efetivamente bloqueando qualquer chance que eu tinha de fugir. “Porque é que ele pode chamá-la de algo diferente de Caroline e nós não podemos? Acabou de conhecê-lo e você me conhece e a Lucy por quase uma maldita década e não nos deixa.” Não o corrijo. Não importa se eu tentasse, porque Luke não iria entender algo que eu mal posso compreender igualmente. Eu nem sequer disse a Lucy sobre a breve queda estúpida que eu tinha sobre Clayton na escola, antes de eu conhecer o meu último namorado de anos atrás. Ter algo especial com Clayton Davis está além das palavras. Nunca, nem uma vez, alguém encurtou o meu nome e não pareceu como unhas arranhando em um quadro, mas o homem que foi a minha primeira paixão, há muitos anos, acende algo dentro de mim quando o ouço ressoar esse apelido, e eu não estou com nenhuma pressa para deixar de ter esse sentimento. Maldição, se vou explicar isso para Luke e Lucy, no entanto. O segredo é meu e de Clayton, de mais ninguém. Lucy acotovela o seu irmão e eu decido que agora é um bom momento para escapar, mas desde que não posso sair com o cowboy enorme bloqueando o meu caminho, eu faço a segunda melhor coisa. Fecho os olhos e vou com a velha teoria de que se eu não posso vê-los, eles não podem me ver também. “O que ela está fazendo?” Pergunta Luke.


Ouço a risada de Lucy, mas mantenho os olhos fechados. Isto é, até que o meu corpo é movido pelo peso sólido de outra pessoa empurrando o seu corpo para a cabine ao meu lado. Eu me assusto, sugando uma respiração chocada que não faz nada a não ser encher os meus pulmões com um perfume que é todo o homem ao ar livre, ar fresco, e apenas uma pitada de sabão. Antes dele se empurrar totalmente na cabine, abro os olhos e tudo o que eu vejo é o rosto sorridente de Clayton, um dos lados da boca se elevando e os seus olhos se divertindo. “Agora, o que ela está fazendo?” Luke pergunta sussurrando a sua irmã. “Acho que ela está figurativamente cagando em suas calças, irmão mais velho,” Lucy brinca, nem mesmo tentando manter a voz baixa. “Melhor do que literalmente fazer isso, mas se essa é a cara que ela faz quando está cuidando desse negócio, acho que ela precisa fazer um exame completo no médico. Alguma coisa não está funcionando direito.” Balanço a cabeça e olho pasmada para eles. “Vocês dois calam a boca.” Eu digo venenosamente. Luke ergue as mãos em sinal de rendição. “O quê? Tudo isso poderia ter sido evitado se você tivesse ignorado toda essa coisa do apelido antes. Nós nem sequer estaríamos falando sobre a sua merda agora. Foi você quem foi por esse caminho, pequena, não fique zangada porque estou dizendo a verdade.” “Isso não começou por minha causa. Tudo começou por causa do seu prazer doentio de me envergonhar porque, por qualquer motivo, você acha que o fato de eu ser tímida parece ser uma espécie de espetáculo esquisito que serve aos seus fins de entretenimento, Luke Hazel.” “Eu não acho isso,” ele se defende instantaneamente.


“Sim, Luke, você realmente faz isso,” Lucy confirma com um aceno. “Ei!” Ela encolhe os ombros. “Não maliciosamente, sei que você está apenas tentando levá-la a sair de sua concha. Caroline também sabe disso, mas você vai longe demais, às vezes.” “Sinto muito, Caroline,” murmura Luke e posso ver em seu rosto que ele realmente não se sente mal. “Está tudo bem, Luke.” Eu levanto a mão com a intenção de pegar a sua do outro lado da mesa, mas sou impedida de fazer por longos dedos bronzeados que me agarram com cuidado. Depois, de boca aberta, eu vejo a minha mão ser baixada para o colo de Clayton enquanto ele a segura suavemente com a sua. Eu pisco para minha mão cativa, flexiono os meus dedos, e gostaria de saber como eu realmente me esqueci que ele tinha se sentado. A minha pele formiga onde o toco e sinto os meus dedos se apertarem mais, amando o contraste da sua mão bronzeada contra a minha pálida. “Linney,” ele pronuncia com a sua voz deliciosamente profunda, desviando o meu olhar de nossas mãos unidas para os seus brilhantes olhos verdes. “Pensei que você ia jantar no rancho comigo esta noite?” “O que está fazendo em Wire Creek?” “Tive que pegar umas coisas da loja de rações que estavam esgotadas na nossa em Pine Oak. Vi você pela janela,” ele responde, apontando para fora da janela para a loja de rações do outro lado da rua. “Oh,” eu mal respiro. “Então, vamos jantar no rancho hoje à noite?” “Vamos.” Confirmo com uma careta. Ele me estuda e eu tenho um momento para apreciar o quão bonito ele parece com seu cabelo espesso e escuro como a noite espetado em um milhão de direções. Eu olho em volta, meio esperando


o seu sempre presente chapéu de vaqueiro saltar e me morder. “Onde está seu chapéu?” “Granger, um dos nossos cavalos mais recentes, ficou assustado hoje,” ele responde com um encolher de ombros, como se o fato de que um animal enorme ficar assustado não fosse algo que requer mais explicações. Mas como eu não sei nada sobre cavalos, a minha imaginação está correndo selvagem, algo que Clayton não perde. Ele dá um aperto em minha mão e inclina-se um pouco mais perto. “Docinho, você está preocupada comigo?” Eu empurro-o com o meu ombro levemente. “Você também estaria preocupado se você estivesse imaginando alguma besta enorme tentando o pisotear até à morte antes de comer o que sobrou de você, Clayton Davis.” Ele joga a cabeça para trás e ri, profundo e alto, direto do estômago. A sua risada explode em meus ouvidos, o som rico me faz sorrir. Eu não me importo mesmo que todo o mundo está olhando em nossa direção, não quando eu começo a ver este homem sempre controlado ser tão despreocupado. Ele é uma daquelas pessoas que ri com todo o seu corpo, também. Os seus ombros saltam, os músculos do seu pescoço flexionam, e todo o seu corpo se move. Eu bebo a visão dele até que ele finalmente para, desembaraçando os nossos dedos para limpar os olhos. Eu tenho alguns segundos de decepção por ele me largar, antes dele levantar o braço e o colocar sobre o meu corpo apertando ao meu redor. Os seus dedos agarram o meu ombro, e um momento depois ele me puxa contra si. E de bom grado movo os meus quadris para ficar tão perto quanto posso, sem parecer ansiosa. “Você é o inferno de um sopro de ar fresco, baby.” Os seus lábios pressionam levemente contra a minha testa e o braço em volta de mim flexiona. “Deixei o meu chapéu, porque estava desmontando do cavalo, ao mesmo tempo que ele estava tentando dar dois passos, e o meu chapéu caiu em uma pilha gigante de estrume. Não senti vontade de ir até a casa para pegar outro quando eu tinha outros lugares em que precisava de estar de modo que pudesse dar o meu dia por terminado.”


“Oh.” Bem, agora eu me sinto um pouco ridícula. “Você precisa ir, então?” As suas sobrancelhas se juntam quando ele franze a testa em confusão. “Ir aonde?” “Você disse que tinha outros lugares em que você precisava estar.” Os seus olhos dançam, eu juro que parece que os seus olhos verdes escuros vieram à vida e estão fazendo remoinhos com manchas mais claras de ouro que eu nunca tinha notado antes. Se ele continuar olhando para mim assim, vou ter muita dificuldade para desistir desse homem. “Não, baby, eu já estou lá.” “Vocês estão juntos agora?” Luke aponta, quebrando o domínio que as palavras de Clayton têm sobre mim. “Sim,” o meu cowboy moreno diz para ele, sem deixar de olhar para mim. “Estamos nos conhecendo,” corrijo, olho para Lucy e vejo a expressão em seu rosto mudar ligeiramente. Ela parece estar prestes a explodir de emoção. Quando eu olho para Luke, o seu rosto está em branco, enquanto ele avalia Clayton. “O quê, Luke?” Eu sondo, não tendo a certeza se vou gostar do que está em sua mente. É por isso que não tinha contado a ele sobre… tudo o que há entre Clayton e eu. Eu não tenho certeza de como chamar o que temos, para ser honesta, e uma vez que Luke está na minha vida há um longo tempo eu sabia que ele gostaria de saber mais do que eu poderia articular. Ele me viu no meu pior, viu o quão duro eu trabalhei para seguir em frente. Ele e Lucy são as únicas duas pessoas no mundo inteiro que entendem como é um grande negócio eu estar dando esse passo com Clayton. Mas eles também são as duas pessoas cujas opiniões importam para mim, e não tenho certeza se eu poderia lidar com isso se eles não aprovassem. Que é provavelmente por isso, que desde a semana que jantei em sua casa, eu não disse a qualquer um


deles que concordei em explorar o que há entre nós dois. Não consigo nem explicar para mim mesma os sentimentos que tenho por esse homem, e muito menos verbalizá-los a ninguém. Contorço sob o exame minucioso de Luke enquanto o seu olhar salta entre nós, o silêncio é pesado, exceto o som do meu batimento cardíaco em meus ouvidos. E se ele vê algo em Clayton que eu não vejo ou que não posso, algo que poderia significar que o meu juízo ainda está deformado e preciso de desistir de Clayton. Poderia desistir de um homem que rapidamente está ficando sob a minha pele? Eu realmente poderia simplesmente me afastar se um ou ambos dos meus amigos mais próximos não gostassem dele? Não, não acho que não poderia. Na realidade… eu sei que não poderia. Depois do que parecem horas, Luke dá de ombros, sorri, e depois volta a comer o que só pode ser um hambúrguer frio agora. “O que era essa coisa que você fez com o seu rosto?” Eu estalo, os meus hormônios do período impulsionados e a minha falta de paciência colidindo em uma explosão de insolência. “De que você está falando?” Eu olho para Lucy. “Por que ele faz sempre isso? Faz você pensar o pior, mas não fala uma palavra antes de colocar um estúpido sorriso de eu sei tudo em sua cara. Então, ainda sem dizer coisa alguma, continua como se nada tivesse acontecido e você começa a questionar a sua sanidade?” Ela dá de ombros, indicando que ela não tem noção, e os seus lábios se curvam. “É a coisa mais irritante da história… de sempre, Luke. Eu sei que você quer dizer alguma coisa, então por que não para de agir como se eu não pudesse lidar com isso e apenas cuspa o que tem a dizer, valentão!”


O peito de Clayton move-se com a sua risada silenciosa que eu ignoro para encarar o homem à minha frente. Lucy engasga com uma gargalhada alta antes de cobrir a boca com a mão. Luke, porém, encara a minha carranca muito irritado. “Você tem certeza que quer ouvir, Carrie?” “Caroline, seu grande idiota.” Ele revira os olhos e aponta para Clayton. “Você o deixou chamála de Linney.” Ele se inclina para trás e cruza os braços, como se essa afirmação tivesse todas as respostas. Dou de ombros, fazendo com que o braço em volta dos meus ombros aperte um pouco menos. “E então?” Eu observo as emoções de Luke mudarem como se alguém tivesse ligado um interruptor dentro dele. Um segundo ele está sério como um ataque cardíaco, e no próximo ele está mostrando um sorriso cheio de dentes, os seus olhos enrugando nos cantos. A mudança é tão rápida, que se não estivesse o observando de perto, não notaria. “Acho que isso diz tudo para mim, mas desde que o seu tempo de menina sempre faz você ter a necessidade de brigar comigo, vou esclarecer de modo que você possa parar de procurar razões para saltar na minha garganta. Você, doce CAROLINE, odeia quando alguém chama a você com alguma variação abreviada de seu nome. Eu sei que é porque a sua mãe sempre tinha algum nome diferente para você enquanto crescia e isso a faz lembrar de sua merda. Quando os outros o fazem, o seu nariz sempre enruga, os seus olhos ficam estreitos, quase fechados, porra, e as suas narinas começam a saltar como se fossem voar e deixar seu rosto. Você nunca, em todos os anos em que te conheço, foi capaz de ouvir alguém encurtar o seu nome sem ficar louca com isso. É por isso que continuamos sempre a fazer isso, não apenas porque queremos apagar as coisas negativas que a sua mãe fez, mas porque é engraçado como o inferno assistir a pequena, doce e tímida Caroline Michaels ficar chateada. Mas quando Davis faz isso, parece que uma debandada de gatinhos correu até seus pés prometendo-lhe uma vida de abraços macios.”


“Seu nome é Clayton. Não Davis.” Estupidamente digo, claramente ainda à procura de uma briga. “O seu nome é ainda Davis, também.” “Não pense que esqueci que você me fez pensar que esse era o seu primeiro nome, Luke.” Ele ri. “Mude de assunto, tudo bem. Significa que você sabe que estou certo. E Caroline, não é culpa minha que você o esteve chamando pelo seu sobrenome porque não se preocupou em se apresentar adequadamente na noite em que o conheceu.” O meu rosto aquece, e sei que ele vai ganhar se eu continuar a tentar argumentar com ele. Qual é o ponto? Ele não está errado. Nem um pouco. E todas as quatro pessoas sentadas nessa cabine sabem. Viro a cabeça e olho para o homem me abraçando apertado, o seu rosto tão perto do meu que sua respiração suave dança em meu rosto. O meu olhar vai para a sua boca quando ele sorri e, tendo decidido que é hora de eu ser corajosa o suficiente, pelo menos, para confirmar o que Luke disse, eu abro a minha boca. “Eu gosto quando você me chama Linney, Clayton. Luke, tão frustrante como ele é, não está errado, e você deve saber que significa algo para mim e que eu gostaria que você continuasse.” O lado esquerdo de sua boca se contrai duas vezes antes do seu sorriso cheio aparecer. “Tudo bem. E só para que saiba, gosto pra caralho como você me chama de Clayton. Ninguém me chama pelo meu nome completo, mas mesmo que o fizessem, eu não gostaria nem metade do que gosto quando você me chama com aquele sussurro doce. Isso é tudo seu, Linney.” Ele está na metade do seu mini-discurso quando o meu foco se move de seus lábios cheios para aqueles olhos verdes que nem mesmo uma freira poderia não notar. Eu culpo aqueles estúpidos belos olhos, pelo que eu faço em seguida, porque é tão fora do personagem para mim, é a única maneira que eu posso explicar isso. As minhas costas se endireitam, a minha cabeça se move, e pressiono os meus lábios contra os dele em um beijo suave, rápido, mas não menos


surpreendente. Ele suga uma respiração afiada quando a minha boca se conecta à sua, a sua mão apoiada em meu ombro se flexiona, e quando eu me afasto, o olhar suave de felicidade nessas profundezas verdes me mostram que eu posso confiar no cara que lascou um grande pedaço da armadura que guarda o meu coração. “Agora que tudo está esclarecido, quer me dizer por que você está comendo aqui quando fizemos planos na noite passada?” Ele pergunta suavemente, com voz baixa e a sua testa descansando contra a minha mais de um segundo antes de se afastar, mantendo o rosto fechado. “Porque eu estava com fome?” “Baby, são quatro da tarde. Você está me dizendo que ainda vai ficar com fome para o jantar depois de comer um dos famosos hambúrgueres de Big Tom?” “Você já comeu um hambúrguer de Big Tom?” Ele acena com a cabeça, mostrando um pequeno sorriso. “Então eu acho que você sabe por que estou comendo um às quatro da tarde. Quando alguém diz que está indo comer um dos melhores hambúrgueres do Texas, você não perde essa oportunidade.” Os seus olhos enrugam nos cantos. “Você ainda vai querer jantar quando eu for pegá-la, ou vamos fazer outra coisa?” A menção dele me ir pegar, faz algo parecido com constrangimento começar a queimar em minha garganta, que não faz sentido, maldição. Eu certamente não coloquei a minha loja em chamas o que, por sua vez, me tornou sem-teto, mas isso é o que sou, sem-teto. Eu não deveria ter vergonha disso, mas mesmo que eu não tenha intencionalmente escondido isso dele, ainda me sinto mal sobre isso. “Que tal sairmos daqui?” Digo sem convicção. “Poupa você do trabalho de conduzir uma hora daqui até Law Bone, quando nós dois estamos em Wire Creek.” Claro que, em minha tentativa de o fazer poupar gasolina, não percebo o meu erro até que seja demasiado tarde.


“Uh-oh,” Lucy sussurra em voz alta com uma risadinha, chegando claramente à mesma conclusão. “Por que eu estaria dirigindo para Law Bone esta noite para ir pegá-la se você não está ajudando em Hazel, quando você vive aqui, baby?” Ouço Luke rir, mas não olho para longe de Clayton. “Eu ia dizerlhe isso.” Eu digo rápido, orgulhosa por não sentir o meu rosto ficar vermelho. Ele levanta mais a cabeça e olha para mim com uma sobrancelha levantada, esperando que eu continue. “Você vê, houve um pequeno problema com a minha casa…” mordo o meu lábio e estremeço. “Ok, talvez por pequeno eu quero dizer realmente grande, mas isso foi antes, bem, de você, e realmente não me lembrei de mencioná-lo na semana passada quando estávamos em sua casa após o chuveiro e, para ser honesta, isso meio que deixou o meu pensamento com toda a coisa da colisão-acidente com o seu cavalo, fugindo de minha mãe e bem, você…” paro de falar, grata que minha boca, finalmente, só decidiu se fechar quando o meu cérebro não iria parar o fluxo de diarreia verbal. “Ela teve um incêndio em sua livraria. Ela normalmente não trabalha no Hazel, ela só faz isso agora, porque o lugar dela desapareceu. Tentei fazer com que deixasse a sua bunda ficar comigo e com Lucy em minha casa, mas ela é teimosa, a nossa Carrie.” Luke murmura enquanto come uma fatia de torta que eu nem sequer tinha visto chegar. “Caroline” Clayton e eu dizemos, ao mesmo tempo, desistindo do nosso concurso de encarar no processo. Luke grunhe em aborrecimento “Jesus Cristo, você também não!” Olho de novo para Clayton, bem a tempo de ver uma expressão mau-como-tudo no rosto, destinado a um dos meus melhores amigos por algo tão simples como usar um apelido, que agora ele sabe que eu


não gosto. Não tenho ideia de por que isso é tão quente, mas faz a minha barriga vibrar da maneira mais louca. “Eu realmente iria dizer-lhe, simplesmente não pareceu ser o momento certo” defendo-me fracamente. Clayton olha para a mesa e balança a cabeça, mas sei que ele não está assim tão zangado, porque há um pequeno indício de sorriso em sua boca. Ele murmura algo, mas é tão baixo que não posso ouvilo. “O quê?” Ele inclina a cabeça na minha direção. “Eu disse, você tem sorte por eu achar tudo o que você faz fofo pra caralho, Linney, porque agora eu quero te puxar para cima do meu joelho e curtir o seu maldito traseiro por pensar que não houve um 'momento certo' uma única vez durante toda essa semana para me contar. Falei com você todos os dias e algumas noites até que adormeceu. Toneladas de vezes você poderia ter mencionado que você é dona de uma livraria, uma, em que por acaso vivia em cima; que queimou; e que você realmente não trabalha em um lugar que me faz sentir desconfortável apenas por pensar em você lá.” “Ahhh!” Jorra Lucy. “Você ouviu isso Luke?” “Sinto muito” ofereço fracamente, ignorando o resmungo de Luke sobre eu estar segura em seu bar. Clayton balança a cabeça e estende a mão para me puxar de volta para o seu lado antes de colocar um beijo em minha testa. Esse movimento faria os meus joelhos fracos se eu estivesse de pé. “Podemos falar sobre isso mais tarde, baby.” Lucy praticamente fala sozinha pelo resto do nosso tempo no restaurante. Luke sai logo depois que termina a sua torta quando uma ruiva bonita entra. Ele joga algum dinheiro na mesa sem dizer uma palavra e decola em direção à parte de trás do restaurante em sua perseguição.


Eu passo o meu tempo a ouvir Lucy falar com Clayton, a sua voz profunda retumbando contra mim quando ele responde, mas eu não falo muito, não quando tudo o que posso pensar é sobre o que vai acontecer depois, quando Clayton e eu conversarmos. Deveria ter-lhe dito, ele está certo. Eu tento manter isso leve, porque se não fizer isso, vou romper em lágrimas, pensando que alguém poderia ter colocado intencionalmente o fogo, e não quero estragar essa noite. Hoje à noite é algo que estou ansiosa. Não apenas porque vai ser mais um marco que vou alcançar. Desde John, eu não tenho tido encontros. Clayton é o primeiro homem com quem eu quero algo mais. Não só isso, mas vai ser o meu primeiro encontro com alguém que não é um adolescente. Bem, o meu primeiro encontro após o primeiro inesperado. E agora, quer goste ou não, eu tenho que iniciá-lo, dizendolhe que sou uma sem-teto, tecnicamente desempregada, e uma completa bagunça. Clayton ajusta o corpo, a sua coxa dura roça contra a minha perna, empurrando a saia do comprimento do joelho que sobre um pouco para a minha coxa. Puxo-a para baixo rapidamente e aliso-a, mas congelo quando vejo a sua mão livre ajustar a sua virilha. Olhando para cima, eu vejo os seus olhos experientes em minhas pernas, e uma onda de excitação irrompe através do meu corpo. Eu não posso entender completamente como alguém como Clayton Davis pode estar a fim da simples Caroline Michaels, mas vê-lo afetado por algo tão simples como dez centímetros de pele acima do meu joelho faz algo para mim. Eu me sinto poderosa por sua reação. Talvez isso seja o que as pessoas normais fazem quando estão explorando coisas, esta troca de luxúria poderosa é feita entre eles, mas eu nunca na minha vida tinha experimentado. Querendo sentir a excitação novamente, eu mexo a minha bunda e enrolo as mãos no tecido do meu vestido, puxando-o um pouco. Ele para de falar no segundo que eu puxo a bainha; em seguida, ele limpa a garganta e continua. Olho para o seu colo, desapontada que ele não se tocou novamente, mas não menos determinada. A minha mão nem


sequer treme quando eu solto a minha saia e a coloco em sua coxa. Com os meus dedos a centímetros da protuberância em sua calça jeans, eu não sinto nem um pouco de timidez. A sensação de liberdade que a sua ausência inspira é esmagadora e sinto uma onda de luxúria. Eu continuo olhando para a minha mão enquanto ela rasteja para mais perto de sua dureza empurrando em seu jeans e quase saio da minha pele quando a sua mão cai em cima da minha e puxa-a para ali mesmo, os seus quadris flexionam enquanto ele se move contra a palma da minha mão. Oh, uau. Pressiono as minhas coxas juntas e fecho os olhos. Memórias dele se movendo dentro de mim assim tornam-se esmagadoras. “O que você está fazendo?” Pergunta Lucy, o som de sua voz chocando-me como um balde de água fria sobre a minha cabeça. Eu puxo a mão do seu aperto, sentindo falta do seu calor duro contra a palma da mão instantaneamente, e mexo na minha saia antes de olhar para ela. Não estou embaraçada ou envergonhada quando ela pisca para mim. Não, eu sinto que estou no topo do mundo, mesmo que a minha melhor amiga acabou de testemunhar eu me esfregando na virilha do meu quase-namorado descaradamente. “Você está pronto?” Pergunto a Clayton, sorrindo para Lucy para que ela saiba que eu não estou ignorando a pergunta para a qual ela realmente não precisa de uma resposta. “Sim, Linney. Estou mais do que pronto.” Já passou muito tempo desde que eu não tinha medo e prometo a mim mesma, enquanto saímos da cabine com comida gordurosa perfumando o ar, que vou dar a essa pequena aventura tudo o que tenho e confiar no que o futuro nos reserva. Bom ou mau. Porque tenho a sensação de que não há nada melhor no mundo do que ser cuidada por esse homem ao meu lado.


11 CAROLINE “Think a Little Less” by Michael Ray

“Você me envia uma mensagem mais tarde?” Lucy pergunta enquanto se despede de mim com um abraço de adeus fora da lanchonete. “Talvez amanhã de manhã, Lucy.” Ela arrasta os pés um pouco e faz um ruído baixo de excitação no meu ouvido. Quando ela se afasta, parece prestes a explodir de emoção, me fazendo rir baixinho. “Porque está tarde, Lucy Hazel, não porque eu ainda vou ficar com Clayton.” Eu sussurro, desejando que o homem esperando atrás de mim não ouça. Mas é claro que ele ouve, porque sou sortuda assim. “Tente amanhã à tarde, Lucy. E vai ser definitivamente porque ela ainda estará comigo,” ele corrige, e viro para admirar ele. “Clayton!” Eu suspiro. “Linney, nós dois sabemos que você não estará indo a lugar algum, a não ser para a minha cama esta noite.” “Mas,” começo, mas fecho a minha boca quando eu percebo que realmente não tenho um argumento para dar. Volto-me para Lucy, dando de ombros. “Então, vou falar com você em alguma hora desconhecida amanhã, ok?”


Ela bufa e me dá um sorriso deslumbrante antes de ir para o seu carro com um aceno. Eu vejo-a entrar e se afastar antes de me virar para o homem atrás de mim. Ele está encostado em sua caminhonete confiante. Quando dou um passo em sua direção, ele se endireita, mas fica no mesmo lugar, deixando-me definir o ritmo. Ainda mantendo a excitação que tinha dentro da lanchonete, eu vou em direção a ele e envolvo os braços em torno de sua cintura e pressiono o meu rosto contra seu peito, abraçando-o com força e dou um sorriso tão grande que o meu rosto dói. Os seus braços fortes me envolvem e o seu queixo repousa contra o topo da minha cabeça. Estou prestes a dizer-lhe o quanto gosto de sentir ele contra mim, mas quando vou falar, os meus olhos brilham na última pessoa que eu pensei que veria novamente olhando para nós do outro lado da rua, e as palavras morrem em meus lábios. Eu sei que Clayton percebe a mudança em mim porque tento sair do seu abraço, mas surpreendentemente, o medo de ver o meu antigo namorado não dura, mais do que um segundo. Não com Clayton abraçando-me, me mantendo segura. “Você está bem, baby?” Ele murmura contra a minha bochecha e não me deixa ir. Eu limpo a garganta, tiro os olhos do homem do outro lado da rua, e olho para Clayton com um sorriso. “Vou ficar.” Posso dizer que ele quer pressionar, mas por alguma razão ele mantém o seu silêncio antes de beijar a minha testa. Ele então abre a porta da caminhonete para mim e eu entro. Vejo como ele fecha a porta e rapidamente examina a área em torno de nós. Não olho, não querendo saber se eu realmente vi uma explosão do meu passado, mas a julgar pelas linhas duras que aparecem no rosto de Clayton, eu não acho que John fosse apenas uma invenção da minha imaginação. No segundo em que ele sobe para o banco do motorista e dá a marcha à ré, eu sei que ele viu John. A viagem até o rancho Davis é terrivelmente longo, mas com a tensão entre nós ficando mais espessa, parece que é atravessar o pais. A viagem só me deixa mais inquieta, consciente de que eu preciso contar a ele sobre o meu passado mais


cedo do que queria. Preciso confiar no que está crescendo entre nós, que vale a pena dar uma chance à forte ligação que senti desde o primeiro dia. Preciso começar a me abrir. “Esse era o meu ex,” eu sussurro para a janela, enquanto observo os pastos cheios de gado passarem. Ele deixa escapar um suspiro, e sinto a energia em torno de nós ficar ainda mais espessa com a tensão. “Estive com ele por um longo tempo, Clayton.” Falo lentamente. “Isso… não era bom.” “Quando?” Eu finalmente olho para ele, confusa com a pergunta de uma só palavra. “Quando o quê?” “Quando ele se tornou o seu ex?” “Alguns anos atrás, mais ou menos.” Sei exatamente quanto tempo passou. Quanto tempo eu tive medo por causa do que ele fez para mim, usando o meu medo para fazer com que a minha, natureza tímida normal, ficasse muito pior. Me chame de covarde, mas não estou indo para o deprimente longo período de tempo que passou desde que eu tinha sido capaz de chegar a este lugar- seguir em frente- se eu não precisasse. As suas mãos apertam o volante e um músculo salta em sua mandíbula, mas ele não fala, e tenho a sensação de que há algo mais aqui. Algo que não estou captando. “John,” começo, mas paro imediatamente quando Clayton começa a xingar em um ataque violento, as suas narinas inflando como as de um touro enfurecido. Não querendo ser a razão por ele ficar zangado, eu deslizo no meu lugar, sem saber se devo continuar. A sua mão deixa o volante e pega a minha, agarrando-a com um aperto firme e não a larga. “Termine o que você quer me dizer, Linney. Não é com você que estou chateado.”


“Você o conhece bem?” Uma risada estrangulada sai de sua boca. “Sim. Eu conheço John Lewis muito bem, caralho.” “Não tenho um bom passado, no que diz respeito a ele. Tem certeza de que quer ouvir isso?” Ele vira para a entrada da fazenda e não me responde até que tenhamos estacionado perto da frente de sua bonita casa. Ele desliga o motor, sai, e dá a volta ao capô da caminhonete para abrir a minha porta. Tira o meu cinto de segurança e me vira com um aperto suave em meus joelhos antes de abrir as minhas pernas e se colocar entre elas, arrastando as palmas das mãos até as minhas coxas e a deixa ali debaixo da minha saia. Eu tenho que empurrar a névoa que seu toque coloca em minha mente não me deixando concentrar, só depois ele fala. “Eu o conheço, conheço-o o suficientemente bem para ter uma boa ideia do que você vai me dizer. Eu não gosto, mas não é para você se preocupar com isso, baby. Não quero que você sinta que precisa esconder alguma coisa de mim porque não vou gostar de ouvir. Ele é o feio que você falou?” Aceno, o meu queixo tremendo e chamando a sua atenção imediatamente. Os seus dedos tensionam, mas ele continua. “Sei que você não quer falar sobre isso ainda. Você prometeu contar-me quando ficássemos sérios, mas baby eu não preciso de mais encontros para te dizer o que eu já quero. Não vou embora por causa da merda que você passou em sua vida. Não importa o que você tem a dizer para mim, ainda vamos explorar isto entre nós. Não quero empurrá-la quando você não está pronta, mas Linney, não há uma única coisa que eu não faria para mantê-la na minha vida.” Deus, esse homem. Como é possível que nós apenas começamos e eu já sinto que minha alma foi feita para a sua? Eu me mexo para me aproximar e encosto a minha testa em seu peito, sentindo o seu forte batimento cardíaco. Os seus polegares esfregam as minhas coxas, acalmando-me e me tranquilizando.


Confie nele. O pensamento passa pela minha cabeça e inspiro fundo, levanto a cabeça, conto-lhe o meu feio. “Deixei Pine Oak quando tinha dezoito anos. Passei quatro meses antes disso, imaginando o que John teria visto em mim, mas não estava pronta para questioná-lo e perdê-lo. Não me interprete mal, ele não era perfeito, mas ele me fez sentir importante e me deu esperança de que eu poderia ter algo diferente da vida a que estava destinada se ficasse sob o controle de minha mãe. Então, quando ele prometeu me tirar da casa da minha mãe e um monte de outras coisas que ele sabia que poderia me dar uma vez que chegássemos a Austin, eu acreditei nele. Eu acreditava em tudo dele. Sei agora que eu, ingenuamente, lhe dei a minha confiança cega porque senti como se ele fosse a minha única saída.” Inalo e seguro uma respiração profunda para uma pausa antes de libertar o ar lentamente. “Não foi tão ruim. Conheci Lucy e Luke por causa disso. Eu também perdi muito de mim no processo, contudo. Um monte de mim que não encontrei novamente por quase seis anos. Ele bebia excessivamente, gritava com mais frequência ainda, e, no final, usou os punhos.” Clayton estava calmo, mas eu posso ver o quanto as minhas palavras estão lhe custando. Dou-lhe um olhar, perguntando-me silenciosamente se ele quer que eu continue. Ele acena, e continuo. “Ele ficou com raiva por causa de uma cerveja certa noite e me mandou comprar. Para encurtar a história, eu entrei em um acidente horrível no caminho de volta. Um motorista bêbado bateu em mim e passei alguns meses me recuperando. Mas foi por causa desse acidente que eu finalmente fui capaz de ficar longe dele. Passei uma semana no hospital antes de Lucy e Luke me pegarem. Eu sabia que tinha a minha chance e planejamos tudo. Eles iriam me levar para a sua casa para eu terminar a minha recuperação e Luke iria pegar todas as minhas coisas. Passadas algumas semanas depois de me mudar para junto deles eu percebi o quão boas eram as minhas chances de fazer uma ruptura limpa. O homem que me bateu no acidente trabalhava para alguma grande cadeia de automóveis e a sua empresa queria resolver


as coisas fora dos tribunais. O dinheiro da indemnização era o suficiente para eu voltar aqui e abrir a Sequel, e eu morava no apartamento acima dela por cinco anos, até que o fogo aconteceu.” “Você não tem saído em encontros desde então?” “Não. Não me senti segura até. . . você. Eu não acho que você me machucaria, se é isso que você está pensando. Não como ele.” “Caralho,” ele respira, sua testa caindo na minha. “Eu não mereço alguém tão doce como você, Linney. Realmente não mereço. Mas isso não vai me impedir de ficar com você. As palavras são fracas, baby, as ações é que significam alguma coisa quando se trata do caráter de um homem. Eu prometo que nunca vou colocar a mão em você. Meu temperamento pode ficar agitado, docinho, mas você nunca precisará temer que eu lhe faça mal assim. Podemos brigar, gritar um com o outro no calor da discussão, mas eu nunca vou te machucar. Foda-se, Caroline,” diz ele, com as mãos no meu rosto em tal reverência gentil que eu suspiro. “Como alguém poderia prejudicar um cabelo em sua cabeça, nunca vou entender.” “Sei que você não irá me machucar. Eu vi isso em você desde o primeiro dia. Por que você parecia tão bravo ao jantar?” Ele desvia o olhar, as mãos indo de volta para as minhas pernas, mas desta vez do lado de fora da minha saia. “Clayton?” Eu sondo quando ele não responde. “Vou pedir que você confie em mim agora, docinho. Confie que isso não é nada com que você precise de preocupar. Quando for para proteger você, nunca terei limites em nada.” “Você está pedindo-me para dar-lhe algo que eu só dei a duas pessoas.” “Nunca vou fazer você se arrepender de confiar em mim.” Procuro os seus olhos mas não vejo nada, exceto sinceridade. Ele não tem ideia de quanto poder ele está me pedindo para lhe dar. Mas o meu cowboy moreno não vai torcer a minha confiança em algo feio. Ele


é um bom homem, sempre gentil com os outros, humilde em seu orgulho, feroz com controle, e digno de respeito. O meu coração sente a segurança em sua promessa. A minha mente reconhece a nossa conexão sem qualquer dúvida. É hora de deixar cair o resto dos pesos que me mantêm cativa. A minha respiração é rápida, mas tenho certeza sobre a minha decisão. Eu levanto as mãos e as pressiono contra o seu peito. Ele fecha os olhos em uma expiração quando as arrasto até envolver o seu pescoço. Quando esses olhos esmeralda finalmente olham para os meus, eu pressiono contra ele e puxo-o o suficiente para que eu pressione os meus lábios contra os dele. Os seus dedos se enterram em minha carne no segundo em que a minha boca se abre, e lambo os seus lábios, um gemido vindo de dentro dele ressoa à nossa volta. Quando as nossas línguas deslizam uma contra a outra, ele empurra as mãos debaixo da minha saia novamente e vai direto para os meus quadris. Com um forte puxão, ele tem os seus quadris nivelados com os meus, e a espessura dele pressiona firmemente contra a minha buceta. Choramingo, agito-me, e rezo para que ele me dê algum atrito. Nosso beijo muda quando ele começa a sorrir contra a minha boca. Se alguém estivesse nos vendo, sorrisos largos pressionados juntos, só posso imaginar o quão loucos parecemos. Pela primeira vez na minha vida, eu não me importo com o que alguém pensa, estou apenas feliz que esse homem me faz sentir segura, mostra-me como ser má, e sopra uma nova vida em mim a cada pequeno passo que nós exploramos. Se somos assim tão fortes após um curto período de tempo, mal posso esperar para ver o que vem a seguir.


12 CLAYTON “More Girls Like You” by Kip Moore

“Você parece bem. Não via você sem essa máscara feia de seriedade há muito tempo.” Desvio o olhar de Midnight, um dos melhores garanhões no meu rancho, e levanto a sobrancelha para o meu irmão. Acabei de montar pela propriedade, deixando Midnight assumir o controle total do nosso passeio. Esqueci o quão rápido o velho cavalo poderia ir quando ele queria se mostrar. “De que diabos você está falando?” Eu pergunto a Mav depois de dar ao meu cavalo uma última escovada. “Você está deixando as meninas loucas. Juro por Cristo, você vai fazer uma delas entrar em trabalho de parto da maneira que estão agindo como se você namorar fosse a coisa mais excitante em suas vidas. Elas continuam a enlouquecer com medo que você vá se assustar e arruinar tudo.” “Você está brincando comigo agora com essa merda, caralho?” Ele resmunga e balança a cabeça. “Só repito o que elas tem resmungando. Imaginei que você deveria saber que a sua vida amorosa vai fazer de você um tio mais cedo do que o esperado.”


Desmonto-o antes de orientar Midnight de volta para a sua cocheira. Faço uma rápida verificação da alimentação para garantir que todos fizeram o seu trabalho hoje. Não que eu precise me preocupar como as coisas são feitas por aqui. Estou recuando mais, e tem sido refrescante. Eu confio no meu pessoal aqui, implicitamente, e ao fazêlo, fico com mais tempo para estar com Caroline. Eu nunca pensei que haveria nada nesse mundo que iria me fazer querer passar menos tempo no rancho, mas três semanas com ela e estou vendo que a minha felicidade está diretamente ligada a ela e não mais com o rancho. Ela traz à tona um lado protetor em mim que sempre apenas foi mostrado para os meus irmãos e para o meu rancho. Passamos tanto tempo juntos quanto nossos horários complicados permitem, mas nunca é suficiente. Pela primeira vez na minha vida, eu gostaria de ter algum tipo de carreira normal, onde poderia levá-la aos encontros que ela merece, em vez de nós “namorando” aqui no rancho em jantares, filmes, e geralmente só passamos todo o tempo juntos que podemos. Eu a tive em minha cama na maioria das noites, algo que eu fiz no segundo em que descobri que ela estava hospedada na porra do motel em Law Bone. Nas últimas semanas, ela só passou algumas noites lá, e em cada uma dessas noites eu fui capaz de dormir, sem me preocupar com ela. Entre as minhas responsabilidades aqui no rancho e ela ajudando em Hazel, temos pouco tempo até mesmo para os nossos encontros não convencionais, encontros no rancho. “Ouvi dizer que você encontrou Jess no outro dia,” diz ele, torcendo o seu Stetson entre as mãos. “Nem me lembre.” “Também ouvi dizer que ela está correndo o boato que vocês vão ficar de novo juntos.” Eu paro em meu caminho e olho para Maverick. Ele coloca o seu chapéu na cabeça e caminha até ficar ao meu lado. “Você vai querer se aproximar dessa merda. Aquela mulher era má quando você a estava fodendo, mas você e eu sabemos que ela não


está pronta para acreditar que acabou independentemente de quanto tempo passou.”

para

sempre,

Nós caminhamos em silêncio em direção à casa, as suas palavras tendo um peso pesado em meu estomago. “Será que Caroline sabe sobre Jess?” Ele finalmente pergunta. “Sim. Disse a ela naquela noite do chá de bebê quando ela veio jantar aqui pela primeira vez.” Ele reflete minhas palavras enquanto segue seu caminho para casa, não ligando isso ainda. “As meninas sabem sobre Jess estar tentando voltar com você. Sabem que ela já encurralou você uma vez e tentou mais algumas vezes, sem sucesso. Elas estão preocupadas com você lidando com isso, mas elas estão preocupadas com o que poderia acontecer com Caroline se Jess conseguir afastar vocês. Você tem a minha esposa e nossa irmã agindo como galinhas preocupadas e isso está começando a me irritar.” Aperto os dentes juntos enquanto a minha respiração acelera. “Não gosta de ouvir isso, não é?” Ele vira a chave do quadriciclo, quebrando o silêncio. “Você provavelmente deve contar-lhe que a sua ex está rondando de novo antes que ela pense que você está escondendo dela por outro motivo que não seja o de proteger os seus sentimentos. Nada de bom virá se ela descobrir isso de alguém.” Com isso, ele leva a sua bunda de volta para sua casa. Nunca me arrependi de vender de volta à terra da família de Leighton quando eles se juntaram. Eu não precisava disso, sendo o rancho Davis tão grande como é. Mas é em momentos como esses, quando ele toma vantagem de estar perto pra caralho, vindo enfiar o nariz na minha vida, que eu questiono a sanidade da minha escolha. Mesmo os quinhentos acres da nossa terra combinados não fornecem distância suficiente quando ele tem um desejo ardente para começar a dar conselhos. Tem sido uma semana longa-pra-caralho para Caroline agora que a reconstrução está em andamento em The Sequel, mas sei que


Maverick está certo. Não sou cego porque Jess começou essa besteira novamente. Ela sempre deixou claro que quer voltar, e é minha culpa por não ser mais claro em minhas recusas. Agora que ela sabe que estou vendo alguém, é pior do que nunca, e vendo como a mãe de Caroline, a chefe de Jess no salão, estava com ela a última vez que ela tentou voltar para mim, não vai demorar muito até que isso chegue até à minha menina. E a última coisa que eu quero é que pense que estou escondendo isso dela. Porra. Eu puxo o meu telefone do bolso de trás e vou até a última mensagem que me enviou. Ela ficou hospedada no motel na noite passada, não quis dirigir na tempestade que surgiu depois de deixar o Hazel. Eu não dormi nem um pouco e o meu humor esteve terrível, mas quando a sua mensagem chegou cedo esta manhã, eu quase gozei em minhas calças. Todo o dia estive lidando com a promessa feita com essa mensagem, e eu terminei o meu trabalho duas vezes mais rápido que o normal. Os seus peitos pequenos, perfeitos preenchem a tela do meu telefone e gemo quando o meu pau palpita. Nós temos jogado este jogo há uma semana, provocando um ao outro em cada oportunidade que tivemos, mas nunca indo mais longe do que beijos aquecidos e dando uns amassos como dois adolescentes excitados. Eu tenho desejado o seu corpo desde a última vez que o tive cerca de três meses atrás, e essa necessidade só ficou pior desde que nós começamos a sair juntos. Quando ela me enviou a sua primeira mensagem sexy, eu quase morri, mas quando ela me enviou a primeira foto nua de seu corpo, eu tinha certeza que eu realmente tinha. Há algo quente pra caralho, em ver a minha tímida e envergonhada Linney se abrir para mim, me dando algo que sei que ela nunca deu a qualquer outro homem. E agora provavelmente iremos levar ainda mais tempo antes de voltarmos ao negócio novamente. Eu não estou vendo ela querer montar o meu pau depois de dizer-lhe que a minha ex-namorada agarrou a minha virilha no meio da cidade ontem.


