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Disponibilizado: Juuh Alves Tradução: Sarah Revisão Inicial: Márcia Vaz Revisão Final: Eva Bold Leitura Final e Formatação: Nanna Sá

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SINOPSE WILLA não

pode apagar as más decisões de seu passado que a levou para o caminho que ela está agora. Mas ela pode lutar pelo perdão de sua família. E ela pode proteger-se recusando a deixar ninguém chegar perto dela. Quarterback do ensino médio e menino de ouro da cidade Brady costumava ser o melhor amigo de Willa e ela tinha uma queda por ele desde quando eram crianças. Mas tudo isso mudou agora: suas escolhas de vida fizeram dela uma pessoa diferente da menina que ele conhecia.

GUNNER, o

artilheiro, costumava ser amigo de Willa e Brady. Ele também é a maior estrela de futebol da High School, para não mencionar que sua família basicamente é a dona da cidade de Lawton. Ele ama a sua vida e não se preocupa com ninguém, exceto a si mesmo. Mas Willa é uma exceção, e ele compreende a menina que ela se tornou de uma forma que ninguém mais pode. Quando segredos vêm à luz e corações estão quebrados, estas ex-crianças e eternos amigos devem enfrentar a verdade sobre crescer e se apaixonar… mesmo que isso signifique perder um ao outro para sempre.

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Eu precisava escapar da minha realidade. CAPÍTULO UM

WILLA

"Não mudou muito desde que você saiu. Vá em frente e desfaça as malas. Se instale. Eu tenho mais trabalho a fazer na casa. Vamos ir de manhã para você se registrar na escola”, disse Nonna, seu cenho franzido aumentando de intensidade desde que ela me pegou na estação ônibus há uma hora. "Não vá a lugar nenhum. Você me entendeu? Fique aí até eu voltar." Eu consegui um aceno de cabeça. Eu não tinha sido capaz de dizer mais do que "obrigado" a ela desde que eu a tinha visto. A última vez que eu vi minha Nonna foi a mais de dois anos atrás, quando ela tinha economizado dinheiro suficiente para vir nos visitar em Little Rock. Ela foi uma grande parte da minha vida. Houve momentos em minha infância que, quando achei que ninguém mais me amava, eu sabia que ela fez. Nonna nunca me desapontou. Vendo o desapontamento evidente em seu olhar agora foi difícil de engolir. Mas eu não esperava nada diferente. Era um olhar que eu tinha me acostumado a ver em todo mundo nos dias de hoje, quando eles olhavam para mim. Ninguém acreditava em mim. Nem minha mãe, e certamente não o meu padrasto, ou o policial que tinha me prendido. Nem mesmo o meu irmão. Ninguém. O que significava que minha Nonna não era quem acreditaria também. Claro que ela concordou em me levar quando minha mãe arrumou minhas 5


malas e deixou para mim na varanda da frente no dia em que saí do centro correcional que eu passei os últimos seis meses. Eu não tinha para onde ir, e ligar para a mãe da minha mãe era a única coisa que eu soube fazer. Eu vivi com Nonna até o verão que completei onze. Sua casa era a única verdadeira casa que eu já tinha conhecido. Minha mãe tinha finalmente decidido que ela poderia cuidar de mim, a criança que ela teve aos quinze anos e deixou com sua mãe no dia em que se formou no colegial três anos depois. Quando meu irmão, Chance, tinha oito anos, seu pai finalmente se casou com minha mãe. Ela queria me trazer para a família. O problema era, eu nunca realmente me encaixei. Meu irmão mais novo era adorado por seu pai, e eu parecia estar sempre no caminho. Guardei isso para mim até eu completar quinze anos e tudo começou a mudar. "Responda-me, Willa," Nonna exigiu me tirando dos meus pensamentos. "Sim, senhora", eu respondi rapidamente. Eu não queria aborrece-la. Ela era tudo que eu tinha. A expressão de Nonna amoleceu; em seguida, ela balançou a cabeça. "Bom. Eu estarei de volta logo que o meu trabalho na casa grande acabar," ela acrescentou, em seguida, virou e foi embora, deixando-me no quarto que tinha sido meu pelos primeiros onze anos da minha vida. Eu tinha sido feliz aqui. Eu sentia que era querida aqui. Mas eu tinha sujado isso, também. Eu era boa em estragar tudo. Se houvesse uma decisão errada a ser feita, eu conseguia fazer. Eu pretendia colocar isso no passado. Eu queria voltar a ser a garota que eu tinha sido uma vez. A menina cuja avó estava orgulhosa dela. A menina que não agia por atenção. A atenção que eu tinha procurado com a minha mãe não tinha sido o tipo de atenção que eu queria. No final, eu tinha perdido. Ela não queria nada comigo. Eu tinha matado qualquer amor que ela tinha por mim. 6


Assim que a porta se fechou atrás de Nonna, eu afundei sobre a cama de solteiro que estava coberta por uma colcha que eu sabia que minha Nonna havia feito ela mesma. Ela adorava fazer Quilting1 em seu tempo livre. O que não era muito frequentemente. Ela trabalhava seis dias por semana para os Lawton’s. Eles davam folga no domingo, para que ela pudesse ir à igreja e limpar sua própria casa. Que acontecia de ser uma casa de campo na borda da sua propriedade. Ela tinha sido empregada e cozinheira dos Lawtons desde o tempo que eu pudesse me lembrar. Minha mãe tinha crescido nesta casa. Esse quarto que eu estava tinha sido dela uma vez também. Mesmo que eu tenha sido o produto de um erro da minha mãe, minha infância aqui tinha sido feliz. Minha Nonna havia me dado o amor e proteção que minha mãe adolescente não sabia como dar. E depois havia os rapazes. Gunner Lawton e Brady Higgens tinham sido meus dois melhores amigos. Gunner vivia na casa grande com seus pais e irmão mais velho Rhett. A partir do momento que ele e Brady tinham me pego em sua casa de árvore brincando com seus bonecos do exército quando tínhamos quatro anos, ficamos inseparáveis. Eu estava observando os meninos durante semanas subir na casa da árvore no meu quintal de frente para a casa de campo. Eu queria saber o que estava lá em cima. Minha curiosidade me tinha dado os meus primeiros verdadeiros amigos. Quando eu fui morar com a minha mãe, foi na época que as coisas começaram a mudar com nós três. Eu não era apenas mais um dos caras. Eu era uma menina, e as coisas tinham começado a ficar estranhas. Naquela época, eu pensei que estava apaixonada por Brady. Ele era popular e tinha um sorriso que uma vez fez meu coração palpitar descontroladamente quando dirigido a mim.

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Um tipo de cobertor feito artesanalmente

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Eu pensava então que ele seria o único menino que amaria. Eu o tinha deixado logo depois que meus sentimentos tinham começado a crescer. Agora eu dificilmente poderia me lembrar sequer como o menino parecia. Houve outros garotos na minha vida após eles. Apenas um marcou em mim. Apenas um deles que eu tinha amado. Carl Daniels. Eu pensei que ele seria meu para sempre. Até que ele decidiu que dormir ao redor com outras meninas era aceitável quando eu não quis dar a minha virgindade na parte traseira do seu carro. Ele tinha provado para mim que eu realmente não podia confiar em ninguém. Amar alguém significava se machucar. Minha mãe e Carl ambos tinham me mostrado como o amor poderia fazer você vulnerável. Eu não cometeria esse erro novamente. Parecia outra vida agora. Gunner e Brady eram as partes seguras e felizes do meu passado que muitas vezes eu sonhava à noite, quando eu precisava escapar da minha realidade. Minha vida aqui seria muito diferente da forma como ela tinha sido uma vez. Eu tinha cometido um erro que eu nunca realmente paguei. A culpa e arrependimento seriam meus companheiros durante toda a minha vida. E ser rejeitada pela sua própria mãe não era fácil de aceitar. Era uma ferida tão profunda que eu duvidava que superaria isso. Levantei-me e fui até o espelho e me estudei. Olhos azuis escuros da minha mãe olhando para mim. O cabelo loiro reto que atingia logo abaixo dos meus ombros não era nada parecido com seus cabelos vermelhos. Eu imaginei que eu tinha a cor do cabelo do meu pai. Um homem que eu não conhecia. Ela nunca me disse seu primeiro nome. Ela nunca sequer disse a minha Nonna. Uma vez que ela tinha dito que era porque ele não poderia ser um pai para mim. Ela estava tentando proteger ele e eu com seu silêncio. Eu nunca entendi isso. Eu ainda não faço. 8


Eu subi e corri meus dedos sobre minha orelha nua. Os piercings que, uma vez enquadrava meu ouvido tinham quase todos idos agora. Eu não tinha sido capaz de usá-los no centro correcional. Eu tinha me acostumado a não ter que lidar com eles, e eu não desejava colocá-los de volta. Mesmo sem eles, eu estava tão diferente da menina que tinha deixado aqui há seis anos.

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O resto deles poderiam todos ir para o inferno. CAPÍTULO DOIS

Gunner

Eu continuei a olhar para fora da janela do passageiro do meu próprio maldito caminhão. Eu tinha bebido duas cervejas. Só isso. Se Brady não tivesse tão ocupado com as mãos em torno de Ivy Hollis, em seguida, ele teria visto que eu estava sóbrio o suficiente para dirigir para casa. "Como você está indo para casa? Eu com certeza não estou deixando você tomar meu caminhão ", eu disse a ele, olhando por cima para ver Brady sorrindo. Idiota. "West está me pegando. Ele tem que buscar Maggie em casa de qualquer maneira, ” foi sua resposta desagradável. Desde que West tinha ficado com Maggie a prima de Brady, ele se tornou um benfeitor com o Brady. Dirigindo para um cara bêbado. "Você completamente atrapalhou as coisas para mim com Kimmie. Não é possível ficar com uma menina no meu caminhão sozinho, se você estiver dirigindo." E eu estava chateado com isso. "Você deveria estar me agradecendo. Você não se lembra o drama que Kimmie causou a última vez que você esteve sozinho com ela em seu caminhão?" Ele tinha um ponto. Dispensar ela não foi fácil. Eu tive que pegar Serena na frente dela para fazer ela me deixar em paz. Eu apenas grunhi uma resposta. Eu não gosto quando ele está certo. "Tanto faz," eu murmurei. 10


Brady riu, e eu não tive que olhar para ele para saber que ele estava sorrindo. "Quem é esse?", ele perguntou, todo o humor de repente desaparecendo de sua voz quando ele diminuiu a velocidade do caminhão para baixo. Olhei para ele para ver em que direção ele estava olhando. Seguindo seu olhar, vi alguém andando em direção à parte de trás da propriedade. Estava tão escuro fora que eu não conseguia distinguir quem era. Não era nada mais do que a sombra de uma figura a partir daqui. Dando de ombros, eu me inclinei para trás no assento e fechei os olhos. Eu estava exausto. Talvez Brady estivesse certo e eu não estava bem para dirigir. "É provavelmente senhora Ames. Você sabe que ela trabalha até tarde na maioria das vezes, "eu respondi, abafando um bocejo. "Não é realmente seguro para a senhora Ames estar andando no escuro assim, não é?", perguntou. Brady era um perpetuo bom rapaz. Eu juro, as vezes, além da conta. "Ela vem fazendo isso por mais tempo do que eu estive vivo. Eu acho que ela vai ficar bem." Sra. Ames era nossa faxineira e cozinheira. Ela também era o suporte da minha mãe de certa maneira. Quando minha mãe precisava de conselhos ou ajuda, ela sempre pedia a senhora Ames. Eu gostava dela mais do que dos meus próprios pais. Então eu percebi que ela gostava de mim mais do que os meus próprios pais fizeram por isso era mútuo. Desde que meu irmão mais velho Rhett era o filho favorito da minha mãe, a Sra Ames tinha deixado claro que eu era dela. Ela também era uma velha senhora durona, e eu sabia que qualquer um que a encontrasse no escuro era melhor estar preparado para ser levado para baixo de um entalhe. Ela podia ser feroz. Eu tinha visto ela assumir mais do que uma batalha por mim quando eu era uma criança, e ela sempre ganhou.

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"Talvez eu devesse parar e ir ver como ela está. Certificar de que ela chegou em casa segura." Sua voz ainda tinha aquele tom de preocupação. "Se você parar esse caminhão, eu vou dirigir meu próprio rabo o resto do caminho a propósito," eu avisei. Ele era o único insistindo em me trazer. Estávamos quase lá agora, e minha cama estava tão perto. Eu só queria chegar em casa. Além disso, no momento em que ele chegasse até a Sra. Ames, ela estaria em sua casa. Segura. Como ela sempre esteve. "Você é um merdinha", Brady resmungou, e continuou em seu caminho para minha casa. Eu não me ofendi com o seu comentário. Não seria a primeira vez que eu tinha sido chamado assim. Meu pai se referia a mim como um merda frequentemente. Mas quando ele dizia isso, eu sabia que ele queria dizer isso. Eu detestava isso. Me abominava. Porque embora eu carregasse o último nome de Lawton. . . eu não era seu filho. Eu era apenas a prole de um dos muitos romances da minha mãe. O homem que eu chamava de pai não era meu pai biológico. Quando o meu irmão mais velho tinha dezoito meses de idade, meu pai teve câncer de próstata, e embora o tumor tivesse sido removido o lixo nunca funcionou novamente. Brady puxou para o meu lugar na nossa garagem para seis carros e desligou o caminhão, em seguida, jogou-me as chaves. "Vai para a cama. West acabou de me enviar um texto e eles estão bem atrás de nós. Eu estou indo a pé até lá para encontrá-los. " Eu não era estúpido. Ele estava indo ver a Sra. Ames. Eu balancei a cabeça e agradeci de má vontade por me trazer para casa antes de ir embora. Passando pela porta do escritório do meu pai, eu podia ouvi-lo sobre o telefone. Soava como negócio. Ele estava sempre trabalhando. Uma vez tinha me machucado quando ele não tinha tempo para me dar. Tudo isso mudou no dia em que o ouvi me chamar de bastardo, quando eu tinha doze anos. Foi mais um alívio do que qualquer coisa. Eu não quero ser como ele. 12


Sua inútil vida cheia de raiva e amargura. Preocupado como a forma que o mundo via e se parecia essa família. Ele era tudo que eu nunca quis ser. Eu odiava aquele homem. Eu nunca nem uma vez culpei a minha mãe por ter traído ele. Eu nunca o vi mostrar a ela qualquer afeto. Ela era um troféu em seu braço, e isso era tudo. Nada mais. Ele viajava mais do que ele estava em casa. Onde caras como West pensavam que tudo bem amar uma menina, eu sabia melhor. O amor não era real. Era uma emoção passageira que te confundiria, então destruiria você no final. Você não podia confiar nas pessoas. No momento em que os amava, eles tinham o poder de te machucar. Nenhuma mulher jamais iria tocar meu coração. Eu era muito malditamente esperto para isso. Eu amei minha mãe uma vez, mas ela me ignorava, a não ser quando ela queria me mostrar como um pônei premiado na maior parte da minha vida. Eu amava meu pai, também, e procurava a sua aprovação até que um dia eu percebi que nunca ganharia. Rhett era seu filho de ouro. O filho que ele se gabava. O filho que era dele. Eu sabia que estava melhor sem todos eles, mas ainda assim meu coração doía pela perda de tudo. Minha vida seria cheia de aventura. Era o meu plano de vida. Eu nunca ficaria amarrado a uma menina. Eu viajaria, veria o mundo, e obteria o inferno fora de Lawton. Nunca amar ninguém e nunca me machucar novamente. Quando cheguei a meu quarto, olhei de volta pelo corredor para o quarto da minha mãe. Ela e meu pai não compartilhavam um quarto. Eles nunca fizeram. Pelo menos na minha vida. Talvez uma vez, quando a casa era nova, eles tivessem. Eu não tinha certeza nem gostaria de saber. A porta estava fechada, e eu sabia que ela não verificou para ver se eu estava em casa em segurança. Porque ela não se importava. Nenhum deles fazia. A única pessoa que se importava comigo era eu. Claro, eu gostaria de pensar que a Sra. Ames fazia, mas quanto mais velho eu fico, mais eu a 13


desaponto. Era apenas uma questĂŁo de tempo antes que ela me odiasse tambĂŠm. Eu estava bem com isso. Eu sabia que podia confiar sempre em mim mesmo. Isso era tudo que eu precisava. O resto deles poderiam ir todos para o inferno.

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Eu estava em um navio afundando. CAPÍTULO TRÊS

WILLA

Eu estava quase de volta em casa da minha caminhada noturna para ver se a casa da árvore ainda estava lá quando ouvi folhas amassarem atrás de mim. Eu congelei. "Hey," uma voz masculina chamou. "O que você está fazendo aqui? Isto é propriedade privada e essa casa não é sua ". Meu coração acelerou enquanto eu tentei colocar a memória fraca que eu tinha da voz de um menino com a voz mais profunda que eu estava ouvindo atrás de mim. Poderia ser Gunner? E eu estava pronta para enfrentá-lo? "É melhor você falar ou eu vou chamar a polícia", o cara avisou. Eu tinha visto os faróis que vinham para baixo no caminho que levava para a casa dos Lawtons há poucos minutos. Eles tinham abrandado, e eu pensei então que eu poderia ter de me explicar. Eu não tinha certeza se sabiam que eu estava de volta. Será que minha Nonna não disse a ninguém ainda? A partir do som de sua voz, eu estava pensando que minha presença ainda era um segredo. A porta se abriu na casa de campo e minha Nonna apareceu. Nossos olhos se encontraram, e então ela olhou por cima da minha cabeça para o cara atrás de mim. Eu vi seu rosto amolecer antes dela sorrir. ” Obrigado, Brady, por me verificar, mas Willa pertence aqui. Ela voltou para viver comigo por um

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tempo. Você se lembra de Willa. Vocês brincavam juntos quando crianças ". Brady Higgens. Eu desejava poder lembrar o seu rosto mais claramente. O único sentimento que eu me lembrava era a agitação no meu estômago quando ele estava perto de mim. Lentamente me virei para ver o garoto da minha juventude que tinha desempenhado um papel tão importante. O brilho suave da luz da varanda tocou seu rosto, e minha respiração parou um pouco. O menino bonito que eu tinha deixado para trás era alto, musculoso, e ainda mais perfeito do que ele era quando tínhamos onze. Seu olhar estava trancado no meu, e eu não conseguia formar palavras. Eu queria olhar para longe, mas eu nunca queria parar de olhar ele também. Isso estava completamente confuso. "Willa?" Sua voz era um som rouco que me trouxe arrepios. Eu balancei a cabeça. Eu não confiava em mim para falar ainda. Todas aquelas borboletas tolas que ele tinha causado quando eu era uma criança estavam de volta e mais intenso. Um sorriso apareceu em seu rosto quando ele deu um passo na minha direção. Ele parecia feliz, satisfeito, e algo mais. Alguma coisa que eu não entendi. Algo que, tanto quanto eu gostei, eu sabia que não poderia agir sobre ele, ele parecia interessado. "Willa, vamos para dentro, agora." A voz de Nonna era severa e não tinha nenhum espaço para discussão. "Obrigado novamente, Brady, por vir me verificar. Vá para casa agora para Coralee não ficar preocupada com você ". Eu rasguei meu olhar de cima dele e me apressei a subir os degraus, mantendo minha cabeça para baixo para que eu não tivesse de encontrar os olhos da Nonna. Ela tinha notado o olhar dele também. E ela não confiava em mim. Ninguém fazia. Se Brady soubesse, não teria me olhado dessa maneira.