Infelizmente, fecho a foto do peito nu de Caroline e vou até minha casa para tomar banho. Os pensamentos de minha garota sendo má fazem os meus jeans ficarem dolorosamente apertados ao redor da minha ereção. Dez minutos mais tarde, eu só tinha começado a acariciar o meu pau quando a senti. Uma descarga de energia que faísca da cabeça aos pés quando Caroline está próxima. Poderíamos estar de volta àquele quarto de motel e eu saberia exatamente onde ela está. Eu continuo me acariciando, esperando para ver o que a minha boa menina está fazendo. Quando ouço o movimento da cortina, as argolas deslizando quase silenciosamente contra o poste, sorrio para mim mesmo e liberto o meu pau, deixando que a minha mão se junte à outra pressionada contra o azulejo, deixando o jato de água quente cair no meu pescoço e corpo. Os meus ouvidos tensionam para ouvir em um esforço para descobrir seu próximo passo. Mas ele nunca vem. Estou meio convencido de que estava imaginando ela, mas eu ainda posso sentir o zumbido de consciência na minha pele, espero. Da minha posição inclinada para a frente contra o azulejo, vejo as pontas de seus dedos dos pés pintados de roxo no espaço entre meus pés apoiados. Caralho, Jesus. Ela tem ficado cada vez menos tímida comigo ao longo das últimas semanas, mas ela nunca foi tão longe. Jantávamos juntos o mais rápido que podíamos, sempre terminando em cima do sofá, mas tem sido sempre eu quem dou o primeiro passo para puxá-la no meu colo e beijá-la até que ambos ficássemos com a boca inchada. Estive esperando que ela me deixasse saber que está pronta para mais, algo que eu disse a ela uma semana depois de descobrir sobre ela e o podre


do seu ex. Eu queria que ela se certificasse de que estava pronta, porque da próxima vez que tiver o meu pau em sua buceta apertada, eu nunca vou deixá-la ir. “Sei que você está aí, baby,” admito e o meu sorriso cresce quando ela grita e aqueles minúsculos pés saltam para trás. “Maldito seja, Clayton!” Ela suspira, sem fôlego. Eu me afasto do lado do chuveiro e, espero encontrá-la cobrindo o máximo de seu corpo que ela pudesse, mas quando eu finalmente a vejo, quase engulo a minha língua. O meu pau se agita, e o meu sorriso cai com a minha mandíbula. Lá ela está, cada centímetro seu em exibição. Eu não sei para onde olhar primeiro. As suas mãos estão em seus quadris, pernas longas bronzeadas estão afastadas, e o seu temperamento explosivo está em exibição, tudo isso enquanto sua buceta está nua e implorando por minha língua. Eu não posso comer torta de maçã mais por causa de sua buceta doce. Lambendo os meus lábios, eu movo o meu olhar para cima, passando por seu estômago plano, direito aos seus seios perfeitos, pequenos punhados de carne que são empurrados com as suas pesadas respirações, os seus mamilos rosados duros pedem a minha atenção. No momento em que forço os meus olhos a deixarem o seu peito, qualquer aborrecimento que sentia ao ser pega aprontando para mim se foi. A minha menina quer ser má e ela não tem medo de me mostrar. A sua pele levemente bronzeada ficou vermelha com a excitação, as suas pálpebras ficaram pesadas com a mesma necessidade que eu sinto para tê-la. “Está tentando fugir mim, Linney?” Ela morde o lábio e assente. “Você tem certeza que quer dar esse passo? Eu te disse, uma vez que você me der esse presente de novo, não vou devolvê-lo. Iremos parar de explorar aí e vamos começar a planejar um futuro.” “Eu sei,” ela sussurra, chegando um pouco mais perto.


“Baby.” Pronuncio a palavra preguiçosamente, dando o meu próprio passo em frente quando os seus olhos se fecham com o meu carinho. “Caroline, eu quero dizer o que eu digo. Nós estamos indo lento por quase um mês, baby. Você está pronta para admitir o que está acontecendo aqui?” Os seus olhos estão abertos e não há um pingo de dúvida naquelas belezas. “Ia acontecer no segundo que você tentou me matar com o seu cavalo.” Eu pego ela enquanto as suas risadas ecoam em torno de nós e puxo seu corpo nu para os meus braços. “Docinho, era para acontecer no segundo que você sentou sua bunda em uma banqueta e me disse que era uma boa menina.” “Ei! Eu sou uma boa menina!” Suas pequenas mãos batem em meus ombros e a abraço ao redor dos quadris e levanto-a sem esforço. As suas pernas envolvem-se em torno de mim e sinto-a colocar os pés em cima da minha bunda. O meu pau, não tem problemas em deixá-la saber que ele quer dizer olá e se instala no meio de sua buceta. Suas costas atingem a parede do chuveiro e eu flexiono os quadris, arrastando a minha espessura através de sua buceta molhada, umidade que nada tem a ver com o chuveiro. “Sim,” respiro, a necessidade de estar dentro dela é maior do que a de ar. “Eu sei que você é, baby.” Ela se inclina e começa a salpicar beijos por todo o meu peito e meu pescoço. Os meus quadris balançam constantemente enquanto o meu pau desliza lentamente através de sua umidade. Eu preciso estar dentro dela, mas não até ouvir o que preciso ouvir. “Diga-me, Caroline.” Os seus beijos param, a sua boca na minha mandíbula. Quando ela olha para mim, eu não perco o significado em seus olhos. Ele me diz que ela está tão perdida em mim como estou nela. A timidez que eu normalmente vejo está longe de ser encontrada.


“Estou pronta para ser sua,” diz ela com confiança e fome. “Por favor, Clayton, faça-me sua.” Todo o pensamento racional desaparece quando eu tomo a sua boca em um beijo que deixará hematomas. Pressiono-a contra o azulejo com os meus quadris para que as minhas mãos fiquem livres para percorrer esse corpo lindo. As suas pernas me apertam e a sua boca fica gananciosa. Quando acaricio seus seios, o pequeno peso deles é perfeito em minhas mãos grandes, ela geme em minha boca e começa a roçar-se contra o meu pau. Posso sentir a umidade de sua excitação revestindo o meu pau, e começo a me mover com ela até que estamos frenéticos por mais. Não é até que eu a levanto e entro nela com um longo impulso que percebo por que ela está gostosa pra caralho. “Camisinha,” respiro profundamente. “Pílula,” ela responde, com a cabeça caindo contra a parede com um baque quando ela começa a rolar os seus quadris. Com uma respiração profunda, eu percebo quanta confiança tenho nela, nenhuma dúvida filtra de qualquer uma de suas garantias de usar controle de natalidade. Reviro os olhos. “Maldição, Linney, se você continuar se movendo assim eu não vou durar.” Ela geme mas pega velocidade. “Você quer que eu me movo, baby? Quer ser má comigo?” “Por favor,” ela lamenta. “Você está tão profundo. Estou tão cheia.” Eu mordo a sua clavícula e puxo os meus quadris para trás de modo que apenas a ponta do meu pau esteja beijando a sua entrada. Ela faz um som baixo de protesto enquanto cava as unhas em meus ombros, os olhos suplicantes. “Você quer que eu te foda duro ou te ame lento?”


“Duro primeiro, lento mais tarde.” Os seus pés apertam o topo da minha bunda, tentando me levar de volta para dentro dela. “Clayton!” Ela implora. Eu me inclino para a frente, nariz no dela, e sorrio maliciosamente para ela. “Diga-me para foder a sua buceta, então, baby. Diga-me as palavras.” Os seus olhos castanhos se alargam, mas ela não para de tentar me puxar novamente para dentro dela. Ela quer dizer isso, mas essa timidez que ela mantém quando está comigo a segura. Então, dou-lhe um impulso superficial a provocando e arqueio as sobrancelhas. O seu peito arfa e aquelas unhas me arranham novamente. “Foda-me, bonito. Foda-me duro.” “Porra” suspiro. Ouvi-la dizer essas palavras envia um choque através de mim. Então, eu fodo a minha menina até que os meus ouvidos estão zumbindo de seus gritos e eu drenado de quase três meses de frustração e desejo do seu corpo. Nós não saímos do chuveiro até que eu lave cada centímetro dela e ela retorna o favor. Eu gozei tão duro que estou drenado. O meu pau não deveria estar duro de novo tão cedo, mas já quero ela novamente. Inferno, eu a queria novamente quando estava gozando. Mas sei que antes de me permitir tê-la de novo, preciso acabar a nossa conversa. Não tenho certeza do que ela vai fazer quando eu lhe contar que a minha ex desagradável está farejando, mas não vou tê-la novamente enquanto a sombra de Jess estiver pendurada em cima de mim. Espero pra caralho que depois de dizer a ela, ainda queira que a ame lentamente, como prometi. “Vamos para a minha cama para que eu possa sentir você em meus braços, Linney?” Ela para de secar suas pernas e faz uma carranca. “Por que sua voz soa assim?” “Como o quê?”


“Como se você tivesse o peso do mundo sobre os seus ombros.” Ela se levanta e me olha com os olhos arregalados e o seu queixo cai. “Meu Deus! Eu fui mal? É isso . . . não foi bom?” Suspiro e aponto para o meu pau, meu pau ainda duro. “Baby, o meu corpo já está implorando para voltar a ter você e não acho que pode ser ignorado que eu quase a fodi através da minha parede do chuveiro.” “Eu não fiz errado, então?” Cansado desse espaço entre nós, eu agarro-a suavemente pelos ombros e a puxo para o meu corpo. O meu pau salta no segundo em que a sua barriga suave se pressiona contra ele. “Eu nunca senti nada melhor do que o que eu recebo quando você se dá a mim.” Todo o seu corpo fica mole e ela sorri para mim. As mãos dela em meu peito começam a passar pela minha pele até que as coloca ao redor do meu pescoço. “Então o que está em sua mente, Clayton?” “Preciso te contar algo que aconteceu e preferiria fazê-lo com você nua na minha cama para que eu possa manter a minha palavra e te amar depois lentamente.” Uma pequena ruga de preocupação se forma entre as suas sobrancelhas, mas, com uma respiração profunda, ela balança a cabeça e me deixa levar-nos para a cama. Ela sobe primeiro, senta-se sobre os joelhos e olha para mim quando eu deixo cair a toalha que tinha amarrado em meus quadris. Nem uma única vez ela esconde o seu corpo nu, e sei que isso significa que ela está mais preocupada do que deixa transparecer. “Vem cá, Linney,” peço suavemente, uma vez que minhas costas atingem a cabeceira. Seus olhos vão do meu rosto para o meu corpo, e novamente, para o meu rosto, antes que a ruga de preocupação entre as suas sobrancelhas cresça. Ela suga uma respiração vacilante, mas corre para mim. Eu toco o seu rosto suavemente entre as duas mãos. “O que está acontecendo em sua mente?” Eu a questiono. “Você me deixou preocupada.”


Os meus dedos esfregam contra as suas faces macias antes de me inclinar e pressionar um beijo suave em seus lábios. “Sinto muito, baby. Não quero você preocupada, só não quero adiar o que tenho para lhe dizer.” As suas pequenas mãos tremem quando se movem de meus ombros para o meu pescoço, uma de cada lado, enquanto ela me estuda. “Isso é sobre John?” Foda-se John. Eu deveria ter assumido que ele seria o seu primeiro pensamento, vendo que ela não falou mais sobre ele desde que eu pedi a ela para confiar em mim quando se trata desse babaca. “Não, eu não o vi desde aquela tarde em Wire Creek.” “Oh.” “Você está se preocupado com ele?” Ela balança a cabeça. “Na verdade, não. Ele não liga há algum tempo e acho que ele entendeu que estamos juntos, então, não esperava nada dele agora.” “O que quer dizer com que ele não liga a algum tempo?” Jesus Cristo, eu nem sequer pensei em perguntar-lhe se ele esteve em contato com ela desde que se separaram. Ela encolhe os ombros. “Ele ligou algumas vezes depois que acabamos, mas parou há alguns anos. Ele me ligou mais recentemente, mas a última vez foi na noite em que te conheci.” “Você me dirá se ele ligar, certo?” A sua cabeça se move em meu agarre enquanto ela acena com a cabeça. “Eu diria, mas ele não vai, pois eu mudei o meu número no dia seguinte.” Um pouco pacificado, eu mudo de assunto. “O que está acontecendo, meu bem?” Ela pergunta com preocupação quando eu não digo nada. “Você sabe quem é a minha ex?”


“A que tentou enganá-lo para ter mais?” “Sim. Essa.” Eu movo as minhas mãos, passando os braços ao redor de seu corpo para puxá-la para mais perto, precisando sentir mais de sua pele contra a minha. O seu domínio sobre o meu pescoço desliza por um segundo antes que ela ajuste os braços e os dedos e pressione o meu cabelo. “Eu tenho encontrado ela algumas vezes desde que começamos, mas diferente das outras vezes em que só falamos, ela não tinha feito mais nada, até dois dias atrás. Quando a vi, ela me encurralou, e antes que eu pudesse afasta-la, ela me tocou de uma forma que só você deveria me tocar.” “Onde?” Caroline pergunta, os seus olhos já não estão preocupados, agora eles estão queimando de raiva. “Isso não durou muito tempo, mas sei que as pessoas viram antes que eu pudesse detê-la e não quero que você ouça isso de alguém.” “Onde foi que ela te tocou, Clayton?” Ela pergunta novamente. “Foda-se.” Respiro, deixando cair a cabeça contra a moldura de madeira. “Ela tocou essa parte de você, no meio da cidade?” Aceno, apertando o meu queixo quando ela para de se mover e perco a sensação de sua umidade acariciando o meu corpo. “E o que você fez quando ela tocou o que não é mais dela? Quando ela tocou o que é meu?” Olho para ela, chocado com as suas palavras abrasivas, ainda à espera de ver a sua raiva, mas não há nenhuma para ser encontrada. Os seus olhos estão dançando, mas já não cospem fogo. Curiosidade, talvez, mas a sua confiança em mim está clara enquanto ela espera que eu me explique. “Agarrei-lhe o pulso e disse-lhe para nunca mais fazer essa merda de novo, mas se ela realmente presta atenção isso é outra história.”


Carolina balança a cabeça, levantando uma mão para correr pelo meu cabelo enquanto me estuda. Ela repete o processo novamente enquanto o silêncio fica mais espesso antes de se inclinar para a frente e pressionar os seus lábios nos meus em um beijo rápido. “Ela sabe que você está vendo alguém?” Aceno que sim, agarrando apenas um fio de cabelo, o seu corpo pressiona mais firmemente contra o meu. “Eu disse a ela, e uma vez que eu disse que estava construindo o futuro que não quis ter com ela com você, eu penso que ela entendeu. Tenho certeza que ela sabe, que não só não gosto dela desrespeitando a mulher com quem estou construindo uma vida, como ela não tem chance de fazer essa vida comigo.” Seus olhos, que estavam trancados em meus lábios enquanto eu falava, saltam para os meus. “O quê?” “Que parte, baby?” “Não tenho certeza,” ela suspira. “Caroline,” murmuro com um sorriso. “Bem,” ela começa aproximando a sua bunda e se esfregando contra mim, sorrindo quando eu gemo. “Eu não estou feliz com o que aconteceu, mas acho que gosto de saber que você disse tudo isso a ela. Ela não merece a sua bondade depois do que aconteceu, mesmo que isso me faça parecer uma cadela por dizer isso. Quer dizer, eu entendo se você disse a ela que o deixe em paz e tudo. Nós realmente não tínhamos a nossa relação definida ou qualquer coisa, quero dizer. Foi isso que incomodou você? Que eu poderia pensar que você queria para nós o que ela esperava ter de você antes que vocês se separassem?” “Acho que me incomoda mais você achar que eu não iria querer isso.” Ela relaxa no meu abraço, só um pouquinho. “Você foi claro quando nós conversamos sobre isso, como se sentia a respeito do casamento. Mesmo que estamos naquele ponto onde nós falámos sobre isso, sei onde você está.”


“Estava, Linney. Não estou mais lá.” “O quê?” Ela suspira. Sorrio, inclinando o meu rosto para mais perto, e tomo a sua boca em um beijo profundo. Ela agarra o meu cabelo, puxando um pouco, e suspira em minha boca. Beijo-a lentamente, movendo a minha língua contra a dela em deslizes preguiçosos. Os seus quadris começam a se mover contra os meus em uma dança de tortura pura. Cada vez que pressiona para a frente, eu empurro para cima deixando de tocar a cama, e não demora muito para ficar sem fôlego para continuarmos beijando. “Um dia desses,” digo a ela enquanto viro de costas, “vou ter uma conversa com você sobre o nosso futuro.” Os meus quadris se levantam e fico entre nós para guiar o meu pau em seu corpo. “E baby, vou ter um inferno de uma maneira completamente diferente de explicar os meus pensamentos sobre o nosso futuro da que eu fiz naquela época. Até esse momento chegar, você me deixa te amar lento e te foder muito.”


13 CAROLINE “Close” by Ryan Kinder

No segundo que ele começa a se mover dentro de mim, eu sei que isso é diferente de qualquer outro momento. Nossa noite no motel tinha sido alimentada por luxúria e pelo mistério criado pela escuridão. Tinha sido frenética, nós dois sabendo que só tínhamos aquela noite. Mais cedo, no chuveiro foi tão apressado, mas impulsionado pela necessidade das nossas tentadoras últimas semanas. Isso no entanto... isso é um profundo tipo de ligação. Com cada impulso lento, posso sentir as palavras que ele sabe que não estou pronta para ouvir. Mas, quando olho em seus olhos claros, espero que ele possa ver que eu não estou pronta para falar também. Estou ficando dependente do que está se construindo entre nós, e depois de ouvir o que disse, sei que não estou sozinha. Poderia passar o resto da minha vida com nada mais do que o que ele está me dando agora, enquanto continuo a me sentir total e completamente adorada por ele. Posso não ter toneladas de experiência com relacionamentos, mas sei que o que nós compartilhamos é especial. Ele atinge um ponto dentro de mim e empurro a cabeça para trás com um gemido. Com cada impulso preguiçoso em meu corpo, sinto os restos das paredes que eu ergui desmoronarem. Com cada beijo precioso, ele me promete um futuro sem mágoa. Quando olha profundamente em meus


olhos e mergulha em mim, aperto e gozo com tanta força que fico sem fôlego. E quando começa a pegar velocidade, levando-me com mais força, arrasto as unhas em suas costas e sinto meu orgasmo pulsar em um segundo. Com os meus gemidos ecoando os seus, o seu gozo derrama em meu corpo, e sei que vou dar-lhe cada pedacinho de mim mesma até que ele tenha tudo. Eu fecho os olhos com um sorriso, as minhas pernas cai de seu controle apertando sua cintura, e esfrego as suas costas preguiçosamente. “Você está com fome?” Ele questiona quando o resmungo de meu estômago quebra o pós-orgasmo. Sussurro a minha resposta, mas não me movo para realmente fazer algo sobre isso e deixo-o ir. Nós dois gememos quando ele desliza se libertando de mim. “Vamos. Deixe-me alimentá-la, baby,” ele brinca com um sorriso quando o meu estômago continua a roncar. Ele me joga uma de suas camisas com um sorriso bonito, me observando de perto enquanto eu me cubro. Eu só posso imaginar o rubor cobrindo o meu corpo sob o seu olhar atento, mas não é por me sentir tímida. Quando ele geme por ter perdido a visão do meu corpo nu, sinto o calor da excitação e orgulho de saber que posso fazer um homem tão perfeito como Clayton Davis se desfazer assim. Empurro o meu cabelo para fora do meu rosto e sorrio para ele. Ele diz algo baixinho sobre nunca me deixar usar roupas novamente antes de colocar seu jeans sobre a sua própria nudez. Ele tem que arrumar o seu pau ainda duro antes de fecha-los, deixando o botão desfeito. “Isso não deve ser bom,” digo, apontando a sua ereção, aparente através do seu jeans desgastado. “Não é, mas se eu não conseguir alimentar a ambos, não vou ter energia para fazer nada mais tarde.” “Você fala como se eu fosse a pessoa certa,” brinco.


“Rezo para que seja, baby. Viveria em sua buceta doce se pudesse.” Suspiro, golpeando o seu tórax. Ele só sorri mais largo e me puxa para ele, me beijando duro. Quando finalmente conseguimos deixar o seu quarto e comer alguma coisa, são quase nove da noite. Eu não tenho nenhuma ideia de como duas horas passaram tão rapidamente, mas não devia me surpreender com a sua resistência. Eu sei pela nossa primeira noite juntos, que ele pode gozar até eu desmaiar fazendo amor. “Acho que quando a reconstrução estiver concluída, eu vou vender.” Digo a ele depois de comer o último pedaço do meu sanduíche. Ele não desvia o olhar, franzindo a testa ligeiramente. “Eu tenho pensado muito sobre isso nas últimas semanas e, bem, realmente não quero mais viver a quarenta e cinco minutos daqui. Costumava pensar que estar longe de Pine Oak era uma coisa boa, mas agora, não tanto.” Seu rosto fica suave quando a minha explicação afunda. “O que você está pensando?” “O prédio ao lado da loja de ferragens vai ficar vago. A senhora que o possui não quer lidar com o problema de ser proprietária de um negócio, agora que ela está ficando mais velha, então estou pensando em reabrir lá.” “Miz Jordan? A florista?” “Sim,” respondo em voz baixa, olhando para o meu prato sabendo que ele está provavelmente pensando a mesma coisa que eu quando descobri que era o único lugar na cidade para alugar. “Baby, isso é ao lado do salão de sua mãe.” “Eu sei.” “Não é que não acho que você poderia lidar com isso, mas Caroline, essa mulher ficar tão perto de você me faz sentir um monte de inquietação.”


Concordo com a cabeça, olhando para longe da intensidade em seu olhar e empurrando alguma batata que deixei no meu prato ao redor com meu dedo. “Amo a ideia de você estar mais perto, baby, especialmente se isso significa que você o está fazendo mais cedo, mas eu estaria mentindo se dissesse que me sinto bem com você tão perto dela.” “Não há nenhum outro lugar, Clayton. Eu olhei. Eu queria saber todas as minhas opções antes que trouxesse isso para você. Quero voltar para casa, e não apenas por causa de nós, mas porque não me sinto segura em Wire Creek também. Estar aqui, bem, eu não preciso me preocupar constantemente.” Ele franze a testa. “Pensei que eles declararam o fogo um acidente.” “De acordo com o relatório, mas não tenho certeza.” Ele dá um passo ao redor da ilha e me puxa para seus braços. “Por que você acha que não foi um acidente, Caroline?” Eu posso ver a preocupação estampada em seu rosto e no conjunto tenso de seus ombros. “Acho que alguém está manipulado tudo. Os materiais desapareceram e ontem Joe, o contratante, me contou que um pouco da parte elétrica que estava pronta foi arrancada. Como isso pode acontecer?” “Eu não tenho certeza,” diz ele densamente. “Nós só passamos na inspeção porque Joe trabalhou durante a noite para corrigir o problema, mas algo no meu instinto está me dizendo que não devo voltar para lá. Eu queria falar com você antes de colocar um sinal para venda na janela e começar a procurar por algum outro lugar para abrir novamente. Se isso é aqui em Pine Oak ou talvez em Law Bone, de qualquer forma, não quero mais que seja em Wire Creek.” “Não compre o antigo lugar da Jordan. Pode parecer a única opção agora, mas estar perto de sua mãe não vai acontecer.”


“Vou ter que procurar em Law Bone, então, e a única coisa que eu encontrei lá livre era do outro lado da cidade. Não que estou procurando por um novo espaço com base na distância, mas. . . uh.” Eu paro quando ele me pisca um sorriso largo. “O quê?” “Linney, acho que nós precisamos começar a base da sua pesquisa por quão longe é do rancho e não precisa ficar constrangida quando você diz isso, porque, baby, eu concordo.” “Agora que vou vender, Clayton, preciso encontrar um lugar para morar que não seja um motel. Não posso usar o rancho como minha base quando eu poderia encontrar algo para alugar que está longe de você, mas perto de um espaço potencial para a loja.” Ele joga a cabeça para trás e ri. “Quantas noites você esteve naquele motel de merda, baby?” Dou de ombros. “Já se passaram dois meses desde o fogo e comecei a ficar lá não muito tempo depois disso. Eu não sei exatamente quanto tempo contudo.” “Deixe-me reformular isso. Quantas noites desde que começamos a explorar o que poderíamos ter entre nós que você realmente se hospedou lá?” “Isso é diferente, Clayton. Nós não temos exatamente toneladas de tempo para estar juntos, entre estar ocupada durante o dia ou dormindo ou verificando a obra, e você tem uma agenda própria lotada por aqui. Depois de trabalhar algumas horas no Hazel e chegar até aqui, fica tão tarde que ou adormeço ou você insiste que eu fique aqui.” Ele dá um passo mais perto, sorrindo para mim com uma expressão aberta de afeto. “Baby, pode ter começado assim, mas não quero que você esteja em qualquer outro lugar por semanas a não ser na minha cama. Você quer ter um dos quartos seu, faça-o, mas acho que é hora de ambos admitirmos que essa é a sua casa.” “Clayton,” suspiro, sem saber como responder a ele. “Eu tenho uma ideia sobre a loja, mas preciso verificar algumas coisas antes que eu tenha muitas esperanças. Até então, coloque o


lugar de Wire Creek no mercado, saia desse maldito hotel para sempre, e ponha essa sua bunda sexy onde pertence.” “É muito cedo,” fracamente discuto. “Em seguida, coloque as suas roupas em um dos quartos em vez do meu!” “Mas...” começo, apenas para parar de falar quando sua mão cobre minha boca. “Eu não diria isso se não tivesse certeza, Caroline. Você não precisa estar naquele motel. Você não quer ficar com Luke e Lucy, e acho que nós dois sabemos que sob esse teto é o seu lugar.” “Eu.... tudo bem,” concordo, não me deixando procurar por razões para argumentar contra isso. “Ok,” ele repete com um sorriso que faz o meu coração acelerar. “Se você mudar de ideia, contudo...” “De jeito nenhum vai acontecer, docinho.” “Isso é uma loucura.” O seu peito ressoa enquanto ele ri baixo e profundo. “Eu acho que é muito bom fazer as coisas com um pouco de loucura, baby. Isso é metade do prazer da nossa viagem juntos. Não sei o que acontecerá no futuro e não estou achando ruim desistir do controle se eu tiver você comigo.” Não existem mais palavras depois que a sua boca leva a minha em um beijo estonteante. No momento ele me deixa aliviada, não há uma única preocupação sobre os meus ombros mais, e vou dormir com um sorriso no meu rosto, tudo por causa do homem que está lentamente se tornando o meu tudo.


14 CAROLINE “Happy People” by Little Big Town

“Deixe-me entender isso,” diz Quinn, dobrando outro cobertor e colocando-o na mesa de café de Leighton. “Clay, meu tão-alérgico-atudo-irmão comprometido, ele não está apenas em um relacionamento super comprometido, mas também está vivendo em pecado com sua namorada?” Leighton grunhe, jogando pequenas meias de bebê amarelo na cabeça de sua melhor amiga. “Você faz parecer tão escandaloso, Q.” “E você não está chocada?” “Bem, não, na verdade,” responde Leigh, olhando para o colo, mas não antes de ver o sorriso no rosto. “Apenas dois meses atrás!” Ele exclama. “E?” Parei de acariciar o gato gigante de Leighton, Earl. “Nos conhecemos tecnicamente todas as nossas vidas, tive uma queda por ele antes de começar a namorar John, acho que é apenas nosso tempo agora.” Com minhas palavras, ambas me olham com os maxilares abertos. “Você se apaixonou por ele na escola?” Leigh pergunta com um sorriso.


“Sua sem vergonha!” Quinn ri. “Ele é seis anos mais velho que você.” “O que?” Eu coro. “Ele é o homem mais bonito que já conheci.” “Isso é tão doce.” Leigh suspira sonhadora, enxugando os olhos que estão cheios de lágrimas. Fico chocada quando ela começa a chorar mais. Esperando encontrar algum tipo de ajuda de Quinn, estou totalmente nervosa quando a vejo chorando também. “Uh” eu fico sem ação. “O que diabos está acontecendo?” Uma voz troveja atrás de mim. Ao som de seu marido, Leighton acena e assobia em voz alta. “Pare de gritar, cowboy.” “Você ouviu?” Quinn chora em direção ao seu irmão. “Ouvi o que?” “Caroline se mudou para a casa do rancho.” Maverick para de andar e gira lentamente para me avaliar. Não cheguei muito perto do filho do meio de Davis, mas também não passei muito tempo ao seu redor desde que Clayton e eu declaramos namoro. As poucas interações que tivemos foram breves e ele estudou cada movimento que seu irmão fez comigo. O que eu não consegui ver nos meses desde que Clayton e eu começamos a namorar foi o seu irmão mais novo assim, sorrindo livremente para mim. É tão chocante que eu não posso fazer nada além de olhar para ele. “Bem, eu vou,” ele finalmente diz, seu sorriso crescendo ainda mais. “Eu aposto que a cadela da Jess não está muito feliz com esta notícia.” Agito a cabeça. “O que isso significa?” Quinn pergunta, assobiando alto.


“Apenas o que disse, Hell-Riser3.” “Por que o que Jess pensa é relevante agora?” “Você não deve ter ouvido a fofoca voando pela cidade. Eu só sei o que Leigh falou, mas ela disse que estavam falando sobre o quão desagradável Jess é.” Quinn olha para Maverick como se tivesse crescido uma segunda cabeça nele. “Ela mencionou que Jess estava farejando em torno de Clay, sem detalhes! Eu fiquei presa em casa no repouso durante uma semana inteira, imbecil. Como faço para saber as fofocas quando não posso nem ir na minha cidade?” Leighton ri, finalmente com olhos secos. “Esqueci de dizer o que ouvi quando estava no PieHole na semana passada. Desculpe, Q. Fiquei distraída quando você começou a falar sobre seu colo do útero e tudo mais.” Os olhos de Quinn vão desde Leighton até o de seu irmão, para o meu, depois de volta para Leighton quando ninguém explica. “Bem, D, não fique parada, me dê as notícias.” Suspiro, mas não digo nada. “Realmente não é grande coisa. Sua ex colocou as mãos sobre ele no meio do dia, no centro da cidade. Jana me disse que ele tirou a mão da perna no segundo que ele percebeu - um segundo muito tarde, devo acrescentar - que ela não deveria tocá-lo lá. Ela não ouviu o que ele disse, mas os rumores dizem que era algo sobre ela ser uma cadela que não deveria chegar a 3 metros de distância, mesmo que ele não estivesse loucamente apaixonado.” “Acho que você está apenas embelezando um pouco, Leigh,” acrescento, rolando os olhos para esconder o fato de que meu estômago fica louco com a menção de amor.

3

Inferno-espelho


“Ela não está longe da verdade,” diz Maverick, sentado ao lado de sua esposa e esfregando o estômago. Ela olha para ele e sorri antes de colocar a mão sobre ele. “Como esta mulher ainda está farejando? Eles terminaram há anos e eu sei que ele não é estúpido o suficiente para voltar para alguém que está vendo ficar com a metade da cidade.” Leigh concorda quando Quinn para de falar. “Ele já disse por que eles se separaram em primeiro lugar?” Eles olham para o Maverick primeiro, mas ele não desvia o olhar da barriga da esposa, ignorando-nos completamente. “Uh,” balanço, “eu amo vocês duas e todos, mas se você não ouviu isso antes dele, não vai ouvir isso de mim.” Talvez eu tenha recuperado a amizade que foi quebrada quando saí da cidade depois do ensino médio, mas minha lealdade sempre será para Clayton agora. Ignoro os olhares irritados que me disparam e encontro o olhar de Maverick. Não tenho certeza do que eu esperava, mas uma piscadela seguida de uma risada, com certeza, não era. “Você sabe!” Sua esposa o acusa. “Você não voltou para Pine Oak quando ele estava namorando com ela.” “Não tive que viver em Pine Oak para falar com meu irmão, querida.” “Bem?” Sonda Quinn olhando para o seu irmão. “Sim, certo, Quinnie, e não diga a sua garota nenhuma merda sobre ser fiel ao seu homem. Se Clay quisesse falar sua própria merda, ele contava. Dê-lhe o respeito de fazer o mesmo.” Eles ficam mudos enquanto se inclina para beijar a barriga de Leighton antes de pressionar outro beijo em seus lábios. Depois de se levantar, ele caminha para sua irmã e bate na cabeça dela. Deixando a sala, fecha a porta dos fundos suavemente. As meninas compartilham um olhar, então olham para mim em estado de choque.


“Eu acho,” diz Quinn, “que você teve um selo de aprovação do tamanho Maverick.” “Ela realmente teve,” Leighton concorda com um sorriso. Earl lambe minha mão e mia, claramente pedindo para mim o acariciar. Eu me inclino para trás, lutando com um sorriso. Cinco minutos depois, ele não está muito feliz comigo quando Leighton o tira do meu colo para que eu possa ajudá-la a carregar todos os itens de bebê recém-lavados e dobrados para o berçário. Quinn, sabendo que ela estaria empurrando sua sorte se ela descer do sofá, já que ela está pronta para aparecer, não vem. “Você parece feliz,” diz Leighton no berçário. “Estou,” confirmo com um sorriso. “Eu ainda não disse isso, mas estou muito feliz que você e Clay estejam juntos. Não é só por que ele é bom para você - você é boa para ele. Ele sempre foi super privado sobre sua vida pessoal, mas espero que você saiba que Quinn e eu estamos aqui, se você quiser apenas conversar com suas garotas sobre as coisas. Respeito o fato de que você nunca fará isso também, apenas para que você saiba. Podemos ser curiosas, mas Mav não estava errado.” “Vou manter isso em mente, Leigh.” “Um pequeno conselho de uma garota que caiu de um Davis para outro: nunca diga a Quinn sobre sua vida sexual ou você nunca ouvirá seu final. Essa garota é tão estranha quando ela começa descobrir sobre essas coisas.” Sorrio. “Não importa, nunca direi a Quinn o quão bom é o irmão dela.” Meus olhos se alargam quando percebo o que acabei de dizer. “Quais são as chances de você esquecer isso?” Peço a Leigh. Toda a barriga se move enquanto ela sorri. “Nem mesmo um pouco, mas não se preocupe, não vou dizer uma palavra. Eu tenho um vaqueiro só meu, então sei como ficar quieta.”


Quando voltamos para a sala de estar, Quinn está dormindo no sofá e Earl está enrolado em um pequeno espaço entre a barriga e as coxas. Um gato grande, de alguma raça que Leighton chama de coon de Maine, não tem como ele estar confortável com a parte de trás do sofá, mas ele está ronronando de qualquer maneira. “Vou deixar todos descansarem e voltar para casa,” digo a Leigh, sentindo meu coração ignorar a ideia de que a casa é o rancho. “Prometi a Clayton hoje que eu finalmente deixaria ele me ensinar a andar.” Dou um abraço, prometo ligar mais tarde e saio para o meu carro. Seria mais rápido se eu conhecesse as trilhas de quatro rodas, mas não me importo com a curta viagem de carro. É difícil não amar quando cada viagem me dá as mais belas vistas do campo de Pine Oak. Milhas e milhas de pastagens verdes. Todo trecho de estrada na propriedade de Davis está revestido com uma vedação branca e rígida. Clayton explicou que quando seu pai tinha organizado os negócios, eles tinham gado pastando em suas terras. Os Davises tinham alguns dos melhores, mas foi um negócio que Clayton nunca viu para o futuro do rancho. Uma vez que eles não usam a maior parte de suas terras para o gado, eles cultivam as porções não utilizadas dessas pastagens para o feno, para que eles possam ganhar esse recurso para os cavalos. Clayton me diz que ele possui pastagens que têm algumas das melhores vistas em todo o Texas, mas como você tem que viajar a cavalo para chegar lá, eu ainda não vi isso. Ele tem trabalhado tão duro para me fazer sentir confortável em torno das grandes bestas, mas há apenas algo sobre esses enormes olhos negros observando cada movimento meu que me deixa desconfortável. Eu buzino para Drew, o chefe da fazenda, quando o vejo trabalhando em um dos trilhos da cerca perto do desvio da estrada de Maverick e Leigh para a nossa. Ele tira o chapéu e acena no ar antes de limpar a testa e se inclinar para continuar seu trabalho. Pouco tempo depois, vejo que duas outras mãos fazem o mesmo, e eu também dou uma buzinada.