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"A qualquer momento, Sra. Ames. Vocês tenham uma boa noite ", ele falou. Eu continuei andando para o quarto que me pertencia. Eu não queria ouvir a palestra para ficar longe de Brady que eu sabia que estava por vir. Quando a porta da frente se fechou, eu me encolhi e agarrei a porta do meu quarto. "Não tão rápido." A voz de Nonna me parou, e eu queria rosnar em frustração. Eu não preciso dela para me dizer o que eu já sabia. "Brady Higgens é um bom menino, Willa. Ele se transformou em um ótimo rapaz. Ele é quarterback da equipe de futebol, e as faculdades já estão tentando recrutá-lo. Ele vai fazer nossa cidade orgulhosa. Você já viu mais do que esse menino tem. Sabe mais sobre o mundo do que ele faz. Ele vê que você se transformou em uma bela jovem. Isso é tudo o que ele sabe. Não tenho a intenção de dizer as pessoas o que aconteceu com você. Não é o seu negócio. Mas até. . . até curar a partir disso, até que você esteja melhor, garotos não são algo que você precisa estar gastando seu tempo. " Era difícil ouvir. Nonna tinha me levado quando ninguém mais quis, mas ela não confiava em mim ou acreditava em mim. Isso dói. Tanto que o meu peito doía. Tudo o que eu podia fazer era acenar. "Sim, senhora", eu respondi antes de correr no meu quarto e fechar a porta por mais dolorosa que fossem as palavras dela. Eu só precisava de alguém para me perguntar o que realmente tinha acontecido e acreditasse em mim quando eu falasse. Assim como todas as noites desde o acidente que mudou minha vida . . . eu não conseguia dormir muito. Entrar para uma nova escola no último ano era intimidador. Nonna tranquilizou o diretor e conselheiro que eu não iria causar nenhum problema. Eu era obrigada a ir para o conselheiro toda terça-feira e sexta-feira durante o meu último período para discutir como eu estava me sentindo. 17


Eu sabia que eu deveria ser grata que era a única coisa que eu teria que fazer, mas eu temia que tudo seria a mesma coisa. Nonna tinha apertado meu braço e me olhado firmemente nos olhos enquanto ela me disse para trabalhar duro e fazê-la orgulhosa. Se ela soubesse que era exatamente o que eu pretendia fazer. Eu tinha perdido muito nesse momento para perdê-la, também. Eu estava indo para ganhar sua confiança. Eu precisava. O primeiro sinal já tinha tocado enquanto eu estava conhecendo o conselheiro e Nonna estava explicando minha situação. O que significava que eu ia ter que chegar na minha primeira aula do dia atrasada. Todo mundo olharia para mim. O professor pararia de falar, e ele também iria olhar para mim. Olhei para o meu horário. Mr. Hawks era meu professor de política americana, e eu estaria de frente para ele em primeiro lugar. Eu andei pelo corredor vazio forrado com armários até que eu encontrei a sala 203. Eu podia ouvir o que eu assumi ser o Sr. Hawks falando através da porta. Respirando fundo, eu me lembrei que eu tinha enfrentado coisas muito mais assustadoras do que isso. Eu tinha vivido seis meses com meninas que mereciam estar em uma instituição correcional. Isso tinha sido verdadeiramente aterrador. Essa era apenas uma sala de aula com crianças que nunca me entenderiam. Que não importavam. Tudo o que importava era que eu tirasse as melhores notas que pudesse e ficasse completamente fora de problemas. Minha mão tocou o metal frio da maçaneta da porta, e eu torci antes que eu pudesse atrasar por mais tempo e entrei na sala. Assim como eu previ, todos os olhos se voltaram para mim. Eu não fiz contato visual embora. Eu mantive o meu olhar sobre a calvície do homem mais velho na frente da sala com um botão acima da camisa que mal cobria sua barriga. "Você deve ser Willa Ames", disse ele com um sorriso que não encontrou seus olhos. "Por favor, tome um assento, Willa. Essas eram apenas notas da semana passada. Haverá um teste sobre elas em dois dias a partir de agora. Eu espero que você 18


possa pedir a um colega de aula por uma cópia de suas anotações e prepare-se. Não vai demorar para você pegar a matéria. Basta ter cuidado com as anotações que você pedir. Nem todo mundo aqui é um estudante de passagem." Ele terminou a última parte fazendo a varredura na sala quando ele olhou por cima dos óculos meialua. "Sim, senhor", eu respondi antes de me virar para ir para a única mesa vazia na sala. Eu não olhei para ninguém em torno de mim. Eu mantive o meu olhar focado na mesa como se fosse um bote e eu estivesse em um navio afundando.

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A Tree House tem a mesma aparência. CAPÍTULO QUATRO

GUNNER

"O que fez você virar um louco? Pensei você teve o seu jogo já?" West Ashby me perguntou quando nós caminhamos para fora do primeiro período. Ele era o único que tinha aula comigo. Além de ser um grande running back, ele também era brilhante. A maioria das classes que ele tinha eram classes avançadas. Eu não conseguia descobrir por que ele fazia isso. Ele iria para a faculdade com uma bolsa de futebol. Não era como se ele precisasse de uma acadêmica também. "Não sei do que você está falando", eu respondi. "Kimmie, cara. Ela está dizendo a todos que vocês transaram e estão namorando novamente. Pelo que me lembro, vocês nunca namoraram. " “Kimmie? Sério? Eu não tinha dormido com ela, e ela estava dizendo merda. Talvez eu devesse a Brady um agradecimento por levar minha bunda para casa ontem à noite. Ela está mentindo." West riu. "Então é melhor você endireitar aquilo com ela. Porque ela está de pé em seu armário parecendo um cachorrinho doente de amor. " Eu empurrei minha cabeça para cima e olhei para o meu armário. Confiante o suficiente lá estava Kimmie, sorrindo para mim. "Merda," eu resmunguei.

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"Você vai ter que obter uma ordem de restrição," West respondeu em um tom divertido. Eu precisava ir ao meu armário, mas eu não tinha tanta necessidade assim. Eu fui em direção ao final do corredor para o meu segundo período. "Boa sorte," West falou atrás de mim. Eu não estava contente para o seu humor. Eu não tinha ido muito longe antes de uma mão passar em volta do meu braço. "Você não está mesmo parando para me ver? Eu estava esperando você! "A voz irritante de Kimmie ralou em meus nervos. "Solta o meu braço," eu exigi através de meus dentes cerrados. "Mas eu queria falar com você. Depois da noite passada eu percebi que nós tínhamos um monte de coisas para discutir ", ela continuou como se eu não tivesse pedido para me deixar ir. Olhei por cima de sua cabeça e vi a placa de banheiro das meninas. Antes que isso ficasse mais constrangedor, eu a empurrei para a porta, em seguida, abri e entrei, sabendo que ela teria de me seguir se ela estava indo para manter o domínio do meu braço. Ela começou a rir. "Bad boy, indo para o banheiro das meninas." Deixei meus livros na borda da pia, em seguida, estendi a mão tirei o aperto de Kimmie em mim. "O que diabos está errado com você? ", perguntei, afastando ela uma vez que eu estava livre. "Eu estava bêbado. Nós fizemos um pouco. Inferno, eu não me lembro da maior parte disso." Ok, isso era uma mentira. Eu não estava bêbado. Só sendo estúpido.

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Kimmie olhou como se eu tivesse a esbofeteado. "Mas eu pensei que queria que ficássemos juntos. Eu pensei que você gostava de mim." Deixei escapar um suspiro de frustração. "Kimmie. Eu não sou amigo das meninas. Todo mundo na escola sabe disso. Nós nunca estivemos juntos. Nós transamos. Foi isso." Seu lábio inferior começou a tremer, e eu não queria nada mais do que pegar meus livros e dar o fora daqui. "Mas, mas eu pensei…", ela começou a gaguejar. "Você pensou errado. Mas vou fazer uma promessa. Eu nunca vou chegar perto de você novamente. Bêbado ou sóbrio. Então recue e me deixe em paz ". Kimmie deixou escapar um soluço e cobriu a boca, em seguida, correu para a porta. Eu sabia que desta vez eu só tinha de ser simples. A última vez que ela pensou que nós éramos um casal eu tinha tentado ser agradável e deixá-la de forma fácil. Mas ela começou a aparecer na minha casa com comida e me perseguindo. Eu tinha usado Serena para mostrar a ela que não éramos um casal. Eu não estava com vontade de fazer algo tão drástico novamente. Peguei meus livros apenas quando uma das portas das divisões se abriu. Eu pensei que estávamos sozinhos. Sorrindo, eu esperei para ver quem tinha ouvido tudo isso. Esperando que fosse alguém com uma boca grande para que os rumores de que eu estava namorando Kimmie fosse esmagado antes do almoço. Uma longa, muito bronzeada perna suave saiu. A menina estava usando converse, que apareceu a partir dessa perna. . . . Droga, essa era uma boa perna. Eu deixei o meu olhar viajar até os shorts, finalmente terminando a perna interminavelmente longa e o resto de sua dona apareceu. Quem era ela?

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Olhos azuis da cor do céu emoldurado por grossos cílios preto se destacou no rosto em forma de coração. Eles estavam me estudando de perto, como se ela não tivesse certeza exatamente do que pensar sobre em mim. Eu rapidamente conferi o resto do rosto, lábios rosados cheios e um nariz pequeno perfeito. Tudo em volta de cabelos loiros que era quase muito pálido para ser real. "Quando você se tornou tão cruel, Gunner Lawton?" O sotaque do sul em sua voz era mais suave do que aqueles que ouvia por aqui. Tinha mais um som musical. Um que você poderia ouvir por dias e nunca se cansar dele. Espera . . . ela me conhecia. Parei memorizando sua boca e levantei o olhar para encontrar os dela. Quem era ela? Eu lembraria. Não havia nenhuma maneira que eu já tivesse conhecido ela. "Você não sabe quem eu sou, não é?", ela perguntou, e sua boca enrolou em um pequeno sorriso torto. "Figura. Faz um bom tempo. No entanto, eu sabia quem você era no momento que eu vi você. Sua voz é mais profunda agora. . . mas seus olhos são os mesmos. " Eu tive de sacudir fora desse transe. Ela era apenas uma garota. Uma garota muito quente, mas ela não ia ter esse efeito louco em mim. "Não posso dizer que me lembro de você", eu finalmente, respondi. Ela soltou uma pequena risada enquanto lavava as mãos e me olhou no espelho. "Está tudo bem. Brady não me reconheceu também ", disse ela, em seguida, secou as mãos em um papel toalha. Ela caminhou em direção a porta e inclinou a cabeça para o lado quando ela parou ao meu lado. "A casa da árvore parece a mesma", foi tudo que ela disse antes de sair pela porta. A casa da árvore. . . Brady. . . Puta merda! Essa era Willa Ames.

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Isso era completamente de propósito. CAPÍTULO CINCO

WILLA

Eles acabaram sendo exatamente como eu esperava. Gunner sempre foi arrogante e seguro de si. Ele não tinha sido cruel quando criança, mas eu não estava surpresa com o que eu tinha ouvido. Lindo Gunner Lawton governava esta cidade. Ele tinha dinheiro e o poder de seu nome de família, e ele era incrivelmente bonito. Mas ele não me deu borboletas no estômago. Nenhuma. Era tudo aparentemente apenas por Brady. Ótimo, eu ia ter borboletas sobre o bom rapaz que nunca aceitaria meu passado uma vez que ele soubesse. A verdade por trás do porque eu estava de volta em Lawton. Minha Nonna diria alguma mentira, e todo mundo iria acreditar nisso. Eu teria que ir com ela se eu quisesse ficar aqui. "Willa Ames." Gunner gritou meu nome, e eu sorri. Não levou muito tempo para descobrir. Olhando para trás por cima do meu ombro, eu o vi caminhando para mim com um sorriso no rosto que dizia tudo o que eu sabia que ele estava pensando. "Vá limpar as lágrimas da menina e ser bom ", eu respondi, mas eu esperei por ele para chegar até mim. Ele revirou os olhos. "Você não tem ideia da loucura que eu estava lidando lá dentro. " Claro que não era culpa dele. Nunca era. Gunner sempre tinha uma razão pela qual ele não estava errado. "Então, o seu

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pênis caiu acidentalmente na vagina dela?" Eu perguntei em um tom zombeteiro. Ele riu. "Não, isso foi totalmente de propósito. Inferno você está bem. Quando você se mudou de volta? " Ele tinha acabado de falar com a pobre menina no banheiro. Talvez agora ela seria mais inteligente em sua próxima escolha de cara. Gunner não era uma escolha. Era um tempo de diversão. "Nonna me pegou na estação de ônibus ontem. " "Então você está vivendo com a Sra. Ames de novo? Quando era que você estava pensando em vir para dizer Olá? " Eu não tinha. Nonna não me queria na casa grande. Eu sabia disso, sem ela, mesmo dizer. Então, eu dei de ombros. "Já se passaram seis anos." Isso não foi uma resposta verdadeira, mas era tudo que eu tinha. Gunner levantou uma sobrancelha. "E?", foi sua resposta. "E eu sabia que nos veríamos na escola. Não tinha certeza de como você tinha ficado, ou se o navio da amizade de infância levaria para nossa adolescência. " Gunner me olhou de cima a baixo como ele tinha feito no banheiro. "Eu sou um cara, Willa. Podemos ser amigos ou algo assim do outro. Apenas o que quer que você possa ser ". Foi a minha vez de revirar os olhos. Essa foi a mais ridícula “vem aqui” que eu já ouvi. E eu tinha ouvido um monte deles. "Eu estou aqui para ir para minha próxima aula a tempo e ficar fora de problemas. Foi bom vê-lo novamente, Gunner. Tenho certeza de que vai acontecer em outra vez. Cidade pequena, pequena escola e tudo," eu respondi, em seguida, virei e deixei ele parado ali no corredor. Encorajar algo entre nós seria errado e inútil.

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Eu não fiz contato visual com qualquer outra pessoa quando eu fiz meu caminho para a sala 143. Eu tinha que provar para Nonna que eu valia a pena. Eu seria a mais fácil adolescente no mundo de levar. Eu não estaria lhe dando problemas. Além disso, o que eu tinha feito já chega para durar uma vida. Não há mais arrependimentos. Eu tive meu quinhão. Um cara alto, com os mais claros olhos azuis que eu já vi me chamou a atenção antes de ouvir a voz de Gunner dizendo "Nash", e seu olhar me deixou. "Sim", respondeu ele. Eu não esperei por uma apresentação. Gunner era problema. Ele não tinha arrependimentos. Eu sim. Eu só esperava que ele nunca tivesse arrependimentos como os meus, os que eram quase insuportáveis viver com eles. Nós não éramos invencíveis. Eu aprendi um pouco tarde demais. Ensino médio era o mesmo em todos os lugares, ou pelo menos dentro dos Estados Unidos. Ninguém era realmente original. Você tinha os mesmos grupos, mesmo drama, e mesma estupidez. A única diferença aqui era que ninguém me conhecia. As pessoas com quem eu tinha ido para a escola quando era criança tinham me esquecido, e os dois meninos que se lembravam não estava contando a todos os outros quem eu era. Para dizer a verdade, Brady foi tão longe quanto me ignorar na classe que tivemos juntos. Isso em si já tinha sido desanimador. Ele se sentou ao lado de uma menina morena bonita e um cara que ela deve estar namorando. Eles eram muito delicados. Brady fez piadas com eles e agiu como se eu não estivesse lá até que a aula acabou e ele acenou com a cabeça com um simples Olá em seu caminho para fora da porta. Por um momento, eu me perguntei se ele tinha de alguma forma ouvido o que eu tinha feito. Não que isso importasse. Eu não estava tentando chamar sua atenção. Eu não tinha tempo para borboletas e afins.

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Minha vida existiria para fazer a minha Nonna orgulhosa e um dia talvez obter meu irmão falando comigo novamente. Minha mãe podia ir chupar um limão e eu nunca queria ver o meu padrasto novamente. Então, essa era a minha vida. Eu tinha feito minha cama, e agora eu teria que deitar nela. Minha Nonna havia dito tanto quando ela me pegou da estação de ônibus. "Como foi a escola?" Nonna perguntou, caminhando para fora da pequena cozinha em sua casa, enquanto limpava as mãos em um avental amarrado em volta da cintura. Responder que foi uma droga provavelmente não iria passar por cima muito bem. Então eu fui com "Bom". Apenas para seu benefício. Ela não parecia convencida. "Coloque sua mochila em seu quarto e venha me ajudar descascar as batatas para o jantar na casa grande. " Nonna sempre fazia toda a preparação dos alimentos para os Lawtons. Eu estar aqui tinha feito ela vir em casa de tarde. Para me verificar. Era bom ser cuidada. Isso não era algo que eu estava acostumada mais. "Sim, senhora." Eu faria tudo o que eu precisasse para ficar aqui. Eu nunca voltaria para casa, mesmo que minha mãe permitisse. Eu deixei minha mochila na minha cama e tirei o meu Converse antes de voltar para a cozinha em meus pés descalços. Seis noites por semana Nonna fazia o jantar para os Lawton’s. Sábado à noite era, normalmente, uma grande noite quando ela tinha que cozinhar para os convidados que a Sra. Lawton queria entreter. Muitas vezes era uma festa, e Nonna tinha que contratar ajuda. Domingos, os Lawtons jantavam no clube de campo em Franklin, Tennessee, que ficava há uma hora de carro. Embora Gunner não iria e gostava de ficar com a gente depois de ter feito a sua aparição na igreja Batista com seus pais.

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Eu tinha certeza de que todos tinham mudado. Gunner provavelmente passava os domingos com os amigos, indo para as festas do campo que usamos para antecipar estar envolvido em um dia. Em uma pequena cidade como Lawton não havia muito a fazer nos fins de semana, as festas de campo eram o único lugar onde todos os adolescentes poderiam ir para se divertir. Era uma tradição entre os populares de Lawton. Depois do que eu vi hoje, não havia nenhuma dúvida em minha mente que Gunner e Brady eram os líderes do bloco nesse grupo de elite. "Pegue um descascador. Vou usar a faca. Não preciso de você cortando um dedo," Nonna disse quando eu entrei na cozinha. Havia uma grande bacia de batatas brancas lavadas para serem descascadas. Fiz o que me foi dito e comecei a descascar uma batata sobre a toalha de mão que ela tinha colocado para fora para mim. "Como foi sua aula?" Minha mãe nunca me perguntava sobre minhas aulas. Ela não me perguntava muita coisa. Eu tinha esquecido como era saber que alguém se importava. Deixar Nonna tinha sido a coisa mais difícil que eu já tinha feito. "A verdade? Chato." Nonna fez um som tsking. "Precisa de escola para se tornar alguém na vida." Eu entendi isso, mas as aulas foram passando por cima de coisas que eu já sabia. Eu estava em aulas avançadas antes de ser enviada para o centro correcional. "Eu sei. Eu farei boas notas," eu assegurei a ela. Ela deixou cair uma batata descascada na tigela de água e pegou outra. "Você viu Gunner ou Brady?" Como se eu não fosse vê-los nesse pequeno colégio. "Sim senhora. Eu tenho aulas com os dois. " 28


"Você falou com eles?" "Sim senhora. Não muito embora." Eu sabia que ela estava preocupada sobre o meu envolvimento com qualquer um deles. Ela não confiava em mim, e por que deveria? Eu não tinha feito nada para ganhar a confiança de ninguém. "Você vai fazer amigos em breve. Basta escolher bons embora. Você é com quem você passar o tempo. Acho que você aprendeu essa lição da maneira mais difícil. " Sim eu tinha. Uma lição que eu desejava que eu nunca tivesse tido de aprender. Eu tinha gasto horas, dias e semanas desejando que eu não estivesse lá naquela noite. Que eu tivesse sido inteligente. Que eu não tivesse visto o que tinha visto. "Sua mãe não é perfeita, o Senhor sabe disso. Mas ela tentou trazê-la para sua casa e ser a mãe que ela tinha falhado em ser na primeira parte de sua vida. Você não pode ir culpando-a ou qualquer outra pessoa pelo que fez. Você cometeu os erros e agora você tem que pegar e descobrir sua vida novamente. " Eu não precisava ouvir que eu fiz meus próprios erros. Eu vivia com eles diariamente. No entanto, Nonna pensava que minha mãe tentou ser uma mãe para mim. Ela não tinha. Na verdade não. Eu frequentemente perguntava por que ela me buscou há seis anos. Eu nunca fui capaz de fazê-la feliz. Agora, a única mulher que me amava achava que eu era uma perdedora da pior espécie. Se eu fizesse alguma coisa nesta vida, ela seria fazer minha Nonna orgulhosa de mim novamente. Eu não me importava se veria minha mãe novamente. Quando eu mais precisei dela, ela não tinha me ouvido. Ela não tinha acreditado em mim. Ninguém tinha.

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Chame do que quiser CAPÍTULO SEIS

BRADY

A porta do quarto de Maggie estava aberta quando eu andei até as escadas. Eu sabia que o namorado dela, que também era um dos meus melhores amigos, tinha ido com sua mãe para uma sessão de aconselhamento após os treinos de hoje. Desde a morte de seu pai um par de meses atrás, sua mãe estava dentro e fora da cidade, indo de volta para casa de seus pais. Eles não eram os mesmos, depois de perder o pai. Sua mãe não estava lidando com isso muito bem. O cabelo escuro de Maggie estava pendurado por cima do ombro, bloqueando seu rosto quando ela olhou para o livro que estava lendo em suas mãos. Limpei a garganta, anunciando minha presença. Ela ergueu a cabeça, e seus olhos expressivos passou longe. Então ela sorriu. "Oh, hey, Brady." Minha prima não falava nada quando ela se mudou para morar com a gente. Eu tinha que agradecer West por dizer meu nome, na verdade, dizendo meu nome, ou qualquer coisa. Onde ela estendeu a mão e foi a sua força enquanto ele via o pai morrer de câncer, ele tinha lhe dado uma razão para falar novamente. "O que você está lendo?", perguntei, andando em seu quarto, que tinha sido uma vez o meu quarto. "Voyage in the Dark por Jean Rhys."

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Eu não tinha ideia sobre o que era. Maggie não lia algo que eu tinha ouvido falar. Ela não era o tipo de garota lendo Crepúsculo. Eu balancei a cabeça como se eu soubesse o que diabos ela estava falando. Ela sorriu. "Uma garota com um pai morto e madrasta malintencionada. Mas ela não é Cinderela ". "Ah ok." Ela riu da minha resposta. "Você está entediado? Porque a visita?" Eu raramente parava por seu quarto. Mas então ela raramente estava sozinha. West estava aqui ou ela estava na casa dele. Percebi que era melhor ir direto ao ponto. Ela não era uma pessoa de conversa fiada. "Você tem aulas com a nova garota?" Ela levantou as sobrancelhas. "Willa Ames? Sim, nós dois temos uma classe com ela, juntos." Oh sim. . . eu esqueci que ela e West estavam na mesma sala. Eu tinha estado tão ocupado assistindo Willa e não ser pego que eu não conseguia me concentrar em qualquer outra coisa. Eu queria que Willa falasse comigo, mas ela não tinha falado com ninguém. "Quero dizer, qualquer outra classe com ela?" Eu corrigi o meu pequeno erro. Maggie colocou seu livro para baixo e se virou para olhar totalmente para mim. "West me disse que você e Gunner eram próximos dela quando vocês eram crianças. E você não pode parar de olhar para ela em sala de aula. Você gosta dela? É disso que se trata? Porque eu estou bastante certa que se você quiser ela, você pode ligar o seu charme e obter o seu caminho ". Ela não conhecia Willa muito bem, mas, em seguida, eu também não. Não mais. Ela estava diferente. Não apenas sua aparência, porque como todos os outros ela tinha crescido. Ela não era a menina com tranças e joelhos sujos de jogar bola com a gente. Era mais do que isso. Ela era mais difícil, retirada, e 31


intocável. A despreocupada menina rindo que eu conheci uma vez sabia que tinha ido embora. Completamente. "Ela mudou. Estou curioso." Maggie deu de ombros. "Chame do que quiser. Mas você está mais do que curioso. Foi divertido de assistir." Esta conversa não tinha sentido. "Tanto faz" foi a minha resposta irritada antes de me virar e caminhar de volta para fora da porta. Eu amava a minha prima, mas ela não era uma garota normal também. Ela não ia ser de muita ajuda em tudo isso. "Ela te olhou, também, quando você não estava olhando," Maggie falou, e eu parei. Um sorriso deslizou sobre meus lábios que eu não pude controlar. "Obrigado", eu respondi sem me virar, em seguida, fiz meu caminho para o meu quarto no sótão. Antes de Willa se mudar para viver com sua mãe, as coisas tinham ficado estranhas com nós três. Gunner e eu ficamos atraídos por ela. Dias antes de nós descobrirmos que ela estava se mudando, ele e eu tínhamos feito um pacto que nenhum dos dois jamais iria pedir-lhe para ser a nossa namorada. Nós sempre seríamos apenas melhores amigos. Nada mais. Parecia bobo agora. Gunner e eu competíamos pelas meninas e no campo o tempo todo. Os dias de sermos amigos em primeiro lugar estavam muito longe. Gunner era meu amigo, mas ele era também um idiota mimado uma boa parte do tempo. Seus pais são uns idiotas, mas ele tinha cada coisa material que ele tanto deseja. Que é irritante. Mas naquela época ele tinha sido um dos melhores amigos que eu tive, e eu não queria perder isso. Nem mesmo por causa de uma menina. Nem Gunner quis. Tínhamos determinado ficar perto, não importa o que. Coisa que certamente tinha mudado. 32


Willa não tinha sido a nossa primeira grande briga. Serena tinha quando estávamos na oitava série. Antes de descobrirmos que Serena iria fazer o seu caminho através de toda a equipa de futebol antes do segundo ano. Eu me perguntava como as coisas teriam funcionado se Willa tivesse ficado. Ela teria sido a nossa primeira grande luta? Será que perderíamos a nossa amizade por ela? Porque mesmo crianças, nós dois a amávamos. Isso eu sabia que era verdade. Ela não era mais aquela garota agora embora. A escuridão em seus olhos dizia que as coisas em sua vida tinham mudado. Ela estava diferente. E eu queria saber o porquê. "Brady!" A voz de Maggie me chamou das escadas que conduzem ao meu quarto. Parei no degrau mais alto e me virei para olhar para baixo nela. Ela me seguiu. "Sim?" Maggie mordeu o lábio inferior nervosamente, suspirou antes de falar novamente. Eu esperei.

então

"Eu vejo algo nos olhos dela que eu reconheço. Há muita dor lá. O tipo profundo de dor que muda você. A menina que você conheceu provavelmente não está lá agora. Ela é diferente. Algo aconteceu com ela. Mas ela vê você. Ela não vê Gunner dessa forma. Ela estava em três das minhas aulas hoje, e nem uma vez ela prestou atenção a alguém do jeito que ela fez com você. Somente . . ." Ela fez uma pausa e me deu um sorriso triste. "Tenha cuidado com ela." Eu não tinha certeza se eu gostava da minha prima me avisando para não machucar alguém. Eu não era esse tipo de cara. "O que você acha que eu vou fazer com ela?" A pergunta saiu irritada porque eu estava.

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A carranca de Maggie ficou comprimida. "Ivy Hollis. Da última vez que chequei você estava namorando ela." Então ela virou a sua bunda arrogante ao redor e se afastou. Bem, maldição! Eu acho que ela estava certa. Eu não poderia tentar conhecer Willa e manter meu relacionamento estranho com Ivy. Mas, eu não queria ferir Ivy, também. A porta do carro bateu do lado de fora, e eu olhei para baixo do lado de fora e vi West subindo a calçada. Ele não parecia feliz, mas então ele nunca ficava, depois destas visitas de aconselhamento com sua mãe. A primeira coisa que ele sempre fazia era correr para Maggie. Eu tinha me preocupado com ele usando ela no começo, mas ela precisava dele tanto quanto ele. Ambos tinham vivido através da dor. Eu nunca tinha conhecido isso. Essa ligação entre eles. Eu os amava tanto, e eu era grato que tinham um ao outro. Eu não tenho esse tipo de perda em minha vida. A escuridão assombrando os olhos de Willa eu não reconhecia. Como eu poderia ser o ombro que ela precisava para se apoiar? Se eu não tivesse meus próprios demônios para conquistar como eu poderia ajudá-la? Ivy era fácil. Nós entendíamos um ao outro. Nós éramos semelhantes em várias maneiras. Um relacionamento com ela era confortável. Ela era doce e confiável, se não irritante às vezes. Se eu sequer mencionasse que eu queria algo para o almoço, no dia seguinte ela trazia. Quando eu me queixei sobre o meu armário estar uma bagunça e não ser capaz de encontrar qualquer coisa, ela organizou para mim depois da escola como uma surpresa. Ela se importava comigo. Muito. Eu não tinha que trabalhar para fazêla feliz. Mesmo que eu soubesse que eu não a amava. Era isso que eu queria? Fácil? Ou será que eu queria mais?

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Ainda uma grande família feliz. CAPÍTULO SETE

GUNNER

Jantar de família era a porra de uma piada. Se a mãe me queria lá, em seguida, ela ia se decepcionar. Avó Lawton poderia igualmente beijar minha bunda. Eu não dou a mínima se uma mulher que eu compartilhava o sangue estava na cidade. Era Rhett que ela sempre se preocupava em ver de qualquer maneira, e ele só vinha para casa da faculdade durante as férias de Natal. Jantar com pessoas que não se importavam se eu estivesse respirando não estava na minha lista de prioridades. Eu tinha outros planos. Algo que eu estava planejando o dia todo. Eu estava indo ver Willa. Sra. Ames serviria o jantar em família, e eu teria Willa sozinha. Toda a atitude fechada de merda que ela mostrou hoje na escola não iria me convencer. Ela estava de volta. Fiquei curioso como o inferno. E ela estava muito quente. Essa boca inteligente me perguntando se meu pênis tinha acidentalmente tinha caído na vagina de Kimmie tinha sido hilariante e exatamente o tipo de comentário que eu esperava da Willa que eu conhecia. Eu conhecia uma Willa diferente. Uma que Brady não sabia. Ela nunca tinha realmente sido ela mesma em torno de Brady. Ela ficava rindo e corando muito quando ele estava por perto. Eu era jovem, mas eu sabia, mesmo naquela época o que isso significava. Onde ela me contaria piadas e riria até seu lado doer e ela bufar, ela não era tão livre em torno Brady. Por que eu era seu amigo. Ela queria mais dele.

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E eu estava tão malditamente ciumento naquela época que eu não era capaz de ver em linha reta. Willa era minha. Eu não queria compartilhar ela com Brady, mas eu tinha porque ele era meu melhor amigo. Quando percebi que ela gostava dele de forma diferente do que eu, me lembro do meu jovem coração quebrar. Eu já não tinha o amor dos meus pais. Adoravam Rhett. Então Willa tinha escolhido Brady. Isto estava em seus olhos. Eu já conhecia a dor da rejeição muito bem nesse ponto. Jurei que se eu perdesse ela para Brady, eu nunca amaria alguém novamente. Eu só me amaria. Eu confiaria só em mim. Ela foi embora antes que isso acontecesse. Eu nunca realmente a perdi para Brady, mas de alguma forma eu ainda construí muros em volta de mim. Talvez porque sua ida tenha me machucado muito ruim e nunca quero experimentar isso de novo. Eu não utilizei a porta da frente. Não porque eu tivesse medo de ser pego. Eu realmente não dou a mínima se minha mãe me pegar saindo. Eu só não queria que alguém soubesse que eu estava indo na Sra. Ames. Eu queria falar com Willa sozinho. Eu escapei pela saída mais distante da porta a partir da sala de jantar perto das bebidas na sala de estar. Mamãe tinha chamado por mim duas vezes agora, e eu esperava outra convocação em breve. Eu já teria ido embora então. Quando a Sra. Ames viesse me procurar, ela estaria chateada comigo, mas eu sabia que no fundo ela entenderia. Eu imaginei que a Sra. Ames estava bem ciente de que pelo sangue eu não era Lawton. Ela tinha estado aqui antes de eu nascer. Subi no meu caminhão e me dirigi para a entrada principal no caso de alguém está me observando sair. Eu não queria que eles descobrissem que eu tinha ido para encontrar Willa. Eu não tinha dúvida que minha mãe desaprovaria isso. Ela nunca tinha aprovado nossa amizade quando eu era mais jovem. Eu ouvia ao menos três vezes por semana que Willa era filha da empregada e não alguém com quem eu deveria estar gastando tanto tempo. Uma vez ela tinha dito a Sra. Ames exatamente a mesma coisa, e Willa tinha sido mantida afastada de mim por uma 36


semana. Eu tinha me recusado a comer ou falar com minha mãe. Ela decidiu então que tinha sido uma má ideia e permitiu sermos amigos. Mas ela ainda não aprovava. Que poderia ter sido outra razão do por que querer estar perto dela. Parando atrás da casa da Sra. Ames, eu escondi meu caminhão da vista da minha casa. Eu tinha visto Willa todo o dia, e nem uma maldita vez ela olhou na minha direção depois de poucos comentários inteligentes. Esperei para ver se ela falaria com Brady, mas eles ainda não tinham falado um com o outro. Pelo menos não pareceu quando os vi nas salas. Quando Brady passou por ela e não disse uma palavra e Willa tinha olhado em sua direção, eu tinha quase desaparecido atrás de sua bunda. Ele deveria ter dito algo a ela. Nós fomos próximos uma vez. Willa só tinha nós quando éramos crianças. Ela era neta da empregada, ninguém a convidava para festas de aniversário ou para brincar. Apenas Coralee já tinha convidado Willa. Brady era a única outra pessoa que ela realmente conhecia aqui. Isto tinha de ser duro com ela, voltando e deixando a vida que ela tinha feito para si mesma em Little Rock. Onde estava a sua sensibilidade? Ele normalmente a levava em torno de seus ombros como uma princesa. Eu ainda não tinha feito o meu caminho até a porta quando ela abriu e Willa saiu para a pequena varanda dos fundos. Ela não parecia feliz em me ver. Não que eu esperava que ela fosse se emocionar, mas ela tinha que ter necessidade de um amigo depois de hoje. Ela era uma menina depois de tudo. Será que elas não precisam de amigos para conversar? Claro que ela não tinha sido feminina de volta ao dia, mas ela estava parecendo toda mulher agora. "Eu não estou fazendo o seu relatório do livro, nem estou indo roubar biscoitos para você ", ela disse enquanto apoiava o quadril contra a moldura da porta e cruzava seus braços sobre o 37


peito. Graças a Deus ela estava usando sutiã. Eu não tenho certeza se seria capaz de controlar a minha reação a ela se ela tivesse mais confortável. "Droga", eu respondi a ela, incapaz de não sorrir. "E eu tinha certeza de que iria conseguir os biscoitos de chocolate enquanto você fazia toda a minha lição de casa. O que aconteceu com você, Willa? Você está mudada." Eu estava brincando, mas ao mesmo tempo não estava. Eu queria saber o que tinha levado a leveza do seu olhar escurecer e desaparecer. Ela encolheu os ombros. "Eu percebi que estava sendo usada para roubar biscoitos e meu cérebro então seguiu em frente. " Ter ela na minha frente era estranho. Eu costumava deitar na cama à noite e imaginar como seria se ela voltasse. Mas aqueles dias estavam muito longe. Eu tinha levado meses para parar de sofrer com sua partida. Brady tinha me provocado sobre estar apaixonado. Ele me deixava com raiva por não sentir a falta dela tanto quanto eu sentia quando ele tinha sido o único que ela quis. Ele tinha o seu amor e nem sequer percebia isso. "Há uma refeição em família acontecendo na casa grande. Eu descasquei batatas, piquei brócolis e enrolei queijo chique numa carne chique por mais de três horas esta tarde. Você deveria estar lá em cima comendo. O que será que sua mãe acha?" Ela estava zombando da minha mãe com seu tom apropriado. "Ela vai gemer e reclamar e pedir desculpas a minha fodida velha vó, então ela não vai falar comigo por uma semana. Isso vai ser o céu e valerá a pena". Um sorriso apareceu em seu rosto, e eu juro que meu coração pulou. Droga. "Nada mudou na casa Lawton, eu vejo."

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Eu balancei minha cabeça. "Não. Nenhuma coisa. Ainda uma grande família feliz. Exceto Rhett que está na faculdade agora e eu estou aqui para sofrer pelo inferno sozinho. " Com a menção de família feliz seu sorriso desapareceu e seus ombros perderam um pouco de sua bravata. Ela estava sofrendo. Eu já sabia disso. Eu só gostaria de saber porquê. "Conseguir amar uma vida de contos de fadas. Deve ser bom." Eu sabia que ela não estava me acusando de ter uma. Ela sabia o quanto minha família era fodida. Ela mais do que ninguém. "Claro que você vai compartilhar alguns dos cookies da Nonna comigo? Eu estou sentindo falta de jantar com essa linda família para ver você. Pelo menos você poderia me alimentar. " Ela empurrou fora do batente da porta e acenou para eu seguir para a dentro da cozinha. "Eu acho. Vamos lá e eu vou alimentá-lo com uma refeição saudável de biscoitos de manteiga de amendoim e leite como só a minha Nonna pode fornecer. " Tinha sido um tempo desde que eu tinha os cookies da sua Nonna. Minha mãe não permitia algo tão terrível como doces em casa, e eu estava muito velho para vir implorando para Sra. Ames um pouco. Para não mencionar que a ideia de vir aqui nesta casa e não ver Willa tinha sido muito duro por tanto tempo que tinha se tornado um hábito estar longe daqui. Mesmo após meu coração de onze anos de idade quebrado se curar. Seguindo-a para a casa, eu assisti sua bunda rebolar. Era realmente um belo rabo. Difícil não olhar, e eu estaria olhando enquanto eu tivesse chance. "Eu acho que ela tem bolo de limão também. Quer adicionar, ao seu jantar saudável de biscoitos e leite? " "Isso aí. Eu sou um menino em fase de crescimento ". 39


Ela soltou uma risada suave e balançou a cabeça. "Eu ofereceria um sanduíche, mas eu duvido que você vai ter espaço para isso com todos esses doces." "Cookies e bolo estão muito bem. Então, como é que foi a escola hoje? É uma droga como sua outra escola? " Eu duvidava que alguém adorasse a escola. Eu estava tentando fazer ela falar sobre seu passado e por que ela voltou, mas eu precisava enganá-la para isso. "Parece que você ama a escola." Ela soou sarcástica quando ela puxou uma caneca de vidro congelada fora do freezer, em seguida, encheu com leite. Eu tinha esquecido que a Sra. Ames congelava as canecas de leite. Que sempre fazia o gosto de leite melhor de algum modo. "Você está sendo uma espertinha de novo?", perguntei, entre assistir o leite gelado com antecipação e a maneira como seu corpo parecia naquela roupa. "Afirmar um fato não é ser uma espertinha", respondeu ela quando se virou para trazer o meu leite e biscoitos. Gostei da maneira como sua voz tinha aquele tom estridente nela. Seu sotaque não era tão grosso como tinha sido uma vez, mas estava lá. Persistente.

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Eu apenas quero sair daqui. CAPÍTULO OITO

WILLA

Convidar Gunner foi provavelmente estúpido. Sua mãe odiaria se descobrisse. Nonna ficaria furiosa. E Gunner e eu não éramos exatamente amigos mais. Ele era tudo o que um rico, mimado e de boa aparência cara séria. Mas eu o deixei entrar. Porque eu estava só. Porque eu precisava da companhia de alguém que não olhava para mim com decepção. Porque agora eu não queria pensar sobre o que eu tinha feito de errado, ou o inferno correcional que eu tinha vivido. Ou o fato de que minha mãe me odiava. Então aqui estava Gunner Lawton e eu na cozinha da minha Nonna, comendo biscoitos e bolo de limão e bebendo leite, quando eu sabia que ele deveria estar no seu jantar de família com a muito importante avó Lawton. O garoto que eu costumava conhecer, no entanto, não desobedeceria sua mãe. Tentava fazer seu pai feliz. Me servi um copo de leite e também me juntei a ele na mesa. "Quando você decidiu se tornar um rebelde e irritar as pessoas? Isto é uma coisa nova, ou você tem sido assim por algum tempo agora? ", perguntei, realmente curiosa. Gunner olhou para mim sobre o vidro gelado com a bebida. Eu podia ver um flash de raiva lá, então uma frieza. Ele estava diferente, tudo bem. Eu não era a única que tinha mudado. Eu acho que todo mundo fez com a idade e tempo. "Parei de dar a mínima para o que eles queriam alguns anos atrás" foi a única resposta que recebi. 41


"Nada mais de festas de debutantes, então?", perguntei, nem mesmo tentando esconder meu sorriso. Ele odiava essas festas que sua mãe o obrigava participar quando éramos mais jovens. Ele até pediu para ela para me levar uma vez, assim ele não teria que dançar com uma daquelas garotas em seus vestidos longos e brancos e chapéus extravagantes. "Não foda. Deus, aquilo era horrível ", disse ele com um sorriso puxando seus lábios. Ele tinha realmente bons lábios. "Pequeno Gunner Lawton sempre tentou agradar a sua mamãe e fazia todo o possível para ter à aprovação de seu pai. Acho que eu não esperava que isso mudasse com a puberdade." Eu estava empurrando. Mas eu gostava de pensar sobre o seu passado, em vez do meu. Gunner terminou seu bolo de limão antes de olhar de volta para mim. Eu podia ver a indecisão em seus olhos. Havia algo lá. Ele queria me dizer, mas ele não tinha certeza se deveria. Sua expressão tinha sido sempre tão reveladora. Mentir quando éramos mais jovens nunca foi sua coisa. Brady tinha sido capaz de provocar para fora sua merda com facilidade. Assim como eu. "Eu não quero ser meus pais. Eu não quero essa vida. Talvez Rhett sim. Eu só quero sair daqui ", foi o que ele finalmente disse. Mas não era o que ele estava escondendo. Ainda estava lá em seus olhos. Eu não estava empurrando embora. Se ele tentasse descobrir por que eu estava aqui, ele não teria essa resposta e eu entendi sua necessidade de ter o seu próprio segredo. "Por que você voltou?" Sua pergunta não foi hesitante. Eu sabia que isso ia acontecer. Eu esperava isso. "Fiz algumas escolhas estúpidas e minha mãe me expulsou." Isso foi tão honesto quanto eu estava indo para ser.