Antes de voltar para a casa do rancho, vejo poucas vacas a distância, no meio da estrada. O fazendeiro que possui a terra do outro lado da estrada tem tanta cabeça de gado, que estão sempre espalhados na paisagem, mas esta é a primeira vez que vejo o gado rebelde tentando fugir. Eu continuo na nossa unidade, alcanço meu telefone na bolsa. Acho o número de Clayton e ligo, saindo do carro enquanto ele toca. “Linney,” ele responde naquele som profundo dele que é quase respirável, mas muito viril para ser chamado de tal. O som passa diretamente por mim, tomando todo o meu corpo com calor. “Ei bonito.” Eu sorrio para o sol brilhante, subindo os degraus da varanda e entrando na casa. “Eu sei que você está ocupado, mas queria que você soubesse que algumas vacas Larkins estão tentando fugir. Eu vi isso quando estava vindo na estrada.” “Vou ligar para Todd.” “Pensei que você faria. Você vai estar em casa para jantar esta noite?” Eu só posso imaginar o quão cansado ele deve estar, sei que ele partiu antes do sol esta manhã para entregar alguns cavalos para um comprador em Tulsa, Oklahoma. Parecia ser um grande problema, mas não consigo imaginar fazer uma viagem de mais de cinco horas e não o ver quando chegar a casa. “Eu devo estar na fazenda em cerca de uma hora, baby. Por que não vamos para a cidade fazer algo?” “Você tem certeza de que não quer ter uma noite relaxante em casa? Você esteve na estrada o dia todo.” Ele ri. “Não, eu quero levar a minha namorada. Não pode ser tão sofisticado quanto o que receberíamos se fôssemos a Dallas, mas é o suficiente.” “Clayton,” digo com um sorriso, “você sabe que não preciso de tudo isso.” E eu não. Sei que ele está ocupado com as coisas no rancho


e suas horas são longas e cansativas. Não quero que ele trabalhe o dia todo para chegar em casa e achar que eu preciso que ele tenha que sair para termos um bom momento. Tudo o que quero é estar perto dele. Não há distrações quando você se torna indivisível, um a um. “Eu sei, baby, mas estou ansioso para te mostrar.” Rolo os olhos, andando pela casa em direção às escadas para que eu possa ir e me preparar agora, parece que não vamos ficar. “Estava visitando Maverick e Leighton. Eu sei que Quinn está descansando na cama, mas por que você não liga para Tate e vê se ele quer ter uma boa viagem à cidade para jantar? Vou chamar Leigh e ver se ela e Maverick querem se juntar. Eles não têm muito tempo antes que os bebês estejam aqui. Tanto quanto eu amo nosso tempo com eles, acho que deveríamos ter um jantar em família antes da vinda dos pequeninos.” Um ruído passa a linha que me impede de puxar fora do meu ouvido. “Eu gosto de ouvir você se referir a eles como familia.” “Bem, eles são sua família, Clayton. O que mais eu deveria chamá-los?” Sorrio estranhamente. “E, visto que estamos construindo nosso futuro, eles também são seus, Linney.” “Clayton” puxo o ar. “Não diga meu nome assim quando estou muito longe para fazer algo sobre isso. Um dia, em breve, vamos sentar e falar para que você saiba exatamente o que eu vejo para nós no futuro e posso garantir que você não terá dúvidas sobre onde estou, prepare-se, baby, em breve vou estar em casa.” Ele desliga antes que eu possa dizer qualquer outra coisa, mas desde que ele me mostrou sem palavras, está tudo bem comigo. Não sou estúpida: eu sei que ele não teria me mudado para sua casa se ele não visse um futuro para nós, mas sabendo como seu último relacionamento acabou, eu me preocupo que ele não queira as mesmas coisas para a vida que eu. Uma família. Não há muito neste mundo que


me faça voluntariamente abandonar o que eu tenho com Clayton Davis, mas o fato dele não querer filhos pode ser uma delas. É por isso que temo o momento em que tivermos essa conversa. O que farei se ele mudou de ideia apenas sobre como se sente o casamento, mas não crianças? Posso ficar com um homem que só pode me dar seu amor, mas não seus bebês? Honestamente, não tenho certeza.


15 CAROLINE “Tennessee Whiskey” by Chris Stapleton

“Você terminou?” Quinn encolhe, puxando o prato do marido para ela, para que continue a comer, depois de ter esvaziado o dela. “Você quer ser o motivo pelo qual seu filho morrerá de fome, Starch?” Ele sorri, seu rosto bonito mais juvenil do que os dos outros homens em nossa mesa. Se não estivesse já caindo de amores por um certo cowboy, eu poderia achar Tate Montgomery atraente. Ele encolhe os ombros e ouço Leighton soltar um risinho da mesa redonda. Meu olhar se move para ela e ela acena antes de falar algo sobre esperá-lo. Franzo o cenho com a confusão antes de apontar para os dois Montgomerys. “Grease, não há como meu bebê estar morrendo de fome” ele brinca, apontando para o estômago muito grande. Eu sei que ele quis dizer isso de forma inofensiva, mas, a julgar pela expressão no lindo rosto de Quinn, ela não sente o mesmo. “Agora, não me olhe assim, Quinn. Você sabe que não é o que eu quis dizer.” “Oh, realmente?” Ela pergunta, cruzando os braços sobre o peito, o que não é um feito fácil, visto que ela é pesada e pesada. “Você sabe que eu amo seu corpo” Tate diz com sinceridade, mas ela não para de nivelá-lo com um brilho.


“Você quer dizer o corpo que continua crescendo tão grande como uma casa, mantendo seu bebê morrendo de fome porque estou armazenando alimentos lá para ele, ou algo assim?” Tate olha para o teto e ouço Leighton rir um pouco mais alto. “Dê uma pausa, Hell-Riser” Maverick murmura em torno de um garfada de churrasco. “Você sabe muito bem que ele não quis dizer o que você está implicando. Só porque você não está com um bom humor, não tire isso do seu homem.” “Ele é o único que me colocou na prisão!” Desta vez, Leighton não mantém sua risada baixa. Ela começa a rir com tanta força, não consigo parar de olhar sua barriga com a preocupação de estar sacudindo o bebê lá dentro. Certamente, não é bom para mover. “Ele não o colocou na cadeia, Q! Não seja uma rainha do drama.” Quinn vira, os olhos estreitos em Leighton. "Não é você que está presa falando com si mesma enquanto seu marido está fora brincando com as vaginas de outras mulheres." Meus olhos se alargam e eu sinto minhas bochechas aquecerem enquanto as cabeças começam a girar em nossa direção. Maverick tem o garfo congelado até a metade da boca, olhando sua irmã com choque. Leigh está chorando ainda mais agora. Tate, ouvindo claramente isso muitas vezes, apenas olha para o prato com um sorriso malicioso. Quando olho para Clayton, ele está usando a mesma expressão que seu irmão. Eu tento ignorar seus olhos enquanto Quinn continua a resmungar sobre seu marido, mas é quase impossível quando parece que todos não podem tirar os olhos da nossa mesa. Estou acostumada com os olhares curiosos quando estou com Clayton ou mesmo as meninas, mas nunca são tão ruins quanto quando todos nós seis estamos juntos. Quando você faz parte da forma desavergonhada de Quinn de dizer o que quer que esteja em sua mente, realmente parece que estamos em exibição.


“Você se acostuma com isso” Maverick resmunga, e olho para a minha direita e o vejo me observando com compreensão. “Levei um tempo quando voltei para Pine Oak. Esqueci o que era viver em uma cidade onde todos tratavam a vida de outras pessoas como uma novela.” “Como você ignora os olhares?” Ele encolhe os ombros. “Você simplesmente para de fazer o que eles pensam. Somente a pessoa cuja opinião me interessa é minha esposa. Eles pensarão o que querem, independentemente da verdade, então, você pode simplesmente fingir que eles não existem. “Mas não fica incomodado quando ouve alguém falar sobre você e não é verdade?” Sua boca se move, não em um sorriso cheio, mas não é mais uma linha dura. “Eles nunca vão espalhar a verdade quando podem esticar e preencher as partes menos interessantes com mentiras. Cuide da sua vida e certifique-se de ser feliz. O resto da merda pode ir para o inferno.” Eu me inclino na cadeira e olho em volta. Assim como Maverick, todos que nos acompanham estão comendo e ignorando os olhares das mesas que nos cercam no restaurante cheio. Assim como quando estamos no PieHole ou mesmo quando estou pegando mantimentos, as pessoas não vacilam em ficar paradas de boca aberta. A família Davis é a realeza do Pine Oak, então não deve ser um choque, mas para alguém como eu, que não está acostumada com isso, é uma luta. Nunca reagi a esse tipo de atenção de forma tão tranquila e relaxada como o Maverick, no entanto. Em minha mente, ainda tenho medo do que pensam, mas, na realidade, o que importa? Eu tenho um grande homem, sua família me recebeu com os braços abertos e, além da incerteza de onde vou reabrir The Sequel, a vida é perfeita. Viro para ver Clayton me observando em silêncio e sinto cair a última pequena parte de desconforto em esquecimento. Um grande sorriso se forma no meu rosto, e direciono toda a nova liberdade que sinto nele. Afinal, é sua afeição que me mostrou como completar o


quebra-cabeça dentro de mim - que me permitiu finalmente deixar o passado e começar a viver. A conversa na nossa mesa desaparece quando vejo seus olhos piscarem. Sei que não dissemos essas três palavras especiais, mas quando ele me dá esse olhar, não tenho dúvidas de que estão lá. Nunca tive chance de conter o meu coração com ele. Não quando ele me faz sentir como se nada fosse impossível. “Ei! Terra para os apaixonados” Quinn grita através da mesa, rompendo o momento com seus dedos trêmulos. “Você já contou a ela?” “Cale-se, Quinnie” Clayton repreende, franzindo o cenho para a irmã. “O que?”, Ela olha ao redor, tomando uma mordida do sanduíche de seu marido. “Você não disse que era um grande segredo.” “Sobre o que você está falando?”, Pergunto. Clayton suspira, olhando-a um segundo mais antes de se virar para me olhar. “Eu planejei surpreendê-la mais tarde, mas desde que minha irmã tem uma boca do tamanho do Texas, também posso fazer agora.” “Oh vamos lá! Você não me disse para não dizer nada. Como eu deveria saber?” “Não sei, Quinn, talvez porque eu disse, não diga a Linney para que eu possa ter certeza de que é o que ela quer antes que você fique animada?” Ela levanta uma mão no ar. “Se é o que você diz, é o que é, irmão mais velho.” Clayton suspira, mas sorri para sua irmã. “Bem, agora que vocês dois conseguiram isso fora do caminho, um de vocês derrame os feijões para que todos os outros - incluindo Caroline - possam saber o que está acontecendo?” Leigh brinca.


“Eu tenho um lugar que acho que seria ótimo para The Sequel” Clayton me diz. De todas as coisas que eu pensava que ele diria, essa nem se quer passou pela cabeça. Meu coração se recupera quando a felicidade me atinge ao ponto de irromper com o conhecimento de que, mesmo com a ocupação que ele tem, ele procurou algo melhor do que o lugar de Jordans ao lado do salão. “Realmente?” Eu suspiro com entusiasmo. “O prédio ao lado de Davis Auto Works foi vendido alguns anos atrás. Nós compramos com planos de usá-lo para armazenamento ou expansão, mas nunca tivemos tempo para fazer algo. Acho que você vai gostar, mas conversei com a Quinn antes de dizer qualquer coisa. Na última vez que falamos sobre isso, decidimos que D.A.W. Não precisava de nada maior, além do que temos agora para armazenamento. Eu tinha toda a intenção de vender, mas nunca consegui fazer isso. Parece como uma daquelas coisas destinadas a ser, docinho” ele explica com um encolher de ombros, minimizando o quão enorme isso é realmente. “Você quer que eu compre de você?” Questiono, a emoção borbulhando por mim ainda mais. “Eu adoraria ver o espaço, mas confio em você. Dado que está no meu orçamento e em tudo.” Seu rosto suaviza e ele me dá um sorriso largo. “Linney, se você acha que vou tirar um centavo seu, perdeu a cabeça.” Claramente vendo o argumento se formar, ele ergue a mão e fecha-a na minha boca. “É uma das coisas que estamos construindo, baby. O Sequel é uma parte sua, e você é parte de mim. Controle esse fogo borbulhando e prestes a explodir ou vou me divertir mostrando uma outra maneira de conter essa insolência.” Minha boca se move, mas ele não tira a mão dele, então as palavras acabam fugindo. “Você vai me avisar se gostar do espaço?” Balanço a cabeça e estreito os olhos.


“Você precisa que eu a ame perversamente e mude sua resposta?” Ele interrompe com a voz rouca, olhos dançando com diversão. Eu pauso, tempo suficiente para mostrar-lhe que não fiquei afetada com isso. Ele joga a cabeça para trás, com um riso crescente balançando seu corpo antes de tirar a mão. “Você não irá me dar um imóvel” finalmente digo quando ele se acalma. “Você não pode apenas dar a alguém algo tão grande como um edifício e pensar que está tudo bem.” Ele se inclina para mim até que ficamos nariz a nariz e efetivamente mata qualquer chance que eu tinha de lidar com lógica com ele. “Caroline Michaels, você me devolveu uma vida que vale a pena viver. Do jeito que eu vejo, um imóvel não é nem mesmo suficientemente grande para nos tornar quites.” Todo mundo ri quando me inclino na minha cadeira e fecho a boca. Mesmo sendo motivo das suas risadas, não sinto os velhos sentimentos de mal-estar. Agora não. Tudo o que sinto é um contentamento tão profundo em meus ossos. Eu não acho que nunca mais recearei minha própria sombra novamente. Estou finalmente vivendo uma vida sem trepidação e selvagem com adoração. Quem pensaria que uma noite com um vaqueiro obscuro curaria minha alma do medo? Ainda estou ocupando o meu próprio espaço trinta minutos depois, quando deixamos o restaurante, Clayton e eu seguimos os outros dois casais. Seu braço está sobre meus ombros, pressionandome bem ao seu lado enquanto caminhamos. Estou com um braço atrás de suas costas e outro descansando contra seu peito. Quando paramos ao lado de sua caminhonete, levanto a mão do seu peito e coloco-a no pescoço, puxando-o e pressionando minha boca contra a dele. Ele não faz uma pausa, aprofundando nosso beijo instantaneamente. Eu ouço os outros falarem enquanto vão para seus veículos, mas não me afasto. Quando Clayton me puxa para pressionar mais firmemente contra ele,


com as duas mãos na minha bunda, eu sorrio contra sua boca e levanto a cabeça para olha-lo. “O que foi isso?” Ele pergunta, sua voz cheia com o mesmo prazer que sinto atirando em mim. “Obrigada” respondo simplesmente. Sua expressão fica de um jeito que faz meu coração acelerar. Ele está me olhando como se eu tivesse lhe dado o mundo na palma da minha mão. Seus olhos estão brilhando, os redemoinhos verdes tão luminosos que se parecem com a pedra esmeralda mais clara. Todo o rosto está sorrindo. Uma mão sai do meu traseiro, agarra a minha mão que estava em seu pescoço e puxa para o peito. O seu batimento cardíaco bate na minha palma com um ritmo frenético, enquanto o olhar detém o meu. Abro a boca para dar-lhe cada último pedaço de mim, mas antes que eu possa, o momento mágico é quebrado. Ouço meu nome chamado em um tom vil que pertence a uma mulher. Ao contrário da última vez, não sinto o mesmo pânico que me fez paralisar - não com os braços de Clayton envolvendo-me com segurança. “Bem, bem, parece que algumas coisas nunca mudam. Deixou a cidade como prostituta e voltou da mesma forma. Pelo menos você está subindo no mundo agora que arranjou um homem Davis.” Posso ouvir a embriaguez em sua voz, mas não deixo isso justificar seu comportamento. Ela diria o mesmo se estivesse sóbria. “Que merda você acabou de dizer?” Clayton observa com raiva. “Estou falando com minha filha, não com você.” “Não, você está falando com minha Caroline, não com a sua. Ela não é nada para você.” Desde que eu ainda não virei, vejo Quinn e Leighton com seus maridos assistindo a cena que minha mãe está criando. Quando olho para Clayton, sua raiva faz os músculos em sua mandíbula apertar e


pular, seguro seu rosto em minhas mãos e o forço a desviar o olhar de Misty Michaels. “Eu preciso fazer isso sem que você reaja como meu escudo, bonito.” Eu vejo a recusa na ponta da sua língua, mas agito a cabeça antes que ele possa expressá-la. “Preciso disso para finalmente seguir em frente.” Seu peito infla com uma respiração profunda e sei que isso é difícil, mas ele acena com a cabeça. Eu viro, seu aperto apenas afrouxando o suficiente para me permitir encarar ela antes de apertar novamente. Ele me dará o seu silêncio e me permitirá lutar minha própria batalha aqui, mas isso não significa que ele não fará seu apoio conhecido. Falo com uma voz forte e clara. “O que você quer?” Ela zomba de mim, com os dentes abertos, fazendo com que seu rosto pareça tão maligno quanto sei que é. “É assim que você fala com sua mãe.” “Você está certa” eu concordo. “Mas você deixou de ser isso há muito tempo. Então, vou te perguntar de novo, Misty. O que você quer?” Sua cabeça balança enquanto sua carranca se aprofunda. “Sua cadela ingrata!” O braço de Clayton treme, e sei que ele está perto de perder a cabeça. Eu alcanço e acaricio sua coxa. Posso ver uma pequena multidão se formando perto da entrada do restaurante, mas não me importo que as pessoas estejam de boca aberta. Não vou voltar para a mulher que tem medo do que eles pensam. Não estou errada aqui. “Estou esperando. Diga o que você precisa, mas sabe que esta é a única chance em que você terá liberdade de fazê-lo.” “Eu deveria ter feito com que o médico a tirasse no segundo que me disse que eu estava grávida. Agora estou presa a uma filha prostituta e sendo desrespeitada. Você deveria agradecer-me por te manter.”


Inclino a cabeça contra o peito de Clayton e sorrio. “Você tem coragem de me chamar de prostituta quando nem sequer lembra quem te engravidou em primeiro lugar.” Abaixo a voz, não querendo que toda a cidade saiba no dia seguinte, o que eu disse. “Estive com dois homens na minha vida, Misty. Aquele que quase me quebrou porque eu era ingênua o suficiente para pensar que ele poderia seguir sua promessa de me ajudar a fugir, e aquele que me curou depois que o primeiro tentou me arruinar. Vendo que esse também será o último homem a quem me entrego, eu diria que estou perto da santidade. Você quer acreditar que sou uma prostituta, então faça isso, mas quando eu me arrasto para a cama à noite com o homem que eu amo com todas as fibras do meu ser, vou fazer isso sabendo que minha vida é finalmente perfeita e sua opinião já não importa.” Assisto a mulher que me deu à luz, a mesma que nunca me deu amor, ficar em estado de choque. Nunca falei com ela. Eu não fiz quando estava crescendo, mesmo quando queria e precisava do seu amor. Eu não fiz quando era adolescente, procurando a pessoa errada na tentativa de preencher o vazio que ela criou. E não fiz quando implorei que ela me salvasse. Carreguei o fardo que senti com sua incapacidade de se importar comigo por quase trinta anos, mas não mais. Nunca mais. “Faça-me um favor” finalmente digo quando ela continua a parecer confusa, por eu não ter quebrado sob seu abuso verbal. “Fingi que você teve esse aborto. Quando me ver com Clayton, ou qualquer outra pessoa da nossa família, faça como se fossemos invisíveis. Olhe diretamente através de nós, Misty, porque vamos fazer o mesmo com você.” Viro-me desajeitadamente no aperto rígido de Clayton e o abraço. Posso sentir o poder de sua fúria nos músculos cheios de tensão. Ignoro-a, esperando que ela simplesmente vá embora. Com a bochecha contra o seu peito, ouço sua tentativa de falar. “Feche sua maldita boca.” Clayton ressoa palavras cheias de veneno que parecem explodir do fundo do seu ser. “Você não quer


descobrir o que acontecerá se você continuar, Misty. Não foda comigo, porque vou acabar com você se apenas pensar sobre a minha Caroline.” Aperto-o mais, não com medo ou pânico sobre o confronto com a mulher que costumava me fazer sentir essas coisas, mas para tranquilizá-lo que estou bem. Quando ele finalmente relaxa seu corpo um pouco, sei que ela saiu. Continuo abraçando-o por outro momento, até sentir um pouco mais de tensão deixar seu corpo - só então eu olho para ele. “É bom esquecer” sussurro, sabendo que ele entende o que estou dizendo, quando sua ira desaparece instantaneamente. Eu pensei que teria que voltar a falar om ele, quando explicou como se afastou da dor de sua própria mãe, mas não mais. Ela nunca merecerá o meu perdão, então, vou esquecê-la em vez disso, assim como ele fez. “Uh, pessoal?” Clayton nos vira na direção da voz de Quinn. Ela olha para a caminhonete e dá um pequeno aceno. Examino as três pessoas ao seu lado e enrugo a testa quando chego no rosto pálido do seu marido. “Não quero interromper o que eu tenho certeza que estava prestes a ficar interessante a todos, visto que você acabou de admitir que ama meu irmão mais velho ao mesmo tempo que colocou sua mãe em seu lugar tão brilhantemente, mas minha bolsa estourou há alguns minutos e meu marido parece que esqueceu todos os anos da faculdade de medicina, porque não tenho certeza de que ele está respirando mais.”


16 CLAYTON “The Fighter” by Keith Urban & Carrie Underwood

“Alguma notícia?” Pergunta Caroline, entregando o café que pegou na cafeteria. “Nada desde a última vez que Tate saiu e disse que estava prestes a começar a empurrar. Isso foi quase três horas atrás, Linney.” Ela agarra minha mão livre e dá um aperto. “Essas coisas levam algum tempo, bonito. Ela está em boas mãos. Eu sei que você está preocupado.” “Odeio saber que está doendo.” Deus, apenas o pensamento da minha irmãzinha - alguém que passei toda a minha vida, até que ela se casou com Tate, protegendo com tudo em mim - estar com dor, me corta profundamente. Olho para Maverick, vendo a mesma preocupação gravada em seu rosto. Só posso imaginar que nele seja amplificado porque sua esposa estará na mesma posição em breve. “É muito cedo,” eu finalmente sussurro, sentindo a garra de medo em mim. “Ela está apenas quatro semanas adiantada, Clayton. Sei que estava de repouso, mas eles disseram que não iriam parar o parto se chegasse mais cedo; só queriam dar-lhe tanto tempo quanto pudessem. Ambos irão ficar bem.”


Minha mão agita enquanto eu levanto meu café e bebo. Inclinome para a frente no meu assento, cotovelo para os joelhos e seguro o copo em ambas as mãos. É por isso que eu desejo o controle. Saber o que acontecerá, assim eu posso manipular situações para garantir o resultado que acho mais favorável e evitar qualquer coisa que possa causar danos. Não há merda que eu posso fazer, exceto deixar o trabalho de Deus funcionar, e está me consumindo. “Que tal falamos sobre o que aconteceu no estacionamento do Pit's” oferece Caroline com uma voz suave. Pensar sobre o que aconteceu depois do jantar me faz arder com uma nova corrida de emoções. Estou tão fodidamente orgulhoso dela por enfrentar sua mãe, mas eu odeio que ela tenha tido que fazer. Nunca quis prejudicar uma mulher antes, mas Misty me faz ter esse sentimento. “Linney,” digo a ela suavemente. Sei, pela sua reação violenta há alguns meses depois de ouvir sua mãe chamar seu nome, que sua infância não era boa. Não quero que reviva isso apenas porque ela acha que tem que me dar mais. “Sei que não preciso, mas é importante para mim que você saiba que o que eu disse era verdade. O que ela pensa de mim não é o que eu sou.” Giro a cabeça, não me afastando da minha posição encurvada. “Você acha que eu poderia pensar em você assim?” Ela encolhe os ombros, pegando o copo de café. “Passei minha vida pensando que só porque ela achava que eu era uma prostituta, eu iria ser. É por isso que nunca namorei - até John. Não andava de forma provocativa ou não conseguiria que as pessoas não pensassem isso, quando cresci, percebi que era apenas mais uma maneira dela ter certeza de que eu conhecia meu lugar em sua vida.” Ela respira fundo. “Eu tenho certeza que você percebeu depois desse confronto que estava longe de ser planejado. Ela não queria ficar em Pine Oak, mas quando ela ficou grávida de mim, não havia chance de chegar a uma cidade grande e ser descoberta. Suas palavras, não minhas. Não tenho ideia


por que ela me manteve, mas ela fez, e por isso ela me culpa por arruinar seus grandes planos.” “E seu pai?” Eu questiono, sentando e virando-me para ela. Ela balança a cabeça, mas quando seus olhos se conectam com os meus, vejo a clareza dentro deles. Eles não aguentam mais dores, dores ou cuidados com relação à sua educação. “Ela nunca soube quem ele era. Ela tinha um homem diferente todas as semanas, enquanto eu vivia com ela, não imagino que tenha sido diferente quando ficou gravida.” “Isso não incomoda você?” “Costumava. Eu acho que essa é apenas outra razão pela qual eu desesperadamente suguei qualquer atenção que John me deu naquela época. Ele foi o primeiro garoto que me deu alguma atenção, e quando ele me prometeu uma saída, peguei. E eu continuei a aceitar, porque acreditava que era tudo o que eu merecia.” “Baby,” murmuro, passando o braço ao redor dela e puxando-a mais perto, precisando desse contato. “Eu não me sinto mais dessa maneira” ela continua tranquilamente. “Sei agora que estava presa mentalmente, acreditando em todo o lixo que ela projetou sobre mim. Ainda posso ter momentos em que me sinto com medo ou tímida com muita atenção, mas não é como era. Você não tem ideia do que me deu, tudo porque você me empurrou para superar esse medo e explorar algo que não sonhei que poderia ter.” Esta mulher me coloca de joelhos. Observá-la tornar-se mais forte a cada dia foi nada menos que humilhante. “Não preciso dela. Nunca precisei. Sou a pessoa que sou agora, porque sou forte demais para ela me quebrar. Sobrevivi a ela, sobrevivi a ele, e agora estou me dando a você. Eu quis dizer o que disse a ela, Clayton. Até o dia em que você não mais me quiser, você será o último a quem eu me entrego. Tudo em mim, sou sua.”


Abro a boca para dizer a ela o quanto isso significa para mim e que estava errada se malditamente pensa que esse dia viria, mas antes que eu possa, há uma comoção que tira minha atenção da sua. “Sou pai!” Tate sopra com um enorme sorriso, seu peito tremendo enquanto ele fica no meio da sala de espera com as mãos nos quadris. Volto para Caroline, mas ela balança a cabeça com um aceno para Tate. “Mais tarde. Terminaremos isso mais tarde, Baby.” Sei que ela está certa, mas odeio que ela tenha - duas vezes agora - me dado as palavras que comprovam o quanto ela se importa comigo sem que eu as devolva, não me sinto bem. Preciso esperar para dizer à mulher que roubou meu coração semanas atrás que eu a amo quando posso ter o tempo para provar isso, e tanto quanto eu não gosto, isso não será agora. Espero que ela possa ver a verdade nos meus olhos. Inclino-me em direção a ela e beijo-a rapidamente antes de levantar e agarrar sua mão ao mesmo tempo. Nós dois caminhamos até Tate, Maverick e Leigh já estão ao seu lado. “Ele é perfeito,” diz Tate com um sorriso radiante. Percebendo que minha irmã apenas me deu um sobrinho, eu sinto que alguém me bateu no peito. “Ela é a mulher mais forte que conheço, pensava isso antes, mas depois de testemunhar ela trazendo nosso filho para o mundo, sei exatamente como é verdade.” “Um menino!” Exclama Leighton. Ela olha para Maverick. “Um menino, Mav!” “Ouvi Tate, querida,” ele responde, sua voz cheia de emoção. Quando ele olha para mim, vejo as mesmas emoções esmagadoras que estou sentindo em seu olhar. Eu engulo o que parece uma bola de golfe e aceno com a cabeça. Os olhos de Mav se fecham e eu aperto meu maxilar, mas de alguma forma nós dois conseguimos ficar como nós mesmos, mas foda, é preciso um grande esforço para não chorar como um maldito bebê. Estou tão feliz por nossa irmã que eu sinto que posso queimar.


Não posso acreditar que minha irmãzinha é mãe. “Vocês estão prontos para conhecer seu sobrinho?” Pergunta Tate, olhando cada um como o papai orgulhoso que ele é. Eu mantenho a mão de Caroline firmemente na minha enquanto todos seguimos o Tate pelo corredor. Esperamos enquanto ele entra no quarto do hospital de Quinn para se certificar de que ela está decente, mas nem um segundo depois ele está de volta e nos conduz. Leighton é a primeira, movendo-se o mais rápido possível. Se eu não estivesse prestes a quebrar e chorar, eu acharia seu bamboleio tão rápido como engraçado. Mav segue, parando para cumprimentar Tate em suporte silencioso. “Continue, bonito,” insiste Caroline quando não me mudo do meu lugar no corredor. Antes de entrar na sala, solto a mão e puxo Tate para frente. Seu abraço em troca é tão apertado quanto o meu. “Parabéns, Tate.” “Obrigado, Clay. Significa muito.” Há tanto que quero dizer ao homem que quebrou o coração da minha irmã anos atrás, mas eu o liberto e aceno com a cabeça. Ela ficou feliz depois que ele voltou para Pine Oak, e isso é tudo que eu sempre quis para Quinn. Leigh está chorando quando entramos no quarto de hospital mal iluminado, olhando para Quinn enquanto sorri para o pacote em seus braços. Quando eu olho por cima do ombro e vejo meu irmão finalmente perder a guerra por suas emoções, com bochechas úmidas e um sorriso caloroso, paro de tentar me segurar e aspiro uma respiração pesada e agitada. Quinn olha para cima de seu filho e sorri para mim, seu queixo balançando como um louco. “Venha conhecer,” ela solicita suavemente. Minha visão fica embaçada e passo ao lado da cama e dou o primeiro olhar na próxima geração de nossa família.


“Ele é impaciente, mas saudável como pode ser, com os pulmões mais fortes do que você já ouviu. O médico verificou-o e disse que, por ter nascido um mês antes, ele é perfeito.” Quinn o coloca sobre suas coxas, enfiando o cobertor ao redor de seu pequeno queixo para nos dar uma melhor visão do bebê que parece a imagem dos pais. “Grayson Ford Montgomery simplesmente não podia esperar para conhecer a melhor família em todo o mundo.” “Ele é perfeito,” Caroline sussurra, e aperto sua mão. “Oh, Q,” Leigh chora suavemente. “Ele é a coisa mais bonita que já vi.” “Foi bom, Quinnie. Foi muito bom.” Minha irmã olha para Mav, quando ele termina de falar e pisca para mim com olhos aguados. Estendo a mão, e deslizo a ponta do dedo através da minúscula testa de Grayson e dou um puxão de ar em meus pulmões. Seus lábios e seu nariz se mexem, mas seus olhos permanecem fechados. “Tão orgulhoso de você, Quinn” finalmente murmuro, incapaz de resistir a pele lisa e sedosa do meu novo sobrinho e acaricio sua bochecha com a ponta do dedo novamente. “Aqui” ela me surpreende com um pequeno soluço, levantando seu filho em minha direção. Caroline empurra a mão, mas com a pequena vida colocada em meus braços, eu não ouso olhar e ver se posso ler o que está passando por sua mente. No segundo, que estou segurando o pacote aparentemente sem peso, nunca mais quero soltar. Sentimentos tão estranhos para mim estão batendo forte. “Jesus, Quinn,” eu respiro, olhando para Grayson. “Eu sei, Clay. Eu sei.” Ele não é mesmo meu próprio filho e eu já sei que protegeria essa criança com tudo o que tenho em mim. Sabendo disso, nem consigo entender como um pai poderia sentir algo além de amor incondicional.


Não tenho que adivinhar que meu irmão e minha irmã estão pensando o mesmo. Talvez não tivemos uma mãe que se importava ou um pai que pudesse até que fosse tarde demais, mas esse menino e qualquer criança nascida em nossa família nunca conhecerá esse tipo de dor. Ele tem dois pais que se amam e vão adorá-lo ferozmente, mas ele também tem dois tios e as mulheres em suas vidas que farão o mesmo. Eu me inclino ao mesmo tempo que levanto meus braços para cima e pressiono meus lábios na minúscula cabeça de Grayson antes de entregá-lo de volta a sua mãe. Quando finalmente posso afastar e olho Caroline, não tenho certeza de como ler o que vejo em seus olhos. Enquanto me lembro, que pensava que nunca traria um filho meu ao mundo. A maneira como eu tinha sido criado não me mostrou nada positivo na forma de ter meus próprios filhos. Olhar para a mulher sem a qual não consigo imaginar uma vida, com a lembrança de como senti meu sobrinho em meus braços, me faz querer poder ver algo além do que sempre acreditei.


17 CAROLINE “Sunday Morning” by Parmalee

Eu subo na cama e puxo as cobertas sobre minhas pernas nuas. Posso ouvir Clayton enquanto ele se move pela casa, trancando e colocando o alarme. Ele ficou quieto desde que saímos do hospital. Para ser sincera, fiquei feliz pelo silêncio. Observa-lo segurando o filho da Quim e do Tate mudou algo dentro de mim, algo que eu não tinha certeza. Algo que nem tinha tido certeza de ter desejado até encontrar Clayton. Conhecendo seu passado, eu estava completamente insegura se o homem com quem estava construindo um futuro queria o mesmo. Crianças. Nunca pensei nisso para mim. Por que eu deveria? Fui criada por uma mulher que me odiava, dificilmente me tolerava e tinha sido uma das principais razões pelas quais tropecei desesperadamente de um pesadelo para outro. Eu fui de viver com o ódio para apenas sobreviver a outro. Nunca teria trazido uma criança para isso. Felizmente, John tinha sido meticuloso quanto à proteção e nunca tinha tido que lidar com esse problema. Nunca experimentei o amor positivo de uma mãe, e não tenho certeza de que seja algo que sou capaz, mas ao ver Clayton com um bebê nos braços e um olhar de amor puro, comecei a esperar.


Sei, no entanto, que se isso é algo que Clayton não quer, nunca vou ter, porque nunca haverá outro homem para mim. Meu coração só pertence a um homem e sem ele, nunca trarei uma criança para este mundo. Sabendo disso, parece que uma nuvem negra se instalou durante uma noite especial. “Eu poderia ouvi-la pensar no andar de baixo, Linney.” Eu pulo ao som da voz de Clayton, tão perdida nos meus pensamentos que nem percebi que ele entrou no quarto. Ele começa a desabotoar a camisa xadrez, puxando e agarrando a camiseta branca que ele tinha embaixo e puxando também. Seu cinto aparece no chão no silêncio depois que ele tira suas botas, com um movimento, ele tira o jeans e a boxer. Não desvio o olhar quando ele se endireita e enfia as mãos nos quadris, me estudando com atenção silenciosa. “Temos duas escolhas, docinho.” Sua testa está enrugada, mas, além disso, ele parece estar calmo. Contudo, conheço o meu cowboy escuro melhor que isso. Ele está segurando seu controle perto de seu peito. “Nós podemos terminar o que estávamos falando na sala de espera ou...” ele olha para baixo, balança a cabeça e, com um grande suspiro, olha para mim de novo. “Ou você pode me dizer o que vi em seus olhos quando você me viu segurando meu sobrinho.” “Eu... Clayton.” Meu coração trovejante pula na minha garganta e sinto meus lábios pressionarem juntos. Ele espera, mas sem poder encontrar as palavras que eu preciso para continuar, eu levanto os ombros, em silêncio dizendo que preciso da sua orientação, porque honestamente não sei se posso escolher um sobre o outro. Não quando eu poderia estar com seu amor em uma respiração e perder um pedaço do meu coração no próximo. Ele avança e se aproxima da cama. Observo todos os seus movimentos até ficar de pé ao lado da cama. Quando suas mãos deixam seus quadris, olho para baixo e observo com os olhos bem abertos quando ambas vagamente se aproximam de mim. Ele puxa a coberta de onde eu as coloquei nos meus quadris, descobrindo minhas pernas. Ele faz um som de desaprovação quando começa a puxar a camisa dele


que roubei - todas as noites - para dormir sobre minha calcinha, me parando instantaneamente. Quando ele pega meus tornozelos em seu aperto forte, fecho os olhos, não me surpreendo quando ele me puxa gentilmente pela cama até minhas costas não estarem mais contra os travesseiros apoiados na cabeceira da cama. Mesmo no peso do momento, sua força é algo que me espanta. Suas mãos empurram entre minhas pernas e as espalham para o lado. Então, seu peso me prende. Pernas entre o meu quadril, comprimento duro contra meu centro coberto pela calcinha e peito nu sobre o meu coberto pela camiseta. Minhas mãos se movem por conta própria para descansar nas suas costas, ao mesmo tempo em que seus braços vão sob meus ombros, passando os dedos nos meus cabelos e encaixando minha cabeça em suas mãos. “Abra os olhos,” ele ordena, e faço isso de forma instantânea. Seu rosto paira acima dos meus olhos procurando, mas contido. Não tenho que adivinhar que ele assumiu corretamente o que eu estava pensando durante a volta do hospital, mas sei sem dúvida que preciso que ele conheça uma coisa antes de eu confirmar. “Eu amo você,” falo em uma respiração sussurrada. Eu literalmente sinto minhas palavras quando o atingem, fisicamente, já que todo o seu corpo parece crescer mais e mais de uma só vez. Os dedos se enroscaram com o espasmo no meu cabelo. Seu peito empurra para dentro do meu quando ele sopra. E a parte dele que me enche de uma dor gostosa contra meu sexo. “Eu te amo,” repito alto e ferozmente, alimentada por sua reação. Desta vez, suas pálpebras baixam e sua testa cai para descansar contra a minha. Esse amplo peito começa a se mover rapidamente quando sua respiração acelera. “Eu te amo, Clayton Davis.” Então sua boca está na minha e sua língua joga com a minha sem pausa. Ele me beija tão profundamente que meus olhos giram e eu juro que a Terra se move. Há tanta paixão neste beijo, minhas


pernas saem da cama para se envolverem em torno dos seus quadris e meus braços apertam em torno do seu torso. Procuro freneticamente me aproximar. Continuamos a derramar nossos sentimentos nesse beijo, ambos ficando cada vez mais desesperados com cada carícia de línguas e engolindo gemidos. Quando ele rasga sua boca livre, me leva um momento para sacudir a intoxicação. “Não deve ser possível te amar tanto quanto eu, Caroline Michaels, mas todos os dias eu sinto crescer algo que acho que poucos são abençoados em sentir. Soube, há quase quatro meses, quando você se sentou ao meu lado que havia algo poderoso entre nós. Não tinha dúvidas um mês depois, essa conexão era algo que eu estava pensando que poderia esquecer quando entrou no lugar. E, minha doce Linney, não demorou muito para eu perceber que fui feito para te amar.” Ele desliza seu aperto, suas mãos saem da minha cabeça e seus polegares limpam as lágrimas do meu rosto. Todo o meu corpo estremece enquanto eu respiro. “Eu preciso saber o resto, querida,” ele diz com cuidado. “Tenho medo de lhe dar o resto, Clayton.” Ele balança a cabeça. Seu rosto bonito relaxa e projeta abertamente seu carinho. “Nada deveria te dar medo, Linney. Não quando se trata de mim e com certeza não quando se trata do nosso amor. Eu nunca quero que você sinta medo e tenha que esconder seus pensamentos de mim.” Meu peito suspira contra o dele, enquanto respiro fundo e calmante. “Eu - eu quero isso,” finalmente admito. Ele segura meu olhar preocupado, não reagindo. “Você quer o que?” “O que eles têm.” Finalmente perco o brilho do seu olhar esmeralda quando seus olhos voam lentamente. Uma onda de ar foge do meu rosto um segundo depois. Eu me mantenho imóvel enquanto meu coração lança em batidas ansiosas.


“Por favor, diga algo, Clayton,” imploro quando ele não fala. “Eu não a quero aqui,” ele finalmente diz, confundi-me instantaneamente. “O que?” “Ela não tem lugar na nossa cama, mas também não posso deixar esse assunto de lado.” “Sobre quem você está falando?” “Jess.” Todo o meu corpo se empurra enquanto o nome da sua ex bate no meu cérebro. A confusão sobre por que ele a está trazendo agora, de todas às vezes se mistura com uma dor, eu sinto uma ferida profunda. “Deus, Caroline, você está me matando.” Seus quadris pressionam o meu quando ele desloca seu corpo para descansar os cotovelos no colchão. “Olhe para mim, baby.” Não tinha percebido que virei. Olhando novamente para seus belos olhos novamente, vejo a dor dentro deles. “Ela estava gravida. Logo após romper, todo o seu planejamento funcionou. Quando ela me disse, decidi encarar. No meu íntimo, sabia que não queria aquele bebê, mas eu estaria lá e faria o meu melhor para lhe dar uma boa vida. No entanto, não lhe daria o que ela pensava que podia ter me enganando.” Um corte de dor passa por suas feições enquanto ele se eleva em cima de mim, e sei onde ele está indo, odiando ainda mais essa mulher. “Quando a recusei, quando ela disse que deveríamos nos casar imediatamente, deixei claro para ela que isso nunca seria uma opção, ela soube que havia calculado mal. Nunca na minha vida pensei que ela iria matar o meu bebê por causa disso.” “Clayton,” suspiro, mexendo minhas mãos para segurar seu maxilar forte. “Bonito.” “Isso me cortou rápido, mas mesmo que eu sentisse que um pedaço do meu coração havia sido arruinado, também me esforçava


para me sentir aliviado. É fodido, sei disso, mas com seu egoísmo, eu não seria forçado a tê-la na minha vida porque ela tinha meu filho.” “Sinto muito,” digo a ele, minhas lágrimas retornando. “Tive uma mãe que não podia me amar e um pai que não me queria até que ele estivava morrendo. Não conheci meus avós. O único amor real que senti foi em relação ao meu irmão e minha irmã. E com eles, eu vi o que os pais fizeram aos filhos. Eu cresci sabendo que não queria trazer uma vida ao mundo sem saber que eu seria capaz do que meus pais não eram. Isso não mudou quando ela matou meu bebê, Caroline. Não posso explicar o que senti ao segurar o bebê da minha irmã em meus braços, mas mesmo adorando aquele garoto instantaneamente, se eu não tivesse você, nunca iria querer isso pra mim. Você me faz precisar de tudo o que nunca quis.” Um soluço gigante explode em meus lábios. “Eu disse que teríamos essa conversa.” Ele me dá um breve beijo. “Eu lhe disse que queria para o nosso futuro algo diferente do que queria com ela. Eu poderia viver sem ninguém nesse mundo tão maldito, mas você... não poderia continuar sem você. Sou um homem que sabe o que precisa, Linney, e é você. Não vou perder tempo quando sei na minha medula que você foi feita para eu amar. Pergunte-me amor. Pergunte-me sobre as estradas em que estamos viajando.” “Quais estradas?” “As que colidem e formam um caminho indestrutível. Um dia, um dia malditamente em breve, essa estrada vai te dar meu nome e nos dar uma família que nunca duvidará do amor do pai. Nós dois tivemos um começo difícil, baby, mas não há nada que não possamos enfrentar juntos. Eu sabia que era a hora desse cowboy no momento que minha boa garota foi má e juntos fizemos magia.” Estou chorando tanto agora, que ele teve que parar de falar. Posso ver o seu rosto sorridente, tão cheio de amor por mim, através das lágrimas nadando em meus olhos. Pisco freneticamente, mas as lágrimas continuam chegando. Nem quando seus lábios caem nos meus e nos afogamos nos beijos uns dos outros, elas param. Meus


soluços ecoam ao redor do quarto enquanto ele me despe, apenas abrandando quando empurra para dentro do meu corpo. No momento em que ele me dá todo o seu comprimento, finalmente paro de chorar. A paixão entre nós é um bálsamo calmante para minhas lágrimas, que se dissolvem na alegria irresistível que me deixa no limite enquanto eu me perco na sensação de ser totalmente consumida por esse homem, amo quando ele faz devagar.


18 CAROLINE “Humble and Kind” by Tim McGraw

Você conhece o velho ditado, quando algo parece bom demais para ser verdade, provavelmente é? Bem, não há nenhuma dúvida da sua veracidade para mim. Não depois que eu acordo na manhã seguinte e a bolha de amor perfeito que se formou em torno de Clayton e eu, rebentar. Só que, quando Clayton me acorda esta manhã com preocupação e me diz que houve outro incêndio, as lágrimas não vêm. Quando ligo para Luke e ouço-o confirmar o que Clayton me disse, eu me sinto triste aceitando o que isso significa. Não há medo. Nada de pânico. Apenas o conhecimento de que o que quer que se passe a seguir vai ficar bem, porque eu tenho Clayton para me ajudar a encontrar o meu caminho. O Sequel está completamente perdido. O que havia sido reconstruido e colocado no mercado para venda é apenas uma pilha de cinzas agora. Também não há dúvida na mente de ninguém que este fogo foi intencional. Não importa o que diga o relatório sobre o primeiro, todo mundo agora sabe que ele tinha sido também intencional. O que nós não sabemos, porém, é porquê. “Fale comigo, Linney,” Clayton fala com uma pitada de preocupação desesperada em seu tom.


“O que você quer que eu diga?” “Jesus, baby, você acabou de descobrir que alguém colocou intencionalmente fogo em sua antiga loja e você nem sequer parece chateada.” Dou de ombros. “Estou chateada, mas não porque ela se foi. Era apenas um espaço vazio. Os meus sonhos não estão amarrados lá, e a minha felicidade não é algo que só pode ser encontrado nas páginas dos livros que vendi. Há alguns meses atrás, isso provavelmente teria me feito sentir muito diferente, mas depois do que está acontendo com a nossa relação, eu tenho um caminho cheio de sonhos com os quais nunca imaginei. Estou mais forte agora. Muito forte para deixar isso me quebrar.” “Porra, eu te amo.” Um pequeno sorriso se forma em meus lábios com as suas palavras. “O que me incomoda agora, embora eu odeie pensar que alguém não poderá realizar um sonho no meu antigo espaço, é que não entendo por que estou sendo um alvo. Mesmo que Luke tenha dito que houve outro incêndio do outro lado da cidade em outro negócio, eu não posso evitar, mas sinto que é pessoal.” “O que você está pensando, baby?” Eu suspiro, encolhendo os ombros, e balançando a cabeça. “Você acha que... pode ter sido John?” Um lampejo de raiva cruza o seu rosto. “Você acha que poderia ser?” “Honestamente não sei, Clayton. O John que eu conhecia anos atrás não era uma boa pessoa, mas ele era um bêbado irritado que preferia usar as suas palavras e força para machucar alguém. Ele queria que as pessoas soubessem que ele era poderoso dessa forma. Esconder-se atrás de um fogo não faz sentido. Simplesmente não consigo vê-lo acordar um dia e decidir, hoje é um bom dia para me tornar um incendiário.”


“Só porque ele não se mostrou, não significa que ele não tenha mais intenções maliciosas escondidas, esperando para sair.” “Eu sei, eu sei. Mas simplesmente não me parece como algo que ele faria. Se ele está mesmo ainda na cidade, ele me encurralaria em algum lugar em vez de se esconder atrás de um incêndio e não me pouparia saber que ele foi o único que levou isso de mim. O homem que eu conhecia não teria deixado nenhuma dúvida de que era ele.” Clayton deixa cair a sua cabeça, olhando para as botas. “O quê?” Sinto um pouco de desconforto em meu interior quando ele apenas balança a cabeça. “Clayton. Diga-me o que está passando em sua cabeça.” “Maldito.” Clayton resmunga. “Você o conhecia quando ele era um menino, Linney. Você não o conhece como um homem.” “Estive com ele por cerca de seis anos. Eu posso ter começado com ele quando era um menino, mas ele era um homem quando finalmente fui embora.” “E você não o viu ou realmente falou com ele por cerca de cinco anos, baby. As pessoas mudam, e você pode não conhecer o homem que ele é hoje.” Respiro tentando me acalmar. Coloco as mãos no balcão, plantando os pés nos degraus da banqueta na ilha de cozinha, e arqueio as sobrancelhas para Clayton. “Eu lhe pedi para confiar em mim,” ele finalmente responde a minha demanda silenciosa para que continue. “Eu confio, mas não quero que você esconda algo de mim, porque acha que eu preciso que você me proteja dele. Ele não pode me machucar, mesmo que seja ele a pessoa por trás dos incêndios. Ele nunca vai me tocar de novo.” A confiança que estou começando a me acostumar corre pelo meu corpo. Posso dizer o segundo em que Clayton


percebe que apesar de eu confiar nele completamente, não vou recuar nessa conversa. “Filho da puta,” ele resmunga em voz baixa, estudando meu rosto antes de balançar a cabeça e continuar. “Eu tive problemas com ele por um tempo, Caroline. Muitos desses problemas são feios, e queria poupar-lhe essa merda.” “O que você me disse sobre o nosso passado feio, Clayton? Eu protejo as suas costas e você as minhas, todas as coisas com que tivemos de lidar em nossas vidas apenas nos ajudaram a chegar até aqui. Então, pare de pensar que não posso lidar com isso e deixe-me mostrar o quão forte o seu amor ajudou eu me tornar.” “Tudo bem,” ele resmunga. “Eu conheço John Lewis desde que a sua família se mudou para Pine Oak. Ele era podre no ensino médio, como eu tenho certeza que você sabe, mas sua arrogância não ficou perigosa até anos mais tarde. Nunca gostei dele, mas eu não odiava o homem até anos mais recentes. Tudo começou quando Jess o usou para tentar me fazer ciúmes. Não me incomodou que ela seguisse em frente com ele, mas ele tentando comprar uma briga comigo ficou cansativo, muito rápido. Ele podia ter um problema com a bebida quando o deixou, mas desenvolveu um problema com drogas quando ele voltou para Pine Oak.” “Há quanto tempo ele voltou?” Eu pergunto, incapaz de parar o frio que escorre pela minha espinha só de pensar nele estar tão perto de onde estou morando, mesmo que ele nunca tenha feito uma tentativa de me fazer ciente disso. Só de pensar em quão fácil poderia ter sido para ele me infligir dor faz o meu coração disparar. “Pelo que sei, logo depois que você o deixou. As datas parecem corresponder.” “Eu nunca soube.” “Baby, ele estava tão viciado, que eu não acho que ele sabia que caminho seguia, e muito menos se você estava a apenas meia hora, quarenta e cinco minutos no máximo dele.”


“Diga-me o resto, Clayton. Posso ver em seu rosto que há mais.” Ele passa os dedos pelo cabelo, o seu peito nu flexionando quando começa. “Ele estava fornecendo drogas para alguns funcionários novos aqui no rancho na época. Eu mesmo o apanhei, quando voltei uma noite de uma cavalgada para verificar a propriedade depois de uma tempestade desagradável e o encontrei na minha porra de celeiro traficando. Ele estava tão chapado, mas mesmo assim ele ainda era imprudente. Ele partiu antes do xerife chegar aqui, mas não antes de derrubar uma cerca e matar dois dos meus cavalos em seu caminho. Ele nem sequer abrandou, Linney. Acelerou através delas na caminhonete de pneus altos de seu pai. A primeira vez que eu o vi desde então foi naquela tarde na rua do restaurante em Wire Creek. Eu sei que ele foi para a prisão, ouvi que a reabilitação se seguiu depois, mas não estou pronto para eliminá-lo da lista de suspeitos que poderiam ser responsáveis por isso, só porque ele supostamente teve ajuda.” Balanço a cabeça, chocada com o que ele está me dizendo. “Eu deveria ter lhe contado, mas depois que você confidenciou quão ruim as coisas eram quando você estava com ele, eu não queria que você tivesse mais razões para temer o homem. Não quando eu tinha a esperança de protegê-la a partir daí.” “Você realmente acha que é ele?” Um tremor me bate e eu me arrepio, fazendo Clayton sair do balcão e vir até mim, me puxando do meu assento para os seus braços. “Não sei, baby, mas eu não presumo que não seja.” Ele pressiona um beijo no topo da minha cabeça e aperta o seu abraço reconfortante. “Me desculpe, por esconder isso de você, mas faria de novo se eu sentisse que poderia evitar que você tremesse como agora.” Eu me aproximo mais e pressiono o meu rosto contra seu peito. O cheiro de Clayton enche os meus pulmões e acalma os meus pensamentos. “Obrigada por contar. Não gosto de ouvir isso, você está certo, mas me sinto aliviada por ter deixado ele e que tenho outra chance de felicidade. Não estou convencida de que é ele, mas também não estou convencida de que não é.”


“Não vou deixar que nada aconteça com você. Você sabe disso, certo?” “Sim. Se não se importar, vou adiar o começo do processo para abrir The Sequel aqui em Pine Oak. Eu sei que Luke não precisa de ajuda em Hazel mais, mas vou ligar para ele e ver se eu posso trabalhar...” paro de falar quando sinto o homem me abraçando rosnar, o som em seu peito vibra contra a minha bochecha. “Você não irá trabalhar naquele bar, Caroline. Eu respeito Luke e sua amizade com ele e Lucy, mas não vou deixar você trabalhar na Hazel's quando sei o quanto isso é ruim.” “Luke não deixará nada acontecer comigo, bonito.” “Luke não pode vigiá-la e dirigir esse lugar ao mesmo tempo. Se você está preocupada com o dinheiro, não esteja. Você nunca terá que trabalhar mais um dia em sua vida, se não quiser.” Saio do seu domínio e estreito os olhos para ele. “Não vou ficar em casa fazendo nada enquanto você rebenta a sua bunda todo o dia, Clayton Davis. Não sou uma mulher ociosa, mas mesmo se fosse, não serei como ela.” Espeto o meu dedo no seu peito, o pensamento de sua ex e como ela só queria usá-lo pelo o seu dinheiro, me deixa furiosa com a sua implicação de que eu deveria ser sustentada por ele e viver de seu trabalho duro. Ele envolve a mão em volta do meu dedo quando o espeto mais uma vez, e quase derreto em uma poça de gosma quando ele dá aquele sorriso devastador dele. “Calma, baby. Você sabe muito bem que eu não acho que você está comigo pelo meu dinheiro. Se você quiser se manter ocupada até que esteja pronta para abrir a loja aqui na cidade, pode assumir a contabilidade de Davis Auto Works e aqui do rancho. Odeio lidar com essa merda, estaria me fazendo um favor.” Ele já tinha afastado com sucesso a minha ira com aquele sorriso, mas saber que ele confia em mim com algo tão importante para ele, da sua fazenda e do negócio da sua família, faz bater e bater forte. “Clayton,” sussurro.


“Não me dá um suspiro de Claytons agora, docinho,” ele adverte, pressionando-se contra mim e me puxando pelos quadris para mais perto para que eu não perca sua ereção. “Eu realmente quero ser má com você agora,” timidamente admito, sentindo uma onda de excitação em minha barriga e na base da minha espinha. “Porra, eu te amo,” ele diz com um estrondo, dobrando-se o suficiente para me puxar para os seus braços. As minhas pernas rodeiam o seu corpo e nossos olhos cruzam, quando a sua dureza pressiona firmemente contra o meu núcleo dolorido. “Vou adorar ajudar na contabilidade. Não vou deixar você me pagar, mas acredite quando digo que não sou uma mulher ociosa.” “Você continua me dando essa buceta gananciosa-pelo-meu-pau e terei certeza que você será a única me pagando.” “Você é impertinente.” Sorrio, falando contra o seu pescoço, beijando a sua pele, e sentindo o calor de suas palavras me banhar no prazer inebriante. Balanço os quadris, desejando que o moleton não estivesse no caminho. “Adoro quando você me mostra o seu lado mau.” Ele cantarola, os seus dedos apertam a minha bunda quando eu mordo seu pescoço. Mesmo com o moletom e os jeans entre nós, a minha barriga começa a se agitar. Os meus quadris movem mais rápido enquanto o seu poder sobre mim se transforma em apenas um tímido fio de dor. Pensar que suas mãos vão deixar hematomas na minha pele macia, estranhamente, só me deixa mais quente. A sua ereção se esfrega mais e só com esse contato, eu deixo cair a minha cabeça para trás, vendo o teto por apenas um segundo antes de meus olhos rolarem para trás e se fecharem; então eu gozo com o seu nome em meus lábios. “Deus, maldição, essa é a coisa mais sexy que eu já vi, baby. Você gozar apenas esfregando-se contra o meu pau, porra,” ele geme, me puxando mais forte contra a sua ereção, pressionando firmemente contra a minha buceta sensível e fazendo-me gemer. “A minha boa menina não precisa mais de qualquer ajuda para ser má, não é? Estou prestes a te amar tão forte que você vai pensar que ainda estou dentro


de você por dias. Tão vividamente, que você vai dar um passo e sentir o que o meu pau fez com você, e gozar sozinha apenas com esse pensamento.” “Sim,” grito. “Por favor.” “Vá para a nossa cama. Quero você esperando por mim, abra-se o máximo possível, me ofereça essa doce buceta para que eu possa comer a porra do meu café da manhã na cama. Vou ligar para Drew e dizer-lhe que vou tirar o dia por estar doente.” Eu salto do seu aperto, todo o meu corpo vivo com o desejo de suas promessas. Nem sequer lhe dou um olhar antes de estar correndo pela casa, tirando as minhas roupas enquanto corro, sigo as suas ordens. Então, fiel às suas palavras, ele se junta a mim alguns minutos depois e passa o dia me mostrando o quão delicioso pode ser o café da manhã na cama.


19 CAROLINE “Make You Mine” by High Valley

“Eu vou matá-la.” Lucy faz um rosnado com sua garganta, apoiando da ameaça de Leighton sem palavras. Mantenho a boca fechada, mas agarro a mão de Leighton antes que ela possa deixar a mesa em que Jana tinha indicado a ela, com firmeza e sem espaço para discussões, para “sentar-se e não se mover daquele lugar,” nem cinco minutos depois de entrar em sua padaria. Sinto os olhos arregalados das pessoas na loja em nós, mas estranhamente não me incomoda, prova de que eu realmente estou cada vez mais forte. A única coisa que me interessa neste momento é a mulher desagradável causando uma cena dentro da padaria da cunhada do meu namorado. A padaria de sua cunhada muito, muito grávida. E essa mulher vai descobrir exatamente do que o novo eu é capaz. “Você pode pensar que você tem ele,” Jess continua em um tom sarcástico. “O inferno, você pode até mesmo manter sua atenção por algum tempo, mas ele irá voltar. Ele sempre volta. Nenhuma mulher tem capacidade para mudar isso.” “Sua vadia estúpida. A coisa mais inteligente que ele fez foi tirar você fora de sua vida, e se ele não foi estúpido o suficiente para voltar,


pode ter maldita certeza que ele não vai fazê-lo agora,” Leighton explode com fúria as suas palavras. “Nós temos uma história!” Jess guincha, o seu belo rosto se transformando em hediondo e revelando sua verdadeira natureza. Fico em silêncio e estudo a ex de Clayton. Jess é realmente linda, vou dar-lhe isso, mas ela é o tipo de mulher que pensa que a beleza é tudo e acaba com tudo. O tipo que só tem a sua beleza a seu favor e isso realmente não a leva tão longe quanto está convencida de que irá. Toda vez que ela lança palavras mais desagradáveis, os seus ombros começam a tremer de raiva, o seu longo cabelo loiro balança. Os seus olhos azuis são frios, calculistas, e cheios de maldade viciosa. Ela é mais alta do que eu e com mais peito, com curvas que nunca vou ter. E nunca me senti mais bonita. “Seu desespero é embaraçoso,” digo finalmente, voz baixa e estável, não recuo quando o seu olhar diabólico se encontra com o meu. Eu me levanto e me coloco na frente de Leighton quando Jess avança. Seus olhos acompanham os meus movimentos como um predador que caça a sua presa. Antes de conhecer Clayton, eu teria me enrolado em mim mesma e recuado instantaneamente sob o peso de seu olhar e confronto iminente. Agora, porém, estou pronta para enfrentar essa mulher horrível, e não há nenhuma maneira no inferno que eu vou deixar ela perto o suficiente de Leighton para ter, ainda que pequena, chance de prejudicar ela ou o bebê. “Qual é a sensação de ter os meus restos?” Ela zomba. Eu rolo os olhos. “Deus a abençoe, querida. Você realmente acredita nisso, não é? Insinuar que um homem tão incrível como Clayton Davis poderia ser restos para qualquer mulher é patético e insultante. Você pode pensar que o que teve com o meu homem é digno de ser usado, de ser comparado a uma mercadoria em segunda mão, mas esse cowboy bonito nunca amou outra mulher até eu. Você era apenas uma maneira de passar o tempo até que encontrassemos o nosso caminho um para o outro.”


Ela se aproxima, pisando no meu pé com as suas botas, o que faz uma dor sacudir através do meu corpo quando ela coloca o seu peso sobre os dedos dos pés. Não lhe dou o prazer de vacilar, no entanto. Eu me seguro forte e firme, não querendo dar-lhe vantagem. “Eu estava grávida do seu bebê,” ela sussurra, felizmente baixo o suficiente para que as pessoas comendo mais longe não pudessem ouvir. Mais uma vez, eu não reajo. Nem mesmo quando ouço Leighton ofegar com o segredo mais bem guardado de Clayton para com a sua família ser revelado. Vejo Lucy começar a ficar na minha visão periférica, mas eu lhe aceno. Posso não ligar mais para o que os curiosos à volta pensem, mas não vou permitir que Jess fira Clayton, trazendo algo tão doloroso à luz. Movendo o meu rosto para mais perto, eu zombo dela. “Correção, cadela, você o enganou e, em seguida, matou o seu bebê. Mesmo que você tenha tido a chance de experimentar a beleza do seu amor, você estava morta para ele quando lhe mostrou quão desagradável soube que você era por fazer isso.” Posso dizer que ela não tinha planejado conhecer a verdade, mas quando a mão dela sai e estala contra minha bochecha, perco a vantagem. “Isso é o suficiente!” Ouço Jana de trás do balcão. “Estou bem, Jana,” digo na direção dela, apertando a mão no meu rosto e não olhando para longe de Jess. “Eu vou matá-la,” Leighton resmunga, repetindo a sua ameaça com raiva atrás de mim, mas felizmente, ela não se move. Sinto os seus joelhos batendo contra a parte de trás das minhas pernas, então eu não preciso me virar para ter certeza que ela ainda está sentada. Não vou ter outra mulher grávida em trabalho de parto, porque ela ficou muito animada com a loucura que continua invadindo a minha vida.


“Você pode dar esse tapa, Jess. Eu ficaria louca também se perdesse alguém tão maravilhoso como Clayton, mas querida, você nunca o mereceu. Quero que você realmente ouça agora. Vou me casar com esse homem. De fato, ele mal pode esperar para colocar o seu anel em meu dedo. Eu não tenho que enganá-lo para ele querer isso. Quando chegar o dia que eu for abençoada o suficiente para compartilhar com ele algo tão bonito como uma criança que criamos com o nosso amor, vou agradecer à minha estrela da sorte de ter um presente tão incrível. E nós vamos ter esse bebê, Jess. Será algo que nós dois apreciaremos como o inferno trabalhar para conseguir, sem truques e mentiras. Nós vamos ter uma casa cheia de bebês nesse rancho. Bebês que teremos no futuro, nós queremos muito essa bênção construída a partir de nosso amor. Nós dois. E querida, vou continuar amando Clayton tanto que ele vai sentir isso muito tempo depois de nós dois deixarmos esta terra.” “Sua vaca estúpida. Clayton não acredita em casamento.” Ela rechaça, o som maligno e malévolo, ou não me ouve ou realmente acredita depois de anos de não ter ele que Clayton poderia voltar para ela. Pressiono a minha mão contra seu peito, empurrando-a para longe do meu rosto. Depois de a afastar um passo de mim, pego o telefone do meu bolso de trás e procuro o nome de Clayton. Ergo um dedo no rosto de Jess e mexo-o um pouco antes de apontar para o meu telefone e tocar no botão de viva-voz. O toque preenche o silêncio chocado da PieHole e desta vez eu não me importo que o nosso público faça uma tentativa para chegar um pouco mais perto e ouvi-nos melhor. “Oi baby,” responde Clayton, a sua voz suave e feliz. Imagino-o com aquele sorriso de tirar o fôlego e o meu próprio sorriso se alarga. “Baby,” respondo levemente, não querendo que ele perceba o quão tensa estou, mas eu deveria ter sabido que ele ia perceber de qualquer maneira. O meu cowboy conhece a sua mulher. “O que há de errado, Linney?”


“Nada com que eu não possa lidar. Você tem um segundo?” Ouço-o falar com alguém e se movendo um momento depois, antes do clique de um fechar da porta que vem pela linha. “Sempre tenho um segundo para você.” “Não quero ocupá-lo, eu sei que você tem o veterinário lá fora para ver os animais.” “Está tudo bem, Linney. Já terminamos com o último pônei. Tenho tempo antes de passarmos para as éguas e protos.” “Tudo bem, bonito.” Afasto o telefone e sussurro para Jess. “Ouça com atenção.” Quando os seus olhos piscam, eu coloco o telefone de novo para cima e me dirijo para Clayton novamente. “Você quer se casar comigo, bonito?” “Você está pronta em uma hora, docinho?,” Ele responde imediatamente. “Estou um pouco ocupada agora, mas acho que em uma hora pode ser feito.” “Vou encontrá-la no tribunal, então.” Sorrio, sentindo o seu amor através da linha envolvendo-me em um casulo de felicidade. Eu não me importo se isso não começou sério. Não consigo pensar em nada melhor do que ser sua esposa. Eu quero isso. Tão louco e rápido como é, acho que eu sabia que ele era meu para sempre no segundo que ele me comprou um whisky e prometeu mostrar-me o que era ser mau. “Só se você prometer que vai começar a trabalhar em me dar aqueles bebês que ambos queremos logo após nosso encontro no tribunal.” O estrondo da sua profunda risada vem através da linha e eu encontro o meu sorriso crescendo ainda mais até que meu rosto queima de pura loucura do meu sorriso. “Minha garota tem um comichão para ser má?” Ouço Lucy e Leighton começarem a rir enquanto calor rasteja sobre a minha pele. Eu poderia estar pronta para ignorar os


intrometidos e as velhas intrometidas, mas aposto que qualquer mulher iria corar ao ouvir Clayton Davis fazer um anúncio como esse para uma sala cheia de pessoas. A diferença é, eu não me importo mais. Deixe-os saber o quanto eu amo ser uma menina má. “Eu gosto da maneira como você pensa,” digo baixinho, os meus olhos sobre a mulher com o rosto vermelho a meio metro de mim. “Mas acho que vai ter de me amar lentamente antes que você me ame como uma menina má.” “Eu te amo, Linney,” ele diz lentamente da maneira erótica que só Clayton pode conseguir com os tons ásperos profundos de sua voz. “Eu te amo, Clayton.” “Linney?,” Ele chama antes de eu ter a chance de dizer adeus. “Sim, bonito?” “Deixe Jess saber que se chegar perto de você outra vez, nem mesmo a minha mulher me ligando e me dando a sua doçura será suficiente para mantê-la a salvo de minha raiva.” A mulher em questão sacode a cabeça e olha embasbacada para o telefone na minha mão. Não estou nem surpresa que sabia sobre ela estar aqui. Não há coisa alguma que escape dele, especialmente quando se trata de meu bem-estar. “Não haverá um lugar seguro em Pine Oak para ela, se ela puxar essa merda novamente,” ele diz, a fúria em suas palavras é inconfundível. “Você está no viva-voz, Clayton,” digo a ele, sem tirar os olhos de Jess. “Bom baby. Talvez ela entenda as minhas palavras neste momento e não as deturpe em sua cabeça para qual seja a merda que ela se convenceu desta vez. Aproveite seu tempo com as meninas, mas quando você terminar é melhor colocar essa bunda doce em casa para que eu possa ter o meu anel em sua mão.” “O quê?” Eu suspiro.


O seu profundo e baixo riso é a única resposta que eu recebo antes dele desligar a chamada com o seu tiro de partida ainda soando em meus ouvidos. Ele não chocou apenas a mulher desagradável que interrompeu o meu tempo de meninas. Ele também me surpreendeu. Eu estava brincando. Queria colocar a sua ex em seu lugar, mas no segundo em que as palavras saíram da minha boca tornaram-se em algo mais. Não posso evitar, sinto-me um pouco ansiosa sobre o que vai acontecer quando eu for para casa. Não sei se ele está falando sério, mas espero que esteja, mesmo que isso nos faça um pouco loucos. Quando você sabe, você sabe. Mas a parte de mim que é completamente possuída por ele não pode parar a excitação de puro prazer que recebo quando eu acho que ele pode ter planejado isso, se ele realmente tem um anel. “Caramba,” Leighton suspira ofegante. “Oh meu Deus!” Grita Lucy. “Eu sabia que aquele jeito sensual seria uma pessoa arrojada!” Jana fala de trás do balcão de exposição das tortas. “Simplesmente sabia que ele ia se dar muito bem.” Com coração batendo forte e que nada tem a ver com o confronto por que passei, dou a Jess uma última levantada de sobrancelha e deixo a minha atitude ferver uma vez mais. “Saia da minha frente, Jess. Saia da padaria de Leighton. E aprenda algo de hoje.” Viro-me, o meu rabo de cavalo dá um tapa em seu rosto, e volto para o meu lugar à mesa onde eu estava sentada antes que ela invadisse o PieHole e começasse a jogar seu veneno por todo o lugar. Batendo palmas, eu olho entre Leighton e Lucy. “Então, onde paramos?”


20 CAROLINE “No Matter Where You Are” by Us the Duo

Quando estaciono no rancho, borboletas irrompem no meu estomago. É ainda início da tarde, então eu sei que Clayton não vai estar em casa, mas isso não alivia os meus nervos, com o tamanho do rancho Davis, encontrá-lo vai ser como procurar uma agulha no palheiro. Eu deixo o meu carro ao lado da caminhonete de Clayton e inclino-me para trás contra o encosto de cabeça, fecho os olhos e penso no que poderia estar esperando por mim. A brisa constante do meu ar condicionado resfria a minha pele superaquecida no processo. Eu me sinto tão ansiosa, mas não vou ser tímida e acanhada com isso. Não mais. Mesmo que ele estivesse brincando, eu não tenho nenhuma dúvida que isso vai um dia acontecer para nós. Eu mentiria, porém, se não admitisse que ficaria desapontada agora que o pensamento está na minha cabeça. Eu quero ser sua. Eu quero que ele seja meu. De maneira que seja para sempre, unidos de forma legal e aos olhos de Deus. Quero passar o resto da minha vida com Clayton Davis, enquanto ele me dá o mau e me dá o poder de encontrar-me com a confiança que o seu amor me dá.


Uma batida alta tira-me dos meus pensamentos com um grito. Os meus joelhos batem contra a coluna da direção quando eu quase saio da minha pele. Os meus olhos se abrem e minha mão voa para o meu peito enquanto olho pela janela do lado do motorista. Meu coração ainda está batendo forte, a corrida persistente de pânico de ser pega de surpresa, enquanto eu ainda sonhava tornando difícil me concentrar. Claramente tendo tido o suficiente de meus olhos arregalados, Clayton bate o seu chapéu de aba de cowboy enquanto ele me estuda através da janela. Com o seu chapéu mais acima na cabeça, eu posso ver o seu rosto claramente sem sombras. As suas sobrancelhas estão bem apertadas em confusão, mas um pequeno sorriso aparece em seus lábios. Ele balança a cabeça algumas vezes, aquele sorriso se transforma em um sorriso cheio, antes de começar a abrir a minha porta. Ainda não se movo. Não posso nem culpar o fato de que ele me assustou como merda enquanto eu estava nas nuvens. Não. Eu não me movo porque ele está olhando para mim de uma forma que levou todo o meu ar e derreteu todos os meus ossos. “Linney, amor,” ele diz, “você parece bonita como o inferno agora, mas eu preciso que você pare de parecer que ainda está em choque e saia do carro para que eu possa levá-la em meus braços.” “Você me assustou,” eu sussurro, balançando a cabeça com movimentos pequenos. Tanta coisa para ser uma menina grande e corajosa. Eu era uma tola por pensar que poderia lidar com uma conversa desta magnitude sem sentir um pouco de trepidação. “Percebi isso, baby.” “Você não parece chateado com isso.” Dou um suspiro e cruzo os braços sobre o peito. Os olhos de Clayton se movem para baixo e eu sigo o seu olhar para ver que meu busto está dando-lhe um maldito de um espetáculo, o decote do top agora está puxado para baixo com os meus braços cruzados. O topo dos meus seios e um pouco do meu sutiã de renda branco espreitam para fora do decote. Eu rolo os olhos quando


ele ainda não desvia o olhar, descruzo os braços e puxo o material para cima. “Um cavalheiro não teria olhado, Clayton.” “Docinho, quando se trata de você não há nada de cavalheiresco sobre os pensamentos que constantemente me fazem companhia.” “Bem…” paro, por não ter uma boa réplica. “Nem sequer mostrei muito. Parece que não o mantenho satisfeito do jeito que você está reagindo com um pequeno vislumbre de meus peitos. Da próxima vez que eu estiver tentando ter um ataque, você pelo menos podia mostrar mais empatia e se distrair menos.” “Linney, tudo o que é necessário para eu reagir e estar pronto para sentir o seu calor ao redor do meu pau é você entrar em qualquer lugar em que eu esteja. Você não precisa me dar uma provocação. Mas a renda foi um bônus…” “Você é incorrigível.” Eu suspiro com um sorriso, desligo o meu carro e fico de pé entre o carro e o corpo de Clayton, quando ele não se move para me dar mais espaço. Os seus dedos roçam o meu rosto. Eu descanso as minhas mãos em sua cintura e inclino a cabeça para estudar o meu cowboy moreno enquanto ele me olha. Seus olhos me devoram, suas mãos não estão ociosas, ele arrasta as pontas dos dedos pelo meu pescoço e continua pelos meus braços nus até que ele atinge os cotovelos. Então ele repete o seu trilho em sentido inverso até que está segurando o meu queixo. Ele empurra os dedos levemente em meu cabelo, o melhor que pude fazer com ele foi um rabo de cavalo, e os seus polegares esfregam contra as minhas bochechas deslizando lentamente, despertando cada centímetro de mim. “Ei,” ele sussurra em um tom arrojado que faz com que sua voz já profunda soe alguns tons mais rouca. Veludo e rustico. “Ei,” soando como se apenas tivesse acabado de correr uma maratona. A maneira como ele está olhando para mim agora, isso é algo que nunca vi nele. Isto, aqui, é o meu cowboy moreno me dando tudo em silêncio. Ele próprio, o seu amor, o nosso futuro. Tudo isso


está brilhando entre nós. O zumbido quente que viaja sobre a minha pele nada tem a ver com o sol alto de verão no céu do Texas. Os meus dedos flexionam, não fazendo nada mais do que se moverem contra os músculos duros como pedra, já que não fiz nenhuma tentativa para ganhar a sua pele. Os meus pés se arrastam até que eu sinto as suas botas de cowboy. As minhas mãos abraçam as suas costas enquanto pressiono o meu corpo contra o dele e inclino a cabeça para cima. As suas costas flexionam sob o meu toque, mas para além disso ele não se move nem um centímetro. Apenas olha para mim, abraçando-me suavemente. “Eu tenho um monte de coisas que quero dizer sobre a sua chamada anterior, Caroline,” ele me diz baixinho. “Você deixou a minha cabeça toda torcida, e não consigo descobrir se agora é o momento de dizer pelo menos metade da merda que está rolando sem assustar você. Mas já que tocou no assunto, agora eu acho que não posso deixar isso de lado por mais tempo.” O batimento do meu coração faz a minha respiração acelerar, mas com os seus brilhantes olhos verdes me mostrando nada mais do que a enormidade do seu amor, sinto o destemor que só Clayton faz florescer em mim. “É hora,” digo sem hesitação. Seu rosto suaviza e ele se inclina ligeiramente para pressionar os lábios levemente contra os meus. Ele não aprofunda o beijo, só me dá um breve beijo antes de levantar a cabeça um pouco e manter os olhos presos nos meus. “Sim?” “Oh, sim.” A minha afirmação ofegante se reúne com seus olhos brilhando com prazer, os cantos de sua boca inclinam-se, e as linhas de riso ao redor de seus olhos aparecem. Ele ajusta o seu aperto, com as mãos caindo um pouco até que as suas mãos estão descansando contra o lado do meu pescoço. “Você… Deus, Linney,” ele sonda, balançando a cabeça, mas ainda sorrindo. “Primeiro, você está bem?”


Sabendo instantaneamente que ele está se referindo ao fato de que eu tive um bate-boca com a sua ex, eu aceno. “Estou bem bonito.” “Quando eu soube que Jess estava no PieHole jogando a sua merda por aí, não foi agradável. Eu quase arranquei a cabeça de Drew quando ele me lembrou que eu não poderia fazer uma única coisa com o veterinário lá fora olhando os cavalos e dois compradores de Montana. Eu não dei a mínima para as minhas responsabilidades aqui quando você é e será sempre mais importante do que qualquer outra coisa. Se você não tivesse me ligado como você fez, eu teria chegado lá em um segundo, não dando uma merda sobre quanto dinheiro eu iria perder se saísse com aquelas pessoas de Montana aqui.” “Estou bem,” sublinho, esperando que entenda que quero dizer isso. “Eu sei. Só não consigo evitar quando se trata de você, baby. O pensamento de você não sentir nada para além de felicidade e amor não é algo que eu desfruto muito.” Eu aperto os meus braços ao redor de seu corpo e estico-me na ponta dos pés para tentar chegar o mais alto que nossas diferenças de altura permitem, querendo que ele realmente me veja claramente. “Clayton Davis, você não me deu nada além de felicidade por mais de quatro meses, e não tenho nenhuma dúvida que você vai continuar a fazer por um longo tempo, mas haverá momentos em que, nem mesmo você poderá controlar tudo. A vida pode pregar peças. Mas estou pronta para enfrentar isso agora. Não vou deixar de confiar em você só porque algo desagradável vem em nossa direção.” “Confiar em você não tem nada a ver comigo querendo protegêla e mantê-la a salvo de tudo isso, Linney.” “E isso, bonito, é o que me faz sentir como se eu fosse forte o suficiente para assumir qualquer coisa. Saber que você se importa tanto assim, que você estará comigo para me impedir de enlouquecer, me dá a confiança para finalmente viver livre do medo e preocupação. Não há uma única coisa nesta terra que tenha o poder de apagar isso. Não mais.”


“Você quer o resto?” Ele pergunta depois de segurar o meu olhar por algum tempo, o peso das minhas palavras assentando sobre nós. Eu aceno, os seus polegares roçam o meu queixo enquanto confirmo. Ele libera o seu aperto do meu pescoço, arrasta as mãos ásperas do trabalho pela minha pele, e tira os meus braços do redor de seu corpo. Silenciosamente, ele coloca as minhas mãos em seus ombros e inclina-se para baixo. A aba do chapéu arrasta por cima da minha cabeça enquanto ele continua a chegar mais perto, eu posso sentir o calor de seus lábios contra os meus. “Espere,” ele diz, me confundindo. Quando ele me agarra na parte de trás das minhas coxas e me levanta, grito em choque antes de envolver os meus braços em volta do seu pescoço e pressionar o meu peito em seu rosto, a fim de manter o equilíbrio. Milagrosamente, eu consigo parar de agir como uma louca por tempo suficiente para pegar o seu chapéu, que é derrubado com a força do meu surto. Mantenho as minhas pernas apertadas, afasto o meu peito de seu rosto e solto o braço segurando o chapéu para colocálo de volta em sua cabeça. Quando o chapéu bloqueia a minha vista, eu tiro-o de novo e coloco-o na minha própria cabeça. Sem pensar, eu uso a minha mão livre para correr os dedos pelo seu cabelo espesso, indisciplinado. O seu corpo se move quando ri baixinho e a minha mão congela. “Você fica bem com o meu chapéu, baby.” Dou de ombros, o movimento faz o chapéu cair sobre a minha testa. “Embora eu provavelmente devesse fazer um que se encaixe melhor,” ele brinca. Eu levanto a minha mão para ajustar o chapéu enorme. Não querendo que a antecipação cresça ainda mais, eu ignoro a sua piada. Mentalmente, eu faço um último balanço sobre as paredes que tinha usado para me proteger para toda a minha vida e dar ao homem que


está segurando-me. Eu sei que ele vê a enormidade dos meus sentimentos escrita por todo o meu rosto quando todo o seu corpo estremece e os olhos escurecem. “Você me pegou agora, bonito. Hora de me dar o resto.” Ele começa a caminhar, sem desviar os olhos de mim e eu sem desviar os olhos dele. Quando ele nos leva da casa para os estábulos, eu franzo a testa em confusão. “Confia em mim?” Ele questiona, sem perder o ritmo, me conhecendo bem. “Sempre,” eu respondo enfaticamente. O seu peito se expande com a minha resposta como se aquela palavra fosse tudo para ele. Ele entra no estábulo que abriga os seus cavalos pessoais. Eu nunca vim aqui com todos estes animais de olhos negros, mas sei o suficiente sobre esse lugar para que quando ele pára no último estabulo, sinta calafrios. Onyx. Sei muito pouco sobre ele, mas ouvi Clayton e Drew falar sobre ele e o que descobri quebrou o meu coração. Ele é um cavalo árabe preto puro que Clayton salvou. Não sei de todos os detalhes, mas alguém contou que os antigos proprietários de Onyx vendeu-o para o abate em troca de dinheiro. Quando um carregamento de cavalos foi parado a caminho para o Canadá, um dos velhos amigos de Clayton chamou-o pedindo ajuda no realojamento de quinze cavalos que estavam a caminho para o abate. Ninguém queria Onyx, então Clayton carregou-o e o trouxe de volta para o rancho. Isso foi há cerca de três meses, e de acordo com o que eu tenho ouvido, Clayton gasta cada segundo livre, em que ele não é necessário em outros lugares para trabalhar com Onyx. Quando eu cheguei aqui, eu lembro-me de ter visto Onyx à distância como ele resistiu e resistiu, tendo um desejo selvagem de ser deixado sozinho e mesmo que eu o temesse imensamente, sentia-me atraída por ele.