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Gunner recostou-se na cadeira, cruzando os braços sobre seu peito enquanto ele me estudava. Ele pensava que me conhecia bem. Ele não tinha ideia de quanto ele não sabia agora. "Bebidas? Maconha? Sexo? Qual deles foi? Ou era merda mais pesada? " Levantei-me, segurando meu copo comigo. Eu precisaria lavá-lo e colocá-lo de volta no congelador antes de Nonna voltar para casa e ver dois copos sujos. Ela não precisa saber que Gunner esteve aqui. Eu sabia que ela queria que eu mantivesse distância, mas tinha sido Gunner que veio aqui. Eu não tinha procurado. "Deixa por isso mesmo," eu disse, caminhando até pegar seu copo vazio e prato coberto de migalhas. "Todos os três?", ele perguntou, erguendo as sobrancelhas como se ele estivesse impressionado. Deus, ele era tão ingênuo. Nada sobre a minha história era impressionante. Foi uma mudança de vida, mas não uma boa. "Você quer me dizer por que você decidiu que de repente impressionar seus pais não era importante?" Eu bati de volta, olhando para ele em advertência. Ele fechou. Toda expressão saindo do rosto. Isso é o que eu pensava. "Exatamente," eu respondi. "O mesmo comigo. Vamos deixar ir. " Gunner suspirou, depois assentiu. "OK. Justo." Claro que era justo. Ele tinha segredos assim como eu. Nós dois teríamos que lidar com esses segredos que estavam nos comendo por dentro sozinhos. A amizade que uma vez tivemos onde nós dizíamos tudo um ao outro foi quando éramos crianças. Nossos segredos agora eram maiores. Mais importantes. Quando meus sentimentos eram feridos ou eu tivesse um pesadelo que me incomodava, eu dizia a Gunner. Nunca Brady. Eu 43


não queria que Brady pensasse que eu era um bebê. Mas Gunner eu confiava nele, não importa o quê. Ele e eu tínhamos um vínculo que apenas duas crianças com pais que não as queriam poderiam ter. Brady não entenderia o que eu sentia. Mas para Gunner e eu era uma realidade que vivíamos. Nós sempre soubemos que não estávamos sozinhos. Nós tínhamos um ao outro, e isso ajudou através dos momentos mais difíceis. "Quer uma carona para a escola amanhã?", ele perguntou. Eu estava autorizada a andar com ele? Nonna provavelmente não iria gostar. Mas então ela estaria na casa grande quando eu tivesse que sair para a estrada principal para pegar o ônibus. Será que ela saberia se eu fosse com Gunner? Eu queria. Ter alguém da minha idade para conversar seria bom. Eu tinha perdido isso. Eu estava sozinha. Eu estava assim há mais de seis meses. "Sim, eu quero. Obrigado." Ele sorriu. "Eu vou sair por volta das sete e meia." Ele assentiu fora para o céu agora escuro. "Sua Nonna está provavelmente limpando e se preparando para voltar para casa. É melhor eu ir." "Sim", eu concordei. "Obrigado pela comida", disse ele, em seguida, virou-se e foi para o lado de fora. Pela primeira vez em muito tempo eu sorri. Um sorriso real. Um que eu realmente sentia, sem o peso no meu peito que se tornou uma parte de mim. Eu terminei de limpar todas as evidências de sua presença aqui, em seguida, fui para o meu quarto para escolher um livro da nossa lista de leitura obrigatória que tinha sido me dado hoje. Depois da escola eu tinha parado na biblioteca e pego os três 44


primeiros livros que encontrei na lista. Eu era uma leitora rápida. Achei que poderia bater para fora esta lista de quinze livros em algumas semanas, mesmo que eu estivesse atrasada. Escapar através de livros tinha sido meu único alívio na vida desde aquela noite que meu mundo mudou. Eu tinha lido tudo o que chegava em minhas mãos, enquanto estava no instituto correcional. Antes eu não era uma grande leitora. Eu tinha lido Harry Potter e Crepúsculo, mas isso tinha sido sobre mim. O Grande Gatsby, Uma passagem para a Índia, Sob o Volcano, Senhor das Moscas e Lolita eram um dos meus favoritos agora. Uma coisa que eu aprendi foi que boa literatura era boa literatura não importa o gênero ou ano que foi escrito. Era a única coisa boa que fazia o tempo passar no reformatório. Me sentei na minha cama, cruzei as pernas debaixo de mim, e peguei a cópia do Para matar um Passarinho. Esse estava na nossa lista de leitura para o ano, e eu percebi desde que eu tinha realmente ouvido falar bem ele, então eu ia começar com ele. Os outros dois que eu tinha pego na biblioteca eu não tinha tanta certeza. Uma cidade como Alice e 1984, teriam que esperar até que eu terminasse esse.

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Talvez eu não seja um bom amigo, então. CAPÍTULO NOVE

BRADY

Ivy estava dizendo alguma coisa. Eu acho que eu ouvi as palavras sexta feira e talvez algo sobre uma festa. Minha atenção não estava sobre ela. Em vez disso, foi completamente dirigida ao caminhão extravagante do caralho de Gunner e a menina saindo do lado do passageiro. Depois da maneira que Willa ignorou nós dois ontem eu não esperava vê-la vindo para a escola com Gunner. Fiquei imaginando se a Sra. Ames tinha pedido. Gunner parou na frente do caminhão e disse algo a Willa que a fez rir. Meu peito apertou com o que parecia ser ciúme, e eu senti minhas mãos fecharem ao meu lado. Gunner fez ela rir. Ela estava andando com Gunner, e agora ela estava falando com ele enquanto ela sorria. Na noite passada, algo deve ter acontecido para fazer eles andarem juntos. Eles pareciam como velhos amigos em vez de estranhos. Eles eram velhos amigos, mas eu também era. Por que eu não estava nesse pequeno momento fodido de amizade? "Você está bem com isso?", perguntou Ivy, puxando meu braço. Eu estava bem com o quê? Gunner e Willa saindo? Não, eu não estava. Por quê? Bem, eu não queria pensar sobre isso muito profundamente. No entanto, eu não acho que isso era o que Ivy estava se referindo. Então eu respondi à sua pergunta com "Hein?" E vi seu rosto torcer em uma careta e 46


rapidamente acrescentei: "Oh, com certeza." O que a fez sorrir e espero calar a boca com a vibração. Kimmie e Serena ambas bombardearam Gunner e bloquearam Willa em um movimento rápido, como se fosse uma operação como um todo e não duas partes. Eu não assisti para ver como Gunner lidou com isso, porque eu estava muito ocupado assistindo Willa revirar os olhos em seguida, passar pelas portas dianteiras. Isso me fez sorrir. Ela não estava tentando estabelecer qualquer reivindicação, nem ela queria. Isso era óbvio, e eu estava tão aliviado que não me preocupei com o fato de que eu tinha concordado com Ivy com algo que eu não tinha plenamente ouvido. "Você vem?", perguntou Ivy. Eu não ligava muito para a forma possessiva, mandona que ela tinha me perguntado. Então eu fiz a coisa madura e caminhei para Willa. "Nah, eu te vejo mais tarde," eu respondi de volta para Ivy sem um olhar, em seguida, corri para alcançar Willa antes que ela saísse da minha vista. Ivy chamou meu nome, mas eu fingi não ouvir e andei mais rápido, quase correndo. Eu estava sendo um idiota. Eu sabia que eu me sentiria mal com isso, mas chegar até Willa de repente se tornou mais importante do que ser agradável. Eu não ia avaliar demais. Porque agora eu precisava fazer o meu caminho da mesma forma de Willa e Gunner. Ivy precisaria ter paciência. Se Willa estava falando com Gunner, então, ela ainda deve ser a Willa do nosso passado. Eu queria que ela falasse comigo. "Willa." Eu chamei seu nome pouco antes dela caminhar para a escola. Ela parou e olhou para trás sobre seu ombro para mim. A expressão quase assustada e confusa tocando sua testa. "Hey," eu disse, sem saber o que fazer agora que eu tinha sua atenção. "Hey", ela respondeu apenas acima de um sussurro. Ela estava nervosa?

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"Eu vi você com Gunner." Ela assentiu, mas não disse mais nada. "Fomos todos amigos uma vez. Eu fiz algo errado? Você não parece gostar muito de mim. " Ela arregalou os olhos; em seguida, ela balançou a cabeça. "Não . . .mas você não fala comigo. " Ela não tinha conversado comigo. Eu estava deixando-a fazer o movimento para dizer alguma coisa. Willa sempre tinha vindo entre nós. Ela não deixava nos afastar, e ela era a única a me puxar para falar quando eu não queria. Será que ela tinha mudado tanto? "Desde quando eu tenho que vir atrás de você para conversar? A menina que eu lembro costumava me caçar ". A sugestão de um sorriso quase iluminou seus lábios. Quase. "Aquilo foi a muito tempo atrás." Sim, foi, mas eu ainda estava tão atraído por ela agora como eu tinha sido antes. Ela era mais calma agora e não tão segura de si mesma. Quase tímida. Eu não imaginava Willa mudada dessa forma. Especialmente como ela parecia agora. Mudei o único livro na minha mão para o outro braço, em seguida, estendi a mão direita. "Olá, Willa Ames. Eu sou Brady Higgens. Prazer em conhecê-la." Dessa vez, ela sorriu e deslizou sua mão na minha, quando apertamos. "Você ainda é louco", ela respondeu. Dei de ombros. "Se não está quebrado, não conserte." Apertando os lábios, ela parecia adorável. "Hmmm. . .muito arrogante? " Na verdade, não, eu não era. Gunner era arrogante. West era arrogante até que ele se apaixonou por Maggie. Mas eu, eu era o mocinho. Eu tinha a minha vida planejada antes de mim. Eu iria ser escolhido por uma faculdade logo a partir de todas as ofertas 48


que tinha recebido pelo meu talento no campo de futebol. Mas eu não era convencido. Eu estava determinado a não ser conduzido. "Só louco", eu disse a ela. "Regra de amigo. Os bons não deixam o outro encurralado por dois sanguessugas," Gunner disse, nos interrompendo e tirando atenção de Willa de mim para ele. Ela sorriu para ele. "Talvez eu não sou uma boa amiga então." Gunner sorriu para ela com um olhar que eu conhecia. Ele estava interessado. Droga. Por que eu me importo? Eu tinha minhas mãos cheias com Ivy. Que era bom para mim. Meu foco principal era o football, e ela apoiava isso. Me relacionar com uma menina da minha infância, só porque ela era linda e no passado existiu uma conexão emocional não justifica arriscar o que eu já tinha. "Eu vou te ensinar. Eu tenho fé em você, Willa Ames. Você vai ser meu braço direito antes de tudo acabar ". Eu gostei do comentário amigável. Que tornava real. Gunner não tinha relacionamentos. Ele só fazia sexo. Willa riu, e o som estava quente sobre a minha pele. "Eu tenho certeza que vou ser uma profissional em breve." Eu não conseguia decidir se isso era tão platônico como soou ou se eles estavam flertando. "Brady", Ivy chamou, e minha culpa voltou. Aqui estava eu ficando todo estranho sobre Gunner e Willa enquanto Ivy estava tentando falar comigo. O que estava errado comigo? Esse não era o meu comportamento típico. "Você está sendo convocado", disse Gunner, parecendo divertido. "Nós vamos falar com você mais tarde. Vamos, pessoa amigável, vamos pegar seus livros para o primeiro período. "

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Willa me deu um sorriso pequeno, apertado, então se virou para ir com Gunner. Pelo corredor. "Quem é essa?", perguntou Ivy. "Ela de novo?" Duas coisas sobre Lawton: era fodidamente pequena, e todo mundo sabia tudo sobre todos. Então essa pergunta nem sequer soava crível. Ivy sabia exatamente quem Willa era nessa altura, e as meninas da cidade estavam todas falando sobre ela. Agora que ela foi vista falando comigo e Gunner, as pessoas fariam suas pesquisas e se lembrariam quem Willa Ames era, e nós três iríamos estar na língua de fofocas em todos os lugares.

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A realidade de ser quebrado. CAPÍTULO DEZ

WILLA

Eu não era uma boa amiga. Eles só não sabiam o quão ruim eu era. Ainda. Eventualmente iria aparecer. Meu passado e a razão pela qual eu estava aqui em Lawton, morando com minha avó. Mas, por agora eu podia desfrutar de não estar só. Gunner tinha andado comigo na minha classe do primeiro período, conversando sobre uma festa na noite de sábado e agindo como se eu fosse estar lá também. Ninguém tinha me convidado para uma festa. Eu não tinha ideia de quem Asa Griffith era, embora o nome fosse familiar. Eu tinha ouvido falar muitas vezes. Ainda mais do que o jogo de futebol na noite de sexta o que foi falado um monte. Provavelmente falar da sua festa. Quando Gunner finalmente se despediu e foi para sua própria sala de aula, eu estava mais uma vez deixada por mim mesma. Ninguém se aproximou de mim quando eu fiz meu caminho até a mesa que o professor tinha me dirigido ontem. A minha casa estava completa e tão perfeita como eu poderia fazer isso. Alguém sentou na cadeira ao meu lado, e eu olhei através dos meus cílios para ver um cara alto com cabelo escuro, quase preto. Seus ombros eram largos, fazendo-o parecer mais impressionante e grande. A cor bronzeada da pele dele me fez pensar em praias, sol e não Lawton, Alabama. Ele virou para mim, e eu rapidamente mudei meu olhar de volta para o notebook na minha mesa. 51


"Você deve ser Willa Ames", disse a voz profunda, levando minha atenção de volta para ele. "Sim", respondi, desejando que eu soubesse quem ele era. Eu olhei bem seu rosto para ver se eu o reconhecia. Todo mundo tinha mudado tanto ao longo dos últimos seis anos que eu estava tendo um tempo difícil em lembrar todos eles. "Você não se lembra de mim, não é? Mas, então, eu era cerca de sete polegadas mais baixo e menos músculos ou nenhum músculo a última vez que nos vimos ". Forcei um sorriso. Eu me sentia estranha em não me lembrar quem ele era, mas, em seguida, ele teria me reconhecido, se ele não soubesse que a nova garota era Willa Ames? Eu não pensaria nisso. Embora eu tivesse ido para a escola com um monte ou a maioria dessas crianças, eu não andava em seus círculos sociais. Meus únicos amigos tinha sido Gunner e Brady. Eu não recebia convites para festas de aniversários como todas as crianças. Eu era neta da empregada dos Lawtons que tinha sido trazida a este mundo por uma “vagabunda” mãe adolescente. Ele sorriu e covinhas apareceram. Não se espera isso em um cara do seu tamanho. "Como um Asa... Griffith ", disse ele, acrescentando o sobrenome dele como uma reflexão tardia. Este foi o cara da festa cujo nome tinha ouvido antes. Cavando na minha memória, eu tentei pensar no rosto de um menino que poderia assemelhar-se a um muito mais maduro na minha frente agora. Ele tinha vindo brincar com Gunner muitas vezes quando era criança? Não conseguia me lembrar de todos os amigos que Gunner tinha brincado. Ele riu desta vez. "Acho que não fiz uma grande impressão antes, mas depois você sempre foi de Gunner. Nós não conseguimos vê-la muito depois de Nash uma vez dizer que você estava quente. Gunner ficou todo irritado, e aquela foi a última vez que brincamos com você. " 52


Isso atingiu uma memória. "Vocês mudaram com a puberdade" foi o único comentário que eu fiz. Suas covinhas se aprofundaram, claramente flertando neste momento. "E você também." Eu não estava indo para tentar decifrar o que ele queria dizer com aquilo. Eu apenas sorri e voltei para o notebook na minha frente. "Você vem à minha festa de aniversário no sábado à noite? Eu vou ser um dos grandes 1.8 ". Isso era um convite? Eu olhei de volta para ele. "Eu não estava ciente que tinha sido convidada." Ele continuou a sorrir. "Estou oficialmente convidando. Eu só estava tendo certeza se Gunner ou Brady já fez. " Devo concordar com isso? A última vez que fui numa festa... eu não queria pensar nisso agora. Era diferente. Tudo sobre aquela noite tinha sido diferente. Essa era uma festa de aniversário com jogadores de futebol. Eu poderia fazer isso e não me sentir culpado. Não podia? "Essa carranca me preocupa. Eu não sou um cara mau. Prometo," Asa adicionou quando eu percebi que ele estava me olhando e eu não tinha respondido a seu convite. Que foi rude. "Eu sinto muito. Eu estava pensando sobre o meu horário. Mas sim, eu gostaria de ir. Obrigado por me convidar." Eu parecia inteiramente formal demais. Tentando não estremecer com a minha própria resposta ridícula, eu mais uma vez olhei para o meu notebook. "Eu acho que a deixo nervosa, Willa Ames. Eu gosto disso." Ele parecia divertido, e eu não olhei para ele. "Será que Gunner está te levando para a sua próxima aula como ele fez com essa, ou eu posso ter essa honra?" Ele estava 53


imitando meu tom formal, e eu mordi de volta um sorriso. Eu acho que eu gostava de Asa Griffith. "Eu gostaria disso," eu respondi, deixando o sorriso tocar meus lábios. Era bom querer sorrir novamente. Eu estava fazendo isso mais e mais desde a minha chegada em Lawton. Alguns meses atrás eu pensei que eu nunca fosse sorrir novamente. Mas o que pensei ser a realidade do que eu tinha visto, o que eu tinha feito, e tudo que eu tinha perdido voltou para mim. A escuridão caiu como tijolos nas minhas costas me puxando para baixo, e eu mais uma vez perdi o meu sorriso. O professor começou a falar, e eu dei a minha atenção, mesmo que o passado estava assombrando meus pensamentos e me lembrando porque eu nunca seria realmente normal novamente. Asa tentou falar comigo várias vezes durante a aula, e eu consegui um sorriso, se não uma resposta de cada vez. Meu peito estava pesado, mas eu queria me sentir normal de novo, mesmo que apenas por um momento. Era egoísta da minha parte? Devo começar a me sentir normal? Quando o sino tocou terminando minha classe desperdiçada, uma vez que minha mente não tinha registrado uma coisa que o professor tinha dito, peguei meus livros e me levantei. "Que aula você tem agora?" Asa perguntou quando ele estava caminhando comigo pela porta. Eu acho que ele estava falando sério sobre me levar até lá. "Literatura", eu respondi. "Eu vou a duas portas na aula de espanhol. Além disso, a vi sair do caminhão do Gunner hoje. Teve algum problema com Kimmie? " Eu não tinha certeza do que isso significava. Kimmie era a menina do banheiro ontem e uma das meninas que tinha bombardeado Gunner quando chegamos. Eu não sabia muito, mas 54


se surgisse quaisquer problemas com ela, eu não lidaria com isso. Ela não prestou muita atenção em mim. "Não", eu respondi. Ele assentiu. "Você irá. Ela não vai ser capaz de lidar com você em tudo. " Se ele queria dizer que ela estaria com ciúmes de mim, então ela estaria sendo estúpida. Gunner não estava sério sobre ela ou qualquer uma para esse assunto. Meninas adolescentes cegas que claramente não se preocupava quando eles não as queiram. Elas pensavam que romance de televisão era real. Não era. Isso não era One Tree Hill2. Era a vida real. "Ele se referiu a mim como seu braço direito, essa manhã. Ela não precisa se preocupar comigo. Ela precisa se preocupar com todas as meninas que são estúpidas o suficiente para pensar que elas têm uma chance de uma relação real com ele. Como ela." Asa riu alto. "Droga, eu gosto de você." "Obrigado." Eu ia dizer mais quando meus olhos se encontraram com Gunner quando ele fez o seu caminho em direção a mim. "E lá vem ele," Asa disse, mais uma vez soando divertido. Os olhos de Gunner passaram de mim para Asa como se estivesse irritado. Eu não tinha certeza por que ele estaria, e se ele agisse irritado, eu estava indo para corrigi-lo. Mas isso não iria acontecer agora, porque Kimmie entrou em cena diante dele, bloqueando seu caminho, o que fez Asa dar risada mais uma vez. "Um dia ele vai descobrir que uma rapidinha com Kimmie significa semanas do seu rabo atrás dele". "Ele fez isso com ela antes?", perguntei, assistindo ele movêla para fora do seu caminho, com ambas as mãos sobre os ombros. Sua carranca era surpreendente. Eu nunca tinha visto ele chateado assim antes. 2

Série de TV.