Sinto os olhos do cavalo em mim enquanto Clayton nos leva para mais perto, e tremo em seus braços. “Está fazendo tudo certo, baby?” Concordo com a cabeça, não confiando em mim para responder verbalmente, sem mostrar medo na minha voz. “Eu não lhe traria aqui se eu não achasse que Onyx está pronto para finalmente conhecê-la.” Afasto os meus olhos da grande besta negra e olho para Clayton. “O quê?” “Sabia no segundo que vi Onyx que ele foi feito para você. Ele é um lutador. Inferno, ele luta contra o vento, se ele pensa que está tentando entrar em seu caminho. Contudo, ele é mais do que leal aos que ele deixa chegar perto. Você ganha a sua lealdade e ele vai protegêla de tudo e qualquer coisa. Inclusive do maldito vento. Eu sabia no segundo em que o encontrei que havia apenas uma pessoa guerreira como Onyx era.” Chocada com suas palavras, eu não posso fazer nada, a não ser beber da expressão séria do meu lindo homem. Quando eu sinto algo cutucar minhas costas, eu salto nos braços de Clayton. Todo o seu rosto fica suave e cheio de afeto. “Eu te disse,” ele resmunga, inclinando o queixo na direção atrás de mim. Viro-me e encontro Onyx perto das minhas costas, com os olhos focados completamente em mim. Quando eu não me mexo, ele me cutuca novamente com seu nariz e faz um espetáculo soprando ar pelas narinas. Clayton nos coloca de modo que as suas costas ficam viradas para Onyx, permitindo-me estudar a besta sem virar meu pescoço tão duramente. Algo na forma como o cavalo está olhando para mim envia uma calma cheia de retidão através de mim. Eu levanto uma mão e movo-a lentamente em direção a Onyx. A sua cauda abana, e antes que tenha um segundo medo, esbarra a ponta do seu nariz contra a minha mão. Faz isso mais duas vezes antes de encontrar-me sorrindo por suas


travessuras e esfregando a mão contra a inclinação de sua cabeça. Se ele fosse um gato, eu imagino que ele estaria ronronando alto. “Ele gosta de você,” Clayton diz suavemente, beijando-me contra o meu pescoço. “Estive esperando por esse momento, e baby, eu não tinha dúvidas de que vocês dois irão se dar bem. Você não esteve em torno dos cavalos o suficiente para entender, mas você acabou de se tornar a pessoa mais importante para ele e tudo que o você fez foi darlhe a sua confiança. Onyx e eu. . . nós temos isso em comum. Tudo que levou foi um toque seu e você se tornou nosso tudo.” Eu continuo a acariciar Onyx, mas sinto a emoção crescer em uma bola do tamanho da minha garganta. “Bonito,” suspiro, não sou capaz de muito mais. “Pode parecer um monte de merda, mas eu prometo a você Linney, acredito em tudo que disse.” “Ele é apenas um cavalo. Um cavalo que só quer ser acariciado.” Clayton ri, seu divertimento sacudindo o meu corpo. “Baby, desde que Onyx está aqui, não deixou por vontade uma única alma tocá-lo. Tolera o que é necessário para esfriar depois de um passeio, o que geralmente é feito com um monte de besteiras. Posso senti-lo se coçando para me derrubar, que sou alguém que ele gosta um pouco mais, quando estou andando com ele.” Eu levanto a mão de Onyx e franzo a testa para Clayton. “Você está baseando tudo isso no fato de que ele me deu algumas cabeçadas?” “Não, estou me baseando no fato de que ele veio para você, pediu por você, e mesmo agora está tentando se aproximar de você.” Eu me viro para olhar para o cavalo e ver que Clayton não está mentindo. Ele está esticando-se tão longe quanto pode pela abertura da porta de sua baia. Quando ele percebe que não está funcionando, ele fica agitado. Estendo a mão e pressiono contra o seu nariz de novo, ofegando quando ele se acalma instantaneamente e pressiona suavemente contra a minha mão. “Confia em mim?” Pergunta Clayton novamente.


Olho para longe de Onyx e aceno a cabeça, sentindo um clique. “Vou deixá-la um pouco para que eu possa selar os cavalos. Você está bem com isso?” O meu coração se aquece, sabendo que ele me manteve em seus braços durante os últimos cinco minutos, porque ele sabia que eu estava com medo de estar tão perto de um animal que não entendo bem o suficiente para não temer. Eu pressiono os meus lábios nos dele acenando com a cabeça antes. “Então vamos nos preparar para o nosso primeiro passeio juntos, baby. As nossas estradas colidiram e agora é hora de conferir o novo caminho diante de nós.” Oh, uau. Relutantemente, desço com a sua ajuda até que fico de pé e olho enquanto Clayton deixa Onyx e Dell, seu cavalo, prontos. Quando Clayton abre a baia de Onyx, o cavalo caminha ao meu lado instantaneamente e não deixa seu lugar ao meu lado. A sua massa sólida pressiona contra mim de uma forma suave. Nem percebo que estou passando as minhas mãos sobre o seu pelo, amando a sensação de sua suavidade, até que ele faz um som que me faz pensar que ele está gostando da atenção. Pela primeira vez, eu não sinto medo de estar perto de um e muito menos dois cavalos, mas eu tenho um sentimento que isso tem muito a ver com Clayton e minha confiança nele, mesmo que eu sinta a conexão com Onyx de que ele estava falando. Quando eu olho para Dell, um cavalo que sei que tem o temperamento e natureza calmos, eu tremo e aproximo-me pressionando o meu corpo contra Onyx, que bufa. Talvez Onyx não me assuste tanto por ele ser totalmente preto com aqueles olhos aparentemente experientes que não são tão perceptíveis. Dell, porém, é o oposto de Onyx. Dell é branco puro. A forma como os seus olhos contrastam com o pelo os faz parecer ainda mais impressionantes. “Eu sei, grandão,” digo a Onyx suavemente, ainda olhando para a Dell. “Ele me assusta também.”


Clayton ri. Ignoro-o e continuo a falar com o cavalo ao meu lado. “Eu devia te dizer, não sei nada sobre cavalos, mas prometo a respeitálo. Somente … não sei, tente não ficar louco e me derrubar. Não quero quebrar as minhas costas e ter que ser colocada em um abrigo.” Desta vez Clayton explode em uma gargalhada profunda. “O quê?” “Deus, não tenho ideia do que faria sem você na minha vida.” “Isso é bom. Talvez isso signifique que você não vai me mandar para um abrigo quando eu quebrar as minhas costas e tornar-me um fardo.” Observando-o apertar bem a sela antes de se virar, eu bebo dele. Os seus lábios cheios sorriem, a sombra de sua barba ao longo de sua mandíbula o faz parecer robusto e pecaminoso. Mas é o brilho iluminando os seus olhos que me mantém cativa. “Nunca haverá um dia em que eu não vou ter você em meus braços quando acordar, Caroline. Não me importa o que for jogado em nós nesta vida, se for preciso eu cuidar de você isso nunca será algo que verei como um fardo. Vou passar cada segundo de cada dia mostrando que mereço essa honra.” Ele dá um passo para mais perto e tirando o chapéu da minha cabeça, colocando-o em uma prateleira perto de nós. “Mesmo se você for jogada de um cavalo e quebrar suas costas, mesmo então, amarei cada segundo que eu for abençoado com você na minha vida.” Sinto meu queixo tremer e sei que se ele continuar, vou explodir em lágrimas. “Você está pronta para fazer um passeio comigo, baby?” Engulo em seco, o meu queixo ainda lutando contra as minhas emoções, e aceno. Clayton se move para me ajudar a montar Onyx. Saber que ele não estaria me colocando na parte de trás deste cavalo se não estivesse confiante na capacidade do animal, alivia alguns dos meus nervos.


Ouço atentamente como ele continua a explicar tudo que preciso saber enquanto Onyx espera pacientemente que eu suba em suas costas. “Pé no estribo e puxe o seu corpo para cima. Tome o seu tempo e passe a outra perna por cima. Apenas abrace o seu dorso, com as suas pernas e deslize o seu outro pé no estribo. Vou segurar as rédeas, mas ele está bem treinado, suspeito que ele ficará tipo estátua enquanto você não estiver bem colocada.” “Ele não vai apenas correr comigo pendurada, certo?” Vou dar crédito a Clayton, se não fosse pelo ligeiro tremor dos lábios, não saberia o quanto ele quer rir de mim. “Confiança, baby.” “Confiança. Certo. Eu confio.” “Em seguida, ponha a sua bunda sexy na sela, baby. Temos planos.” Levo duas tentativas para subir e ficar na sela. Fiel à palavra de Clayton, Onyx nem sequer recuou, deixando-me estar posicionada com as costas retas e orientando-me para equilibrar com o meu peso centrando a minha bunda como me foi dito. Clayton anda em volta do cavalo e garante que minhas pernas estão na posição adequada, dando-me algumas dicas enquanto ele me observa. “Quando começarmos a cavalgar, mantenha os dedos dos pés e os tornozelos estáveis, e os calcanhares apontando para baixo. Deixe Onyx conduzir.” “O que eu faço com isso?” Pergunto, segurando as rédeas e ele simplesmente as põe na minha mão esquerda. “Isso é como você o dirige. Um toque suave contra o pescoço de Onyx vai sinalizar os movimentos que você deseja. Mova para seu lado direito para ir do lado direito e esquerdo para ir para a esquerda. Mantenha as rédeas em sua mão esquerda, a mão direita sobre a sela. Vamos repassar mais uma vez, mesmo que eu saiba que ele vai guiá-la


sem ajuda, me seguindo, eu ainda quero que você saiba o que fazer na hipótese dele decidir se exibir.” “Ok,” suspiro. “Direito para direita e esquerdo para a esquerda. Parece fácil o bastante.” “Se alguma coisa acontecer e você precise que ele vá mais rápido, agarre as rédeas com ambas as mãos e puxe gentilmente ou aperte na direção que você precisa que ele vá. Não é sempre que isso acontece com os nossos cavalos, mas se você precisar de guiá-lo em uma emergência, é assim.” Aceno, guardando esses dados sob o nome não vamos pensar sobre o que poderia acontecer que exigiria utilizar as direções de emergência, e dou a Clayton um aceno de cabeça. “Como faço para o ligar?” Os seus lábios se contraem novamente. “Aperte as suas pernas e deixe-o saber que você está pronta.” “É isso aí?” Ele concorda. “Sim, querida, isso é tudo o que é preciso.” “Você ficará perto?” “Sempre, Linney. Sempre.”


21 CLAYTON “Eu vou te amar” by Jamie Lawson

Ela é natural. Você nunca saberia que ela nunca montou ou que antes disso, ela tinha medo de cada cavalo que encontrou. Seu sorriso é enorme, despreocupado e cheio de vida. A única vez que já a vi parecer mais bonita é quando ela está debaixo de mim e gemendo meu nome. Nós andamos por cerca de dez minutos, mas cinco entraram e eu rapidamente mudei meu curso para que pudesse vê-la mais. Não demorou muito para ter tudo o que precisava em ordem. Eu liguei para Leighton logo depois que eu saí do telefone com Caroline antes e pedi-lhe para me dar um aviso quando Caroline estivesse a caminho de casa. Por sorte, até então, terminei com o veterinário e vendi com sucesso oito cavalos para os compradores que vieram. Drew me irritou quando perguntei se ele precisava de ajuda, mas o sorriso torto em seu rosto me disse que ele estava fazendo mais porque sabia o que eu planejava e não porque ele realmente não precisava de ajuda. O resto, eu espero, como o inferno que Maverick tenha cuidado. Caso contrário, vou ter que resolver e não dar a Caroline uma fração do romance que ela merece. Não consigo me lembrar de um tempo em que eu já me importei com isso, mas quero dar as memórias que mostrem o nosso amor pelo resto de nossas vidas.


Movendo meus quadris, eu me inclino um pouco para trás. Dell instantaneamente diminui o seu trote. Espero, dando tempo ao Onyx para seguir a minha liderança, satisfeito enquanto ele faz isso sem hesitação. Eu ouço Caroline engasgar, mas mantenho meus olhos no Onyx enquanto ele segue a Dell para a ligação. Desmontando, encaro as rédeas de Dell e em torno da pastagem antes de pegar Caroline de Onyx e fazer o mesmo. Ambos os cavalos esticam o pescoço para beber da grande bacia de água enquanto eu me movo para o lado dela e, com as mãos nos seus quadris, ajudo-a a se levantar. Só quando ela está de pé, eu olho sobre sua cabeça. Este lugar sempre foi o meu favorito em todos os nossos acres: o pico em que nossa terra é a mais alta e as árvores são poucas e distantes. A partir daqui, você pode ver parte da terra de Maverick a oeste, onde ele tem algumas estruturas habitacionais para os alunos matriculados em sua escola de rodeio. O outro lado é toda a terra de Davis. Nada além de terra verde e céus azuis. Intocado por qualquer homem e sem defeito por qualquer estrutura além da cerca que costumava manter o gado preso. “Eu costumava vir aqui quando precisava fugir. Quando meu pai estava bêbado fora de sua mente e lutando com alguém que eu conhecia. Quando Quinn estava chorando demais, sabendo que não consegui consertar e que a magoei ou não trouxe a única pessoa que queria de volta. E quando Maverick deixou a cidade, eu me encontrei aqui mais e mais. Não fazia mais do que apenas olhar para a nossa terra, concentrando-me em nada e desejando mais do que qualquer coisa que eu pudesse tê-los protegido mais. Este era o único lugar nesta fazenda que me sentia em casa para mim, mesmo depois que meus avós faleceram. Aqui, a única coisa com a qual eu tinha que me preocupar era eu mesmo. Ainda assim, depois que ele se foi, e este lugar tornou-se todo meu, nunca senti como se estivesse em casa, a menos que eu estivesse aqui.” Eu paro, caminhando para a mesa que Maverick preparou para mim, agarrando a garrafa de vinho tinto em cima e enchendo os dois copos colocados ao lado dela. “Eu me senti assim toda minha vida, Linney. Nunca encontrando paz na minha própria casa, em minha própria terra, o tempo suficiente para permitir


encontrar minha casa - meu santuário. Não foi até uma bela garota boa, que parecia ser ruim, sentar-se ao meu lado em um bar sujo. Lá estava você, cercada de bêbados e motoqueiros, parecendo que você saiu das páginas de uma revista, você era pura tentação. Naquele momento, antes mesmo de deixar o Hazel, senti como se alguma coisa tivesse entrado no meu peito. Encontrei meu santuário - minha casa naquela noite em seus braços. Eu achei e quase a perdi para sempre depois de apenas uma noite. Você nunca saberá o quanto eu agradeço que eu tenha minha segunda chance. Saber que nunca teríamos encontrado isso se deixasse que meu orgulho e minha teimosia me impedisse de encontrar você - isso me mata.” Seus olhos castanhos largos permanecem trancados nos meus quando eu deixo de falar e entrego-lhe um copo de vinho, depois tomo um gole do meu copo. “Um dia, vamos trazer nossos filhos aqui, Linney, e você vai se sentar em um cobertor entre minhas pernas enquanto eles correm por toda essa maldita colina. O riso ecoará em toda a nossa terra enquanto desfrutamos do que nosso amor criou. Nunca haverá um dia em que não a ame. Nenhum. Não estava pensando em você, amor, e sei que você não estava pensando em mim, mas às vezes o que precisamos para finalmente sentir tudo é o que menos esperamos. Você é isso para mim.” “Clayton,” sussurra, lágrimas enchendo os olhos. “Apenas um segundo, baby,” interrompo, curvando para beijar seu nariz antes de tirar nossos óculos e colocá-los sobre a mesa ao lado da cesta de piquenique. “Clayton,” ela repete suavemente; desta vez ouço suas lágrimas em sua voz. “Docinho, um segundo.” Quando eu me viro, vendo a preocupação em seus olhos, pego seu rosto entre as mãos gentilmente. “O que é, Linney?” Ela engole, toda a cabeça se movendo ao meu alcance quando ela faz. Sua boca se move, abrindo e fechando, mas não chegam as


palavras. Eu relaxo meu aperto e me inclino para pressionar nossos lábios juntos. Não demora muito antes que nosso beijo fique com fome e, com pesar, retiro minha boca dela. “Você está bem?” Pergunto com um sorriso que cresce quando seus olhos não abrem mais alguns batimentos de coração. Finalmente, seus cílios flutuam, e ela me olha de um jeito. “Eu só... não quero que você pense que espero que você... eu não sei! Quero dizer, eu estava pensando, queria deixar aquela mulher desagradável saber que estava errada sobre você, mas as palavras saíram da minha boca. . . estou ficando louca aqui, Clayton!” Realmente não há como descrever quando parece que todos os pedaços de você que estiveram fora de sua vida, toda a sua vida, começam a clicar em conjunto. Quando todos esses anos de torção, porque você não conseguia descobrir o que estava faltando, são desvendados em um instante quando você encontra o que é realmente seu propósito na vida. Para mim, eu sabia que meu lugar estava aqui na fazenda e que minha proteção e amor eram para meus irmãos e só eles. Por causa dos meus pais, eu sabia que me permitir encontrar o que Maverick e Quinn tinham seria muito arriscado. Eu me resignei a essa vida, apenas recentemente me senti como se estivesse em espiral, com meus irmãos não precisando mais de mim. Mas então eu conheci essa mulher e essas peças começaram a mudar até que eu soubesse sem dúvida que minha mulher louca, tímida, selvagem quando ela queria, era minha finalidade. Meu motivo para acordar e meu motivo para respirar. A mulher que correu o risco de me amar, sem dúvida, vale a pena, porque com o amor dela, esse risco é realmente apenas uma recompensa. Eu teria feito isso semanas atrás, mas não foi até hoje que soube que era hora. Pego suas mãos na minha e faço uma careta quando seus olhos se tornam um pouco mais largos. Não olhando para longe dela, eu caio no joelho. Suas mãos se mexem no meu alcance enquanto ela me observa. Eu inalo profundamente e começo a fazer fotos mentais desse momento, então nunca vou esquecer o sentimento de pedir o para sempre para a pessoa que mantém sua finalidade.


“Caroline Lynn Michaels,” eu começo, tenho que parar quando um pedaço de emoção arrasta em minha garganta, antes de continuar. “Nunca haverá um tempo na minha vida, ou na sua, e tudo o que nos espera além disso, quando meu coração não baterá um pouco mais rápido por causa do que meu amor por você faz comigo. Você entrou na minha vida e me mostrou o quão errado estive em não querer tentar tantas coisas. Eu nunca quis mais para mim do que o que tinha acontecendo na fazenda e ver a minha família prosperar, mas então seu amor me fez precisar de coisas que nunca tinha me permitido pensar antes. Sem você, não há nada aqui nesta terra que valha a pena encontrar. Não há um objetivo que possa definir para a minha vida, o que significaria algo para alcançar. Meu propósito. Tudo o que poderia conseguir. É tudo você agora. Você transformou minha casa em nossa casa, me converteu de novo quando nem percebi que estava quebrado e me deu muito mais em quatro meses do que algumas pessoas vão ter em uma vida inteira. Nós gravamos a nossa maneira nosso próprio caminho para encontrar esta estrada em que estamos viajando agora juntos. Só espero poder lhe devolver uma fração do que você me deu. Fui feito para te amar, Caroline, e não há nada que me faça mais feliz do que você ser minha esposa. Case comigo, e Linney. Case comigo hoje e amanhã ou no dia seguinte, e deixe-me passar o resto da nossa vida provando que eu mereço a honra de ter você.” “Oh, Deus,” ela chora, todo o seu corpo tremendo com seus soluços suaves. Os sons mais minúsculos vêm dela enquanto ela luta para se recompor. Libero a mão direita, ponho a mão no bolso para retirar o anel que comprei há quase quatro meses. Logo após o segundo jantar no rancho. Eu sabia, assim como estupidamente escondia isso de mim mesmo na noite em que a conheci, que ela é minha para sempre. Quando o sol brilha nos diamantes, Caroline deixa de tentar se controlar e chora mais. Coloco o anel contra a ponta do dedo anelar e espero, olhando os diamantes enquanto refletem milhares de prismas coloridos ao sol, sentindo meus próprios olhos arderem, sabendo que esse momento será para sempre um dos maiores triunfos da minha vida. Seu corpo estremece quando ela suga um suspiro agitado, e olho


rapidamente a tempo de vê-la olhando as nossas mãos com o queixo tremendo e mais umidade começando a se agrupar em seus olhos. Desta vez, não há sons, apenas suas lágrimas correm silenciosamente por suas bochechas enquanto ela me observa atentamente. Um homem menor sentiria algum medo sobre o silêncio prolongado da mulher que ele apenas pediu para ser sua esposa, mas não eu. Sei o que ela vai dizer. Sei há meses que sua resposta será sim, não importa quando pergunte. Foi o que me levou ao joalheiro para começar, precisando que este anel estivesse pronto quando chegasse o momento. Confiante como era, sabia que seria assim. Ela não seria a mulher que eu amo, se não precisasse trabalhar através das emoções irresistíveis que se derramavam nela. Se precisar ficar ajoelhado aqui até o sol mergulhar abaixo das árvores, vou fazer isso. Eu vou dar a ela o tempo todo no mundo para me dar -nos dar - o começo de tudo. Quando nos separarmos hoje à noite, terei o anel no seu dedo; nossas barrigas estarão cheias com a comida esperando por nós; e haverá manchas de grama na nossa roupa quando eu amar a minha futura esposa, lento e macio sob o céu azul, pastagens verdes infinitas, no local que foi a minha única salvação por trinta e cinco anos. Costumava ser - não agora. Não com o amor de uma mulher muito boa, mostrando-me o meu caminho. A mão dela empurra para a frente em meu aperto como um idiota bruto, o movimento fazendo com que o anel deslize até o meio do dedo, parando em seu nó. Eu sou incapaz de desviar o olhar da grande pedra redonda cercada por vários diamantes menores, o que simboliza que estou batido com um tremor de emoções. Nenhuma delas ruim, também. Sem pânico, como eu sentia quando isso quase foi forçado por minha ex. Sem medo quando penso no casamento dos meus pais. Nada além de excitação pelo que o meu futuro com Caroline detém. Eu engulo grosseiramente antes de olhar para ela. Suas lágrimas silenciosas ainda estão caindo em cascata por suas bochechas vermelhas, mas ela está me dando um sorriso enorme e cegamente feliz. Mesmo que eu soubesse isso no meu instinto, ver o quanto ela está feliz e saber que essas lágrimas são de felicidade, eu sinto a minha própria expressão romper quando minha alegria é dada gratuitamente.


“Sim,” ela finalmente responde em um pequeno sussurro tão suave que, se houvesse algum vento, teria levado sua palavra com ela antes de chegar aos meus ouvidos. Um peso incrível em seu tom silencioso, seu olhar está preso em nossas mãos enquanto deslizo o anel pelo dedo fino. Ela continua a olhar, apenas afastando os olhos quando levanto a mão e aperto um beijo contra o anel. Seguro meus lábios lá, observando seu peito tremer enquanto respira. É a alegria pura e desmascarada iluminando cada centímetro dela que me prometi silenciosamente. Faço tudo o que estiver ao meu alcance para garantir que ela nunca perca a felicidade enquanto nos amamos pelo resto de nossas vidas. Fico de pé, dobrando-me para limpar a sujeira do joelho, antes de me alongar até minha altura total. Caroline parece tão pequena diante de mim, segurando a mão na frente do rosto enquanto admira o anel. “Você parece bem usando meus diamantes, Linney, amor.” Minha voz deve ter quebrado o feitiço que ela estava, porque a cabeça dela se estala e ela salta. Quando nossos olhares colidem, vejo que ela realmente não parou de chorar como eu pensava. “Você está me matando com as lágrimas, baby.” “Estou tão feliz, Clayton Davis.” Todo o seu corpo treme enquanto ela fica engasgada. Não consigo evitar quando meu peito expande ligeiramente. Eu me sinto bem por ser a razão pela qual ela está se sentindo assim - mesmo que venha com algumas lágrimas. “E você vai ficar em meus braços com a boca na minha e mostrarme o quão feliz você está?” Ela não hesita. Ela salta e seus braços circulam meu pescoço, ao mesmo tempo que suas pernas circulam meus quadris. Minhas mãos instantaneamente vão para sua doce bunda, puxando-a mais perto e mantendo-a bem onde eu a quero. O calor de sua buceta é inconfundível contra meu pau duro, mesmo com as camadas nos mantendo separados completamente. Ela cobre meu rosto com beijos, seus lábios suaves movem-se freneticamente enquanto ela me cobre da testa ao maxilar. Quando ela levanta, depois de pressionar um último


beijo no lado do meu maxilar, espero que ela finalmente me dê sua boca. Em vez disso, ela retrocede a cabeça para trás e grita para o sol e o céu azul brilhante, as costas arqueadas, com os seios na frente do meu rosto, enquanto se agarra com as mãos juntas atrás do meu pescoço. Seu corpo estremece, a emoção flui, e gemo quando sinto que o movimento úmido é um pouco do meu pau carente. “Meu vaqueiro escuro vai ser meu marido!” Grita Caroline. Seu corpo inteiro estremece de emoção enquanto ela olha para mim. “Você vai ser meu marido, Clayton,” ela me diz, seus lábios se curvaram em um sorriso bonito e feliz. “Você vai ser minha esposa.” “Oh, meu Deus!” Ela começa a saltar e quase caio de joelhos enquanto o prazer chega na minha coluna vertebral. Meus dedos apertam-se, agarrando-lhe as bochechas e empurrando-a bruscamente contra meu pênis, acalmando seus movimentos instantaneamente e seu grito alto. Rosno quando ela consegue mexer apenas uma fração contra mim. “Mantenha isso, docinho, e vou nos despir e esquecer do nosso jantar para que eu possa foder meu amor com o sol brilhando sobre nós.” Ela geme, suas bochechas virando uma luz de cor rosa. “Você quer isso, baby?” Suas coxas se apertam em torno de meus quadris e seus dedos cavam nos meus ombros. A picada de dor só me faz ansiar mais. “Linney, amor. Você quer que eu te alimente ou coma você?” “Oh, Deus,” ela choraminga. “Me dê as palavras, baby. Me diga o que você quer. Eu vou te dar o mundo, mas você deve usar as palavras para pedir isso.” “Você,” ela respira profundamente. “Eu só quero você.”


Meu peito vibra com o som de aprovação que explodiu e eu inclino minha cabeça em direção a ela enquanto ela se move para me encontrar a meio caminho. Nossa boca já está aberta antes que nossos lábios pressionem juntos. Sua língua desliza contra a minha em uma carícia lenta. Suas mãos arrastam meu pescoço enquanto nós dois damos tudo o que temos. Seus gemidos encontram os meus quando a língua fala. Nossos corpos tornam-se frenéticos quando ela rola os quadris e eu flexiono minha bunda para empurrar meu comprimento mais forte contra ela, precisando, desejando mais. Eu tenho que arrancar minha boca dela, incapaz de aguardar mais tempo para sentir seu calor me abraçando fortemente. Caroline começa a beijar e lamber meu pescoço e esse som preenche meu peito novamente - uma mistura entre um gemido e um grunhido que seu corpo intoxicante traz em mim. Eu vejo o cobertor espesso da flanela que Maverick colocou sob a pequena mesa de madeira de duas pessoas. A enorme faixa de material vermelho e preto me dá todo o espaço que eu preciso. “Tanto quanto eu odeio dizer, você terá que descer.” “Não, bonito,” ela zumbi, me lambendo da clavícula até a minha orelha antes de tomar uma pequena mordida com os dentes, me cortando e me deixando vacilante, pois o choque disso cria ondas de prazer através do meu corpo. “Linney,” eu rosno quando ela suga a carne que ela apenas beliscou na boca dela. “Abaixe-se e fique nua, agora,” ordeno, com rapidez, perdendo a batalha com o meu controle. Eu já posso sentir minhas bolas ficando apertadas, prontas para explodir e não dar uma merda que o único lugar em que eu quero me derramar é a mulher bêbada com excitação e felicidade. Não pergunto uma segunda vez, se ela está atendendo à minha demanda. Meus dedos se enrolam na minha camisa e eu dou um puxão. Os botões se espalham por toda parte enquanto eu puxo minha camisa e alcanço meu cinto. Quando vejo Caroline movendo-se tão freneticamente como eu, nem hesitando em tirar a roupa aqui ao ar livre, aperto meu maxilar e rezo pelo controle. Seus peitos pequenos e


cheios estão livres e balançando ligeiramente enquanto ela tira o jeans, chutando-os na direção de suas botas e engatando seus polegares em sua calcinha de renda branca. Suas mãos congelam, no entanto, e lambo meus lábios antes de encará-la. “Você está muito vestido,” ela arfa, esfregando as coxas juntas. Saber que ela está desesperada pra eu aliviar essa dor entre suas pernas envia uma necessidade animal que me atravessa. Eu rasgo minhas roupas fora de forma selvagem e tão rápido que, quando eu estou tomando alguns passos separando-nos, ela ainda está de pé, com os polegares presos na calcinha. Sua respiração corre de seus pulmões quando meu corpo colide com o dela e pego sua boca novamente. Minhas mãos viram a sua cabeça enquanto aprofundo nosso beijo e gemo em sua boca quando sua barriga macia pressiona contra meu pênis. Não demora muito antes que eu saiba que tenho alguns segundos, e não vou fazer essa merda na sua barriga. Mudando nossos corpos, pego seus quadris e levanto-a. Suas pernas se envolvem atrás da minha bunda e ela bate seu centro contra meu pênis. Seu calor úmido desliza contra meu eixo enquanto ela balança seus quadris nos meus com um gemido que estremece meus joelhos. Nossos corpos se movem sem perguntar até que eu esteja de costas, seus joelhos nos meus quadris, e a mão dela circulando o máximo do meu pau enquanto ela se esforça, alinha a ponta com sua entrada. Ela faz uma pausa, e meus olhos praticamente rolam quando seu calor beija a ponta do meu pênis. Quando ela não se move além disso, olho para o rosto dela. “Foda-me,” suspiro. O sol, alto no céu, lança um brilho ao redor de seu corpo nu. O brilho da luz batendo nas suas costas faz parecer que pequenos feixes estão surgindo em torno dela. Ela parece um maldito anjo. Não tenho ideia do que fiz para ganhar o amor desta mulher, mas nunca vou dar por certo. “Pegue meu pau, Linney e me monte. Mostre-me o quanto você me ama e pegue o que você precisa.” “Oh, Clayton,” ela sussurra, seu peito tremendo com suas respirações rápidas.


Minhas mãos se movem até o meu polegar pressionar e rolar contra seu clitóris enquanto o outro vai para seu peito. Ela inspira com um silvo, seus olhos se cortam quando o prazer a apodera. Puxo-a novamente, um pouco mais forte, antes de aliviar o botão apertado com meu polegar. “Leve-me. Me dê quando eu lhe der. Mostre-me o que ter o meu anel na sua mão faz você se sentir.” Ela cai, empalando-se a cada centímetro meu. Seus olhos se fecham e a boca cai aberta. Ela só tomou tudo de mim uma vez, e foi depois que eu a tinha fodido com a minha boca até ela ter acabado. Mesmo tão molhada quanto ela estava depois, ela ainda não podia levar tudo de mim. Mas com os lábios de seu sexo pressionado contra minha pélvis, ela ganha gananciosamente cada centímetro, suas mãos curvando contra meu abdômen enquanto ela começa a foder meu pau. Subindo e descendo, ela enfia as unhas sobre minha pele em um curso abrasador. Eu continuo pressionando seu clitóris, suas paredes vibrando contra meu pau, me arruinando. “Não vou durar, baby,” eu gemo quando sinto sua umidade em minhas bolas e sua buceta começa a apertar até o ponto da dor antes de me enviar para um prazer ofuscante. “Fodido inferno,” eu gemo, levando seus quadris e empurrando enquanto ela começa a gritar meu nome, apertando-me com seu calor úmido. Eu puxo seus quadris e flexiono minha bunda para alimentá-la com tudo de mim enquanto eu começo a gozar com um grito. Eu a seguro firmemente contra mim, não estou disposto a perder qualquer parte da nossa conexão, e levanto minhas costas para pegar sua boca enquanto ela grita sua liberação. Ela cai contra meu peito e eu rosno quando o movimento desliza meu pau um pouco mais profundo, fechando meus olhos quando eu sinto que outro raio dispara no fundo dela. A tensão do meu gozo finalmente se afasta dos meus músculos um minuto depois, mas eu mantenho a mão nos quadris para não perder seu calor. Nós nos deitamos lá em um silêncio confortável, o único som é nossa respiração irregular quando nós dois deitamos. A cada poucos minutos meu pênis, ainda mais duro do que suave, torce dentro dela, fazendo-a gemer.


Caroline mexe no meu controle, levando suas mãos ao meu peito enquanto ela empurra contra mim para levantar. Assim que há algum espaço entre nossos corpos, ela olha do meu rosto para o meu peito. Ela começa a mover a mão em pequenos graus, olhando para o anel dela, e só posso adivinhar que o sol atingindo seu anel é a razão pela qual ela está fazendo isso. Eu olho seu rosto lindo quando ela sorri, ainda olhando sua mão. Então, sua mão cai, mas seu sorriso cresce. “Oh, meu Deus,” ela sussurra, rindo uma batida mais tarde, o anel esquecido quando ela aponta para onde os cavalos estão pastando, esperando pacientemente por nós. “Dell. . . ele está todo branco, Clayton!” Meus dedos apertam quando eu sinto seu riso nas paredes de sua buceta, ainda cercando meu pênis. “Você,” ela resmunga, sem saber o que ela está fazendo comigo. “Como eu não vi isso antes! Você montou em seu cavalo branco, me derrubou na minha bunda, mas me salvou no final. Meu cavaleiro de flanela e Wranglers.” “Você é um doce, baby.” Suas risadinhas se multiplicam e eu não posso deixar de me juntar. “Eu vou fazer uma seção inteira de cowboys quentes, Cowboys de flanela, cavaleiros brancos quando eu conseguir o Sequel novamente aberto. Apenas espere.” Seu corpo bate contra o meu enquanto continua a rir suavemente, olhando nossos cavalos de novo com uma pequena sacudida de sua cabeça. Não foi possível suportar mais, empurro meus quadris. Sua risada rapidamente se transforma em um gemido. “Eu te amo, Linney,” eu digo a ela, dando-lhe mais algumas coisas. Seus olhos castanhos e macios escurecem e seus lábios abrem um sorriso que sempre será marcado em minha mente. O sol ainda gira em torno de cada centímetro dela enquanto eu olho para cima do meu lugar no chão. Ela nunca pareceu mais bonita do que está neste momento, juntando-se a mim quando começamos a eternidade.


“Nunca vou parar de te amar, Caroline.” Sua respiração bate. “E eu te amo, Clayton. Sempre.”


22 CAROLINE “Forever and Ever, Amen” by Randy Travis

“Eu não quero esperar,” digo a ele, ajudando-o a arrumar o resto do almoço. Ele para de dobrar o cobertor quando finalmente estávamos para realmente comer o almoço que eu estava limpando, mas ver o material em seus braços contra seu peito nu me faz querer tudo de novo. “Esperar o que, baby?” Coloco o último recipiente de comida vazio na cesta antes de olhar para ele. A adrenalina dele me amando ainda está subindo pelo meu corpo e se misturando com o alto eufórico que tive desde que ele se ajoelhou na minha frente, fazendo-me sentir como se eu pudesse enfrentar o mundo e ganhar. E agora, tornar-se sua esposa é tão grande em minha mente como o mundo. “Para me tornar sua esposa,” respondo com confiança. Além disso, não com ele, a tímida Caroline Michaels se segurará por causa de suas inseguranças. Seus ombros se movem com uma risada silenciosa. “O que faz você pensar que eu gostaria de esperar?” “Isso geralmente é o que acontece, bonito. O homem pede a mulher e a mulher passa todo tempo acordada planejando o casamento


dos sonhos até que meses de estresse e preparação formem o dia mais perfeito que você experimentará.” Seus lábios se contraem antes de dar o sorriso que está no seu coração. Seus olhos verdes se agitam quando seu sorriso cresce. “Baby, você planeja demorar tanto tempo?” Agito a cabeça. “Bem não.” “Quanto tempo você precisa?” Inclino minha cabeça, penso nisso, mas não fico longe antes de começar a rir profundamente. Ele joga o cobertor em cima da cesta de piquenique um segundo antes que seus braços estejam ao meu redor. O leve salpico de cabelo no seu peito duro e forte faz cócegas nas minhas mãos e lamento me vestir antes de comermos quando meus mamilos se endurecem. Eu adoro a sensação do cabelo do seu peito contra minha pele enquanto ele me leva. “Linney?” “Hmm?” Eu respondo, esfregando minhas mãos sobre ele. “Quanto tempo você precisa?” “Para quê?” Eu lambo meus lábios quando eu o sinto ficar mais forte, o comprimento dele sem espaço no jeans cobrindo-o. “Baby.” Ele ri. Pisco, olhando do seu peito para o rosto. “Não ria de mim, senhor.” “Você me amou muito, Linney, então você ainda me deixou levar você devagar. O meu pau não deveria ter nada, mas com você me parece assim, com certeza. Que tal você me responder e eu posso levá-la para casa, na nossa cama, com o meu pênis enterrado.” Eu sinto suas palavras dançar através do meu corpo, acendendo um incêndio de necessidade no caminho, a umidade encharcando minha calcinha.


“Esqueci a pergunta,” eu digo-lhe honestamente, sem respirar por ele. “Quanto tempo,” ele começa, pressionando sua boca para a minha rapidamente, levantando a cabeça para sorrir para mim, “você precisa para planejar nosso casamento?” “Nenhum,” eu hum, me pressiono mais perto e deslizo minhas mãos sobre sua pele até eu ter uma mão em cada lado de seu pescoço e meu rosto inclinado para olhar para ele. “Não preciso de nada, Clayton. Eu apenas preciso de você.” “Baby,” ele responde grosso. “Não quero nada grande, Clayton,” eu digo. “Sua família, Lucy e Luke. É isso mesmo, bonito. Não quero esperar semanas, meses, anos. Ambos desperdiçamos muito tempo em nossas vidas enquanto lidamos com o nosso lado feio para encontrar nossa beleza. Eu não preciso continuar a perder tempo agora que é ainda mais precioso. Eu só quero você. Você e eu e as bênçãos que encontramos juntos.” “Você tem certeza de que não quer algo grande?” “Por que, Clayton? Você tem seu irmão e sua irmã, suas famílias, e eu tenho Lucy e Luke. Não há avós; meus pais e os seus não tiveram irmãos. Eu não quero que a cidade torne nosso casamento em algo louco porque eles são apenas curiosos. Tudo o que precisamos é uma pequena cerimônia, nossa família e nós.” Ele deixa sua testa cair na minha, sorrindo. “Eu gosto disso, Linney.” “Não quero esperar,” repito. “Então, não vamos. Eu não pediria que você fosse minha esposa se não estivesse pronto para fazer isso acontecer. Você não é a única que não deseja esperar, baby. Eu não quero também que você esteja voltando e desejando que você tenha um grande casamento.” “Eu nunca.” “Então, Caroline, não espere.”


“Toda a cidade vai pensar que você me engravidou. Eles ficaram loucos quando as notícias saírem sobre nós vivendo juntos, eu só posso imaginar o que eles vão pensar quando ouvirem sobre nós nos casando.” Seus olhos piscaram, algo que eu não entendo perfeitamente cintilando por apenas um segundo antes de desaparecer. Sinto seu coração trovejando contra meu peito enquanto o silêncio continua. Sua garganta bate quando ele engole. “Clayton?” Ele limpa a garganta. “Eu não quero precipitar isso,” finalmente digo quando fica claro que ele não vai parar de me olhar em silêncio. Minhas palavras chamam sua atenção, mas continuo. “Eu me casaria com você amanhã, mas não quero te apressar.” “Amanhã ainda será mais do que eu quero esperar.” “O que?” “Caroline,” ele suspira, “eu tive esse anel o tempo todo que estivemos juntos. Eu tive você uma noite e levou tudo dentro de mim embora. Eu poderia ser um homem tolo, mas quando vi você no chá de bebê das meninas, sabia que não era forte o suficiente para me afastar pela segunda vez. Todos os dias desde então, estive pronto, e todos os dias a partir deste momento sei que não é o bastante. Confie em mim quando digo que não há uma maneira maldita de se precipitar, a cada segundo, você não entende que o sinto como uma vida.” “Ah,” eu digo com calma. “Pegue o tempo que você precisa para planejar o casamento que você deseja. Pequeno, grande ou intermediário. Não demore tanto tempo, baby.” “Não vou,” murmuro. “Isso é bom, Linney. Isso é muito bom.”


Ele me deixa com um beijo curto. Silenciosamente, terminamos de limpar e arrumar tudo que ele vai pegar mais tarde em cima da mesa. Dou uma última olhada na terra que nos rodeia e as vejo mais clara do que nunca na minha vida. Suas palavras de antes, quase posso ver nossos futuros filhos correndo pela grama verde que nos rodeia. Um dia, um dia isso será nosso, e não posso esperar por isso. O passeio de volta para a fazenda é muito mais fácil: o Onyx já provou ser de confiança. Imagino que levará algum tempo para superar meus medos, mas não olho mais para Onyx como parte disso. Ele tem sido paciente comigo e eu sei, no fundo, que Clayton estava certo quando disse que havia uma ligação entre a beleza negra e eu. Durante o tempo, vou ter que esperar para reconquistar The Sequel, espero aprender mais de Clayton quando se trata de montar. Um cavalo tão perfeito como o Onyx merece isso. Nós passamos por alguns funcionários do rancho trabalhando com um par de cavalos mais novos de Clayton, no curso de equitação que é criado entre o celeiro de cavalos pessoal dos Davis e o enorme que abriga suas ações, por falta de uma palavra melhor, no caminho de volta. Ignorando-os, Clayton continua até nós dois termos os pés no chão, eu terminei a última tarefa e ele me ajudou a conseguir Onyx pronto para voltar à sua cocheira. Acaricio o pescoço do cavalo, não estou realmente pronta para sair. “Voltarei de manhã, bonito.” Clayton ri. “Bonito?” Olho pelo ombro para ele. “Uh, sim. Olhe para ele.” “Esse porco,” ele murmura, levando Dell para a sua própria cocheira. “Clay,” ouço alguém chamar de fora do celeiro logo antes que um dos cowboys mais jovens entre. Seus olhos vão direto para mim, mas voltam a Clayton quando Clay faz um som desaprovador profundamente na garganta. “Desculpe, Sr. Davis. Drew teve que correr para a cidade e você não trouxe seu telefone ou o rádio, mas o seu irmão está esperando.”


“Por quanto tempo?” Clayton pergunta, andando para mim e tomando minha mão antes de dirigir-se para o homem mais novo. Ele faz uma pausa para agarrar o chapéu, colocando-o de volta na cabeça enquanto aguarda uma resposta. “Mais ou menos uma meia hora atrás, talvez perto de uma hora agora.” “Obrigado, Tim,” diz Clayton, saindo do celeiro e em direção à casa. “Tudo está bem?” Eu acelerei meu ritmo para manter suas pernas longas, mas sinto que estou mais correndo do que andando. “Ele sabia o que estava acontecendo, baby. O único motivo que ele chamaria é se fosse importante. Vendo que Leighton está tão perto de ter o bebê, acho que é por isso.” “Você vai chegar ao seu telefone mais rápido se você continuar em frente, bonito,” eu corro, puxando minha mão de seu controle. “Encontro você na casa. Vou correr para o meu carro e pegar meu telefone para que eu possa chamar Quinn.” Ele acena com a cabeça, virando-se para continuar até a casa principal. Rapidamente arrumo meu telefone antes de correr para a casa. Pego o nome de Quinn e levo o telefone até a minha orelha antes mesmo de chegar à área da varanda. “Vocês estão todos a caminho?” Ela questiona quando a ligação completa. “Podemos estar. Está tudo bem?” “Acho que sim. Eu não conversei com Maverick desde que ele ligou para dizer que era hora. Tivemos que esperar que Jana chegasse à casa para que ela pudesse cuidar do Grayson. Tate está tentando ter alguma informação com a magia dele.” Clayton vem atravessando o corredor, telefone para a orelha. “É Quinn?” Eu concordo. “Aqui está seu irmão, Quinn.”


Sua respiração está pesada quando ele pega o telefone e o coloca na orelha. “Quinnie?” O que ela diz a ele deve aliviar a preocupação, porque seus ombros se soltam e ele fecha os olhos antes de expirar lentamente. “Estamos a caminho.” Ele me entrega meu telefone e luta visivelmente com suas emoções. “Eu nunca serei capaz de me manter calmo quando você estiver prestes a ter um bebê. Eu sinto que sou muito grande para minha pele agora. Tenho observado de perto essas duas passarem por este momento durante toda a nossa vida. Saber, que como nós, eles poderiam nunca ter encontrado isso por causa dessa merda que eles tinham que lidar para fazê-lo. O bebê deles é algo que todos nós esperamos tanto tempo para encontrar. Não consigo imaginar, sentindo tanto sobre esse bebê, o que fará comigo quando você me der nossos próprios filhos. Nunca, até você, alguma vez quis isso para mim. De joelhos, Linney, pensar em algo tão perfeito quanto nossos futuros filhos, me deixa de joelhos.” “Oh, Clayton.” Envolvo meus braços ao redor dele e abraço-o com força. “Eu também não quero esperar, baby,” ele diz contra minha testa, sua cabeça inclinada e seus braços em volta de mim. “Não há nada melhor do que viajar com você e fazê-lo de uma maneira que não desperdiçamos um segundo do nosso tempo hesitando em tomar o que queremos. Você tem duas semanas. Duas semanas, e não vou aguardar mais do que isso.” “Duas semanas,” ecoo sem fôlego. “Não um dia mais.” Quando chegamos ao hospital, Tate foi capaz de descobrir que Leigh estava sendo preparada para uma cesariana. Seu bebê é muito grande e o nascimento natural que ela estava esperado está fora de questão. Tate assegurou a Quinn e Clayton que eles não tinham nada com que se preocupar, mas mesmo com ele explicando o quão comum isso é, ainda é uma cirurgia importante. Isso foi quase três horas atrás, e até mesmo Tate tem alguma preocupação em seus olhos agora.


A tensão em nossa área da sala de espera é espessa, mas quando a porta se abre para revelar um Maverick chorando e sorridente, essa tensão desaparece instantaneamente. Eu olho para Tate e sorrio, nós deixamos os dois irmãos Davis irem para o seu irmão primeiro. “Parabéns,” diz Tate depois que Clayton e Quinn alcançam o lado de Maverick. “Huh?” Eu respondo confusa, sem tirar meus olhos de Clayton. Quando ele agarra seu irmão pelos ombros e puxa-o para dentro de seus braços, eu sinto que a queimação das lágrimas começa. Quando ambos deixam cair a testa no ombro do outro, o chapéu de Clayton caindo descuidadamente em seus pés, e ambos os braços se apertam quando eles se abraçam, sei que não vou poder manter minhas lágrimas quando testemunho homens tão fortes serem superados por suas emoções. Então, como se eles praticassem o movimento de suas vidas inteiras - cada homem levanta o braço mais próximo de onde Quinn está se destacando. Ela se move instantaneamente, completamente mergulhada em seu abraço com os braços em volta de cada irmão. “Eles passaram por muita merda em suas vidas,” Tate sussurra, movendo-se para o assento ao meu lado. “Espessos e finos, esses três foram as rochas uns dos outros pelo pior, só compartilhando essa responsabilidade recentemente. Maverick encontrando Leighton. Quinn e eu. Agora você e Clay. Muito tempo passou desde que eram crianças vivendo uma vida de merda sem o amor de ninguém além do outro, mas conseguiram chegar até aqui, sempre precisarão do apoio um do outro.” Pisco furiosamente, tentando afastar minhas lágrimas estúpidas, mas quando Maverick ergue a cabeça e olha para mim com seus olhos esmeralda penetrantes inchados e molhados, eu sinto que elas começam a cair. Não me detenho, mas ele sorri com um pequeno aceno de cabeça antes de inclinar a cabeça para o ombro de seu irmão. “Senti isso quando Gray nasceu. Não há como explicar o que você sente quando seu filho nasce. Não significa que o nascimento do meu filho não era tão importante, mas para eles, isso é muito mais. Eu e


você, nós não estávamos por perto, mas você sabe tão bem quanto eu que eles tiveram uma infância escura. Leighton estava lá. Ela ama minha esposa como uma irmã. Seu homem como um irmão. E o marido dela possui o resto do seu coração. Esses três, eles finalmente têm tudo, e mais importante, eles sabem disso. Faz momentos como este um pouco mais difíceis, porque houve um tempo que todos pensaram que isso nunca aconteceria.” “Seus presentes,” eu sussurro. “Perdão?” Pergunta Tate. Eu olho para longe do barulho na sala e sorrio para o marido de Quinn. “É seu presente para todos os momentos feios que eles sobreviveram.” Não acho que eu realmente acreditei em Clayton quando ele me falou há meses, mas agora não há dúvidas. Eu vi isso em Clayton durante o curso do nosso relacionamento, mas nunca tão claramente quanto hoje. Giro o anel na minha mão, amando o peso e sorrio quando percebo o tamanho do presente que o meu Davis recebeu hoje. “Sim, você entende.” “Eu sei, Tate. Totalmente sei.” “Como eu disse, parabéns.” Ele bate em minha mão, acalmando meus dedos. “Obrigada,” respiro, abrindo a boca para dizer mais, mas fechando-a quando vejo os irmãos se soltarem e se dirigem para nós. “Essa é a nossa sugestão.” Nós dois ficamos de pé e caminhamos até eles. “Eu sabia!” Quinn exclama com uma vibração em sua voz quando seu marido chega ao seu lado. “Desde os seis anos de idade, Tate. Sempre soube disso.” Olho para Maverick, vendo ele olhar para as botas, mas não esconde o sorriso no rosto. Clayton me puxa para o lado dele e eu enrolo


um braço em suas costas, coloco a outra mão contra seu estômago duro e inclino a cabeça para olhar para ele. Seus olhos estão molhados e vermelhos, mas seu sorriso é enorme. “Eu tenho uma sobrinha,” ele me diz com uma voz suave, cheia de felicidade. “Eu sabia!” Quinn grita de novo. “Qual é o nome dela?” Maverick olha para cima, seus lábios inclinando-se ainda mais. “Prometi a Leighton, que a deixaria contar tudo.” “Bem, idiota, o que estamos esperando? Leve-me para minha sobrinha!” Maverick sorri para sua irmã e todos seguimos o novo pai no corredor. Clayton ficou quieto desde que seu irmão entrou na sala de espera, mas toda vez que eu olhava para ele, ele apenas sorria, então eu o deixo em seus pensamentos, sabendo que ele estava ansioso para conhecer o membro mais novo de sua família. Paramos atrás de Maverick quando ele alcança uma porta fechada. James, seu sobrenome desde que ele pegou Leighton quando se casaram, está escrito sob o número do quarto. “Ela ainda está cansada, mas não queria esperar,” ele ressoa, olhando para a mão na maçaneta da porta. “Eu continuaria com todos toda a noite, mas estou pedindo porque preciso deste momento com minha esposa e filha. Por favor, fiquem pouco esta noite.” “Eu juro que, se vocês não fizerem a sua saída do meu jeito, vou te tirar.” “Quinn, eu quero dizer isso.” Olho para ela enquanto ela brilha os olhos. “Eu sei que você quer, irmãozinho, e acho que você entende que eu entendo você. Agora saia do meu caminho para que eu possa ver minha irmã e segurar a sobrinha que você me negou por anos, e então eu vou embora.”


Maverick acena com a cabeça para sua irmã enquanto Tate e eu sorrimos levemente quando ela começa a empurrar para dentro do quarto antes mesmo da porta abrir até o final. Clayton se afasta enquanto Tate entra, fazendo com que Maverick olhe para ele. “Eu passei dez anos preocupado em nunca voltar para casa,” Clayton diz a Maverick, suas palavras baixas. “Dez anos, não senti nada, mas temi que eu tivesse perdido meu irmão porque não conseguia protegê-lo o suficiente para mantê-lo aqui. Estou tão feliz por você agora. Vendo que você superou tudo o que o afastou e manteve você fora, para encontrar o que você sempre deveria ter.” Ele pausa enquanto o braço aperta-se ao redor dos meus ombros. “Você precisou ter tudo isso para que eu pudesse ver o que eu deveria ter. Estou tão orgulhoso de chamá-lo de meu irmão, Mav.” “Eu apenas vou...” aponto para a porta aberta e tento sair do braço de Clayton. Sua cabeça se resume a olhar para mim. “Não se atreva a se mover.” “Nós estamos conseguindo o que nós devíamos ter, irmão,” diz Maverick, quebrando o concurso de encarada que, aparentemente, entrei com Clayton, enquanto nós dois olhamos para ele. “Você ficará em meus sapatos cedo ou tarde, eu acho.” Ele se aproxima de seu grande irmão e baixa a voz. “Não me deixe ouvir você dizer que não me protegeu novamente, Clay. Você sempre fez isso. Você fez isso quando eu era criança, quando eu saí, e você continuou fazendo isso quando olhava para Leigh quando eu não fiz. Eu venci tudo isso porque tive o amor de uma boa mulher e o seu apoio e de Quinn. Não esqueça que foi você quem me ajudou a ver meu caminho para ela. Significa que o mundo entende que você está orgulhoso de mim, por ser o homem que você me ensinou a ser.” Não hesito em afastar-me de Clayton quando Maverick termina, entrando no quarto do hospital e deixando-os para ter o resto desse momento em particular.


Uma hora depois, muito para a irritação de Quinn, nós quatro saímos do hospital, deixando Leighton e o bebê Laelynn Quinn James descansando pacificamente nos fortes braços de Maverick.


23 CAROLINE “All My Ex's Live in Texas” by George Strait

Afasto Marybeth Perkins e volto do supermercado o mais rápido que posso, sem que pareça óbvio que estou tentando me afastar da mulher doce e extremamente curiosa. Eu poderia dizer que ela estava coçando por algumas fofocas com a maneira como ela continuava olhando minha barriga. Eu sabia que isso aconteceria o segundo em que nossas novidades de noivado começaram a circular. O que deveria ter me levado apenas quinze minutos, no máximo, demorou cerca de uma hora. Todos, e quero dizer todos, me fizeram um milhão de perguntas. Faz quase duas semanas que Clayton me pediu para ser sua esposa. Passei cada segundo desse tempo planejando nosso casamento e indo entre nossa casa, Maverick e Leighton, e Quinn e Tate. Uma vez que ambos os casais têm recém-nascidos tão pequenos, não queria que eles viessem para a nosso casa. Era mais fácil ir até eles. Além disso, desta forma eu tenho toneladas de tempo abraçando bebês sem ter que lutar contra outra pessoa para fazê-lo. Lucy já saiu algumas vezes com Luke, mas tivemos pouco tempo para nos juntar como normalmente fazemos. Eles entendem, e eu sei que ambos estão felizes por mim. “Caroline.”


Congelo, meu corpo tenso. “Por favor,” a voz continua. Em vez de me sentir desconfortável, no entanto, o tom quebrado em sua súplica me dá o que eu preciso. Ele não pode parecer quebrado aqui. Ele não tem esse direito, visto que ele é a pessoa que fez tudo o que estava ao seu alcance para garantir que eu ficasse quebrada. Tomo uma respiração antes de virar. “O que você quer, John?” Ele parece terrível. O homem que já conheci há muito desapareceu. Seu cabelo está um pouco longo demais. Seus olhos estão cheios de sangue e afundados, com bolsas sombrias debaixo deles. E ele perdeu peso. Não muito, mas o suficiente para saber que ele não está cuidando de si mesmo. “Sinto muito,” ele corre para freneticamente. “Então, sinto muito.”

fora,

olhando

em

volta

“Achei que precisava ouvir isso há muito tempo, John.” “Não era pra ser assim,” ele continua como se eu nem falasse. Cruzo meus braços e arqueio uma sobrancelha, não estou disposta a virar as costas e continuo carregando o carro, mas percebo meu erro quando os olhos em pânico de John caem. Olho para baixo e vejo que minha mão esquerda e o grande anel de diamante parecem como um outdoor anunciando meu status de relacionamento. “É aquele ... você está . . . com Clay Davis? “Por que isso ainda é importante para você?” Suspiro, balançando a cabeça. “Você não tem voz na minha vida, John. Você não tem há anos. Por que agora, depois de todo esse tempo, está me dizendo que você sente muito, por que é importante?” Ele continua balançando a cabeça, sem desviar o olhar do meu anel. Ele murmura algo que não consigo ouvir em voz baixa antes de olhar para mim com olhos preocupados. “Eu amei você, você sabe,” ele finalmente diz. “Não sei o que fazer agora.”


As palavras de Clayton sobre o fato de John estar usando drogas refletem nos meus pensamentos quando percebo o quão estranho ele está agindo. Sabendo o que eu sei sobre o seu passado aqui em Pine Oak e tendo conhecimento de primeira mão sobre o quão violento ele pode ser, eu deveria estar cega com medo. Merda, meses atrás, eu estaria. Mas eu cheguei muito longe para deixá-lo empurrar-me de volta para a pessoa que tinha medo de viver. “Quero que você me deixe em paz. Quero que você deixe Clayton em paz. E se você for viver em Pine Oak também, quero que você nos evite a todo custo. Eu sobrevivi ao que você fez comigo, John. Eu fiz isso sozinha, e mesmo que me levou um tempo para encontrar minha recompensa, eu tenho, e não vou deixar você tentar sujar isso com tudo o que é você.” Ele abre a boca para dizer alguma coisa, mas solto meus braços e seguro uma mão para detê-lo silenciosamente. “Não quero ouvir suas desculpas, porque elas não significam nada para mim. Assim como você. Entende isso, John?” Ele sacode a cabeça tristemente, olhando para baixo. “Eu te amei.” “Não! Não, você não. Você amava possuir alguém que o temia. Você amava o poder de me deixar. Você amava você!” “Você está errada, Caroline. Eu fiz tudo por você.” Eu bufo. “Você deve estar louco.” “Não se case com ele. Não poderei salvar você.” Desta vez sorrio na cara dele. “Você? Me salvar? Você é uma bagunça.” “Eu tentei,” ele diz, mas para e balança a cabeça. “Você me causou dor. Não confunda isso. Faz anos, John. Eu finalmente mudei e estou tão feliz que é ridículo. Você me desculpa? Ótimo. Se é o meu perdão que você quer ou precisa, então você irá


esperar por um tempo. Você não pode dar perdão a alguém que esqueceu. E você, John, é apenas uma lembrança esquecida.” Giro minhas costas e carrego as últimas quatro sacolas no meu porta-malas antes de fechá-lo e levar o carrinho de volta para o retorno. Quando eu começo a caminhar de volta ao meu carro, não o vejo em qualquer lugar. A primeira coisa que faço quando entro no meu carro é pegar meu telefone e ligar para Clayton. “Você está a caminho, baby?” “Eu acabei de encontrar John.” Silêncio. “Clayton?” “Eu ouvi você,” ele responde com veneno em seu tom. “Ele te tocou?” “O que? Não, Clayton.” “O que ele queria?” Suspiro, então, digo-lhe o que aconteceu, tentando lembrar o que John havia dito, mas sabendo que provavelmente entendi um pouco errado. Ainda assim, apesar de ser bastante inofensivo, posso dizer que Clayton está prestes a perder a cabeça. “Ele queria se desculpar. Não faz sentido para mim, porque ele sentiria que isso teria efeito tantos anos depois, mas, no entanto, ele fez. Ele me assustou apenas porque não o esperava, mas Clayton, não senti nada além de estar cheia. Não tenho medo nem pelo que ele me fez mais.” “Ele poderia ter machucado você,” Clayton finalmente diz, deixando-me saber o que realmente o chateia. “Ele não fez. E não sou a garotinha fraca que não vai lutar de volta. Eu tenho todas as razões do mundo para lutar, e se ele tivesse


sido estúpido o suficiente para tentar me tocar no meio da Main Street, eu garanto que não estaria lutando sozinha por muito tempo.” Ele resmunga em voz baixa. “Vamos nos casar esta noite, Clayton Davis. Não ouse deixar isso colocar uma nuvem sobre a nossa noite de casamento. Aconteceu, está feito, e você sabe disso porque não queria que você ouvisse isso de outra pessoa. Estou bem, e em apenas algumas horas, vamos ser marido e mulher. Ninguém pode apagar esse tipo de felicidade.” “Chegue em casa, Linney. Chegue em casa e não vem com essa merda de não te ver antes da noite. Eu preciso ver com meus próprios olhos que você está bem.” Sorrio, apoiando a cabeça contra o apoio de cabeça. “Vou ver você em nossa casa esta noite, e nem um segundo antes.” Sorrio quando o ouço explodir suas queixas antes que eu possa desligar a chamada. Não querendo fazê-lo sofrer demais, rapidamente tiro uma foto e escrevo para ele, felicidade e amor escritos por todo o rosto, meu sorriso grande e meus olhos dançando. Coloco meu telefone no banco do passageiro e volto para fora do estacionamento dirigindo para casa de Leighton, ignorando os textos que não param de chegar para ir a sua casa. Não querendo me distrair, deixo o telefone no assento e caminho até o porta malas para pegar as sacolas. “Entendi,” diz Maverick, assustando-me. “Você precisa de um sino,” eu suspiro, segurando minha mão no peito, meu coração batendo na boca. “Leigh está esperando por você,” ele me diz, inclinando-se para pegar todas as sacolas e entrando em sua casa, deixando a porta da frente aberta para mim. “Bom então.” Earl é o primeiro a me cumprimentar quando entro em sua casa. Ele está sentado em sua poltrona grande na frente do balanço do bebê.


O gato enorme e assustador me dá uma olhada que, se ele fosse humano, expressaria desaprovação, sua testa arqueada e uma carranca debaixo de seus bigodes. “Ei, Earl,” saúdo, passando pelo balanço para olhar a pequena Laelynn enquanto dorme pacificamente. Estendo a mão, querendo mover seu cobertor um pouco para que eu possa ver seus adoráveis coxas, mas empurro de volta quando Earl assobia e bate no meu tornozelo. “Wue diabos,” sussurro, franzindo o cenho para o gato. “Ele é um pouco protetor com Laelynn.” Leigh ri, pegando seu enorme gato enquanto ele assobia e se move para se libertar. “Pare com isso, seu grande bebê.” “Então... só vou me trocar,” eu digo a ela. “Sem ofensa, tenho certeza que ele está bem, mas tenho certeza que seu gato poderia me matar, e tanto quanto eu amo sua filha, não quero morrer.” Leigh ri, deixando cair seu gato em pé. Ele puxa de volta ao seu lugar e se instala para sentar de guarda em frente ao balanço. “Quinn está alimentando Gray e Lucy está vestida. Luke e Tate estão terminando tudo. Acho que Maverick está no caminho de volta. Ele simplesmente passou para verificar tudo quando você saiu.” “Sinto que há algo que eu deveria estar fazendo ao invés de ir me vestir.” “Não há nada que você precisa se preocupar, irmã.” Meu coração aquece e eu sorrio para minha velha amiga, em breve será minha cunhada. “Isso realmente está acontecendo?” “Você pode apostar sua bunda! Vamos. Temos um casamento para chegar e uma noiva que ainda não está pronta.” Todos os pensamentos de John e nossa estranha conversa são esquecidos enquanto minhas três amigas mais próximas me ajudam a me preparar para me casar com o homem dos meus sonhos. No momento em que Luke volta para nos informar que tudo está pronto e que o noivo está esperando muito impaciente, fui polida, esfolada,


pintada e pulverizada ele olha para mim, para meu vestido de renda simples, no comprimento do chão e se vira para voltar para a porta. Olho para Lucy, vendo um sorriso aquoso e piscando furiosamente para evitar que minhas lágrimas destruam minha maquiagem. Olho para Leighton e Quinn, vendo-as usando os mesmos simples vestidos de verão rosa que concordamos para as roupas de madrinhas. Todas três estão usando botas de cowboy marrom e seus cabelos trançados simplesmente para descansar sobre um ombro. Quinn está segurando Grayson, vestido com uma versão em miniatura do que os rapazes estão usando - um jeans preto e camisa escura. Com Laelynn com apenas duas semanas de idade, não havia nada perto das roupas femininas que lhe cabiam, mas acho que Leighton tentou de qualquer maneira. “Tudo bem,” diz Luke, caminhando de volta. “Você está bem?” Eu sussurro, andando de lado e abraçando-o. “Sim.” Ele engole forte. “Estou muito feliz por você, Carrie.” “Caroline,” eu corro com uma risada, nem um pouco séria. “Tenho a honra de que você me pediu para te entregar, baby.” “Não me faça chorar,” adverti. Luke ri mas abaixa a cabeça para que as garotas não possam ouvi-lo. “Eu sabia há cinco meses, quando você se sentou ao lado de Davis no Hazel's, que isso aconteceria. Vocês pareciam ter sido escolhidos. Estou sempre aqui se você precisar de mim, mas não poderia estar mais satisfeito com o homem que você escolheu para ser seu marido.” “Luke,” murmuro, minha visão ficou manchada com as lágrimas enchendo meus olhos. “Chega disso,” ele exclama, batendo palmas e balançando em seus pés. “Vocês estão prontas? Porque há um homem no topo daquela colina que está esperando para conseguir sua noiva em seus braços.”


Quinn me dá um abraço rápido antes de sair e subir na frente do carrinho de golfe, ao lado de Tate no banco do motorista. Lucy segue, felizmente, dizendo o mesmo que o irmão fez na noite anterior e me poupando as lágrimas. Ela pisca antes de se instalar. Leigh é a última na porta, segurando o pacote rosa de sua filha em seus braços. “Está pronta?” “Deus, sim,” respondo enfaticamente. Seu sorriso é tão grande quanto o meu, eu tenho certeza, enquanto ela caminha até o carrinho e sobe para sentar com Lucy. Tate dá uma olhada antes de dirigir devagar, cuidadoso com a carga preciosa, na direção da propriedade de Davis. Olho para Luke e, com apenas isso, finalmente solto um pouco da emoção reprimida. Minhas mãos levantam-se no ar com o feixe de flores silvestres apertadas na mão, e mexo os quadris enquanto eu danço em um círculo na varanda da frente de Leighton. “Eu vou me casar!” “Não se você não parar de dançar, não vai. Vamos, garota louca, seu homem está esperando.” Solto meus braços e me viro para ele, minhas bochechas queimando do enorme sorriso no meu rosto. “É isso, Luke. Este é o meu para sempre.” Seus olhos se suavizam e ele agarra a mão que não está segurando meu buquê. “Ninguém merece isso mais que você.” “Obrigada, Luke,” eu digo depois que me ajuda no carrinho de golfe. “Obrigada por estar aqui por todos esses anos. Você não precisava estar, mas você estava. Eu só quero que você saiba o quanto sua amizade significa para mim.” Ele toca o nariz com o dedo e sorri. “Você é família, baby. Eu não precisava, mas eu queria. Isso é o que a família faz. Isso sempre será verdade. Mesmo com você ganhando um marido, que eu sei que irá protegê-la completamente, sempre estarei aqui se você precisar de mim.”


Estendo a mão e pego a sua, sem confiar em mim mesma para responder sem quebrar como um bebê e chorar. Luke me dá um aceno de cabeça, depois pressiona o pé e faz o caminho que me levará para o meu pra sempre.


24 CLAYTON “Took a Woman” by Craig Morgan

“Jesus,” eu silvo, sentindo meu coração tentar sair do meu maldito peito quando vejo Caroline descer do carrinho de golfe e sorrir para Luke enquanto ele se aproxima para segurar o braço para ela. Ela parece uma maldita visão. Seu vestido faz com que sua pele bronzeada brilhe, o laço branco brilhante abraçando seu pequeno corpo como se fosse feito apenas para ela. O decote de corte baixo destaca seus seios pequenos - e o fato de que não há como ela ter um sutiã. Seus cabelos longos e escuros estão presos em um cacho bagunçado na base do pescoço, expondo cada centímetro delicado. É o rosto dela, porém, que me mantém cativo, projetando abertamente sua felicidade para todos os que estão conosco na colina que costumava correr quando precisava me distanciar. A mesma colina que eu fiz amor com ela duas semanas atrás, quando pedi para ela ser minha esposa. Se você me dissesse há anos que eu me casaria com o amor da minha vida aqui neste lugar, eu teria rido até você sair de Pine Oak. Ela e Luke começam a andar pelo caminho coberto de pétalas de flores que a levará ao gazebo que eu construí em nosso lugar. Fiz todo o trabalho que pude, mas com tempo limitado para lhe dar algo perfeito, tive que ter ajuda. Drew e eu puxamos alguns dos meninos de seus deveres normais e com a ajuda de meus irmãos também, nós


criamos algo que eu não tenho dúvida resistirá por muitos anos. A grande base quadrada cobre a extensão de onde eu fiquei de joelhos, o telhado nos mantém cobertos e as paredes são baixas ao redor da abertura, ela está caminhando para garantir que eu possa continuar amando-a ao ar livre enquanto nos dá uma certa privacidade. Com cada passo que ela leva em minha direção, eu tenho que lutar contra a necessidade de apressar ela. Sentindo um empurrão contra meu braço, desvio o rosto de Caroline com relutância. O lenço na mão de Maverick silenciosamente passa para a minha e eu limpo as lágrimas que eu não tinha percebido que estava derramando. Caroline dá o último passo no gazebo e tira o material do meu aperto, limpando meus olhos para mim com a expressão mais serena em seu belo rosto. Quando ela termina, eu retiro dela e devolvo o favor quando uma lágrima sua escorrega por sua bochecha. “Oh, Deus,” um dos soluços das meninas. Ouço mais alguns resmungos, mas não posso desviar o olhar de Caroline para ver quem está chorando. Meus olhos não deixam os dela uma vez, enquanto o juiz Allan - a única pessoa disponível para nos casar em uma noite de quarta-feira - fala para o grupo pequeno ouvir claramente. Toda a cerimônia é uma névoa para mim, meu foco apenas em Caroline e em como meu coração bate feliz. Deslizo minha aliança em seu dedo sem quebrar o olhar, e ela faz o mesmo. No segundo, que o peso sólido da minha aliança de casamento se registra, sinto meu controle escorregar e meus olhos molharem. Ela também não percebe, mas acho que está muito ocupada segurando suas próprias emoções para verificar muito sobre isso. Não é até que o juiz Allan me diz que posso beijar minha noiva que eu me movo. Minhas mãos enquadram seu rosto e meus pés dão um passo mais perto até eu me curvar e pegar a boca da minha esposa em um beijo lento e profundo. Tenho que me forçar a me afastar, mas quando olho para Caroline - minha esposa - e vejo o olhar atordoado em seus olhos escuros, sorrio e toco minha testa na dela.


“Eu te amo. Eu te amei antes de você ser minha esposa e te amarei muito depois do meu último suspiro. Obrigado, Linney, por ter abençoado a minha vida.” Ela dá um soluço suave, fechando os olhos e apertando seus braços em volta de mim. “Céus, Clayton Davis. Você é um homem incrível. Você é meu coração, bonito. Agora e sempre.” Movo minha boca ao seu ouvido, certificando-me de que ninguém pode me ouvir, e sorrio quando ela suga a respiração. “Vou ser mal com minha esposa esta noite.” A mão dela que descansa no peito estremece um pouco antes de seus dedos agarrarem o tecido. Inclinando-se para trás, eu pisco pra ela e coloco um rápido beijo contra sua testa. O juiz Allan assina os papéis para nos tornarmos casados legalmente antes de nos dispensar e levar um dos carros de golfe de volta ao rancho onde ele deixou sua caminhonete. Ele sabia que queríamos que este momento fosse tão privado quanto possível, compartilhado entre a família, e eu agradeço que ele não fique por aí, dando-nos esse momento antes que nossas notícias de casamento se espalhem pela cidade. E espalhará. Tenho a sensação de que, quando acordar de manhã com minha esposa em meus braços, toda a cidade vai saber que Clayton Davis finalmente se estabeleceu. “O que há de novo, irmã!” Quinn diz feliz, sua voz carregada no vasto espaço aberto ao nosso redor. Franzo o cenho para ela quando tira Caroline dos meus braços e a envolve nos seus. A pirralha simplesmente mostra a língua pra mim quando eu vou novamente para Caroline. “Alguém precisa aprender a compartilhar. Ela não é só sua, grande irmão.” “Como o inferno,” eu rosno. “Oh, seja um bom menino, Clay. Estou falando a verdade, você sabe.”


Estreito os olhos em Quinn. Antes que eu possa dizer qualquer coisa, Caroline sorri por cima do ombro, seus olhos dançando com diversão. “Sim, bonito... seja um bom menino.” Levanto a sobrancelha, coloco as mãos nos meus quadris e sorrio para ela. Seus olhos se alargam quando ela percebe que, tentando me atingir, está prestes a virar sobre ela. “Baby, preciso lembrar o quanto você adora quando sou mal?” “Clayton!” Ela assobia, suas bochechas ficando rosa. “Oh, realmente?” Quinn exala com choque simulado. “Alguém está nos vendo? Leigh!” “Eu vou te pegar por isso,” Caroline sussurra, fechando os olhos e balançando a cabeça quando Quinn e Leigh continuam provocando. “Vou dizer que vocês têm um fetiche aqui.” Lançando minha cabeça para trás, sorrio alto e puxo-a nos meus braços. “Linney, isso não é exatamente uma ameaça, considerando que eu definitivamente amo sua bunda.” “Isso não foi o que eu quis dizer!” “Talvez precise mostrar o quanto eu adoro mais tarde,” continuo ignorando-a. Seus olhos escurecem e eu a aperto mais contra mim. “Sabia que você me amava sendo ruim para você.” Eu esperava que ela me ignorasse, mas, em vez disso, ela segura com a bochecha cor-de-rosa e tudo e encolhe os ombros. “Eu não acho que há uma coisa neste mundo que eu não adoro quando se trata de você, Clayton.” “Sentimentos mútuos, Linney, amor.” “Nós vamos voltar para a casa e começar a arrumar a comida,” diz Maverick, aproximando-se com sua filha adormecida contra o peito. “Dar-lhes algum tempo sozinho.” Eu concordo. “Obrigado, Mav.”


Ele ergue o queixo, olha para a filha e beija-a no alto da cabeça loura. Olho para minha sobrinha e sinto o puxão no meu peito. Até Caroline, nunca quis isso, o que meu irmão tem ali mesmo em seus braços. Eu tiro meus olhos para onde Quinn está mexendo sobre seu filho enquanto ele grunhe nos braços de seu pai. Mais um olhar para Laelynn, e eu sinto que uma explosão de determinação se apressa em mim. Eu quero aquilo. Quero filhos com a mulher que possui minha felicidade, amor e vida. Eu preciso disso. Mais do que isso, quero provar que posso ser o que meus pais não puderam ser. Maverick limpa a garganta, puxando meus olhos de sua filha. Meu irmão, normalmente fechado, me dá um monte de palavras sem falar quando olho para ele. Ele entende. A necessidade que está percorrendo minhas veias agora. Um dos cantos da sua boca está alta. Ele ajusta sua filha para que ele possa afastar uma mão, colocando sua mão no meu ombro. Caroline dá um passo para o lado; então meu irmão tem um braço em minhas costas e sua cabeça ao lado da minha, voz baixa. “Estou feliz por você, Clay. Você merece tudo o que conseguiu e conseguirá com Caroline. Você sabe o que terá um pouco de tranquilidade e amor, mas apenas espere que sua mulher te abençoe com seu primogênito. Não é possível imaginar o amor que cresce com o seu filho, e para a mulher que você nunca imaginou que poderia amar mais. Apenas espere.” Foda-me. Aperto meu maxilar, aperto meus lábios na têmpora da minha sobrinha e levanto minha cabeça para acenar com a cabeça para Mav. Ele não precisa de mim para reconhecer suas palavras, não quando nós dois sabemos que ele não está errado. Fiel à sua palavra, Maverick acelera o pequeno grupo em carrinhos para dirigir-se para sua casa. O som de sua conversa permanece atrás deles muito depois que desaparecem em torno das árvores que mantêm a propriedade de Mav e Leigh mais escondida. Caroline vem pra mim, a frente contra a minha e envolve os braços em volta da minha cintura. Descansando o queixo contra o topo da sua cabeça, fecho meus braços ao redor dela.


“Eu não posso esperar para você voltar para casa,” confesso suavemente, minhas mãos acariciando a pele nua completamente exposta logo abaixo de seus ombros até o topo de sua bunda, mostrando as covinhas na base da coluna vertebral. “Este fecho é o único que segura o seu vestido?” Continuo provocando o pequeno trecho de tecido que atravessa seus ombros. “Praticamente.” Ela ri, pressionando-se ainda mais contra mim. “Acho que é mais para ter apoio extra para evitar que a frente mostre demais.” Afasto-me um pouco e olho para a frente do seu vestido. Meus dedos saem da cintura em questão e sobe para os ombros cobertos de renda, e pela frente. O fundo de seu decote fica abaixo do peito, no meio do estômago. Colocando meus dedos na ponta do laço no fundo do V, eu os deslizo em direção a seus seios. O inchaço inferior de seus seios é liso e sedoso enquanto eu deslizo sobre a carne. Seus dentes mordem o lábio inferior quando meus dedos finalmente se movem para seus mamilos, e ela geme baixo. Eu rolo cada botão apertado antes de tirar os dois dedos do tecido. Seu peito se move rapidamente. “Hoje à noite, esta noite vou amar minha esposa e não vai tirar este vestido até eu terminar.” Eu me inclino, minha língua está saindo para lamber o fundo daquele V e no meio do peito até que minha boca esteja ao seu ouvido. “Eu não posso esperar para sentir todo esse laço contra mim enquanto o seu calor sedoso me engole à seco.” “Oh, Deus,” suspira. “Um dia, quando a nossa família não estiver esperando por nós, vou trazer você de volta aqui e vamos batizar esse gazebo.” Caroline coloca suas mãos contra meu peito e levanta-se na ponta dos pés. “Eu gosto do som disso, bonito.” Com um gemido que parece vir do fundo do meu corpo, pego sua boca em um beijo profundo. Seus lábios se abrem instantaneamente, prontos para mim, e nossas línguas deslizam uma contra a outra. Com o corpo apertado e as mãos na parte de trás da minha cabeça, me mantendo perto, me sinto cercado por seu amor. Ela geme quando eu


desloco e minha ereção roça na barriga dela. Minhas mãos se movem e eu me abaixo, levando seu traseiro nas palmas das mãos e levantandoa enquanto eu estico de volta. Seu vestido a impede de embrulhar suas pernas ao meu redor, mas seus braços se ajustam para envolver meu pescoço, aprofundando nossa conexão. Nunca me senti mais inteiro do que agora. Muito acima da minha terra em um lugar que sempre significou algo para mim, com o resto da minha vida em meus braços. Eu entendi tudo. Eu realmente tenho tudo.