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"Vem acontecendo desde a nona série. Ela é uma jogada fácil, mas então ela se apega. Nós todos aprendemos a lição, mas Gunner não conseguiu dispensa-la." Pergunto-me o que havia nela que manteve o trazendo de volta. "Tipo de como Ivy e Brady. Exceto que Brady não parece se importar com a maneira pegajosa de Ivy. Ele permite que isso aconteça, porque ela é gostosa. Eu acho que na cabeça de Ivy eles são um casal. Brady, entretanto, não vê isso como uma coisa exclusiva. Mas, em seguida, nenhum dos rapazes tentaram pegar ela também. " Eu tinha ficado longe do drama escolar, lidando com mundo real por tanto tempo, que agora eu achava isso tudo inútil. Uma vez que eu tinha sido a menina enrolada pensando que um cara me amava. Não sabendo o que estava realmente acontecendo quando eu não estava por perto. Nunca uma vez adivinhei a verdade até que ela estava na minha frente. O que eu pensei que era um coração partido em seguida, nem sequer tocou a realidade do que está sendo quebrado. "Aqui está a sua classe," Asa disse, parando meus pensamentos de ir no escuro mais uma vez. "Obrigado." Ele deu de ombros em seu corpo alto parecia fora do lugar. Como a de um menino, não um jogador de futebol maciço. "Vejo você na hora do almoço?" Eu acho que foi uma pergunta. Soou como uma. Então, eu simplesmente assenti com a cabeça, em seguida, entrei na sala, desejando que eu tivesse uma distração neste período para me ajudar a empurrar embora a dor.

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Como um vácuo. CAPÍTULO ONZE

GUNNER

Quando entrei para o espanhol, Asa estava sorrindo para mim como um idiota. Eu tinha visto ele com Willa, o vendo levá-la antes de mim. "Eu convidei a sua garota para minha festa", disse ele enquanto eu coloquei meus livros sobre a mesa ao lado dele. "Willa não é minha garota." Eu olhei para ele. Eu não estava jogando jogos com ele. Eu tinha que lidar com a merda de Kimmie. Ela veio com força total agora que Willa tinha vindo para a escola comigo. "Bom. Eu estava esperando que ela estivesse disponível", foi sua resposta, também significava me irritar. "Pare de ser um idiota." Ele levantou Completamente."

uma

sobrancelha.

"Estou

falando

sério.

Bem, inferno. Eu não estava pronto para isso. Willa estava de volta, e ela estava crescida. Eu deveria ter me preparado para um dos outros caras além de Brady ir atrás dela. "Cai fora," eu avisei. Por quê? Eu não queria pensar sobre isso. Ele sorriu e balançou a cabeça. "Não." Fodido. 57


Ignorei Asa a maior parte do período, exceto quando Nash voltou e começou a falar sobre sexta-feira à noite. Nós tínhamos um jogo de futebol para nos concentrar, o que era mais importante do que a festa de sábado à noite de aniversário do Asa. Nós todos acabaríamos no campo na sexta-feira à noite após o jogo, também. Em uma pequena cidade como Lawton, o campo era como nós passávamos os nossos fins de semana. Longe dos adultos. Serena continuou olhando para mim e lambendo os lábios lentamente. Eu acho que ela estava insinuando que queria sexo, e se nós não estivéssemos em sala de aula eu faria. Eu precisava aliviar a tensão. Toda essa merda de Asa e Willa estava fodendo com a minha cabeça. A minha escolha para levar Serena até em casa era simplesmente pela sua habilidade no departamento boquete. "Eu acho que eu poderia vender ingressos para a luta entre Kimmie e Serena. Todo esse negócio de puxar cabelo e gritos é quente. Será que você pode levá-las a esperar um pouco em algum lugar para que eu possa fazer algum dinheiro rápido? ", perguntou Nash, olhando para trás para Serena. "Duvido. Kimmie vai para ela sempre que o humor agrava. Serena por outro lado seria provavelmente mais complacente ", eu respondi com um sorriso. "Não entendo por que você e o West perderam tempo com Serena. Ela vai lá e faz tudo", disse Asa, impressionado. "Ouvi dizer que ela é como um vácuo," Nash informou. Eles me olharam para confirmação. Dei de ombros. "Seu nome do meio deveria ser Hoover3." Riso irrompeu de ambos, e o Sr. Jones nos encarou. Nós tínhamos interrompido sua pornografia, eu suponho. O velho, gordo professor de espanhol raramente ensinava. Ele nos dava planilhas e classes online. Um par de crianças tinham pego ele 3

Marca de aspirador de pó.

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assistindo pornografia online em seu MacBook enquanto estava sentado lá em cima. Que vergonha não poder fazer o mesmo. Essa classe seria um inferno de muito mais divertida. "Então, de volta para Willa," Asa começou, e eu revirei olhos. "Por que ela voltou a morar com sua avó? Pensei que sua mãe se estabeleceu e toda essa merda e tinha mandado busca-la. " Me perguntei a mesma coisa. Mas a razão pela qual estava de volta era algo que Willa não estava disposta a falar. Eu tentei traze-la sobre o assunto, e ela se fechou rapidamente. Ela tinha segredos que, obviamente machucavam. Eu tenho isso e eu respeito isso. Eu tinha meus próprios segredos malditos. Aqueles que mudaram a minha vida. Ela poderia manter os dela, porque eu com certeza não estava compartilhando os meus. "Não é o meu negócio ou o seu." Asa fez uma careta. "Porque, é um grande negócio? Como se ela foi chutada ou algo assim? " Ele estava indo para empurrar porque ele era um filho da puta. "Eu disse que não é o nosso negócio. Deixa pra lá." Nash virou em sua cadeira, e eu bati meu livro fechado pouco antes da campainha tocar, me libertando do questionamento de Asa. A verdade era que eu queria saber qual era o seu segredo. Eu queria saber se ela tinha feito algo terrível. Eu não poderia imaginar isso, mas por que mais ela poderia estar de volta aqui. No entanto, não era da conta de Asa. Ele não conhecia Willa ou seu passado. Ele não tinha se sentado com ela e segurado quando ela chorou porque ela pensava que sua mãe não a amava. Ou o dia em que ela descobriu que ela estava se mudando para longe da Nonna dela. Tinha sido eu. Não Brady. Eu. Fazia seis anos e a puberdade tinha passado, mas nós tivemos uma história, e eu iria protegê-la o melhor que pudesse.

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Alguma coisa perdida e magoada nos olhos dela dizia que ela precisava de proteção. Eu teria a certeza de proteger a menina que ela tinha sido uma vez. "Então você está bem comigo andando com ela para sua próxima aula?" Asa me perguntou quando fomos para fora da porta. Comecei a vir com alguma desculpa a respeito de porque ele não podia, quando eu vi Brady de pé na porta de sua sala de aula e ela sorrindo para ele. "Deixa pra lá. Está perdido com ele," Asa resmungou, em seguida, caminhou para o outro lado. Eu, por outro lado, caminhei até eles. Éramos todos amigos depois de tudo. "Que aula você tem agora?" Eu perguntei interrompendo o que quer que Brady estava dizendo.

a

ela,

Ambos voltaram seus olhares em mim. Eu podia sentir a frustração de Brady rolando fora dele em ondas. Eu o conhecia muito bem. O bom menino não estava pensando em Willa como um amigo. Ele seria o namorado fiel perfeito que ela merecia. Eu sabia que ele seria, mas eu não gostava disso. Eu também não era um cara tão agradável. Eu não permitiria isso. Brady era meu melhor amigo e Willa não estava disposta a levá-lo para longe de mim com as pernas compridas, bunda e lábios cheios. De jeito nenhum. Eu não me tornaria a terceira roda para os dois. West havia se sobrecarregado com Maggie como se fosse a Melhor Fodida Coisa no mundo. Ele estava louco. Brady não estava prestes a fazer isso. Ele tinha uma carreira no futebol para se concentrar, e eu tinha festas de fraternidades e garotas no meu futuro. Ele ficando sério com Willa iria estragar tudo isso. 60


Como seu melhor amigo, gostaria de proteger seus melhores interesses, e eu iria proteger Willa tambĂŠm.

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Faz seis anos e isso não iria mudar. CAPÍTULO DOZE

BRADY

Era a primeira chance que eu tive com Willa durante todo o dia em que Ivy não estava me sufocando e Gunner nos interrompeu. Eu tinha acabado de faze-la rir também. Qual era o seu negócio? Isso ia causar um problema se nós não conversássemos. Gostaria de começar no campo de futebol mais tarde hoje. Batendo sua bunda com a bola toda chance que eu tivesse. "Eu tenho espanhol", disse ela, apontando para a sala de aula que Gunner tinha acabado de sair. "Ali." "Você não vai aprender merda lá. Jones assiste pornografia no seu MacBook a maior parte da aula, "Gunner informou, fazendo-a rir quando seus olhos se arregalaram. Ele não estava mentindo. O homem realmente fazia. Ele havia sido pego antes, mas de alguma forma ele ainda estava ensinando em sala de aula. Eu não acho que nós deveríamos dizer sobre ele para Willa embora. Parecia desrespeitoso. "Eu tenho um livro na minha bolsa que eu posso ler", disse ela para Gunner. "Bem, isso soa verdadeiramente divertido." Gunner soou zombeteiro, e ela apenas sorriu para ele como se ela não foi ofendida por essa resposta.

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"Depois de ler todos os Harry Potters comigo e a gente conversar por horas sobre eles. ” Gunner assentiu. "Sim, então eu tive relações sexuais e tudo acabou." Mais uma vez os olhos de Willa arregalaram, e eu dei uma cotovelada em Gunner para fechar a boca. Jesus! Ela não queria falar sobre sua vida sexual. Ele tinha que parar de tratá-la como um cara. Quando éramos crianças, era diferente. Ela queria fazer as coisas que fazíamos, mas a vida mudou. "Ignore a bunda grosseira dele," eu finalmente disse, parando Gunner de quaisquer outros comentários inapropriados. "Willa pode ouvir a palavra sexo. Ela sabe o que é, " Gunner demorou, seu olhar ainda sobre Willa. O rosto dela corou, e eu queria chutar Gunner em sua bunda por envergonhá-la. "Na mesma nota, eu acho que eu vou para a minha próxima aula. Eu tenho um romance para ler, e da maneira que parece, eu vou ter todo um período para ler." Willa sorriu para nós dois, fazendo muito pouco contato com os olhos, em seguida, correu para sua próxima aula. Eu olhei para Gunner. "Você tinha que envergonhar ela," eu bati. Ele apenas sorriu, ainda observando sua forma indo. "Eu sei. Foi hilário. Que menina de dezessete anos de idade cora sobre a palavra sexo? Agora, se eu tivesse dito foda, então eu poderia esperar essa reação. " Eu deveria ter ido e deixado, mas eu não podia simplesmente. Eu estava confuso sobre quais eram seus motivos com Willa. "Ela não é uma prostituta de banco traseiro. Você percebe que não? " Ele balançou a cabeça, em seguida, finalmente olhou para mim. "Sim. Ela é nossa amiga. Faz seis anos e isso não mudou. " 63


Ela tinha sido sua melhor amiga. Se eu não tivesse sido tão ciumento pelo fato de que ele poderia vê-la o tempo todo quando eu queria vê-la o tempo todo, eu teria me importado que ela era a sua melhor amiga e eu era o segundo colocado. Quando ela saiu, eu tinha mudado esse ponto com Gunner, mas não me sentia bem. Eu perdi Willa. Por anos. Posso nunca ter parado. "Por que ela está de volta?" Eu perguntei a ele. "Tem que haver um motivo." Gunner deu de ombros. "Esse é o seu segredo. Se ela quiser nos dizer, ela vai. Até então, é o seu segredo para manter. " Ele parecia quase defensivo por ela. Como se ele dissesse para eu recuar. Eu tinha percebido isso antes quando Willa estava em causa. Quando éramos crianças, ele nunca me deixava chegar muito perto. Havia sempre um muro de proteção que aparecia em torno dela, e Deus me livre alguém chegar muito perto. "Estou preocupado com ela. Seus olhos são tristes e vagos ". Gunner não respondeu imediatamente. Ele olhou como se os seus pensamentos tivessem ido longe daqui. Quase distantes. Esperei para ver se ele iria responder, e quando eu tinha quase desistido dele, ele virou-se para mim. "Nem todos tem uma vida como a sua. Há algumas coisas que as pessoas não querem compartilhar. É como elas sobrevivem. " Nisso Gunner se afastou. Ele não quis ouvir o que eu tinha a dizer em resposta, e eu estava feliz porque eu não tinha nada. Para começar, como o inferno era a minha vida diferente da sua, só que ele tinha uma tonelada de merda de dinheiro? Nós dois tínhamos pais casados e uma vida boa em casa. Nenhum tinha visto abuso ou sido negligenciado. Bem, talvez emocionalmente Gunner tivesse sofrido negligência, mas não foi todo ruim. Sra. Ames estava sempre lá como mãe dele quando ele precisava. Após Willa se mudar, nos afastamos. Eu não tinha certeza por que, mas Gunner se afastou de mim por um tempo. Football e festas de campo, eventualmente, nos aproximou novamente, mas 64


as coisas nunca foram realmente as mesmas desde que ela foi embora. Não tão próximos. Ele tinha sido meu melhor amigo antes. Pensei em West como meu melhor amigo agora. Falei com West sobre coisas que Gunner simplesmente não parecia interessado. Tendo Willa de volta me fez lembrar de como as coisas foram uma vez. Ela tinha sido uma parte tão grande da nossa infância. Estar em torno dela novamente trouxe tudo de volta. Willa estava lidando com coisas reais. Ela nunca teve uma vida fácil. Eu sabia que ela pensava em si mesma como um fardo para a mãe. Eu já tinha visto isso nos olhos dela e a forma como ela dizia as coisas. A forma como ela tentava tão difícil de fazer a Nonna orgulhosa dela. O dia em que ela me disse que ela estava se mudando para o Arkansas para viver com sua mãe eu queria ficar feliz por ela. Mas eu tinha ficado com o coração partido no lugar. Não tinha sido rosas para ela lá, também. Eu podia ver pela menina que ela havia se tornado. Eu odiava sua mãe. Eu só a tinha visto uma vez, e até mesmo como uma criança eu sabia que ela era linda. Mas isso não me fez odiá-la menos. Ela tinha feito Willa se sentir indesejada. "Você esperou por mim?" A voz de Ivy invadiu os meus pensamentos. Ela era outra coisa que eu realmente necessitaria lidar. Eu sabia que era óbvio o que eu sentia por Willa. Para qualquer um, menos Willa. Mas eu não queria ferir Ivy, também. Até Willa voltar para a cidade, eu tinha sido perfeitamente feliz fazendo o que quer que fosse que eu e Ivy estávamos a fazendo. Que, para ser honesto, nós estávamos na maior parte apenas fodendo. Mas ainda assim, ela era uma menina doce.

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Eu não poderia continuar fazendo isso embora. Não com Willa na minha cabeça todo o tempo. Não era justo para Ivy. Eu tinha que trabalhar através do que isso que eu sentia por Willa era, e se a amizade era tudo o que jamais seria. Até então eu precisava da minha liberdade para descobrir. Gunner não queria nada mais do que amizade. Ele não era mentalmente capaz de ser o que Willa necessitava ou merecia. Ele era o cara bom tempo, não o cara para se apoiar. Mesmo que ele fosse diferente com Willa. "Eu estava apenas conversando com Gunner. Indo para a minha próxima classe ", eu disse a ela, não querendo lhe dar falsas esperanças. O sorriso dela caiu, mas eu tinha sido agradável sobre a verdade. "Oh" foi sua resposta. Eu deveria ter me sentido mal sobre isso. Eu só não parecia ter a energia para sentir alguma coisa sobre ela. Isso dizia muito sobre mim como pessoa. Eu estava me deixando para baixo. Normalmente eu era um cara melhor do que isso.

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Nada além de decepção. CAPÍTULO TREZE

WILLA

A espessura da hilaridade paira sobre mim, e eu me movo lentamente através da sala. A casa de Poppy é sempre o meu escape favorito. Não há nenhum aborrecimento aqui. Sou aceita e livre da dor que sempre me assombra. Mesmo o olhar revoltado que meu padrasto me dá todos os dias quando ele retorna do trabalho parece engraçado agora quando penso sobre isso e ele. O mundo é meu campo de jogos, e eu devo jogar nele. Eu ri alto, e Bo, o namorado de Poppy, olha para mim de seu lugar no sofá de couro desgastado e sorri. É torta e doce, como Bo. Poppy tem sorte de ter Bo. Ele é sincero, divertido, amável, mas, o melhor de tudo, ele nunca deixa de prestar atenção, nas coisas boas. O irmão mais velho de Bo vende maconha, e ele garante que Bo receba o melhor quando todos nós compramos algum. Podemos contar com ele para noites como esta. Às vezes, dias como este. Os pais de Poppy raramente estão em casa. Ambos trabalham longas horas no restaurante que possuem na cidade e Poppy sempre tem que ficar em casa e cuidar de sua irmã mais nova, o que é engraçado também. Não sei por que é engraçado, mas eu ri novamente. O quarto está quase sem peso enquanto flutua e, em seguida, paro para pegar o Sprite com vodka que Poppy me deu. Irmão de Bo também comprou uma garrafa de vodka. Eu bebo a mistura doce, feliz que Poppy colocou tanto Sprite nele. Eu não 67


gosto com muito álcool mas, com certeza me faz sentir feliz. Tão feliz. As paredes amarelas da cozinha são muito brilhantes, então eu me viro para apagar as luzes e começo a procurar as bolas de queijo que eu vi antes na despensa. Eu amo bolas de queijo e toda a sua gordura. "Onde estão as bolas de queijo!" Eu grito do canto da despensa. "Eu peguei," Poppy chama de volta, então eu tropeço fora da despensa, apenas para cair na minha bunda uma vez e rindo tão forte que eu tive que me enrolar em uma bola no chão. O tijolo frio se sente bem no meu rosto, então eu esfrego ao redor, deixando meu rosto se acalmar. "O que você está fazendo com o chão?", alguém pergunta e eu abro meus olhos para ver Cole Sanders em cima de mim com o seu copo de vodca puro e um cigarro que coloca em seus lábios. Ele fica afastado quando fuma maconha. Por sorte. "Talvez." Eu sorrio, segurando minhas mãos no ar. "Ou talvez eu não posso me levantar. " "Talvez eu precise vir para baixo e me juntar a você", ele diz, não alcançando as minhas mãos, depois pisca. Eu estou chapada, mas eu não estou tão alta o suficiente para deixar Cole Sanders vir baixo aqui comigo. Ele dormiu com tantas meninas que ele deve ter uma DST agora. De jeito nenhum. Balanço a cabeça e me sento rapidamente. "Não vai acontecer", eu digo um pouco antes de lutar para ficar de pé. Ele age como se ele estivesse fazendo beicinho. "Ah, Willa, isso dói." Revirando os olhos, eu pego minha bebida. "Não tanto quanto a herpes que ia me dar. " "SLAM!" Bo grita, rindo histericamente em minhas costas. Eu acompanho em seu riso e assim faz Cole.

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A vida é engraçada. Tudo é apenas hilariante. Eu amo isso aqui. Eu amo maconha e vodka e o irmão de Bo. Eu amo… Em seguida, os gritos de Poppy enchem o ar, e o medo me consome. Eu me empurro levantando do chão e coloco a mão no meu coração, tentando recuperar o fôlego. Os gritos ainda estão lá. Dentro da minha cabeça. Estão sempre lá. Eu nunca os esqueço desde que eu vivi. Lágrimas deslizam pelo meu rosto, e eu enterro minha cabeça em minhas mãos quando a dor que acompanha esse pesadelo vem. Eu odeio me lembrar, mas eu tinha que fazer. Foi apenas justiça pelo que eu fiz. Esquecendo significava estar longe, e será que foi justo? Não. Nada era justo. E nunca seria novamente. Assim como nada seria normal. Especialmente eu. Eu estava quebrada de forma que nunca poderia ser corrigido. Minha vida teria sempre a sombra de dor, culpa, arrependimento e perda. Soltando minhas mãos, eu balancei minhas pernas sobre a cama e me levantei. Eu tinha que vê-la. Recordar e permitir que a dor de cabeça queimando fizesse o seu curso. Não haveria mais sono hoje à noite. Eu estava com medo de fechar os olhos agora. Eu não queria ver o resto. Eu vivi isso. Eu tentei como o inferno bloqueá-lo, mas eu não pude. Estava lá na minha mente, queimado profundamente em mim. Como deveria ser. Abri a gaveta e peguei o álbum de fotos que eu tinha até que eu encontrei a pessoa na imagem certa que eu tinha guardado. Os outros eu tinha deixado para trás. Eu tive certeza que minha mãe tinha jogado fora. Eu não queria eles de qualquer maneira. Muitas memórias. Isso era tudo que eu poderia suportar. Vendo este. Abrindo eu vi o cabelo loiro morango de Poppy primeiro. Ele foi arrumado bem alto e ela estava rindo de mim.

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Meu cabelo estava igualmente ridículo. As cores brilhantes que usávamos estava além de hediondo, mas havia também as sombras rosa e olhos azuis, que eram as melhores partes. Era volta às aulas, e essa tinha sido a nossa fantasia para o dia dos anos oitenta. Nossas mães tinham crescido na década de oitenta, e foram muito úteis com os guarda-roupas. Nós tínhamos escolhido. Eu não tinha escolhido essa foto pelo modo impressionante como estávamos vestidas. Era o riso no rosto de Poppy, em ambos os nossos rostos. Era o que eu mais lembrava sobre Poppy. O riso e o sentimento como se eu tivesse alguém que se importava. Quando eu tinha deixado Lawton aos onze, eu pensei que eu nunca teria um amigo novamente. Então Poppy tinha compartilhado seu sanduíche de manteiga de amendoim comigo porque minha mãe tinha esquecido de me fazer um para o almoço. Tinha sido amizade instantânea. Meu peito apertou firmemente até que era apenas dor. Lágrimas embaçaram a minha visão, e eu coloquei a foto de volta na gaveta e cobri com os álbuns. Isso era uma vida que eu nunca teria novamente. Risos que nunca mais sentiria. Mesmo agora, quando eu sorria, me senti culpada por ser capaz de fazer. Eu não merecia sorrir e definitivamente não rir. Nunca mais. Muitas vezes eu desejei que eu fosse fisicamente incapaz de rir e sorrir. Senti-me bem quando eu fiz, até que me lembrei porque eu não deveria. A culpa estava me consumindo. Me comia por dentro. Isto me destruía. Olhando ao redor do quarto escuro, eu me perguntava o que a vida teria sido se minha mãe nunca tivesse me levado. E se eu tivesse ficado aqui em Lawton. Vivendo esta vida nesse lugar. Gunner e Brady ambos pareciam bem. Eles não eram instáveis, isso era seguro nesta pequena cidade. Mas não tinha sido seguro na que eu tinha vivido também? Más decisões poderiam ter sido feitas em qualquer lugar. Como eu. Eu era um produto da má decisão da minha mãe. Ela fez 70


nesta pequena cidade, desapontamento.

e

eu

tinha

sido

nada

mais

que

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Vou recolher quando for a hora certa. CAPÍTULO QUATORZE

GUNNER

Eu parei perto da porta do escritório do meu pai no meu caminho para o café da manhã. Estava fechada como sempre. Quando eu tinha cinco, eu queria mostrar a ele uma tartaruga que tinha encontrado e fui entrando sobre aquela porta sem aviso prévio e convite. Ele estava ao telefone enquanto eu estava saltando para trás e para frente sobre meus pés com a notícia emocionante do meu novo animal de estimação, tentando arduamente manter a calma até que ele estivesse fora do telefone para que eu pudesse mostrar a ele. Sra. Ames tinha ficado feliz quando eu tinha mostrado a ela, então eu pensei que talvez eu poderia fazer o meu pai igualmente feliz. Foi algo que eu fiz muitas vezes naquela época. Tentar agradar o homem. Fazê-lo sorrir para mim. A espera pelo fim da conversa no telefone tinha sido suficiente para uma razão para me elogiar porque eu raramente era tranquilo. Quando ele tinha terminado a chamada, ele nivelou seus olhos castanhos escuros muito diferentes dos que possuo e olhou com fúria. "Por que você está aqui, Gunner?" Estendi a tartaruga, que eu tinha chamado Charlie Daniels porque Sra. Ames ouvia música com esse nome frequentemente e eu gostava de dançar com ela na cozinha. "Eu encontrei uma tartaruga!" Eu anunciei com muito orgulho. Meu pai olhou para a tartaruga e depois de volta para mim. A regra era que eu não deveria ir em seu escritório. Ele não 72


gostava de mim aqui do jeito que ele fazia com Rhett. Às vezes eu perguntava se ele ainda gostava de mim em tudo. Mas eu tinha encontrado uma tartaruga, e ele precisava vê-la. "Se você andar por aquela porta de novo sem ser convidado vou tirar esse cinto e bater no seu rabo. Você me entende?" Sua voz estava um pouco menos de um rugido. Eu não o compreendia de todo. Ele não tinha sequer olhado minha tartaruga. Então eu segurei mais elevado, até meus cotovelos estarem sobre minha cabeça. "Mas eu achei uma tartaruga!", exclamei, pensando que ele tinha de alguma forma perdido esta informação. Meu pai chegou até minha mão e pegou a tartaruga de mim, em seguida, jogou-a pela janela aberta atrás de sua mesa. "Lá. Vá encontrar a maldita coisa e ficar fora do meu escritório. " Eu nunca fui encontrar a minha tartaruga. E eu nunca mais o chamei de pai ou papai novamente. Eu odiava o homem por trás daquela porta. Eu sabia que ele me odiava da mesma forma, e não foi até muito mais tarde que eu tinha entendido o tamanho do seu ódio. Um dia eu pediria a minha mãe para me dizer o nome verdadeiro do meu pai. Eu queria levar esse sobrenome. Eu não me importava mais com o nome que detinha o poder na pequena cidade do sul. Eu não viveria aqui muito mais tempo. Quando eu me formasse, eu pegaria o meu dinheiro e iria embora. Para nunca mais voltar. Exceto, talvez, para dar uma festa no dia do funeral do homem. A cozinha já cheirava como muffins, bacon e café quando entrei. Meus pais nunca iam até a cozinha para pegar alimentos. Eles iriam se sentar à mesa na sala de jantar e Sra. Ames iria servir suas refeições. Eu, no entanto, tinha começado a comer aqui com Willa quando éramos crianças. Eu gostava mais da mesa pequena e redonda que sempre estava arrumada quando eu entrava. 73


"Bom dia, menino", disse Sra. Ames com carinho real na voz dela. "Você tem pouco tempo. Vai chegar atrasado. Eu coloquei o seu café em uma caneca de viagem, e aqui estão seus dois muffins de mirtilo e algumas fatias de bacon. Não coma e dirija. Basta comer rápido antes de ir. " Eu estava com mais pressa do que ela percebeu. Eu tinha que pegar Willa e nos levar para a escola a tempo. "Eu vou comer no primeiro período," eu disse a ela, pegando a comida e café das mãos dela. Ela franziu o cenho, mas assentiu. "Ok, então. Você dirige com cuidado. " "Vou fazer", eu assegurei. Minha mãe não iria acordar por mais duas horas. Isso era uma benção. Ter que encará-la antes de tomar café todas as manhãs seria um saco. Eu nunca via o homem no escritório, e eu gostava de mantê-lo assim. Uma das razões que eu nunca aparecia para refeições em família. Eu disse a minha mãe que jantar na cozinha era mais fácil na minha agenda para o futebol e trabalhos de casa. Isso era completa besteira, mas funcionou. "Willa está indo bem na escola? Você a viu? " "Ela está indo muito bem pelo que eu vi, mas vou dar uma olhada nela, "eu respondi, em seguida, corri para fora da porta. Eu queria tempo com Willa, e quanto mais eu desperdiçava em casa conversando com sua Nonna menos eu tinha na minha carona para a escola com ela. Ela me fazia lembrar de uma época mais feliz. Mais simples, fácil amizade que eu não tinha mais. Eu queria de volta. Estar com ela não tinha sido apenas fácil, ela me fez sentir bem. Ela ainda fazia. Meu peito estava mais leve, e eu olhei para a frente ao redor dela. Ninguém me acalmou e me animou com a mesma cronometragem como Willa fez.

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Tomei um gole do meu café e deixei queimar minha garganta no caminho para baixo antes de levar meu caminhão e fazer o meu caminho para a casa da Sra. Ames, fazendo o caminho mais longo no caso de alguém estar olhando. Willa estava fora no final da sua garagem, com a mochila marrom que ela carregava em um ombro e uma garrafa de água na outra mão. Seu cabelo loiro estava dançando com a brisa com o sol da manhã iluminado ela. Ela realmente era linda. Uma droga que eu precisava de sua amizade demais para arruinar, tentando colocar minhas mãos sobre ela. Eu parei ao lado dela e vi quando ela subiu para dentro e olhou para o meu bolinho não consumidos e três fatias de bacon no guardanapo no meu assento. Sua mão estendeu e ela pegou uma fatia, em seguida, deu uma mordida antes de sorrir para mim. "Da próxima vez faça ela te dar mais. Ela espera que eu coma cereais, uma vez que ela sai tão cedo". Eu manteria isso em mente. "Você pode pegar o muffin. Eu já comi um deles. Mas deixa o resto do bacon." Ela o pegou e começou a comer como se estivesse morrendo de fome. Eu não tinha certeza se uma menina já tinha comido assim na minha frente. A maioria não comeria na minha frente em tudo, ou na frente de qualquer cara. "Sra. Ames não te alimentou essa semana? ", perguntei, achando graça. Ela assentiu com a cabeça e sorriu. "Eu tenho um metabolismo alto, e eu preciso de comida. " "Alguém precisa dizer a sua Nonna então. Ela deve comprar mais cereais para seu café da manhã. "

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Ela encolheu os ombros. "Por que eu faria isso se eu tenho você contrabandeando para mim da casa grande? Vocês têm a coisa boa." Eu sabia que ela queria dizer as refeições mais caras. Minha mãe necessitava de merda saudável arrogante que custava dinheiro e comprava naquele mercado orgânico em Franklin. "Bem. Vou mantê-la alimentada. Mas você me deve. Vou cobrar depois, pode estar certa." Ela riu, e embora não tenha tocado totalmente os olhos, foi definitivamente uma risada. Algo que eu queria ouvir mais. Willa tinha uma boa risada.

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Eu não bebo álcool. CAPÍTULO QUINZE

BRADY

Levar Ivy à festa de aniversário de Asa não ajudaria como ela veria nosso relacionamento. Também não me dava oportunidade de passar tempo com Willa, que tinha aparecido com Gunner. Não que tivessem ficando juntos. Gunner deve ter levado Serena para a floresta alguns minutos atrás, e Willa atualmente estava falando com Maggie e West. Maggie parecia gostar de Willa, como fazia o aniversariante, que continuou se movendo em direção a ela onde quer que fosse. Droga, Asa estava com tesão. Talvez eu pudesse obter Maggie convidando Willa para que eu pudesse ter um tempo a sós com ela que Gunner não pudesse interromper. Ele disse que queria amizade. Eu não acreditava nele, mas eu acho que ele pensava que era tudo que ele queria. Ele só não sabia ainda que queria Willa como eu fiz. Eu estava pronto para enfrentá-lo. Eu estava interessado em conhecer a menina que ela tinha se tornado. Quando éramos crianças, eu tinha uma queda por ela, simplesmente porque ela era diferente. Eu sabia que a maioria das meninas que não iriam ficar sujas jogando bola ou ir à procura de lagartos. Ela tinha sido fascinante para mim quando criança. Agora que ela estava crescida, ela era ainda diferente, mas bonita.

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Willa era como esta flor intocada que todos queriam ver e chegar perto. "Eu quero outra cerveja", Ivy disse enquanto envolveu o braço no meu e se agarrou a mim como se ela precisasse de mim para se levantar. Ela tinha bebido dois copos de cerveja desde que tínhamos sentado em um barril na parte de trás do caminhão de Nash. Ela talvez estivesse110 libras cheias. Ela não precisava de outro copo de cerveja. Logo ela estaria vomitando nos meus pés e merda bruta assim. Eu não a estava levando para a lixeira. "Você já teve muito. Pegue uma garrafa de água na geladeira. Ou um refrigerante diet ou algo assim. Qualquer coisa, menos Cerveja. ” Ela fez beicinho, e seus lábios se transformaram de uma forma irritante. Eu nunca realmente gostei da coisa de biquinho emburrado. Foi feito para manipular, e isso me irritava. Eu não quero ser manipulado. "Você vai vomitar, em seguida, apagar, e eu vou ser deixado para explicar tudo a seus pais quando eu te levar para casa." Suspirando dramaticamente, ela olhou para Ginger, uma das líderes de torcida, que estava aconchegada em Ryker Lee. Ginger estava atrás dele por semanas e ele tinha finalmente lhe dado um aviso esta noite. "Ele não é divertido", ela lamentou. "Vamos, Ginger. Vamos dançar! ", ela exclamou, já muito embriagada. Ginger mexeu seu corpo contra Ryker. "Quer dançar comigo?" Ele piscou para ela e acenou com a cabeça na direção da música que alguém tinha colocado na caixa de som. "Vai e eu vou assistir. "

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Ginger sorriu para ele, animada com a possibilidade de se mostrar. "Está bem", ela respondeu, e passeou fora, balançando seus quadris enquanto ela sabia que estava sendo observada. "Droga, a menina está implorando para ele," Ryker brincou, e eu ri. Ryker balançou a cabeça, em seguida, voltou sua atenção para Willa, que agora estava de pé a partir do lugar que ela estava sentada falando com West e Maggie. Ela parecia que estava prestes a ir a algum lugar. Como tanto quanto eu gostaria de ter certeza que ela não queria Gunner, eu também não queria que ela visse ele e Serena indo para lá. "Você desfruta da vista," eu disse a ele. "Eu vou verificar uma coisa. " Ryker riu. "Com certeza você vai. Eu verifiquei isso também. " Eu não respondi ou olhei para ele. Ele sabia onde eu estava indo, e ele também não me culpava. Eu podia ver isso em seus olhos quando ele olhou para o caminho de Willa. Ela era linda, mas havia várias meninas bonitas em Lawton. Era o fato de que ela era nova. Todos eles foram atraídos para a novidade dela. Uma menina que não tinha feito ou queria, uma vez que estava no colegial. Willa era uma fantasia que não tinha esgotado ainda. Ela também tinha um ar de mistério em torno dela que apelava para rapazes. Nós queríamos passar suas barreiras. Vê-la sorrir. Gunner nunca poderia ser o cara que ela precisava. Willa parecia frágil agora. Gunner era terrível com frágil. Ele quebraria ela muito facilmente. Eu poderia mantê-la segura e fazê-la sorrir novamente. Willa estava se afastando da minha prima e West quando eu andei até ela. Ela tinha feito sua fuga e foi direto para o bosque atrás da clareira. Através das madeiras onde todos os carros 79


estavam estacionados. O que significava que tinha ido onde ela iria encontrar o caminhão de Gunner e ele em uma situação provavelmente comprometedora. "Willa", gritei. Ela parou e se virou. Ela estava vestida quente para a noite de fim de outono frio, ao contrário das outras meninas aqui. Ela estava vestindo jeans e um moletom azul escuro com capuz. Willa não tinha vindo para chamar a atenção para si mesma. "Hey," ela respondeu com um pequeno sorriso. "Você vai embora?", perguntei, esperando que não era o que ela queria fazer, porque sua carona estava definitivamente ocupada. "Uh, bem, já é tarde e estou cansada. Eu vi a cabeça de Gunner vir por aqui mais cedo, e eu estava esperando que eu pudesse encontrá-lo e ver se ele se importaria de me dar uma carona de volta para Nonna ". Uh, sim. Péssima ideia. "Eu poderia usar alguma desculpa. Vai ser difícil encontrá-lo lá fora, e ele está com Serena. Não vai querer andar para ver isso ", eu disse com um sorriso de desculpas. Ela arregalou os olhos como se ela não tivesse pensado nisso. "Oh, sim, não, eu não." Eu poderia levá-la para casa, mas isso significaria deixar Ivy para se embebedar por conta própria. Eu a peguei em casa, e seu pai tinha me encontrado na porta. Me fez prometer que cuidaria dela e levaria em casa a tempo. Eu não podia levar ela para casa bêbada e além do toque de recolher. Então, levar Willa para casa não seria possível. "Quer uma bebida?", eu perguntei a ela.

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Ela balançou a cabeça. "Eu não bebo." "Você não bebe? Por que não morreu de desidratação ainda?" Eu estava brincando com ela. Ela revirou os olhos. "Eu não bebo álcool." "Eu não estava oferecendo uma cerveja. Temos água e refrigerantes também." Seus olhos se iluminaram. "Nesse caso, sim. Minha boca está seca. Eu amo água. " "Vem por aqui", eu disse, me certificando de ir por trás da multidão de pessoas com Willa então Ivy não iria vir e me interceptar para colocar sua reivindicação que ela não tinha em mim. Nós caminhamos ao redor dos caminhões que estavam estacionados atrás do campo. Precisávamos de luzes, e um lugar para manter o barril, e assentos extra, por isso alguns vieram com seus caminhões até aqui. Ivy estava dançando com Ginger e fazendo o seu melhor para entreter quem estava por perto. O copo de Dixie em sua mão me fez murmurar uma maldição. Ela estaria estupidamente bêbada desde a última hora que nos falamos. Ivy tinha sido confortável e fácil, então eu deixei o nosso relacionamento crescer em algo que eu nunca quis. Eu não queria machucá-la, e, honestamente, ela começou a parecer como uma obrigação. Não era justo com ela. Ou comigo.

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O que casual significa? CAPÍTULO DEZESSEIS

WILLA

A água fria estava boa, eu bebi vários goles longos antes de parar. Minha boca tinha ficado terrivelmente seca, mas eu pensei que a única bebida que tinha aqui seria daquele grande barril na parte de trás de uma antiga caminhonete azul com realmente grandes rodas. Eu realmente queria estar em casa no meu quarto, lendo vestida no meu moletom e acolhedoras meias cor de rosa com corações nelas. Eu tinha ganhado de Poppy no Dia dos Namorados no ano passado. O pensamento de Poppy como sempre machucava, e eu mentalmente estremeci. Vendo todo mundo tão bêbado e despreocupado tinha me levado de volta a um tempo em que eu era muito parecida com eles. Exceto, ao contrário daqui, nós tínhamos adicionado drogas à mistura. Não havia adoração Ries, e nós éramos os donos do mundo. Era uma tolice pensar dessa forma. Como se você fosse invencível. Porque ninguém era. A morte viria mais cedo para alguns do que outros. "Água tem gosto tão ruim assim?", perguntou Brady, e eu percebi que tinha zoneado para o lugar escuro que eu vivi muitas vezes. O que deve ter sido o meu escudo através dos meses seguintes a essa noite.