25 CLAYTON “Ain’t Nothing ’Bout You” by Brooks & Dunn

“Mais.” Eu respiro, a cena e o gosto tornam-se cada vez mais viciantes quando faço. Como ela pode ter o gosto da torta de maçã mais doce já assada, nunca vou saber, mas foda-se se eu não vou gostar da sobremesa dela. “Por favor, Clayton,” ela sussurra, o som de sua respiração se transformando em um grito quando mordo seu clitóris inchado entre meus dentes antes de ir mais fundo e chupar forte. As mãos em punho no meu cabelo, puxando-me mais perto enquanto ela rebola contra meu rosto. Olho o corpo dela, vendo-a perdida de prazer enquanto se contorce contra nossa cama. O branco rígido de seu vestido de casamento contra nossos lençois cinza escuro me lembra que há apenas algumas horas essa mulher tornou-se minha para a vida. Eu rosno contra ela, fazendo-a gritar, e pressiono minha mão esquerda contra sua pélvis para manter seus quadris no colchão. No brilho da lâmpada na minha mesa de cabeceira, o metal preto no meu dedo anelar não pode se perder. Ver esse símbolo da nossa união apenas impulsiona a necessidade, estou sentindo a vontade de levá-la a subir até níveis insuperáveis. É inegável, primordial, o forte


desejo de consumar a nossa união da maneira mais carnal assumindo uma vida própria. Arrastando as mãos pelo tronco, pego seus peitos. O tecido de seu vestido prende em minhas mãos rústicas, mas isso não me impede de flexionar meus dedos contra o pequeno peso de seus seios. Ela geme baixo e profundo enquanto eu continuo a brincar com ela, sua umidade cobrindo meu queixo. Inclino minha língua, levanto a cabeça e depois toco levemente sua abertura para o clitóris, arrastando minha língua ao redor do botão, e voltando. Seu sabor explode na minha língua, me deixando com fome de mais. O cheiro embriagador da sua excitação me rodeia enquanto minhas bolas se apertam. Correndo a ponta do meu nariz sobre seu sexo, inspiro e sinto meu peito vibrar quando o aroma satisfatório de sua excitação enche minha cabeça. “Olhe para mim,” eu exijo, mantendo minhas mãos. Ela rola a cabeça de um lado para o outro, mas não me dá esses olhos castanhos. “Olhe para mim, Linney. Veja eu amar a minha garota. Veja o que isso faz para mim, beber de sua buceta. Para saber que eu sou o único para o qual seu corpo é vital. “ “Oh, Deus,” ela ofega. “Olhe para mim agora,” rosno. Sua cabeça ergue-se lentamente enquanto obedece. Seu cabelo, já não contido, cai em seu rosto e sobre o peito. As extremidades fazem cócegas nas mãos contra os seios. Os olhos dela, tão escuros que quase parecem pretos, imploram através das pálpebras pesadas, e murmúrios incoerentes deixam sua boca. Separo os lábios cheios dela e a beijo quando ela começa a ofegar, precisando disso tanto quanto eu. Abro a boca, passo meus lábios ao redor de sua buceta e coloco minha língua na entrada dela. Impulsionando o máximo que posso antes de levantar a cabeça uma vez mais para lamber novamente, seguro seu olhar e sugo, lambendo várias vezes sua buceta até que seus olhos se fecham e ela grita meu nome enquanto seu orgasmo a atravessa.


Soltando seus seios, passo as mãos pelo corpo dela, e com mais um beijo em sua buceta, viro minha cabeça e limpo minha boca contra a coxa dela. As pernas dela se abrem enquanto eu levanto os ombros entre as pernas e subo pelo corpo dela, agradecido por ter descido antes de segui-la para a cama. Olho o relógio na mesa de cabeceira e sorrio. “Você parece presunçoso,” ela arfa embriagada, sem fôlego e fazendo eu me sentir orgulhoso, sabendo que eu sou o motivo pelo qual ela está tentando recuperar o fôlego. “Acabei de fazer você gozar três vezes e, apesar de ter feito sua buceta molhar meus lábios por mais de uma hora, eu quero mais.” “O meu coração sempre vai estar com você, não é?” Eu sorrio para minha esposa enquanto meus quadris começam a se mexer, deslizando minha espessura através de sua escuridão, não entrando nela. Ela chia cada vez que a ponta do meu pau bate seu clitóris sensível. “Espero que sim, baby.” Continuando meu ritmo, vejo seu vestido se mover contra seu peito enquanto eu balanço seu corpo com minhas provocações. Seus pequenos seios mexem ligeiramente cada vez que eu empurro contra ela. O tecido delicado que circunda seus ombros até encontrar a alça em suas costas se eleva com cada respiração pesada. Eu me pergunto o quão forte eu teria que levá-la para que seus seios se liberem do tecido. Eu subo de joelhos e bebo-a enquanto acaricio meu pênis. A saia comprida em seu vestido está amontoada em seus quadris, seu sexo reluzindo na luz baixa, e aqueles olhos castanhos que eu amo estão observando meu punho enquanto eu trabalho o meu comprimento. Quando ela se move rapidamente, leva-me um segundo para perceber que sua boca está de repente em torno do meu pênis e sua língua está girando contra a ponta. Sua mão envolve a minha, cerra meu aperto e, quando não me movo, sussurra contra minha carne. Eu rosno, aperto minhas bochechas, e com a mão livre tiro seu cabelo do rosto. Sua mão me aperta novamente e seus olhos se encontram com os meus. “Foda-me,” grito, vendo claro como o dia naquelas profundidades escuras, o prazer que ela está recebendo de chupar meu pau.


Minha mão se move, deixando ela segurar e guiar os movimentos quando começamos a acariciar a carne dura e necessitada. Sua boca leva tanto tempo quanto ela pode, o que não é muito, antes de girar a língua em torno de mim para repetir o processo. Leva todo o meu controle para não gozar, mas quando sinto os dentes rasparem contra a parte inferior do meu pau, vejo estrelas. Com um grito, liberto minha mão de seu aperto e coloco-a sob seus braços e jogo suas costas contra a cama. Meu corpo cobre o dela instantaneamente e minha boca cai para a dela. Os sons que vêm de nós dois estão famintos enquanto nossas línguas dançam juntos. Ao levantar os quadris, sinto que o braço dela se move entre nós, e sem encorajamento, ela puxa meu pau no corpo dela. Ela grita com o primeiro golpe duro, por causa do tempo que a preparei com minha boca, ela não tem problemas para me levar completamente. O choque de sua buceta me estrangulando da ponta a base é quase o suficiente para que meu gozo jorre profundamente para dentro dela, mas eu seguro e retorço um aviso quando ela mexe seus quadris. “Por favor,” ela implora. “Não se mova,” exijo através de lábios cerrados, sentindo uma pequena explosão de pré-gozo deixar meu pênis. “Foda-se.” Deixo minha testa no seu pescoço e procuro acalmar minha respiração e me segurar no meu corpo. “Clayton Davis, se você não começar a se mover agora, vou te bater na sua bunda e subir em você.” “Caroline Davis, se você não parar de se mexer e me der um minuto, vou espancar a sua bunda e então montar em você.” “Sim.” Ela exala, seus olhos se alargam e sua buceta me aperta gananciosamente e flexiona contra meu pênis. “Maldição,” explodo com um grito. Impulsionando os pensamentos de que ela gosta desse som e perdendo a minha mente, eu começo a me mover, deslizando lentamente através dela, em grandes impulsos. Suas unhas cravam


contra as minhas costas, os meus grunhidos ecoando e se misturando com meus baixos murmúrios, mas é o seu calor esguio ondulando contra meu pau que quase me faz perder. Deixo minha boca no seu pescoço e começo a beijar até meus lábios estarem movendo ao longo de sua mandíbula. Todo o tempo, meus quadris começam a aumentar a velocidade. Quando eu cubro sua boca com a minha, ela está frenética, os quadris dela saem da cama para encontrar os meus, nossos corpos úmidos batendo juntos e sua voz tornando-se rouca enquanto grita seu ápice. Entre o sentimento incrível de sua buceta apertando meu pênis e a expressão em seu rosto quando ela faz, não consigo me segurar mais. Plantando meus quadris contra os dela, a minha ponta tão profunda quanto eu posso conseguir, eu sinto meu estômago apertar e minhas bolas doerem. Minha boca abre sobre o ombro dela e eu a mordo contra a carne macia enquanto esvazio minha liberação em seu corpo. Levanto minha boca quando o último tremor sacode meu corpo e lambo onde há marcas dos meus dentes. “Eu adoro quando você é ruim comigo.” Ela suspira. “Eu machuquei você?” Pergunto, ofegante e olhando para a marca que deixei em sua carne - uma marca que só me faz querer colocar mais sobre ela. Logicamente, eu sei que vai desaparecer antes de acordarmos pela manhã, mas não posso negar que amo pra caralho vê-la - desejando que fosse ficar. “Me machucar? Deus, não.” Ela geme a última palavra quando eu começo a sair de seu calor, esse som se transforma em um baixo gemido quando puxo o resto do caminho de seu corpo. Olho para o meu pênis, a umidade de nossos gozos combinados cobrindo cada centímetro. Ela choraminga, o som da lamentação me faz sorrir. Ela não é a única que deseja que pudéssemos manter nossos corpos conectados. Quando olho de volta para ela, a pele corada e olhos brilhantes, eu me sinto como o bastardo mais afortunado do mundo. “Obrigado.” Ela franze a testa e procura meu rosto. “Pelo que, bonito?”


Paro e agito minha cabeça, sentindo meus lábios se mexerem quando eu sorrio para ela. “Por me amar. Por me dar você. Por me querer. Nunca pensei que teria isso, Linney, mas agora que eu tenho, sei que nunca mais poderei viver sem isso. Então...” beijo seus lábios pequenos... “Obrigado amor.” Seu queixo diminui e ela pisca rapidamente. “Clayton,” ela soluça. “Bonito,” ela sussurra. “Nunca, você nunca precisa me agradecer por fazer o que eu fui feita para fazer. Você não faz ideia do que fez por mim, não é?” Quando eu não falo, ela dá uma fungada mais antes de desistir e deixar as lágrimas caírem, sorrindo através delas para mim. “Você, meu amor, você me salvou. Você me curou. Você me deu um propósito em uma vida que eu desisti. Você me deu força, confiança e um destemor que só cresce com seu amor. Não me agradeça por fazer o que vem tão natural quanto a respiração, bonito.” “Linney,” suspiro. “Você me trouxe de volta à vida,” ela continua. “Pare, baby.” “Mostrou-me quão lindos meus dias poderiam ser.” “Caroline.” “Ofereceu sua proteção silenciosa, meu cavaleiro branco, enquanto eu enfrentava meus demônios.” “Baby,” eu tento novamente, suas palavras fazendo minha garganta ficar mais grossa e meus olhos queimarem. “Me amou forte e me deu um para sempre.” “Foda-se” rosno, minha boca encobre a dela, então ela vai parar de falar. Eu nem tentei impedir que a umidade caísse de meus olhos em sintonia com o meu coração batendo. Ficar emocional porque a sua outra metade ama você não é algo de que vou me envergonhar. Não quando eu nunca pensei que teria isso.


Mantenho minha boca fundida na dela enquanto tiro com cuidado seu vestido e, com a pele lisa e sedosa, pressionada firmemente na minha, amo minha esposa devagar. Nossos gemidos e suspiros suplicantes são engolidos enquanto nos beijamos. A seda lisa de seu peito esfrega contra o meu enquanto eu continuo o movimento lento com meus quadris. Com suas palavras ainda ecoando por minha mente, o último pensamento que eu tenho antes da sensação de amá-la torna-se demais, é que ela está errada. Foi ela quem me trouxe de volta à vida.

Meu telefone toca, acordando de um sono profundo e saciado. Caroline enrola-se ao meu lado enquanto o zumbido continua e eu a puxo mais perto enquanto enterro minha cabeça no pescoço dela, contente em ignorar quem está chamando. Eu gemo quando o toque recomeça nem um segundo depois que ele parou, mas não é até que eu ouça o telefone de Caroline tocar que eu me movo. “Clayton?” Pergunta ela, confusa. Eu rolo e pego meu telefone na mesa de cabeceira, pressionando o botão Aceitar. “Sim?” “Clay.” “O que Mav?” “O gazebo,” ele começa, liberando uma respiração agravada. “Já se foi, Clay.” “O que diabos você quer dizer, com ele se foi?” O sono desaparece instantaneamente enquanto as palavras do meu irmão me acendem tão eficazmente quanto um balde gelado de água jogado sobre minha cabeça. “Trey estava em uma viagem tardia hoje à noite. Ele faz essa merda depois de um longo dia - não me pergunte por que ele está tão atrasado. Ele disse que quando ele foi para o oeste, tudo estava quieto. Cerca de uma hora depois, antes que ele pudesse ver de onde estava


vindo, ele notou o brilho de alguma coisa queimando. Ele tentou, Clay. Apressou-se para pegar o extintor aqui, mas quando voltou a subir a colina, não restava nada.” Balanço as pernas do lado da cama com uma exalação pesada. Eu clico na luz e coloco meus cotovelos nos joelhos, olhando para o chão. Sinto Caroline pressionar contra minhas costas, suas mãos esfregando meus braços em apoio silencioso. Foda-se, eu não quero dizer a ela. Eu vou reconstruí-lo, sem dúvida sobre isso, mas não será o mesmo. Sei disso, mesmo sem dizer a ela e confirmá-lo. “Ele viu alguém lá fora?” O silêncio do Maverick me diz tudo o que preciso saber. “Quem?” “Calma, irmão. Você estar chateado não vai ajudar uma merda.” “Eu estarei lá em cinco.” Sei no meu íntimo que ele não me disse quem era por algum motivo, por isso, pressionando-me contra minhas costas, eu balanço a cabeça e olho para os meus pés. “O que foi, bonito?” A pergunta de Caroline quebra o silêncio, me preocupo com seu tom. “Porra,” eu silvo, sabendo que isso vai colocar uma nuvem escura durante o dia do nosso casamento. “Eu preciso que você confie em mim, baby. Não sei muito, mas houve um incêndio e preciso ir até Mav e descobrir o resto. Vou te contar tudo quando eu voltar, mas fique aí enquanto vou buscar respostas.” “Você está me assustando,” ela sussurra, sua voz tremendo. “Alguém se machucou?” Eu viro e alcanço-a, puxando-a para o meu colo. “Não, Linney, eu acho que não. Trey, o tio de Mav, encontrou-o e fez o possível para apagá-lo. Eu não quero assustá-la, baby, mas eu preciso que você fique aqui e me deixe lidar com isso. Até que eu saiba mais, não quero que você saia da casa.”


Ela assente, mas posso dizer que ela não está feliz comigo, deixando-a sem respostas. “Eu vou ser rápido e vou manter meu telefone comigo.” “E... há mais? Está tudo bem?” “Tudo ficará bem.” Seus olhos procuram os meus por uma batida antes de acenar com a cabeça e puxar uma respiração agitada. “Tenha cuidado,” ela sussurra. “Sempre.” Saio da cama e começo a me vestir. O tempo todo, seus olhos me seguem. Eu vejo ela envolver o edredom mais apertado ao redor do seu corpo e odeio saber que ela está preocupada. Ela não é estúpida, minha menina. Ela provavelmente ligou os pontos, assim como eu fiz quando Maverick mencionou um incêndio. Nós não tivemos uma única pausa em encontrar a pessoa que incendiou a livraria duas vezes, mas, a julgar pelo que Mav não disse, tenho a sensação de que isso está prestes a mudar. A questão é: achar essas respostas fazem mais do que dar a Caroline o encerramento de conhecer a verdade? Eu sei que ela não é mais a mulher assustada e tímida que eu me apaixonei em primeiro lugar, mas essa situação é digna de um pouco de medo. Eu apenas rezo para que o medo a guie a levantar dessas dores. “Eu voltarei,” prometo. Ela assente com a cabeça. “Estarei esperando.” Ela estará esperando. Foda-me, essa garota. Ela também diz isso. Posso vê-la construindo-se, acendendo-se para qualquer notícia que volte comigo, pronta para aceitar. Ela não está construindo paredes, nem como costumava fazer. Ela está construindo seu exército emocional. Mesmo com a merda que estou prestes a lidar, não posso deixar de me sentir orgulhoso testemunhando o quão longe minha tímida e calma Caroline foi. Sinceramente, acredito que ela poderia


enfrentar o mundo. Minha Linney, ela sempre foi muito mais forte do que se deu crédito, mas, assim como nosso amor me salvou, ajudou a ver isso. Não tenho dúvidas sobre isso. “Sim. Sim, você estará.” “Te amo bonito.” Inclino-me sobre a cama e beijo-a suave e rápido. “Eu também te amo.”


26 CAROLINE “The House That Built Me” by Miranda Lambert

Um incêndio. Clayton disse que era. Pretérito. Havia um incêndio, não que ainda há um. Isso foi algo que segurei desde que ele saiu dez minutos atrás. Bloqueei a porta da frente atrás dele e o observei da janela da sala ao atravessar a grama e entrar na garagem destacada que mantém os carros de golfe e os quadriciclos. Poucos minutos depois, ele está cortando a noite na parte de trás de um deles. Eu esperava ver algum sinal do fogo perto, mas ver a direção que ele dirigiu não faz sentido. A terra entre nossa casa e Maverick e Leighton não contém nada. A menos que o fogo estivesse no de seu irmão. Deus, eu odeio não saber, temer pela família que já possui meu coração. Não há como eu possa voltar a dormir. Era apenas um pouco depois da meia-noite, penso eu, quando dormimos. Eu perdi a noção de quanto tempo nos dedicamos a amar um ao outro, mas a última vez que vi a hora, era perto o suficiente da meia noite, que tenho certeza de que é quando desmaiamos. Olhando para o relógio acima do forno, eu estremeço. Quinze minutos para as duas. Não é de admirar que pareço que acabei de adormecer - eu literalmente fiz.


Precisando manter minha mente ocupada, eu ligo a cafeteira e depois vou à geladeira pegar comida para o café da manhã. Nós não comemos desde o jantar no Maverick e Leighton depois da cerimônia, mas mesmo assim, não comemos muito. Mesmo que não estivéssemos ansiosos por estar sozinhos, não poderíamos manter nossas mãos e bocas fora do outro tempo suficiente para comer de qualquer maneira. Eu nem penso que nenhum de nós terminou a metade da nossa comida antes que estivéssemos dando nossas desculpas e correndo para casa. Não sabendo por quanto tempo ele vai ficar fora, eu decidi começar a fazer uma quiche. Nada louco, mas pelo menos isso me manterá ocupada. Se não fosse o meio da noite, eu chamaria uma das meninas para conversar sobre minha preocupação. Eu tomo o meu tempo cortando as cebolas e os pimentões, a tarefa insensata que não tira minha mente das minhas preocupações. “Isso não está funcionando,” eu murmuro, despejando os pedaços cortados na tigela. Eu pego a massa que já havia preparado e começo a adicionar todos os ingredientes, meus olhos se movendo para o relógio a cada cinco minutos ou mais. Eu respiro, pego um punhado de pimentas e cebolas, e espalho-as no fundo da assadeira de torta, cobrindo a crosta completamente. Tão satisfeita quanto eu posso estar com a mente em um estado mental tão confuso, pego a mistura de ovos, queijos e especiarias e despejo isso na crosta. Pegando a quiche, eu viro da ilha e começo a caminhar até os fornos duplos. Dois passos e o som ensurdecedor de vidros quebrados, quebra o silêncio. Eu grito, todo o meu corpo paralisando de medo. A assadeira da torta atinge o chão, o conteúdo amarelo pegajoso salpica minhas pernas nuas e a área ao meu redor. Eu olho para baixo, confusa, vendo a bagunça antes que outro som pela porta dos fundos me lembre o que me assustou o suficiente para largar a quiche em primeiro lugar. “Olá, Caroline.”


O calor hediondo nessas duas palavras me chama, e sem olhar, eu sei que isso vai ser ruim. Eu apenas espero e rezo para que o que quer aconteça aqui, Clayton não seja prejudicado. “Olhe para mim, sua puta idiota!” Encho meus pulmões com uma respiração profunda e digo uma oração silenciosa. Então eu olho para cima da minha bagunça ensopada de ovos e no brilho maligno da ex de Clayton, Jess. Jess, que está apontando uma arma na minha direção com cabelos selvagens e olhos mais selvagens. É isso, Caroline. É hora de lutar pela beleza que você encontrou. Não mais deixar o medo ganhar. Agora não. Não quando não é apenas sua vida que está em perigo aqui. “Clayton volta logo,” digo a ela, orgulhosa da minha calma, que na verdade eu não sinto na minha voz. Ela joga a cabeça para trás e sorri sinistramente. A arma se sacode no movimento, enquanto ela tira proveito de seus pensamentos loucos. “Oh, não, ele não vai. Certifiquei-me de que ele estaria ocupado por um tempo.” “O que você fez, Jess?” Minha preocupação com as palavras de Clayton pra mim, mas eu deixo isso de lado... por agora. Eu me concentro em onde eu estou na cozinha e peso minhas opções enquanto espero mantê-la distraída com perguntas. Se puder me mover um pouco para a esquerda, posso chegar ao bloco da faca. “O que eu fiz? Só pode estar brincando comigo.” “Não.” Eu agito a cabeça. “Não estou brincando com você.” “Você tem alguma coragem, puta. Você aparece, vem para o meu homem e, embora eu tenha sido boa o suficiente para lhe dar alguns avisos, você ainda não escutou! Nem quando eu terminei o que não consegui pela primeira vez.”


“Você começou esses incêndios?” Dou um lentamente quando ela olha para longe, brevemente.

passo

atrás

“Deus, você é lenta. Claro que sim. Eu cuidaria de você logo no início, mas ele me assegurou que você não valia a pena. Ele disse que não ficaria perto. DISSE QUE EU NÃO TENHO QUE ME PREOCUPAR SOBRE VOCÊ E MEU HOMEM!” Ela limpa a boca enquanto o cuspe cai pelo queixo. “Ele disse que tudo que você precisaria era um pequeno aviso e você teria muito medo de sair de casa. POR QUE NÃO ESCUTOU!” Bom céu, ela está louca. “Quem, Jess? Quem disse isso a você?” Dou outro passo para trás, meu coração trovejando no meu peito quando eu quase deslizo na bagunça pegajosa aos meus pés. Ela se afasta da porta quebrada, chutando o vidro, ela deve ter jogado a janela fora do caminho. À medida que o tambor de sua arma se aproxima, sinto o pânico em minha garganta. “John, sua idiota. Ele parecia pensar que não seria uma ameaça. Um incêndio, ele disse, seria suficiente para fazer a tímida tartaruga voltar para a casca. Eu pensei que ele estava certo. Você não voltou ao meu homem por um tempo. Mas, então, você teve que ir e fodê-lo, não é? Devia ter confiado no meu instinto na primeira vez que eu vi você com Clay naquele pedaço de merda de bar. Devia ter cortado sua garganta quando você saiu daquele motel, como eu queria.” Balanço a cabeça, impressionada com o que ela diz. “O motel?” “A primeira vez que vi você com meu homem. Eu deixei isso porque você ficou longe e dei-lhe algum tempo para ter certeza de que você não iria farejar de volta no que é meu. Eu sabia que Clay ficaria entediado com seus bens usados. Eu sabia que ele voltaria para mim. Mas então você teve que ir e mover seu lixo para minha casa com meu HOMEM! Foi quando eu soube que você precisava de mais motivos para fugir de Pine Oak e Clay. John não queria me ajudar novamente, mas ele fez quando eu lembrei para ele quem estava no comando. Não importa o que fizéssemos, você não entendia. Você deveria sair!”


“Você e.... John? Eram vocês que estavam bagunçando com os materiais na reconstrução da minha loja?” É preciso tudo em mim para manter minha voz calma enquanto o pânico começa a fluir mais rápido. Eu só preciso mantê-la falando. Mantenha a mente distraída. Mais um passo. Minha mão lentamente se move atrás de minhas costas e espero até ter uma abertura, finalmente estando perto o suficiente para pegar uma faca, mas não querendo ser baleada quando ela perceber o que estou fazendo. Não há nenhuma maneira de eu desistir sem lutar para manter a bela vida que tenho - tenho muito para viver. “Ele não queria que eu fizesse, mas tive que terminar o que comecei. Vi através de sua paralisação e percebi que ele não estava realmente na minha equipe. Fodido estupido. Sabe, eu esperava que não chegasse a isso. Agora vou ter que limpar o seu sangue na minha cozinha. Você suja tudo. Eu deveria apenas queimar este lugar, então Clay e eu poderemos seguir em frente sem sua sujeira.” Seu peito se ergue e seus olhos se estreitam quando seu rosto fica vermelho brilhante. “Você simplesmente não poderia ir embora, poderia? Mesmo com a sua estúpida fodida loja, você ainda não foi. NINGUÉM QUER VOCÊ! Você não é nada além de uma prostituta paga agora, dê o fora do meu homem e leve a sua moeda de dez centavos. Não há nada para você aqui!” “Você está errada,” sussurro, estremecendo quando a loucura desencadeada em seus olhos aumenta. Na minha incapacidade de continuar defendendo o que Clayton e eu temos, também poderia estar jogando um desafio para essa louca. “Estou errada?! Estou errada?! Você não disse isso. Não há nada para você aqui! Tudo o que você é e tudo o que você alguma vez será é um buraco quente.” “Como você tirou Clayton da casa?” Eu pergunto, sabendo que preciso leva-la para algo mais seguro do que meu relacionamento com Clayton para que eu possa sair desta cozinha com vida.


Ela sorri, má e perversa, claramente orgulhosa de si mesma. “Esse idiota do seu ex.” Ela ri, o som nada menos do que perverso. “Sabe, tudo o que ele queria fazer era pedir desculpas. Estúpido bastardo. Eu finalmente percebi o que estava fazendo quando ele tentou me parar hoje à noite. Durante todo o tempo que ele tentou me parar, eu não percebi até hoje. Escorregadio, ele é. Disse-me que você tinha um diamante em seu dedo - meu diamante - e que ele estava feliz por você. Idiota. Descobri, não muito tempo depois, que Clay se casou com sua bunda idiota esta noite. John não conseguiu esconder isso. Ele estava apenas me atrapalhando, protegendo-lhe todo o tempo por me impedir de fazer o que eu queria fazer o tempo todo. Sempre teve uma razão pela qual não devemos te machucar. Bem, a brincadeira está com ele desde que ele não pode proteger você com uma bala através de seu cérebro.” “Meu Deus,” suspiro, não pensando no fato de que John está morto, mas reconhecendo o quão profundo é o passado dessa mulher. Haverá um momento depois, quando descobrirem isso, para refletir sobre tudo o que ela disse hoje à noite - e eu conseguirei isso. “Certifiquei-me de deixar a Clay essa foda estúpida como presente. Deixei-o ao lado das cinzas daquele gazebo feio, ouvi que você se casou com meu homem lá.” Meu coração aperta. Clayton trabalhou tão duro construindo o gazebo no nosso lugar. “Ele não vai te perdoar por isso, Jess. Você pode pensar que me fazer mal é a resposta, mas ele a odiará mais do que ele já faz se você passar por isso.” “Ele me ama!” A arma salta enquanto ela acena na minha direção, cuspi voando da sua boca enquanto ela rosna. “Você não sabe nada!” “Eu sei tudo!” “Clay me ama. Ele sempre amou. Ele voltou para mim!” “Ele odeia você! No segundo que você matou seu bebê, conseguiu que ele nunca sentisse mais do que ódio quando pensava em você. Quando ele descobrir o que você fez, ele fará mais do que simplesmente


te odiar. Ele vai se esquecer de você. Porque é o que o meu marido faz quando alguém mata e não merece seu perdão.” “Cale-se!” Ela grita, balançando a cabeça e batendo sua mão livre contra o lado. Aproveitando a insanidade dentro dela borbulhando, distraindoa o suficiente para que ela abaixe a arma apenas o suficiente, então, não está mais apontada para a minha cabeça e seus olhos já não estão me caçando como se eu fosse uma presa, levanto minha mão e pego o punho da primeira faca que alcanço, puxando-a do bloco atrás das minhas costas. “Tudo o que ele tinha que fazer era me dar esse diamante e eu não teria que cuidar do problema.” “O problema?” Eu suspiro. “Ele nem sequer queria um maldito filho. Ele disse que nunca o quis, mas sabia que se casaria comigo se eu estivesse carregando seu filho - então eu poderia cuidar dele e ainda teríamos nós.” Minha mão aperta a faca, minha raiva pelos erros que ela cometeu para Clayton assumindo uma vida completamente nova. “Sua cadela! Ele adoraria aquele bebê. Mesmo com você ficando presa em sua vida por causa da criança compartilhada, ele teria adorado. Você está certa, ele definitivamente não queria ter um bebê com você, mas ele teria sido o melhor pai. Quem sabe, talvez ele teria mudado, mas você nunca saberá, porque matou seu filho.” Eu vejo isso em seus olhos no segundo momento, ela decide puxar o gatilho, esse brilho insano que tem dançado lá desde que ela começou a se transformar em algo selvagem. Eu me movo no piloto automático, pulando para o lado e mergulhando atrás da ilha. Antes de cair no chão, porém, meu braço voa sobre minha cabeça enquanto eu solto a faca. Eu nem sei se eu joguei para ela, mas era a única coisa que eu podia pensar. Lutar contra uma arma com uma faca deixa pouco espaço para opções.


Minha coxa queima e eu grito quando caio com força. Meus ouvidos zumbem, a explosão de sua arma é tão alta que senti seu poder nos meus ossos. Meu corpo desliza contra a bagunça no chão enquanto volto para o corredor. Eu esperava que ela estivesse atrás de mim no segundo momento em que me movi, mas quando viro no corredor e aperto minhas costas contra a parede, tudo o que ouço é o silêncio. Bem, silêncio abafado. Entre a arma e os meus batimentos trovejando, não consigo ouvir muito sobre o ritmo de meu coração acelerado e minhas respirações ofegantes. Pense, Caroline. Você não pode simplesmente ficar aqui e esperar que ela volte para você. Lute. A arma segura. Clayton mostrou-me algumas semanas atrás o cofre. Me deu o código, mas não pensei nisso. Eu escuto o movimento, mas ainda não ouço muita coisa. No entanto, quando fico em pé, percebo por que minha perna está queimando, e não tem nada a ver com a aterrissagem errada. Há uma pequena poça de vermelhidão formando-se debaixo da minha perna. Agora que eu notei, a dor da ferida da bala torna-se quase insuportável. Linney, lute. LUTE, baby! Apertando os dentes, eu foco no único jeito que posso e reagir. Limpo as mãos na minha camisa antes de colocá-las atrás de mim e virando da parede. Incapaz de colocar peso na minha perna, eu começo a voltar com minha perna boa, empurrando meu corpo pelo corredor em direção ao escritório de Clayton. A trilha vermelha contra os pisos de madeira é imperdível, mesmo que seja basicamente uma flecha dizendo a Jess como me encontrar. Uma vez que chego ao escritório, leva-me um pouco para lembrar o código, mas finalmente a porta metálica aparece e as duas travas abrem. Eu pego as armas diferentes dentro, mas, sem saber nada sobre elas, eu apenas agarro uma e rezo para que esteja carregada. Começo a voltar para a porta, mas paro para olhar a arma que estou segurando, lembrando a trava que Clayton mencionou. Ele não tinha me ensinado


a usar a arma, apenas mencionando como, se eu precisasse, teria que pressionar a trava. “Onde você está, puta!” “Oh, Deus,” balanço, o medo branco e ofuscante quebrando em mim. “Onde diabos é?” Eu viro a arma na minha mão, finalmente vendo o pequeno botão. Depois de ter certeza de que está fora, eu tento me mover atrás de sua mesa, mas o fogo na minha perna dificulta respirar sem que ele lateje. “Vou encontrá-la e estripa-la subindo até seu peito para que eu possa arrancar seu coração e enfiar goela abaixo.” Levanto a arma, inclino minhas costas na mesa de Clayton e tento acalmar meu coração acelerado. Eu a ouço em movimento, xingando. Olho para a minha perna ainda sangrenta. Merda. Usando a mesa, eu me levanto do chão e mexo o melhor que posso para o banheiro em anexo, abrindo a porta e colocando a ponta da arma entre a abertura na direção da entrada do escritório. Eu a ouço enquanto ela se move no corredor, suas palavras são incoerentes enquanto ela lança insultos. Minha visão está ficando cinza ao redor das bordas, e sei que o tempo não está do meu lado. “Achei, puta,” Jess grita, pulando na entrada do escritório e procurando no quarto de forma selvagem. “Onde você foi?” Minhas mãos nem sequer tremem quando seguro minha garganta e espero. Ela dá três passos na sala, parando ao lado de onde eu estou escondida, e com uma última exalação lenta, minha visão agora é um preto maçante, eu puxo o gatilho.


27 CLAYTON “Sometimes I Cry” by Chris Stapleton

Dirijo até os restos fumegantes do gazebo e estaciono ao lado do quadriciclo do Mav e desligo o motor. Eu esperava que o xerife Holden estivesse aqui, mas não as outras três caminhonetes de patrulha apontando os faróis para o espaço cheio de cinzas e brasas onde eu tinha casado com Caroline horas atrás. O que eu não esperava, porém, era o corpo de John Lewis estar aqui. “O que diabos?” “Merda, Clay,” responde Mav, soprando a respiração. “Eu sei que você achou que poderia ter sido ele, mas diabos.” Não olho para longe, meus olhos estão lutando para entender o que está diante de mim. John Lewis, o homem que merece tudo o que está esperando por ele no inferno, deitado meio queimado na minha propriedade. “O que ele fez? Começou o maldito fogo e caiu?” Eu não pergunto a ninguém em particular. “Não tenho certeza, filho,” diz Holden, ficando perto de mim. “Seu irmão me diz que há uma conexão aqui?” Aceno com a cabeça, olhando para longe e para o homem mais velho. “Ele é o ex da minha esposa. Ainda não é uma coisa o que ele


compartilhou com ela. Para não mencionar a sua história de comportamento errático alguns anos atrás.” Acena, olhando para o corpo. “Está certo. Eu me lembro disso. Tanta vergonha, seus cavalos.” “Eu não o tinha visto depois disso, até um mês ou dois atrás, quando eu estava pegando Caroline em Wire Creek. Não nos disse uma palavra, mas o vi lá, nos olhando e não se escondeu nenhum pouco.” “Ele contatou sua esposa?” “Merda,” eu silvo, desviando o olhar do homem morto. “Hoje mais cedo. Não sei o que foi dito, mas ela o mencionou aproximando-se dela brevemente. Ficamos ocupados com o casamento e não falei com ela sobre isso desde então.” “Tucker diz que os viu fora do supermercado mais cedo ontem.” Eu olho para a direção que ele está apontando para ver o policial mais novo. Ele abaixa o queixo, mas não diz nada. “Com todo o devido respeito, xerife, espero que você possa entender como ele escapou da minha mente, olhando isso além de nós, eu digo, não houve muito tempo para falar sobre o nosso dia.” “Eu não quis dizer nada com isso, Clay. Apenas afirmei que isso claramente não foi uma coisa de-impulso-do-momento, pois menos de vinte e quatro horas depois de se aproximar de sua esposa, ele está aqui.” “O que diabos queimar alguma coisa no meio da minha propriedade prova alguma coisa? Não faz nenhum sentido.” “Eu compreendo que a loja da sua esposa em Wire Creek também teve alguns problemas de incêndio recentemente?” Eu zombo. “Você poderia dizer isso. Alguém tentou queimá-la lá dentro da primeira vez. A merda foi adulterada enquanto estava no estágio de reconstrução, e no segundo em que ela colocou o lugar no mercado, eles voltaram e o acenderam muito bem. Isso não foi muito antes dela se mudar oficialmente para o rancho.”


Holden balança a cabeça, ouvindo-me enquanto um dos policiais mais jovens escreve algumas anotações. “O legista está aqui,” alguém murmura. Olho para Spencer Russell, o legista da cidade, enquanto ele sai da sua caminhonete. O homem é velho, mas sábio como o inferno. Ele caminha em direção ao nosso grupo e aperta as mãos com Holden e Mav antes de chegar até mim. “Bela noite para um churrasco?” Ele fala de forma engraçada, soltando uma risada enquanto caminha em direção ao corpo de John. Mav ri e vejo o xerife balançar a cabeça, um pequeno sorriso nos lábios. Eu mantenho meu silêncio. Não é provável que John estivesse por trás de tudo isso não é possível. Mas as palavras de Caroline sobre como ele não teria se escondido atrás dos incêndios ecoam pela minha mente. É por isso que estou tendo dificuldade em acreditar que isso está claro. Alguém como John Lewis teria feito seu ponto de maneira irrefutável. Estaria no seu rosto e orgulhoso, com fome de ver o medo que ele havia produzido. O que ele não teria feito é passar meses escondido atrás dos incêndios e do pequeno prejuízo no local da construção. “Bem, bem,” murmura Spencer, usando as mãos enluvadas para virar a cabeça de John. “Você vê uma arma em qualquer lugar por aqui?” O medo gelado enche minhas veias. “Não senhor. Verificamos a área muito bem quando chegamos aqui também.” “Linney,” eu sibilo, vou correndo de volta para o quadriciclo. Eu jogo minha perna sobre o assento e alcanço a chave. Antes que eu possa dar a partida, o som inconfundível de um tiro ecoa durante a noite. “Caroline!” “Clay!” Ouço o grito ao mesmo tempo em que meu motor ronca. Antes que eu possa sair com o quadriciclo, meu irmão está pulando no suporte traseiro com as pernas penduradas sobre um lado. Não dou a


ele um olhar, lançando meu pulso e dirigindo de volta ao rancho sabendo que ele vai se segurar, mas não dou uma merda se ele cair. Preciso voltar para minha esposa. “Pare atrás do celeiro,” Mav grita no meu ouvido. Eu aceno com a cabeça, mudando de marcha e acelerando. Quando entramos na clareira que a casa está dentro, eu acendo as luzes e dirijo até a parte de trás do celeiro e desligo o motor, correndo em direção à casa, nem um segundo depois. Não olho para ver se meu irmão está me seguindo; o que me interessa é garantir que Caroline esteja bem. Meus pés acabaram de dar o primeiro passo na varanda quando eu ouço o segundo tiro e todos os pensamentos racionais desaparecem. Levanto minha bota e chuto a porta da frente, ouço o estilhaço da madeira quando o bloqueio cai. Afastando a porta quebrada do caminho, fico na entrada, meus olhos estão procurando e meu coração rezando. “Clay,” sussurra Mav, apontando para a mancha vermelha que parece como se alguém arrastou um corpo pelo corredor. “Caroline!” Eu grito, correndo pra frente e seguindo a trilha, Mav atrás de mim. Ouço mais passos correndo pela varanda e não tenho dúvidas de que o Xerife Holden não perdeu um segundo me seguindo. “Não,” eu pulo, entrando no meu escritório e vendo um pesadelo ganhar vida. Meu mundo para de girar um segundo depois, quando vejo através da porta rachada do banheiro do escritório, a delicada mão caída ― a mão adornada com os anéis que eu tinha colocado lá. “Santo inferno,” diz alguém atrás de mim. Salto sobre a mulher morta no chão no meio do meu escritório, percebendo que não só falta sua cabeça, ela tem uma faca saindo do peito, diretamente sob a clavícula. Minha menina lutou. “Linney, amor?” Eu soluço, abrindo a porta o suficiente para entrar no banheiro. “Deus, baby” Meus joelhos batem no chão e eu alcanço para verificar seu pulso, sentindo uma explosão de alívio


instantâneo através do poço escuro de medo que se instalou sobre mim quando eu encontro um, embora seja fraco. “Traga uma ambulância aqui, agora!” Eu grito. “Fica comigo, baby. Fica comigo, Linney.” Balanço-a em meus braços e rezo, apelo e imploro. Minha garganta queima e meus olhos picam. Enterro meu rosto no pescoço dela, respiro-a. Seu corpo macio está pesado em meus braços, seu rosto drenado de cor. “A ambulância chega em cinco minutos,” diz Mav, sua própria voz traindo sua calma aparente. Ele agarra uma toalha do suporte e pressiona-a contra sua perna. “Ela vai ficar bem, Clay. Acredite. Não há espaço para nenhum outro resultado.” Eu levanto a cabeça, minhas lágrimas caindo mais rápido. Não digo uma palavra. Não enquanto meu irmão ajuda a impedir que o sangue flua de sua perna, puxando minha camisa que ela está vestindo para cobrir sua calcinha. Quando os paramédicos atravessam a porta e tiram-na dos meus braços, porém, eu quebro. Em tantos pedaços que eu sei que se algo acontecer com ela, nunca mais as terei juntas novamente. A maca a faz parecer menor do que o normal. Os homens trabalham nela por um segundo antes de se precipitarem pelo corredor. Eu salto do chão e corro atrás deles. Mav agarra meu braço, impedindo-me de chegar à ambulância. Eu viro e dou um soco no seu rosto quando a porta da ambulância fecha, um dos homens gritando que eles estão a caminho do hospital em Law Bone e decolando sem mim ― tirando tudo de mim. “Entre na maldita caminhonete,” exige Mav, cuspindo e limpando o lábio partido com a parte de trás da mão. Ele anda em direção a minha caminhonete, não olhando para ver se estou o seguindo. Nós dois subimos, e ele pisa no acelerador enquanto eu me esforço para empurrar minhas mãos pelo meu cabelo. O silêncio e o som do meu motor acelerando passam através dos meus ouvidos, a visão de Caroline deitada em uma poça de sangue, sem vida, gravada no meu cérebro.