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"Não, isso é ótimo. Eu só estava pensando em coisas que eu prefiro não pensar." Essa era a única verdade que ele iria ter de mim. "Vamos." Ele acenou com a cabeça em direção à floresta. "Vamos ficar fora do ruído e desfrutar da nossa água. Você pode me dizer sobre os últimos seis anos de sua vida, e eu vou te aborrecer com detalhes da minha. " "Não, obrigado", foi minha resposta rápida. Falar sobre a escuridão não estava acontecendo. Nem mesmo com o conselheiro que eles me levaram para ver na penitenciária que eu vivia. Ele franziu a testa. "Você quer ir embora da festa." Eu sorri, porque eu não sabia que eu tinha soado completamente rude. "Eu faço. Eu só não quero falar sobre meu passado. É. . . chato ", eu menti. Nada era chato. Era trágico. "Justo. Vamos beber nossa água e falar sobre minha vida. Gosto de ser o centro das atenções. " Isso me fez rir. "Ok." Brady me deixou à vontade. Uma vez ele tinha me feito sentir nervosa, boba e tonta. Agora, porém, conhecendo o mais velho e maduro Brady, eu gostei dele. Ele era um cara legal. Sólido. Confiável. Nós caminhamos para a floresta e para os veículos estacionado no outro lado. Eu notei o caminhão que eu tinha visto Brady dirigir para a escola. Ele estava aparentemente nos levando lá. O luar não estava muito brilhante esta noite, mas iluminou a área. "Meu caminhão está lá. Podemos ir sentar na parte traseira ", ele disse, acenando com a cabeça nessa direção. "E sobre o seu encontro?" Eu perguntei a ele, lembrando da menina que eu o vi na escola um monte e que ele chegou com ela. Ele olhou para trás em direção à clareira. "Ela está bêbada e dançando. Não vai saber que não estou lá. " 83


"Oh," eu disse, pensando sobre ela. Eu não tinha pedido informações na escola, mas eu tinha ouvido o suficiente para saber que eles eram um casal. "Há quanto tempo vocês estão namorando?", Perguntei, querendo obter o assunto sobre ele imediatamente, muito longe de mim. Ele puxou a porta traseira para baixo e fez sinal para eu subir acima. Eu fiz, e ele sentou-se ao meu lado. "Não tenho certeza exatamente. Tem sido uma coisa casual durante alguns meses ". Casual? "O que casual quer dizer?" Perguntei. Ele me deu um sorriso torto. "Vocês não fazem casual em Arkansas? " Fizemos, eu acho mas, o que eu tinha visto na escola não era o que eu pensei quando eu pensava em casual. "Estou pensando que temos duas ideias diferentes sobre o que é casual. " "Não. Nós temos a mesma ideia. É Ivy que confunde sobre a coisa casual. Ela gosta de torná-lo mais grave do que é." A culpa que brilhou em seus olhos não era difícil de perder. Ele não conseguia esconder isso. Eu me perguntei se ele acreditava mesmo no que ele tinha acabado de dizer. Eu estava esperando Ivy vir atrás de nós a qualquer minuto. Espero que não balançando os punhos. Eu não estava bêbada, e não seria justo com ela. Depois de seis meses vivendo em uma instalação com garotas duronas, eu poderia me garantir. Um rabo chutado e eu tinha ficado inteligente. Feito os amigos certos e aprendido a lutar. Era a única maneira de sobreviver a esse mundo. "Você explicou casual para ela?", perguntei, tendo um gole de água. Eu queria saber se ele realmente tentou dizer a Ivy que eram casuais. Brady era um bom rapaz. Mas isso parecia o manchar um pouco. Mantendo Ivy a distância não era exatamente parte de sua personalidade.

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Ele riu e balançou a cabeça. "Nenhum ponto. Ela não vai ouvir." "Então você deve realmente gostar dela." "Por que você diz isso?" Ele franziu a testa com o meu comentário não fazendo sentido. Eu pensei que fazia sentido completo. Mas, em seguida, meninos adolescentes eram idiotas quando se tratava de mulheres e relacionamentos. Pelo menos, essa tinha sido a minha experiência. "Porque você continua a mantê-la por perto. Ela não pode irritá-lo muito ruim. " Ele ficou em silêncio por um momento, então suspirou. "Na verdade, ela irrita a merda fora de mim. Eu não sou muito bom para machucá-la. " Ele claramente parecia rasgado sobre isso mas, era uma resposta franca. Nenhuma garota em seu juízo perfeito queria ser lamentada e mantida porque o cara não gostava de ferir os sentimentos das pessoas. "Se você não gosta dela, exatamente agradável também."

amarrando-a

junto

não

é

Brady virou para olhar para mim, e eu vi o olhar da cor do céu azul. Eu sempre tive uma coisa pelos seus olhos. Eles eram penetrantes. Uma vez eu os imaginei olhando para mim com amor, mas tinha sido a fantasia de uma menina de onze anos que não percebia o que o amor era exatamente. Ou o que o amor pode fazer. "Ela tem uma vida familiar ruim. A madrasta é má com ela. Permanece constantemente sobre seu corpo e aparência. Ela é insegura. " E? Isso ainda não significa que ele tinha que mantê-la se ele não gostava dela. "Se você gosta dela, então assuma. Se não, deixe 85


ir para que ela possa se sentir livre para encontrar alguém que faz." Mais uma vez ele ficou em silêncio por alguns momentos. Eu bebi a minha água e olhei para as estrelas visíveis no céu à noite. Era tranquilo aqui longe da festa. Eu poderia esquecer meu passado e focar no fato de que estou viva. Mesmo se não fosse justo e eu não merecia isso. Eu estava aqui. Respirando e capaz de ver a lua enquanto ela iluminava o céu noturno. Eram coisas que eu uma vez não pensei ou apreciei. Eu estava muito ocupada tentando encontrar a felicidade de maneiras que só levam a coisas ruins. Coisas terríveis. "Você está certa", ele finalmente disse. Tirei meu olhar da lua e dei a ele toda a minha atenção. "Claro que estou. Eu sou uma menina. Ela é uma menina. Eu sei como queremos ser tratadas. O que merecemos. E o que você merece. A vida é curta. Nós não sabemos o que vai acontecer amanhã, por mais clichê que pareça, é muito verdadeiro. Eu sei." Fiz uma pausa antes de dizer mais. Eu não queria dizer a ele as duras verdades que provavam que eu estava certa. Ele moveu-se tão rápido que não tive tempo de registrar o que estava acontecendo até que o calor de seus lábios cobriu os meus e sua mão escorregou pelo meu cabelo. Então eu estava plenamente consciente. Curiosidade ganhou o breve conflito na minha cabeça. Brady era um amigo, e eu não era alguém poderia ter um relacionamento com ele. Eu era danificada além do reparo. Mas eu queria provar isso. Para dar a menina que tinha pensado que amava Brady Higgens um vislumbre de como era ser tocada por ele. Em seguida, a menina poderia seguir em frente com isso e viver sua vida. Minha fantasia completa. Seus lábios eram suaves, mas firmes enquanto se moviam sobre os meus. Seus dedos se enroscaram no meu cabelo como se

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eles quisessem estar lá. Como se tivessem pensado nesse momento, e agora eles iriam saboreá-lo. Eu afundei nele, desejando seu calor e a sensação de sua pele na minha. Inalando o cheiro dele. A colônia que ele usava era sutil, mas atraente. Eu tinha certeza que muitas meninas se agarravam a ele apenas para chegar perto dele. Não foi até sua língua deslizar pelos meus lábios e no calor da minha boca que eu entendi a repercussão do que eu estava permitindo. Brady estava aqui com outra garota. Ele era meu amigo e só poderia ser meu amigo porque eu nunca poderia ser mais nada a ninguém. Eu tinha demônios que me assombravam e fariam toda a minha vida. Eu tinha uma família que eu queria ganhar perdão, e Nonna disse que Brady estava fora dos limites. Ela era tudo que eu tinha e eu não podia perdê-la também. Colocando as duas mãos em seu peito duro, eu senti a dor da perda antes de me afastar dele. Meus lábios estavam instantaneamente gelados pelo ar da noite, e eu queria tocá-los para manter o calor lá. Mas não o fiz. Esta foi toda a fantasia que eu poderia começar a partir de Brady Higgens. Levantei-me e, sem olhar para trás, eu corri.

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Onde está Willa? CAPÍTULO DEZESSETE

GUNNER

Willa não estava aqui. Eu tinha ido de volta para a floresta com Serena por cerca de trinta minutos. Agora eu estava de volta, no entanto eu não poderia encontrar Willa. Droga. "Ela saiu com Brady. Foi para a floresta," Asa disse caminhando até mim. Ele parecia tão irritado como eu me sentia. Comecei a perguntar qual direção quando vi Brady saindo do bosque. Sozinho. Sem esperar por mais informações de Asa, fui para encontrar Brady antes que ele voltasse para a visão de Ivy e ela aproximou-se dele novamente. Ele segurava uma garrafa de água na mão direita, de modo que, pelo menos, ele não estava bebendo com ela. Não ajudou o fato de que ele estava de volta e ela não estava. Era melhor ele não tê-la deixado no bosque. "Onde está Willa?", perguntei com uma mordida de raiva na minha voz. Brady voltou os olhos para mim, e eu podia ver a preocupação lá. Isso acalmou a minha raiva para baixo muito rápido e substituiu com a minha própria preocupação. "Ela está bem? Onde ela está?" Eu repeti, minha voz beirando a frenética. 88


Ele deu de ombros e olhou de volta para a floresta. "Ela saiu. Eu tentei segui-la, mas a perdi. Eu estava esperando que ela voltasse para cá. ” Ele perdeu ela? Que porra é essa! "Como diabos você fodidamente correndo? "

perdeu

ela?

Porque

ela

estava

Brady não respondeu, e minha raiva estava de volta. Se ela tivesse fugido? Dele? Dei um passo até que eu estava em sua cara. "O que você fez?", eu quis saber quando as minhas mãos fecharam em punhos ao meu lado. "Tivemos uma conversa. Ela discordou de mim. Então ela correu. " Ele estava mentindo. Sua bunda estúpida fez um movimento com ela. Eu podia vê-lo por todo o rosto. "Mentiroso. Você porra a beijou ou tentou. " Ele não respondeu e eu sabia que tinha acertado. "Onde você estava?" Ivy correu suas palavras, pronunciando todas juntas e agarrou o braço de Brady para segurá-la. Eu não tinha tempo para a merda dela também. "Para onde ela correu?" Eu exigi. Ele olhou de volta para a floresta. "Ela correu para a esquerda a partir de onde estou estacionado. Eu esperava que ela fosse voltar até agora. Eu tentei seguir seu rastro. Mas ela deve ter se virado e ido até a estrada principal, em vez disso. " Filho da puta! Eu comecei a correr naquela direção, em vez de contundir o rosto de Brady. Ele estava tão extremamente calmo sobre ela estar só no escuro. O que ele estava pensando?

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"Eu tenho que levar Ivy em casa", ele gritou atrás de mim como se fosse uma explicação do por que ele tinha deixado Willa fugir sozinha. Eu não respondi. Eu só fui atrás de Willa. Se ela estivesse na estrada, eu encontraria mais rápido no meu caminhão. Indo em direção a ele, eu mantive meus olhos abertos para ela em qualquer lugar na escuridão dos carros estacionados, mas não havia nada.

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Este lugar vai se voltar contra você. Sem perguntas. CAPÍTULO DEZOITO

WILLA

O Mustang vermelho era relativamente novo, e a menina com o cabelo escuro longo conduzindo parecia segura o suficiente. Pelo menos eu não ia ter que andar sete milhas de volta para Nonna. Embora eu estivesse pronta para quando a menina parasse e me perguntasse o que eu estava fazendo caminhando no escuro na estrada deserta. Eu disse a ela que a minha carona estava de certa forma ocupado na festa de campo. Ela me perguntou quem era minha carona, e quando eu disse Gunner Lawton, ela revirou os olhos, murmurou, "Figura ", e se ofereceu para me dar uma carona até a minha casa. Ela tinha a minha idade, mas eu não a tinha visto na escola. "Obrigado," eu disse quando ela puxou de volta para a estrada depois que eu entrei. "Sem problemas. Não é exatamente seguro andar de noite. Onde você mora?" "Você conhece Gunner?", perguntei. Ela fez uma careta e assentiu. "Você sabe onde é sua casa?" Ela olhou para mim antes de olhar para a estrada. "Todo mundo sabe onde a mansão Lawton fica." "Eu moro na casa de campo para o canto oeste de volta."

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Ela olhou para mim novamente. "Você vive na casa da Sra. Ames?" Então ela era daqui. Eu me perguntei se ela ia para minha escola e eu de alguma forma queria. "Essa é a minha avó mãe." Um sorriso rompeu em seu rosto. "Willa Ames voltou para Lawton. " E ela sabia meu nome. "Você sabe quem eu sou?" Era uma pergunta válida, mas eu ainda estava surpresa. Ela riu. "Acabei de me mudar para a cidade também. Apesar de ter saído só por dois anos. Eu estava aqui naquela época, quando você, Gunner e Brady estavam sempre juntos. Cada menina na escola queria ser você. Dois melhores amigos assim. Eu tinha inveja de você assim como o resto deles. Mesmo que fôssemos apenas crianças. " Nenhuma das outras meninas se lembravam. Fiquei surpreendida que essa fazia. "Eu não percebi isso." Fiz uma pausa, em seguida, olhei para ela. "Obrigado pela carona…” Deixei pendurado, esperando ela me fornecer seu nome, quase sentido que seria rude perguntar. Ela sorriu e eu me senti confortável com ela. Era um sorriso que não era falso, mas não foi completo de qualquer maneira. Muito como o meu próprio. "Riley Young," ela finalmente disse. "A cidadã mais odiada da cidade." Odiada? Isso era estranho. Ela era da minha idade e parecia boa o suficiente. "Por que você é odiada?" Eu perguntei a ela, imaginando novamente por que eu não tinha visto ela na escola se tivéssemos ido para a escola juntas quando éramos mais jovens. "Ninguém quer a verdade quando não se adequa. Eles preferem tecer mentiras e viver nelas. É a maneira desse lugar. Deus sabe por que eu voltei ".

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Isso não foi uma resposta. Mas era verdade. Eu sabia tudo sobre verdades e da maneira que doía muito. Mentiras tornaram mais fácil a vida. Então, eu tinha sofrido as mentiras contadas a fim de cobrir a dolorosa realidade. "Não é exatamente dessa maneira nessa cidade. É dessa forma na vida." Eu respondi. Ela virou seu olhar de volta para mim quase como se ela estivesse me estudando. Surpreendida pela minha resposta. Perguntei-me como muitos que havia dito as mesmas palavras para que não concordassem ou não entendesse. "O que a trouxe de volta, Willa Ames?", ela disse, falando meu nome completo como se eu fosse famosa. "Mentiras que cobriam a verdade," eu simplesmente declarei. "Isso é uma cadela, não é?" Eu balancei a cabeça. Porque era uma cadela. A dolorosa, a vida fodida. "Gunner deve ter ido à sua procura e preocupado sobre onde você está? ", perguntou Riley. Eu não tinha certeza. Possivelmente e eu me sentia culpada por isso. Embora eu tinha visto ele beber uma cerveja, e eu não estava confortável em pegar carona com alguém que tinha bebido. Eu ainda estava em liberdade condicional. Eu não poderia atrapalhar. Isso definitivamente estragaria tudo. "Eu não penso assim", eu disse, esperando que Brady tivesse dito que eu tinha ido. Brady. Meu rosto estava quente quando eu pensava sobre o beijo. Eu não tinha sido capaz de enfrentá-lo depois disso. Eu nunca queria enfrentá-lo novamente. Eu prefiro me esconder no meu quarto e ler e bloquear o que eu tinha feito ou me permitido fazer.

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"Droga. Eu queria que o idiota tivesse algo para se preocupar, "ela disse, soando como se ela quis dizer isso. Ela não era uma fã de Gunner. Eu me perguntava se ela era uma de suas muitas mulheres passadas. "Acho que você o conhece bem." Eu estava sendo curiosa. Ela sorriu e deu de ombros. "Bem o suficiente. Melhor do que eu gostaria. Minha vida seria mais fácil se eu nunca tivesse de regressar a esta cidade. " Seu tom de voz era triste, e eu me perguntava o que tinha acontecido aqui. Ela era a minha carona para casa, no entanto, não a minha nova melhor amiga. Eu não ia pressionar por mais do que ela queria dar a mim. Eu fiquei em silêncio, e nós fomos a curta distância fora para minha Nonna. Quando seu carro parou do lado de fora, eu agradeci e saí. Pouco antes de entrar, eu a ouvi chamar meu nome. Parei e olhei de volta para ela. "Cuidado com quem você opta por confiar. Esse lugar se voltará contra você, sem dúvida." Então ela me deu um pequeno sorriso que não encontrou seus olhos antes de fechar de volta a janela e conduzir para longe. Ela tinha sido ferida aqui. Isso era óbvio.

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Eu odiava Riley Young. CAPÍTULO DEZENOVE

GUNNER

Minha mão apertou o volante enquanto a miniatura vermelha puxou para fora da entrada para a nossa propriedade. Ela não era bem vinda aqui. A ordem de restrição contra ela era o suficiente para eu chamar a polícia. Por que ela estava de volta? Não a queria aqui. Com um puxão da minha roda, eu cortei e bati em meus freios. Eu não acho que deixaria ela passar. Eu estava irritado. Vêla aqui como se ela tivesse o direito de dirigir em minha propriedade me enfureceu. A cadela precisava levar seu traseiro de volta para onde ela tinha fugido. Lawton não queria ela aqui. "Quem diabos você pensa que é!" Eu rugi enquanto ia para o seu carro. O vermelho brilhante Mustang que sua mãe tinha comprado para ajudar a aliviar o fato de que ela tinha mentido sobre o meu irmão. Ela olhou para mim como se estivesse entediada e abriu sua janela. O impulso para bater seus faróis com um bastão era forte. "Eu sou a garota que pegou uma muito perdida e vulnerável Willa Ames caminhando para casa no escuro e dei uma carona a ela até sua avó em segurança. Não é de estranhar que não esperou sua carona fodida." Ela então virou seu carro e dirigiu ao redor do meu caminhão sem esperar uma resposta. Eu não gostava da ideia de Willa ter estado no seu carro ouvindo suas mentiras. No entanto, eu estava um pouco aliviado que Willa estava em segurança em casa. Brady e eu tínhamos 95


fodido isso. Eu não tinha certeza ainda sobre o que no inferno tinha acontecido no campo. Mas eu ia descobrir. "Vá para casa", eu gritei para o Mustang vermelho. Riley segurou o braço para fora da janela e me mostrou o dedo do meio. Classe. Eu queria falar com Willa esta noite, mas eu não tinha o seu número de celular e eu não poderia ligar para o telefone pré histórico da Sra. Ames. Eu teria que esperar até amanhã. Pelo menos eu sabia que ela estava em segurança dentro de casa. Eu só não gosto de pensar sobre o que a louca Riley Young poderia ter possivelmente dito para ela. Riley foi o maior erro da minha vida. Deus, eu gostaria que ela tivesse ficado longe. Subi de volta no meu caminhão, peguei meu telefone e disquei para Brady. Ele estava procurando Willa também. "Você encontrou?", ele respondeu, soando quase em pânico como eu tinha ficado. "Sim, ela está em casa", eu rebati, ainda irritado que ele a tinha perdido. "Como ela chegou lá?" "Ela teve uma carona, filho da puta." Ele fez uma pausa. Eu acho que ele estava esperando por mim para dizer-lhe que lhe dei uma, mas ele ia ter que perguntar se ele queria saber. "Quem?" A pergunta era quase cautelosa como se ele esperasse que isso fosse desagradável. "Riley," eu cuspi como se a palavra me deixasse doente. "Foda-se", ele murmurou. "Sim." 96


"Riley disse algo a ela?" "Eu não saberia. Não foi com Willa que eu falei. Foi com Riley. Cortei-a enquanto ela estava deixando a propriedade. ” Outro murmuro de maldição de Brady. Ficamos ali sentados em silêncio por alguns momentos. Riley tinha quase arruinado a vida do meu irmão. O que ela tinha feito era imperdoável. Mal. Vingativo. "Você vai falar com Willa hoje à noite?" Brady finalmente perguntou. "Como você espera que eu faça isso? Bater na maldita porta e explicar essa merda para a Sra. Ames? " "Bom ponto." Inferno sim, foi um bom ponto. "Eu vou deixar você saber o que ela disse depois que eu falar com ela amanhã." Ele fez uma pausa, então: "Tudo bem." Desliguei a chamada, joguei o telefone no porta-copos e em seguida me dirigi para a casa. Um lugar que eu odiava tanto quanto eu odiava Riley Young.