“Ela vai ficar bem, Clay.” “Eu não sou nada sem ela,” murmuro, sentindo a dor das minhas palavras como uma faca no coração. “Mantenha-se forte. Ela precisa de você lutando também.” “Se ela não...” Mav bate a palma da mão contra o volante e solta uma série de maldições. “Cale a boca porra. Você tem mais dez minutos antes de chegarmos ao hospital, e eu juro que, é melhor arrumar sua merda até lá. Você não está fazendo nenhum bem a ela a colocando no chão quando ela lutou para ter certeza de que você não tenha que saber como é não tê-la. Você luta, sabendo que ela está fazendo o mesmo.” Exalo meu ar e me inclino contra o assento, fechando meus olhos e fazendo o meu melhor para bater o medo de volta. A visão de Caroline como a vi pela última vez torna difícil, mas finalmente estamos na entrada da sala de emergência, eu saio e corro para a sala de espera brilhantemente iluminada. “Caroline Davis. Minha esposa. Ela foi trazida de ambulância.” A jovem enfermeira acena com a cabeça antes de digitar algo no computador na frente dela. “Ela está aqui, mas não tenho novidades no momento. Pode sentar, alguém virá assim que puderem lhe dizer algo.” “Preciso estar com ela,” digo freneticamente. Ela me dá um sorriso triste e balança a cabeça. “Me desculpe senhor. É a política do hospital.” “Vamos,” diz Mav, tomando meu ombro e me virando para caminhar até um dos assentos vazios. E esperamos. Esperamos e finjo que meu mundo não está acabando.


28 CAROLINE “Wake Up Loving You” by Old Dominion

O peso contra minha mão é a primeira coisa que eu percebo. O calor desse peso, a segunda. Com as teias de aranha na minha mente, entretanto, é difícil registrar qualquer outra coisa. Lentamente, o resto do meu corpo começa a se conectar de volta com minha mente grogue, o peso na minha mão esquecida quando a sensação de queimação na minha perna entra em foco. Eu gemo e tento abrir meus olhos. “Linney,” ouço o sussurro, mas a única coisa em que posso me concentrar é a dor na minha perna, que está cada vez mais intensa com cada segundo que passa. “Baby, acalme-se.” “Dói,” gemo, minha voz grogue e grossa, igual quando acabo de acordar. “Deus, baby.” “Carrie, pare de lutar. Você está segura. Acalme-se antes de se machucar mais.” Nas palavras de Luke, meu corpo deixa de se mover. Eu nem tinha percebido que estava batendo contra a cama. Meus olhos ainda


não estão abrindo, mas registro mais ao meu redor agora. Ouço fungados, alguns mais distantes de mim do que outros e alguns ao meu lado. Ouço o beep de máquinas e sussurros suaves e suplicantes ao meu lado. Clayton. Sabendo que ele precisa de mim, tanto quanto eu preciso vê-lo, é o que me ajuda a empurrar as teias de aranha e a controlar minha mente e meu corpo. Demora alguns minutos, mas finalmente abro meus olhos. Pisco freneticamente quando minhas pupilas se ajustam à luz fraca. Luke está de pé no final da minha cama, sua irmã em seus braços enquanto ela chora contra seu peito. Giro minha cabeça quando vejo um movimento, para ver Maverick na mesma posição com Leighton, parado debaixo da TV montada no canto. Ao lado deles, Tate está de pé atrás de Quinn, seus braços ao redor de seus ombros enquanto ela limpa os olhos. Então, quando olho longe deles, meu lindo marido enche minha visão. Seu cabelo é selvagem, como se ele não tivesse feito nada além de passar as mãos sobre ele. A sombra da sua barba que estava na sua mandíbula quando fomos pra cama, está ainda mais escura agora. E seus olhos vermelhos e inchados parecem que estão brilhando quando ele chora aberta e silenciosamente. As lágrimas derramam sobre seus cílios e caem no rosto antes de pousar contra nossas mãos juntas descansando ao meu lado. Ele não desvia o olhar, não seca suas lágrimas. Ele apenas olha pra mim, respirando pesadamente, como se não pudesse acreditar que estou bem na frente dele. “Ei,” sussurro. Seus olhos se estremecem e ele suga um suspiro antes de colocar a testa contra minha barriga. Ele balança a cabeça enquanto seus fortes ombros se endurecem quando ele perde o controle que estava segurando. “Clayton,” imploro, meu coração quebra ao ver meu marido forte caindo em pedaços na minha frente. “Por favor, bonito.”


Ele murmura algo contra mim, as palavras abafadas. Eu olho em volta da sala, frenética em ter ajuda para aliviar sua dor, mas não vejo um olho seco, pois eles testemunham o homem mais forte que todos conhecemos, incapaz de manter-se controlado por mais tempo. “Cl-Clayton,” eu balanço, meu queixo tremendo e meus olhos enchendo-se de lágrimas. “Você está quebrando meu coração.” Meu peito, literalmente, parece que alguém está puxando meu coração do meu corpo com cada segundo que passa. Seu corpo estremece e eu o ouço respirar. “Eu pensei que tinha te perdido,” ele admite, levantando a cabeça e olhando para nossas mãos. “Eu vi você lá, sangue em todos os lugares, e sabia que se a perdesse, também estaria perdido.” “Estou bem,” suspiro, precisando que ele pare. “Estou aqui.” “Não há nada para mim nessa terra sem você ao meu lado,” ele continua. “Ela quase te tirou de mim.” Eu sufoco um grito alto quando ele explode da minha garganta. Suspiro por ar, mas não consigo parar de lamentar. Através das minhas lágrimas, vejo Clayton levantar e, em seguida, suas mãos empurram sob meus ombros quando ele puxa minha parte superior do corpo da cama do hospital em seus braços. Envolvo os braços em volta dele o melhor que posso com o IV e me apego a ele, mergulhando em sua camisa enquanto ele encharca a minha camisola, os eventos matinais voltam à minha cabeça enquanto nos abraçamos. “Sinto muito,” ele murmura contra meu pescoço depois que ambos nos acalmamos. “Por quê?” Eu pergunto, abrindo meus olhos. A primeira pessoa em que me concentro é Maverick. Sua mandíbula aperta e seus olhos estão tão molhados quanto eu imagino. “Eu deveria ter te protegido melhor.” Suspiro, puxo para trás e olho para seus olhos torturados. “Isso não é culpa sua. Ninguém, nem mesmo você, poderia ter visto isso acontecer. Você me protegeu, bonito. Tudo o que ouvi em minha mente


era sua voz me lembrando de lutar. Sua força me encheu sem que você estivesse lá. Lembrei onde você mantinha suas armas, e isso me deu uma chance. Talvez você não estivesse lá, mas foi você quem me protegeu e me salvou.” “É por causa de mim que você estava nesta situação para começar, Caroline.” Franzo a testa. “Não, foi por causa da sua ex louca. Não se atreva a tomar isso, Clayton Davis.” “Linney,” ele respira. “Não me venha com Linney. Nós dois somos vítimas aqui. E ela não conseguiu vencer. Não agora. Nem nunca.” Eu vejo minhas palavras se enraizarem, o desespero em seus olhos levantando. Sua testa vem à minha e ele balança contra mim, tremendo sua cabeça. “Nunca vou deixá-la fora da minha vista.” “Estou pensando que não é uma dificuldade, bonito.” “Nunca tive tanto medo na minha vida. Se ela já não estivesse morta, eu mesmo iria matá-la.” Saber que sou a razão pela qual Jess está morta, nem me faz mal. Era ela ou eu, e não estou prestes a me sentir culpada por ter lutado pela bela vida que ganhei. Talvez um dia eu sinta diferente, mas duvido disso. “Por que estou aqui?” Ele exala, seus olhos parecendo doloridos novamente. Odeio isso, mas sei que é inevitável se eu quiser saber o que aconteceu. “Quando ela...” ele suga uma respiração profunda. “Quando ela atirou em você, a bala foi profundamente em sua coxa, você perdeu muito sangue. Eles te costuraram, e o médico me assegurou que, além da cicatriz, você não terá problemas. Mas o choque em sua cabeça é o que fez você passar a noite aqui. Quando desmaiou, você atingiu a borda da pia do banheiro.”


“E o resto?” “É isso, baby. Pontos, fluidos em seu IV e monitorar você durante a noite, e me asseguraram que você fará uma recuperação completa.” Eu busco seus olhos, sentindo minhas sobrancelhas puxando. “O que você não está me dizendo?” Ele procura meus olhos antes de cair a cabeça e agitando-a lentamente. “John foi parte disso.” Meus ombros caem e a tensão que senti neles escorre. “Eu sei.” “O que você quer dizer com você sabe?” “Jess admitiu isso.” Olho para o meu colo. “Sei que ele está morto. E sei que ela também fez isso. Não estou chateada por ele ter ido, mas saber que no caminho dele tentou detê-la, não me faz sentir bem que ele morreu fazendo isso.” “E ele? O que disse para você?” Puxando minha cabeça para trás, olho para seu rosto, confusa com sua pergunta. “Perdão?” “Esqueci sobre isso até eu ficar de pé sobre seu corpo e dizer ao xerife Holden que John se aproximou de você ontem à tarde.” “Oh, isso,” eu sussurro, balançando a cabeça. “Eu não estava escondendo isso de você, Clayton. As coisas estavam apenas, bem... ele era a última coisa em minha mente quando eu estava me preparando para casar com você. Eu só tinha espaço para a felicidade e isso escorregou da minha mente.” “Não estou chateado, baby. Eu só queria saber o que ele tinha a dizer. Colocar está merda junta o melhor que posso.” Eu busco em minha mente, reproduzindo tudo que consigo lembrar. Depois do que Jess disse, algumas palavras confusas de John têm mais sentido. “Ele tentou detê-la,” eu finalmente digo depois que o silêncio se estende. “Não fazia sentido quando ele veio até mim na cidade, mas


depois do que ela disse sobre ele, entendi o que ele estava tentando me avisar.” “Explique isso pra mim.” Suspiro e conto tudo, de quando eu estava começando a cozinhar, quando Jess quebrou a porta e todas as palavras que ela tinha dito antes do que aconteceu no escritório. Sei que lhe custou muito sentar-se aqui e não reagir. O tique no músculo do maxilar e o espasmo de seu olho esquerdo traem a calma que ele está tentando projetar. Uma vez que falo tudo, respiro fundo e me inclino para trás, instantaneamente exausta. “Eu não dou uma merda que ele pensou estar protegendo você. Ele deveria ter ido direto para os policiais malditos quando ele percebeu o que Jess estava fazendo em vez de ‘ajudá-la’ com alguma crença equivocada de que ele estava fazendo isso para mantê-la segura. Não há nenhuma linha cinza, Linney. Você poderia ter morrido esta noite, independente do que ele tentou fazer liderando. Você poderia estar perdida para mim para sempre, e eu vou ter sua vida sobre a dele qualquer dia.” “Eu não estava justificando suas ações. Concordo com você, mas mesmo que ele falhou, ele tentou.” “E falhou. Tudo o que importa é que ele falhou.” Eu concordo. “Sua feiura não vai mais nos tocar.” Ele fecha os olhos e as suas narinas abrem enquanto ele fala. “Nada, além do bem vai nos tocar baby.” Eu aceno, descansando minha cabeça contra o travesseiro com um bocejo. Clayton se inclina sobre mim e pressiona sua boca na minha testa. Olho para ele e sorrio. “Uma lua de mel pode ser uma boa ideia agora,” falo, exaustão me puxando para baixo. “Vendo que estaremos ocupados nos próximos meses, acho que você está certa.”


Ouço algumas risadinhas femininas, mas cedo ao cansaço e adormeço, sabendo que estou segura, Clayton está seguro, e não há ninguém lá fora que possa nos machucar.


29 CAROLINE “My Best Friend” by Tim McGraw

“O que?” Eu grito, olhando o médico como se ele tivesse perdido a cabeça. Acordei há dez minutos, quando o médico e a enfermeira má que tinham me torturado a noite toda entraram na sala puxando algum equipamento. Ok, então ela não estava me torturando, mas cada vez que ela entrou para me acordar, com certeza me pareceu assim. Logicamente eu sei que as lesões na cabeça não são nada a levar de ânimo leve, mas estou exausta e dormir é a única coisa que quero. “Perdão?” Perguntou o médico, olhando para cima do gráfico em sua mão. “Percebi que bati minha cabeça e doutor eu não estou tentando dizer-lhe como fazer seu trabalho, mas, talvez devêssemos verificar minha cabeça, ou melhor ainda, a sua, porque nada que você acabou de dizer faz sentido.” A risada máscula de Clayton faz cócegas em meus dedos e eu olho longe do médico para ver meu marido escondendo o sorriso atrás da mão que ele estava segurando a noite toda. “Sra. Davis,” diz o médico e olho para Clayton estreitando meus olhos para ele. “A Tracey monitorou você a noite toda e não temos motivos para acreditar que mais testes sobre os seus ferimentos sejam


necessários. Eu dei a seu marido instruções sobre seus cuidados e ele sabe o que procurar no caso de mais tratamento médico ser necessário - o que, estou confiante, não será o caso.” “Então você está apenas me deixando sair sem ter certeza de que a cabeça que fez você me manter aqui a noite toda está bem?” Fechando o gráfico, o médico cruza os braços sobre o peito e sorri. Não sei o que ele acha tão engraçado. Neste ponto, não me incomodaria em acerta-lo na cabeça. Quando seu sorriso cresce e duas covinhas aparecem, eu faço uma nota mental para descobrir se ele está solteiro. Ele é jovem, claramente bem-sucedido e bonito, porém, não tão bonito quanto Clayton. Perfeito para Lucy, mesmo que eu queira sacudir algum sentido para o homem louco. “Nós não permitiríamos que você partisse se houvesse uma pequena preocupação Sra. Davis.” “Bem, claramente há algo errado com minha cabeça, doutor. Eu estou alucinando, ouvindo coisas ou algo assim! Ou isso ou eu estou sonhando, porque não há outra razão pela qual você estaria de pé com a enfermeira que-cutuca-por-diversão, me dizendo que estou grávida.” Eu respiro fundo, meus olhos aumentando. “Meu Deus! Estou perdendo a cabeça, não estou? A queda deixou algo solto e você está prestes a me enviar para um hospício!” Eu viro minha cabeça para olhar para Clayton. “Eu não quero ir para um hospício!” Os ombros dele tremem enquanto ele ri de mim. “Linney, amor, ninguém está te colocando em um hospício.” Estreito meus olhos para ele. “Bem, talvez precisemos colocá-lo em um então.” Eu estalo, apontando para o médico. “Talvez seja mais fácil se te mostrarmos hmm?” A enfermeira do mal que me cutucou toda a noite diz com uma voz doce e açucarada. “Mostrar-me o quê?” “Seu bebê.” Ela sorri e eu a olho fixamente, minha boca aberta.


Paro de discutir e com um bufo deito-me na cama. Não há como eu estar gravida. Não perdi meu período. Além de toda a coisa de serbaleada e desmaiar eu me sinto bem. Não fiquei doente, cansada ou dolorida. Clayton fica mais reto quando a enfermeira ergue um longo dedo parecido com o de ET e começa a cobri-lo com um preservativo. Eu franzo o cenho quando o médico começa a mover o lençol das minhas pernas, pegando o dedo com preservativo da enfermeira. Minhas mãos apertam ao mesmo tempo em que o médico começa a explicar-me que ele está prestes a inserir o dedo na minha vagina. “Whoa!” Eu bati em suas mãos quando ele move minha camisola. “Você pode manter sua sonda alienígena pervertida longe de mim, senhor.” “Sra. Davis.” Ele suspira seus lábios se contraindo quando ele obviamente tenta evitar rir. Eu gostaria de vê-lo ficar calmo quando alguém quiser colocar um pedaço de plástico longo, magro e coberto com um preservativo dentro dele! “Esta é a maneira mais precisa para determinar o quando tempo você está. Seus números são altos, mas isso pode significar uma de várias coisas. Acho que você está entre seis e nove semanas, o que significa que esta é a única forma de ultrassom com a qual realmente podemos ver o bebê.” “Esta é uma perda de tempo. Eu nem perdi um período!” Eu puxo a bainha da minha camisola, cobrindo meu sexo nu. Se eu pudesse chegar ao lençol, também o colocaria sobre mim. “Algumas mulheres, embora poucas, têm seu ciclo ao longo de sua gravidez. Eu sei que isso pode ser uma surpresa, mas asseguro que não há como não vermos um bebê.” “Linney,” Clayton sussurra. Paro de olhar para o médico e olho para o meu marido. Sua barba cresceu ainda mais, a sombra negra destacando seu forte maxilar. Os lábios que podem me levar a uma curva selvagem, um sorriso pequeno e feliz na boca dele. Seu cabelo escuro como uma noite ainda é uma bagunça, mas em vez de ver a dor crua que esteve em seus olhos verdes


na noite passada, tudo o que vejo é muito amor e ainda mais. . . esperança. “Tive um pouco mais de tempo para assimilar isso baby e eu entendo que você não acredita no bom médico, mas, por favor, baby.... deixe-o nos mostrar o que nosso amor criou.” O vento nas minhas velas evapora instantaneamente e estudo meu marido, as emoções escritas contagiantes por ele, enquanto um lampejo de esperança começa a inflamar dentro de mim. Com um aceno para o médico, eu sigo suas instruções enquanto ele me desnuda embaraçosamente, depois insere seu dedo ET em meu sexo. É incômodo como o inferno, mas mantenho meus olhos em Clayton e seguro minha respiração. Eu olho seu rosto enquanto seus olhos se arregalam e permanecem treinados no monitor. Pequenas rugas se formam entre suas sobrancelhas enquanto ele se concentra. Então sua mão treme na minha e todo o seu rosto fica suave. Eu vi o que o meu marido parece com o amor reluzindo, mas isso. . . isso é algo que eu nunca vi no rosto dele. É como se o coração dele pulasse de seu peito para bater logo atrás de seus olhos brilhantes. Maravilha, amor, e pura euforia se irradiam para fora de mim. Meu próprio coração começa a aumentar de velocidade quando percebo que há apenas uma coisa que poderia fazê-lo parecer como se o mundo lhe fosse entregue. “Incrível,” ele diz suavemente. Sinto-me tonta enquanto a minha cabeça rola contra o travesseiro para olhar na direção do olhar de Clayton. Vejo o rosto do médico primeiro. Ele arqueia uma sobrancelha e sorri com presunção. A enfermeira está radiante, mas deixo minha atenção passar sobre ela e cair no monitor. “Oh, meu Deus,” eu suspiro, meus olhos ardendo enquanto uma bela felicidade entra em mim. O médico estende a mão e pressiona alguns botões, então a sala silenciosa se enche do que só pode ser descrito como o som de cascos abafados correndo.


“O que é isso?” Eu sussurro, não olhando longe do monitor, meu aperto na mão de Clayton aumentando. “Isso, Sra. Davis, é o batimento cardíaco do seu bebê.” “Oh,” respiro. “Forte e saudável. Você está medindo oito semanas, e tudo parece bem com o bebê.” “Mas . . . você tem certeza? Nada está errado depois da noite passada? O médico balança a cabeça. “Nem uma coisa. O bebê está bem e protegido ali, Sra Davis.” “Um bebê.” Balanço a cabeça, sorrindo tão grande que minhas bochechas doem e pisco rapidamente para limpar as lágrimas, embora eu saiba que é inútil tentar. “Bonito, um bebê!” “Ouvi o doutor,” diz Clayton, sua voz grossa e ainda mais profunda do que o normal. Eu olho para ele, vendo as mesmas coisas que estou sentindo em seus olhos. “Você acredita nisso?” “É nossa beleza, baby.” Claro que eu acredito. “Nós vamos ter um bebê,” eu choro com a imagem dele nadando agora que meus olhos estão cheios de lágrimas felizes. “Vou imprimir algumas imagens para vocês e sair do seu caminho,” o médico murmura. Não presto atenção, não quando meu marido está me olhando como se eu tivesse lhe dado o maior presente. Continuamos a olhar um para o outro, ignorando os outros dois na sala. Eu nem hesito quando o médico puxa a sonda do meu corpo e arruma os lençóis sobre minhas pernas. Eu ouço um deles mencionar que as fotos estão na mesa ao lado da minha cama e que estarão de volta logo com meus papéis de alta, mas eu não olho para longe das esferas verdes que me deixaram paralisada.


Quando a porta clica assinalando sua partida, Clayton ataca. Minha mão cai de seu aperto e pousa no colchão com um suave salto no mesmo segundo em que seus lábios pousam na minha boca. Se eu pensava que nossos beijos antes eram mágicos, estava errada. Ele me devora e me enche de tanto amor que estou embriagada. Este é o tipo de beijo que você só experimenta com a pessoa que detém a outra parte da sua alma. Com cada deslize da sua língua, eu sinto que meu coração está inchado, cada redemoinho e varredura alimentando meu próprio ser. Suas respirações ofegantes contra meu rosto me enchem de todo o poder de seu amor. E dou tanto quanto ele está me dando. O conhecimento de que nosso filho, que já é bonito e amado, está crescendo saudável e forte dentro de mim é nada menos do que incrível. Nosso amor, enquanto ele vibrou para a vida com um boom brilhante, cresceu no que estamos compartilhando aqui mesmo - a perfeição. “Você vai ter meu bebê.” Ele finalmente diz com admiração depois de tirar seus lábios dos meus. “Vou ter seu bebê.” “Tudo, Linney, amor... seu amor me dá tudo. “ Soluço, sorrindo para o homem que possui meu amor. “Você está errado, bonito. Nosso amor nos dá tudo.” “É isso, baby. ‘Este é o nosso eterno começo', com nada e ninguém no caminho da família bonita que criamos. Disse-lhe antes e quis dizer isso, assim como faço agora, o feio que tivemos que enfrentar para chegar aqui só nos tornou inquebráveis. Ter você e nosso filho como minha recompensa só torna tudo mais doce. A partir deste momento, não iremos olhar para trás e vou te amar tanto que você nunca terá um dia sem saber que seu marido existe por sua causa.” “Oh, Clayton.” “Obrigado, baby, por tomar aquele assento ao meu lado, naquele bar lotado que parecia vazio com seus sorrisos tímidos, dando uma chance para nós e no final me dando vida.”


Estou chorando abertamente agora. Eu não poderia ter tido isso se eu quisesse. Não com ele me dando tanto. “Eu te amo, baby,” ele arranha, seus lábios pressionando contra minha testa. “Eu também te amo, bonito. Muito.”


EPÍLOGO CAROLINE “Holdin’ Her” by Chris Janson

Abaixo a câmera e sorrio. São momentos como esses que me fazem querer me beliscar. Momentos que enchem todos os meus dias, me dando uma vida tão incrivelmente linda que nunca parece real. “Tenho certeza que você tem um milhão de fotos como essa, Linney amor.” Franzo meu nariz para meu marido, virando a câmera em minhas mãos e trazendo a imagem que acabei de tirar na tela. “Eu poderia ter um milhão mais, Clayton, e ainda não seria o suficiente.” Ele grunhe alguns risos baixos. “Você é uma louca.” “Seja o que for bonito.” Ele fica de pé e eu inclino meu ombro contra o batente da porta para vê-lo. Sua cabeça inclina uma vez que ele está de pé, pressionando um leve beijo sobre a cabeça da nossa filha. Nossa pequena de boca rosada, mas ela não acorda. Seus olhos fechados, os lábios ainda pressionados contra sua cabeça enquanto ele toma um momento, como sempre faz. Nunca falha, ele trabalha duro o dia todo e a primeira coisa que ele faz quando chega em casa é tirar sua camisa, lavar suas mãos e segurar nossa filha no peito até ela estar adormecida; então ele a beija docemente e a respira.


Desde antes de Harlow nascer, Clayton terminaria seu dia assim, apenas com a boca contra minha barriga e nossa filha chutando contra seus toques. Minha gravidez foi do tipo que as mulheres sonham. Fiquei feliz, cheia de energia, com fome do toque do meu marido e quase não ganhei peso. Claro, quando você tem um homem como Clayton Davis tomando banho com seu amor, não há chance, assim como uma bola de neve no inferno, de você sentir nada além de pura felicidade. Nem tudo foi sol e arco-íris. Durante o ano, desde a noite fatídica que quase roubou isso de nós, continuamos a avançar - mas foram os primeiros dias em que ambos estávamos frenéticos para apagar as lembranças daquela noite que colocou uma nuvem negra no começo da minha gravidez. A primeira coisa que ele fez foi comprar um RV4 - não apenas qualquer RV. Este era o luxo do luxo, maior do que algumas casas. E depois que ele o estacionou na grama longe da casa, ele me disse que estávamos nos mudando - temporariamente - para sua casa de luxo sobre rodas. Eu não discuti com ele porque podia ver isso em seus olhos, a caça selvagem pelo controle que o dirigia. Então nos mudamos para o RV. E vivemos nele por quase quatro meses, enquanto Clayton colocava todas as suas responsabilidades em espera para que pudesse supervisionar a reforma completa de nossa casa. Não precisava perguntar para entender o porquê. Eu sabia por que ele precisava disso. Mesmo que fosse para apagar o que Jess tinha feito, tenho a impressão de que ele também estava banindo os fantasmas de sua infância também. A primeira vez que vi todo o trabalho duro que teve em nossa casa, chorei por uma hora. Não só ele tinha destruído e atualizado tudo, ele tinha transformado o quarto de hóspedes mais próximo ao nosso, no berçário mais celestial que já vi em um showroom.

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O berçário me fez chorar por mais uma hora. Enquanto a nossa casa estava sendo reformada, ele também contratou alguém para reconstruir nossa varanda. Desta vez, ele criou uma varanda com uma rede independente e uma mesa ao ar livre. Nós tivemos alguns encontros em nosso lugar e nenhuma vez nosso tempo lá fora foi algo menos que perfeito. Todas as memórias dolorosas daquela noite foram completamente erradicadas. O que não fizemos foi nos preocupar com as sequelas. Não até seis meses, quando entrei no meu último mês de gravidez. Eu não tinha certeza de que queria reabrir minha loja, mas no final, Clayton me ajudou a ver a tristeza com a qual eu estava associando com a reconstrução. Acho que uma pequena parte de mim não tinha certeza de que eu poderia reabrir sem olhar continuamente por cima do meu ombro. Eu sabia que Jess e John tinham ido embora, mas com tanto do mal deles conectados à loja, tive dificuldade em passar por isso. Até Clayton. Até que meu marido me lembrou de que não temos nada além de bonito agora. Não doeu que ele me lembrou enquanto me enchia com seu pau e me amava devagar. “Ela está fora,” Clayton diz suavemente, parando na minha frente e me surpreendendo com meus pensamentos. Eu me inclino para o lado e olho em volta do seu torso nu e delicioso para ver o pacote coberto com a manta no meio do berço cinza escuro. Quando endireito e olho para Clayton, vibrações nervosas começam a encher minha barriga quando seu sorriso cresce. “Você tem alguma coisa para mim?” Ele pergunta sorrindo. “Talvez,” eu limito. Uma risada nervosa libertando-se. Ele inclina a cabeça e me estuda. “Vamos, bonito,” eu solicito, colocando a câmera em cima da cômoda de Harlow e pegando sua mão na minha. Ele segue quando eu


o puxo da porta da nossa filha para o nosso quarto. Solto sua mão quando chegamos ao meio do nosso quarto e me volto para ele. Meus olhos vagam por seu peito esculpido, por cima de seu abdômen definidos, e por suas pernas cobertas de jeans para os pés descalços. Respiro profundamente e sorrio antes de olhar para o meu marido. “Dispa-se, bonito.” Suas sobrancelhas disparam, mas ele traz suas mãos para sua fivela sem me questionar, fazendo um rápido trabalho de tirar sua calça e cueca, de pé em toda a sua glória nua. Com um piscar de olhos, abaixo e puxo meu vestido para cima e sobre minha cabeça. Meus peitos saltam livre, lembrando-me de que adquiriram vida própria desde Harlow. Os olhos de Clayton queimam quando ele olha para eles. Ele não fez nenhum segredo que ama as mudanças que nossa filha trouxe para o meu corpo - especialmente meus seios. Sempre que estão fora, ele está lambendo seus lábios e olhando, e amamentando uma bebe de quatro meses de idade, estão fora com frequência. “Em cima da cama.” Silenciosamente, ele caminha ao meu redor, não sem chegar e acariciar minha coxa com a ponta dos dedos. Ele sobe na nossa cama, bem no meio, e se deita com os braços erguidos e as mãos atrás da cabeça. Subo na cama e arrasto meus joelhos para frente até pressionarem contra seu quadril. Ele me observa atentamente com seu olhar esmeralda, sua ereção balançando quando meus olhos olham para ele. Quando eu lambo meus lábios, ele geme. Tanto quanto eu adoraria sentar aqui e toma-lo, preciso senti-lo. Mudando, eu subo sobre ele, espalhando minhas pernas e sentando de joelhos. Seus olhos olham para baixo em seu corpo e em linha reta entre minhas pernas, suas narinas queimando selvagemente. Minhas mãos vão para suas coxas e eu começo a movê-las, acariciando-o lentamente enquanto me inclino para frente até que seu pau esteja na minha boca. Minha língua sai e o lambe. Ele silva, mas não se move.


Deus, eu adoro o gosto dele. Abrindo a boca, levo-o o mais profundo possível e levanto uma mão para trabalhar o eixo dele, enquanto circulo a cabeça de seu pau com a língua. Eu cantarolo quando provo de sua essência salgada, movendo minha outra mão para baixo e entre minhas pernas. Eu não retiro meus olhos dele, querendo que ele veja o prazer que recebo de usar minha boca nele. Eu também sei o que ele parece quando está prestes a gozar e agora, tanto quanto eu amo, eu o quero dentro de mim quando ele gozar. Removendo minha boca, eu começo a me arrastar por seu corpo. “Esperei o dia todo para te dar o meu mau, Clayton Davis.” Coloco minhas mãos ao lado de sua cabeça e inclino-me, colocando minha boca perto o suficiente para sentir sua respiração quente enquanto ele arqueja. Minha buceta desliza contra sua ereção, fazendome gemer. “Você vai ficar aí e me deixar dar isso a você. Você vai ficar de costas na cama e me deixar levar tudo. Quero sentir você tão profundo Clayton.” “Foda sim,” ele assobia. “Você vai ficar aí e me deixar dar-lhe o meu mal enquanto eu amo meu marido?” “Baby,” ele respira. Levanto meus quadris, movendo uma mão para seu abdômen, a outra envolvendo sua espessura, movendo meu corpo até ele beijar minha entrada. Eu giro a ponta arredondada em torno da minha umidade, gemendo quando ele bate no meu clitóris. Minha cabeça rola enquanto meu corpo queima com necessidade. Então eu paro minha mão e solto meus quadris, empalando-me sobre ele. Ele grita um grunhido profundo que se transforma em um gemido baixo quando eu rolo meus quadris novamente. Nós não nos afastamos um do outro enquanto eu começo a me mover, nossas bocas abertas. Nossa respiração pesada enche o quarto. Ele me deixa dirigir enquanto eu pego seu corpo, usando minhas pernas para puxar meus quadris para cima e cair. Cada vez que ele atinge esse ponto doce dentro de mim, eu


me sinto ficando cada vez mais molhada e úmida. Não vou durar muito mais. Sentindo isso construir, meu corpo treme. “Ajude-me,” imploro, gemendo quando ele leva meus quadris em suas mãos fortes e começa a me levantar, me puxando para baixo e empurrando fundo. Meus gritos ficam selvagens quando ele acelera o ritmo. “Eu vou gozar bonito,” respiro, minha visão ficando nebulosa quando os fogos de artifício começam a explodir atrás dos meus olhos. Eu seguro sobre ele e grito seu nome, seu próprio gemido de conclusão ecoando em torno de nós. Eu caio em seu peito, sugando o ar enquanto meu corpo volta para a Terra. Seu coração bate descontroladamente contra minha bochecha e eu sorrio. “Eu teria apostado dinheiro em nós fazendo outro bebê agora, mas... percebendo que você cuidou disto semanas atrás, eu simplesmente aproveitarei a prática.” Ele sacudiu debaixo de mim, as mãos que vagavam pelas costas parando e eu levanto para olhar para ele. Seus olhos estão largos, felizes e molhados. “Você está me dizendo que meu bebê está crescendo aí?” “Sim bonito,” suspiro, lágrimas lentamente caindo pelo meu rosto e pousando no peito. “Você está me dizendo que vou tirar mais beleza de você?” Eu aspiro ruidosamente e aceno com a cabeça. “Linney, amor,” ele respira, beijando-me profundo e rápido. “Você está feliz?” Eu pergunto, sabendo que ele está, mas ainda estou preocupada com meu lindo marido. “Deus, sim.” “Bom, bonito. Eu também. Tão feliz. Tate fez um exame e disse que tudo parece perfeito.”


Ele franze a testa um pouco. “Tate? Baby, há quanto tempo você sabe que está carregando meu bebê?” Eu deslizo, fazendo com que nós dois gememos da conexão que rompemos. “Algumas semanas. Eu não fiz... eu, bem, não tinha certeza se era um bom momento para te contar antes.” Seu rosto fica suave e eu sei que não preciso esclarecer. Três semanas atrás, no dia em que descobri que estava novamente grávida, Clayton recebeu uma chamada de seu irmão e, depois de dizer oi, não falou novamente. Não durante essa chamada, ou por horas e horas depois. Ele terminou a ligação, colocou o telefone no balcão e saiu pela porta dos fundos. Não foi até as quatro da manhã que ele voltou. Escutei da nossa cama enquanto ele se movia pela casa, vendo a sombra dele entrar no quarto de Harlow antes de entrar no nosso com ela em seus braços. Ele foi para a cama, certificou-se de que nossa menina estava situada, e alcançou para me puxar para dentro de seu peito. Com o rosto da minha filha perto do meu, o coração do homem mais importante em nossas vidas batendo debaixo de nós, ele me disse que sua mãe havia morrido. Fiquei com a boca fechada, mas apertei meu braço sobre seu corpo. Ele não falou mais nada sobre isso, apenas beijou minha cabeça, depois a de Harlow, antes de nós três dormirmos. E até hoje, eu não tinha certeza de como dizer a ele que estava grávida porque não tinha certeza se ele estava lidando com seus sentimentos sobre sua mãe. “Eu entendo por que você não me disse, mas baby, você não precisa se preocupar. Eu não a tive na minha vida por um longo tempo. Não sinto falta dela, há muito tempo.” “Você ainda não falou sobre isso, Clayton. Fiquei tão preocupada com a sua cabeça que não tinha certeza se era um bom momento para falar sobre o bebê.” Ele me aperta, e seus lábios formam um pequeno sorriso. “Eu a deixei ir naquela noite. Sai porque não a queria, nem o pensamento dela- na nossa casa com nossa filha. A única coisa em que eu poderia


pensar, mesmo agora, é como alguém pode se afastar de seus filhos. Quando penso em Harlow, não há nada que eu não faria por ela. Eu morreria por ela - você - e as crianças que teremos. Quando penso em minha mãe agora, a única coisa que passa pela minha mente é o quão grato eu sou, por causa da sua incapacidade de amar seus filhos, sei que nunca serei o que ela foi. Ela não tinha o que era preciso para criar coragem para viver e viver cada dia para outra pessoa. Mas eu sim.” “Fiquei tão preocupada.” “Eu sei, baby, mas não estava escondendo isso de você. Eu quis dizer o que disse: ela não tem um lugar embaixo deste teto.” Aceno com a cabeça, entendendo o que ele está dizendo. “OK.” “Ok.” Seu sorriso cresce, os dentes brilham e os cantos de seus olhos enrugam. “Você, Caroline Davis, é o melhor que aconteceu comigo.” Balanço os quadris, minha felicidade espelhando a dele. “Idem, bonito, idem.” Suas mãos se movem dos meus quadris para a minha barriga. “Apenas quando eu acho que não poderia te amar mais, você vai me dar mais beleza. Me dê sua boca, baby e deixe-me amar você lento desta vez para que eu possa mostrar-lhe o quanto você me dando outro bebê significa para mim.” Eu grito enquanto ele nos vira e gemo quando ele começa lentamente a deslizar seu comprimento duro dentro e fora do meu corpo. Ele aproveita o tempo, não quebra o ritmo constante que construiu. Seus olhos mantêm o meu e seus lábios se separam apenas por uma respiração acima da minha. Estou cercada e preenchida com o homem que me possui - coração e alma - ele me ama devagar e estável. Meu coração bate contra meu peito, chamando-o e com o nome dele deixando meus lábios em um sussurro, caio sobre a borda. Clayton me segue nem um minuto depois, virando nossos corpos, mantendonos conectados e envolvendo seus fortes braços ao meu redor.


“Nunca sonhei que isso existisse. Você me enche de tanto, baby, que uma vida nunca será suficiente para eu pagar isso.” “Tanto quanto eu posso dizer, bonito, sou eu quem está cheia até a borda. Acho que se nós dois continuarmos tentando pagar ao outro, não haverá um dia que se passa onde não estaremos rindo.” “Vou te amar para sempre e sempre, Linney.” “E eu te amare sempre e sempre, Clayton.”

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Quinze anos depois

No alto da colina localizada na parte de trás da propriedade de Clayton e Caroline Davis, não há um rosto sem um sorriso nele. As memórias dolorosas que costumavam assombrar os três filhos de Davis são uma lembrança distante. Cada um nos braços de sua esposa olha para baixo do gazebo que ficou entre seis tornados ao longo dos anos e só cresceu desde que o mais velho Davis percebeu o quão importante este ponto se tornou não apenas para sua esposa, mas para sua família, onde crianças correm, riem e amam. Não houve um dia em que a felicidade não soou da propriedade de Davis nos últimos quinze anos. Clayton Davis olha de suas duas filhas para seu filho, envolvendo os braços um pouco mais apertados em torno de sua esposa, sabendo que sem ela, ele não teria essa vida maravilhosa. Olhando sobre a cabeça de sua esposa, Clayton leva um segundo para apreciar a mesma felicidade induzida pelo contentamento no rosto de seu irmão. Maverick, não perdeu a atenção de seu irmão, se virou para encontrar seu olhar. As linhas duras e a atitude estoica se foram para longe. Sua esposa tornou impossível para ele manter a sua antiga extremidade dura ao longo dos anos. Mas foi com o nascimento de cada um de seus filhos que qualquer dor que ele deixara dentro dele


desapareceu. Com um ano separando cada uma das quatro filhas, algo dentro dele mudou para sempre, mas foi quando seu filho foi colocado em seus braços que Maverick Davis finalmente descobriu o que era ter o mundo. Há dias em que ele desperta, a casa ainda está silenciosa, e ele é batido com o quão sortudo ele realmente é. Seu coração inchado, sua esposa pressionada fortemente a seu lado, e sua casa cheia das crianças com as quais sua esposa o abençoou. Vendo o que ele sente naqueles dias no olhar de seu irmão mais velho, ele sorri ainda mais. Ambos os meninos de Davis olham para a esquerda e para baixo em sua irmã mais nova enfiada ao lado do marido. Seu filho mais novo se aproxima de sua mãe com a mão enrolada em torno de seu cinto e sua mão esfregando seus cabelos pretos. Foi uma longa estrada para Quinn Montgomery e seu marido ter o último de seus quatro meninos. Ela lutou através de dois abortos espontâneos, mas nunca desistiu, sabendo que eles não estavam inteiros. Foi durante esses dias que Quinn ficou quieta e seus sorrisos vieram cada vez menos. Quando seu marido entregou seu último bebê há quase seis anos, ela mudou. Segurando seu milagre em seus braços, Quinn riu tão alto que sua família a ouviu fora da sala de parto, seu riso provocando algo em cada um deles que realmente os fez perceber o quão longe eles chegaram. E assim é como Clayton e Caroline, Maverick e Leighton, e Quinn e Tate... voltaram para casa.

Profile for Ana Carolina Moreno

Série Coming Home #3 Cowboy Up - Harper Sloan  

Série Coming Home #3 Cowboy Up - Harper Sloan  

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