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Ela era muito parecida com Você. CAPÍTULO VINTE

WILLA

Seria de esperar que a madeira estivesse podre depois de anos de não utilização. Mas com os trabalhadores pagos para manter a propriedade Lawton, a antiga casa da árvore estava em boas condições, não estava coberta de ervas daninhas e eu engatinhei a fim de subir os degraus. A área parecia recém-pintada. Isso tornou ainda mais triste para mim. Se a casa da árvore tivesse sido esquecida e caindo aos pedaços do desgaste do tempo, eu teria compreendido seu vazio. Teria sido triste também, é claro, mas não tão triste. A casa da árvore solitária, pronta para as crianças brincarem e construir sonhos, estava vazia. Como uma bela roseira que ninguém viu ou notou. Eu escorreguei meu livro na frente dos meus shorts porque era grande demais para caber no bolso e subi com cuidado em direção à sede do clube, onde eu conheci meus melhores amigos de infância. O meu nariz reconheceu o cheiro familiar do velho e vivo carvalho que abrigava a casa da árvore dos meninos Lawton, e eu parei por um momento para inalar. Uma vez mais segura na minha vida. Memórias onde a escuridão não me assombraria. Isso era o que esse momento representava agora. As amizades fáceis que tivemos naquela época se foram agora. Nós tínhamos perdido juntamente com nossa inocência da juventude. Estar aqui me lembrou do que eu tinha sido tirada e quão doloroso que tinha sido. 98


Subi o resto do caminho e entrei na cabine, completa com um telhado que era em forma de cone que me fazia lembrar de um castelo. Ou a torre de uma princesa que estava trancada por dentro. Retirando meu livro, eu coloquei no banco de madeira que ainda estava lá. Os sacos de feijão foram embora agora. Eu tinha certeza que eles não resistiram com o tempo. Tudo o que restava dentro da casa agora era feita de madeira ou de metal. Nada de brinquedos em caixas ou frascos com sapos que tínhamos pego alinhados nas prateleiras. Girando lentamente, tirei tudo. Este foi um tempo em minha vida que eu gostava. Isso me fez feliz. Agora o local estava vazio e incompleto sem riso. Sentei-me no banco e peguei meu livro. "Eu senti sua falta", eu sussurrei para as paredes circulando atrás de mim. "É bom estar de volta." Parecia bobo estar falando com uma estrutura de madeira, mas parecia certo. Como se aqueles pedaços de madeira compreendessem e me reconhecessem. Eu gostava da ideia disso. Além do mais, eu estava sozinha e poderia soar tão ridícula quanto eu quisesse. O livro gasto em minhas mãos cheirava a papel velho e biblioteca. Eu adorava esse cheiro. Eu tinha perdido nos últimos seis meses. A única saída que eu tinha era páginas internas como essas. Puxando minhas pernas debaixo de mim, comecei a ler as palavras e me permitir que a ficção me levasse para outro lugar. Um com problemas que não eram meus, me deixava menos sozinha. Eu tive a oportunidade de me encontrar novamente. Para curar e restaurar a minha confiança e a confiança de Nonna em mim. Se eu mantivesse minha cabeça para baixo, e de preferência em um livro, eu poderia fazer isso. Querer mais beijos de Brady Higgens não era um passo na direção certa. Eu não tinha tempo para isso. Eu precisava me concentrar em me corrigir. Eu me perdi dentro das palavras, o tempo passou, e meu cérebro se fechou ao meu redor. Essa era a maneira como ele 99


sempre trabalhou quando eu lia um livro. Foi por causa disso que eu não ouvi o barulho de alguém subindo a escada para se juntar a mim. Eu pulei ao som da voz de Gunner, quando disse: "Como é que eu sabia que esse era o lugar onde você estaria?" Na noite passada eu o tinha deixado sem uma explicação, e ele merecia uma. Mas eu poderia dar-lhe uma honesta ou fingir que era outra coisa. Eu não tinha certeza se Brady tinha sido honesto com ele, ou se ele tinha dito uma mentira a fim de proteger a verdade. Eu não quero mentir para Gunner mas, a verdade era constrangedora também. Poderia deixar as coisas estranhas entre nós, e eu já estava lidando com o fato de Brady e eu nunca mais sermos os mesmos. Não haveria como retomar a amizade com ele. Estranho se tornaria constrangimento que manteria um muro entre nós dois. Gunner seria obrigado a observar, eventualmente. "Hey" foi a melhor resposta que eu poderia dar. Isso soava fraco e não era justo. Ele não me pressionou para lhe dizer por que eu corri. Em vez disso ele veio para dentro e sentou em um banquinho de metal na minha frente, em seguida, começou a olhar ao redor da casa da mesma forma que eu tinha. Eu me perguntei quanto tempo fazia desde que ele esteve aqui. Suas memórias eram agridoces como as minhas? "Deus, ela ainda parece a mesma", ele murmurou. "Até cheira o mesmo. " Eu balancei a cabeça. "Exceto pela falta do rapaz pequeno suado e meias sujas, sim ele faz. " Gunner sorriu e voltou os olhos para mim. "Você quer dizer que suas meias não fedem? "

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"Isso é exatamente o que estou dizendo", eu respondi com um sorriso. Ele riu, em seguida, voltando sua atenção para o livro em meu colo. "Você veio aqui para ler antes, ou essa é sua primeira vez de volta?" Mais uma vez ele não estava exigindo uma explicação, o que me fez sentir culpada, porque ele merecia uma. Eu tinha certeza que ele tinha ficado preocupado quando eu desapareci. Ele não era sem coração, e ele era meu amigo. Eu me sentia segura dizendolhe a verdade. Era uma parte de quem nós éramos. Quando eu precisava falar com alguém, Gunner tinha estado sempre lá para ouvir. "Essa é a minha primeira vez", respondi, querendo dizer mais. "Tem sido cerca de cinco anos para mim. A última vez que vim aqui em cima, eu trouxe. . . uma menina, e nós fizemos algo. Foi a minha primeira vez tocando seios. " Eu fiz uma careta, e ele riu de mim. "O que? Eu sou um cara." Eu estava bem consciente de que ele era um cara. "Pobre casa da árvore não sabia o que estava acontecendo. Ela passou de um lugar para entreter crianças a um bordel durante a noite." Eu estava brincando, é claro. Gunner caiu na gargalhada, e eu gostei do som. Ela se encaixa aqui. Teríamos rido muito nesta casa. Era o nosso lugar para ser livre de adultos. "Tem sido bem conservado. Eu esperava tábuas podres e ervas daninhas ". Gunner deu de ombros. "Faz parte da propriedade. Eles não podem deixar nada ficar mal na propriedade. Além disso, esse era o presente de Rhett pelo sexto aniversário. Conseguiu proteger isso. " 101


A amargura com a menção de seu irmão mais velho me surpreendeu. Tudo o que eu sabia era que ele é um menino que tinha adorado o seu irmão mais velho. O que tinha acontecido para mudar isso? "Você e Rhett não se dão bem agora?" Eu perguntei suavemente, não querendo erguer demais. Ele encolheu os ombros. "Nah, nos damos bem. Ele volta para casa uma vez por ano para as férias, mas falamos pelo telefone algumas vezes. " Isso não explica seu tom amargo quando ele tinha falado sobre seu irmão. "Oh," eu disse a título de resposta, porque eu não queria empurrar. Não era o meu negócio. "Ele é o favorito, é tudo. Você sabe disso. Não mudou. Nunca irá." Isso eu sabia. Rhett era definitivamente a criança mais amada. Seus pais tinham muito orgulho dele, mesmo quando mais jovem. Não havia nada que Rhett pudesse fazer que seria desaprovado. Eles salvaram todos para Gunner. Não que isso era justo em tudo mas, era assim que as coisas nessa casa funcionavam. Mais vezes do que não, Nonna iria se esgueirar com um prato de biscoitos para o quarto de Gunner porque ele tinha ficado em apuros novamente sobre algo que Nonna não concordava. Mesmo sabendo de tudo isso, eu também sabia que outra coisa estava lá. Sob a superfície. Algo que ele estava escondendo e deixando ferver e queimar debaixo de sua pele. Isso não vai acabar bem. Um dia ele ia explodir e acabar se lamentando demais para contar. Eu decidi empurrar um pouco. A melhor maneira de fazer isso era ser um pouco vulnerável e ver se ele se abria. Não porque eu era intrometida, mas porque eu estava preocupada com o menino que tinha estado lá por mim quando eu mais precisei dele.

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"Quando eu saí daqui, eu pensei que eu ia ficar sozinha para sempre. Sem amigos novamente. Eu tinha pavor da escola nova. Mas então eu descobri Poppy, ou ela me encontrou. Ela nunca deixou meu lado. Ela era muito parecida com você. " Gunner estava em silêncio, ele parecia realmente interessado no que eu estava dizendo a ele. Dizer o nome de Poppy não era fácil. Ele nunca saberia o quanto verbalizar essa parte do meu passado tinha me custado. Meu peito doía, e o peso da dor começou a infiltrar-se através de mim. Eu raramente me deixava pensar nela. Muito menos dizer seu nome em voz alta. Mas eu queria que os outros conhecessem ela. Ela merecia ser lembrada. Ser compartilhada. Por mais que sua vida tivesse sido curta e os planos que tínhamos feito para ir para a faculdade juntas e casar com melhores amigos, portanto, viver ao lado uma da outra nunca iria acontecer, a memória dela era preciosa. Eu queria dizer o nome dela mesmo que doía fazê-lo. "Você sente falta dela?" "Mais do que qualquer palavra poderia descrever." Ele ergueu as sobrancelhas. "Então eles fizeram você sair. Você não queria voltar. Você tinha amigos e uma boa vida lá?" Essas eram perguntas que eu não iria responder. Em vez disso eu dei-lhe tudo o que eu estava disposto a dar-lhe. "Sim e não. Minha vida não é a mesma agora. Eu não quero voltar. Eu não acho que eu posso. " "Mas…" Ele fez uma pausa, franzindo a testa. "E quanto a Poppy?" Eu estava esperando essa pergunta. Quando eu disse o nome dela, eu cheguei a um acordo em dizer a verdade sobre ela. Ao ouvi-lo dizer o nome dela não tinha me doído. Eu estava bem com isso. Ela era uma parte de mim agora também. Eu queria compartilhá-la com Gunner. Eu não queria isso antes. 103


"Ela está morta." Essas foram as palavras que eu tinha me recusado a dizer em um tempo muito longo. Tinham ficado presas na minha garganta, e o choro começaria quando eu tentara. "Oh Deus", ele sussurrou. "Como?" Essa era a parte que eu odiava dizer. A parte que eu pedia a Deus que eu nunca tivesse que dizer. Foi por isso que eu estava destruída. Por que a minha alma nunca mais seria a mesma. Aquela noite havia nos mudado para sempre. Mas tinha sido na semana seguinte, quando Poppy tinha morrido, que tornou a vida insuportável. Eu entendi por que ela tinha feito isso. Se eu tivesse sido ela, talvez eu tivesse necessidade de fazê-lo também. Ela poderia ter sobrevivido se não tivesse tomado o caminho mais fácil? Eu nunca saberia. A agonia que ela teve de suportar quebraria qualquer um. Mas não tinha acabado com Poppy. Isso a tinha destruído. Ela não tinha sido forte o suficiente para lidar com a repercussão da nossa estupidez. Levantando meu olhar da capa desgastada do livro em minhas mãos eu me forcei a olhar para Gunner quando eu disse as palavras. Elas picariam através de mim quando eu dissesse. Elas sempre fazem. No entanto, era a sua história. Uma que eu não iria perdoar ou ignorar. "Ela tirou a vida dela."

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Eu não sou realmente um Lawton. CAPÍTULO VINTE E UM

GUNNER

Puta merda. As palavras pareciam calmas enquanto falava, mas o olhar em seus olhos fez parecer como se seu peito tivesse sido rasgado. Dor tão intensa que escureceu a cor de seus olhos azuis, tornando-os quase preto, como se suas pupilas tivessem dilatadas, assumindo a escuridão do que ela estava dizendo. "Sinto muito", eu disse com sinceridade. Eu nunca teria perguntado se eu soubesse a resposta. Eu não entendia como a vida poderia ser tão ruim que alguém ia querer acabar com ela. As coisas eram fodidas, mas elas passavam, eventualmente, elas ficavam melhores. Você apenas tem que esperar lá e torná-las completamente. Mas eu não ia verbalizar a minha crença para Willa. Eu nunca conheci ninguém que tinha tirado sua própria vida. Eu não sabia o que sentia. Obviamente, a partir da expressão em seu rosto e profundidade da tristeza evidente em seus olhos, era algo que eu nunca queria conhecer. Eu com certeza não estava pedindo mais informações sobre o assunto. Eu me perguntava se eu era a primeira pessoa que ela tinha dito isso. Foi por isso que ela deixou Arkansas? Para escapar dessa realidade? Se um dos meus amigos morresse, eu provavelmente precisaria sair também. Mas eu não tinha certeza para onde eu iria. Willa tinha um passado para voltar. Tudo o que eu tinha era Lawton.

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O fato de que ela tinha compartilhado isso comigo era grande para ela. Eu podia ouvi-lo em sua voz. Ela confiava em mim. Assim como quando éramos crianças. Ela sabia que eu iria manter seus segredos a salvo. Tê-la de volta me fez sentir menos sozinho. Brady não foi o mesmo. Willa tinha sempre confiado em mim, acima de todos. "Ela não sentia como se tivesse outra escolha. Eu subestimei ficar, mesmo se eu chorar pela perda da minha amiga todos os dias. " A finalidade do que ela tinha dito era clara. Ela havia me dito tudo o que ela ia dizer-me, e eu me perguntava por que ela tinha sequer me dado isso, pois era visível o quando a machucava falar sobre isso. Ficamos em silêncio por alguns minutos. Ambos perdidos em nossos próprios pensamentos, e de certa forma isso parecia um momento de respeito para uma vida muito curta. Por qualquer motivo. "Isso é o que assombra meus olhos", Willa disse finalmente. "O que assombra o seu? " O que assombra o meu? O que ela quis dizer com isso? Ninguém nunca me perguntou sobre meus segredos. Eu não parecia ter um. Pelo menos não tinha sido mencionado antes. "Eu não sei o que quer dizer", eu respondi, embora as palavras não soassem verdadeiras quando eu as disse. Ela me estudou um momento; a expressão solene em seu rosto me fez mexer na minha cadeira. Como se ela pudesse ler meus pensamentos e palavras não fossem sequer necessárias. "Se é isso que você quer", ela disse simplesmente. Agravado pela confusão desta conversa, tentei me lembrar de não brigar com ela. Ela tinha acabado de me dizer que sua melhor amiga se matou. Mantenha-se calmo, disse a mim mesmo. "O que quer dizer se é isso que eu quero?" Respondi. 106


"Eu vejo a dor, e eu reconheço quando eu vejo no olhar de outra pessoa. Seus olhos falam por si. Se você não quer falar sobre isso, eu entendo. " Bem, foda-se. Eu não podia continuar olhando para ela, ou eu deixaria escapar tudo que eu nunca quis que ninguém soubesse. Focando a vista da janela sobre o ombro direito era mais fácil. Eu poderia ter a minha cabeça de volta junta e ir através. Dizer a alguém me faria vulnerável. Mesmo dizendo a Willa. Mas eu queria. Precisava dizer isso, e não havia mais ninguém na terra que eu confiava a dizer do que ela. Isso tinha que significar algo. Era isso apenas amizade? Era o mesmo desejo de quando era criança? Ou será que eu sinto mais? Minha garganta ficou apertada assim que a pressão começou a diminuir do meu peito. "Meu pai não é meu pai. Eu não sou realmente um Lawton". As palavras explodiram para fora de mim como se a necessidade de me libertar delas tivesse uma mente própria. Willa não pareceu chocada ou horrorizada quando eu voltei meu olhar para encontrar os dela. Também não havia piedade neles. Eu não queria piedade. "Isso faz sentido. Você não é um bastardo de coração frio." A maneira ocasional que ela disse isso fez os cantos da minha boca puxar em um sorriso. Eu apenas disse a garota meu segredo mais escuro, e ela estava me fazendo sorrir. "Como é que você descobriu?", ela perguntou como se ela já tivesse conhecido. "Eu ouvi meus pais brigando quando eu tinha doze anos. Pouco tempo depois que você saiu. Meu pai não foi capaz de obter uma ereção desde que Rhett era um bebê. Ele tinha câncer de

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próstata, e, embora a cirurgia o livrou disso, sua próstata não existia mais. " Ela deixou afundar antes de responder. Deu-me um momento para aceitar o fato de que o meu segredo estava lá fora. Aberto do esconderijo a sete chaves dos Lawton. Eu compartilhei. Eu tinha acabado de deixar o meu futuro vulnerável. E eu não conseguia dar uma foda. Fiquei aliviado. "Você sabe quem é seu pai?", ela me perguntou. A curiosidade em seu olhar era quase engraçada. Ela gostou da ideia que eu não era um Lawton. Mas, então, ela nunca gostou do meu pai. Eu balancei minha cabeça. "Não. Eles não sabem que eu sei. Eu nunca disse a ninguém até agora. Faz sentido a respeito de porquê Rhett é mais amado. Ele é o verdadeiro herdeiro dessa merda, e ele não é um lembrete constante de que minha mãe teve um caso e foi pega. " Willa torceu o nariz. "Você era o melhor filho. Eu nunca entendi sua fascinação com Rhett. Ainda não. Mesmo que ele seja um Lawton. Não tem feito muito para se orgulhar do nome. " Eu concordei com ela. Willa tinha sido brutalmente honesta quando uma criança, também. Ela dizia o que ela estava pensando, e você nunca tinha que saber de outra forma. Embora às vezes você queria que ela mantivesse seus pensamentos para si mesma. "Me desculpe, eu não lhe disse que eu estava saindo na noite passada. Eu entrei em uma discussão com Brady sobre algo estúpido, e então eu não queria voltar para aquela multidão de pessoas sozinha. Eu deveria ter esperado e dito para irmos embora ". Com toda essa verdade compartilhada nessa casa de árvore eu tinha esquecido por que eu tinha vindo procurá-la hoje. Ela não fez embora. Ela sabia por que eu estava aqui. 108


"O que ele fez?", perguntei, nervoso com a ideia de que ele tinha brigado com ela. Idiota. Ainda mais razão que ele não deveria tê-la deixado fugir. Ela encolheu os ombros. "É bobagem realmente. Nós apenas discordamos sobre a maneira como ele trata Ivy. Ele me disse para cuidar da minha vida e ele estava certo. Eu deveria ter." O jeito que ela não olhava nos meus olhos me disse que não era estava me dizendo tudo. Ela poderia me dizer que sua melhor amiga tinha se matado, mas ela não poderia me dizer o que o meu melhor amigo tinha feito para enviá-la fugindo. Eu não iria empurrar embora. Eu tinha acabado de descobrir isso por conta própria. Nós tínhamos feito uma grande abertura já. "Está tudo bem", eu assegurei-lhe. Eu queria avisá-la para ficar longe de Riley Young, mas ela poderia querer saber sobre isso. Eu não tinha vontade de falar sobre Riley agora. Eu precisava ficar sozinho por algum tempo e entender através dos meus pensamentos.

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Foi melhor do que bom. CAPÍTULO VINTE E DOIS

BRADY

Eu não tinha nem passado na frente do meu caminhão antes de Willa abrir a porta traseira para a casa dela. A casa que ela vivia era pequena. Dois quartos, um banheiro, uma pequena cozinha com uma mesa nela e uma sala de estar. Quando alguém dirigia até aqui, você ouvia, não importa em que parte da casa estivesse. Willa amava apesar de sua Nonna. Ou pelo menos fazia quando criança. Eu não a conhecia o suficiente para saber se isso ainda era verdade. Talvez ela tivesse vivido em uma casa grande em Arkansas com privacidade e perdeu isso. "Nonna estará de volta em breve. Ela não vai gostar de você estar aqui. Eu sou uma má influência, e você é um bom menino. " Não muito longe da saudação que eu esperava. Eu não me iludi que ela estaria feliz em me ver. Não depois da noite passada. "Eu não vou ficar muito tempo. Se Sra. Ames retornar, eu vou assumir a culpa por vir aqui e garantir que não me levou a fazer nada ". Willa tinha que ter feito algo muito errado para Sra. Ames se preocupar com a minha segurança em torno da sua amada neta. Isso era algo para descobrir outro dia embora. Não agora com o beijo olhando por cima de nossas cabeças.

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Eu vim aqui para pedir desculpas e espero que nós possamos superar. Eu queria testar as coisas com Willa. E o teste tinha sido incrível. Aquele beijo não era algo que eu ia esquecer. Ela era mais do que uma memória de infância. Ela valia mais agora. Eu queria isso. Ela cruzou os braços sobre o peito e fez uma careta. Ela não me queria aqui também. Falar sobre o beijo não estava em sua lista de coisas que ela estava pronta para lidar ainda. Que pena. Nós estaríamos lidando com isso antes que ambos enfrentássemos Gunner. Ele tinha mandado uma mensagem antes que ele queria falar comigo. Eu ignorei, porque eu não tinha certeza do que ela poderia ter dito a ele hoje. "Você conversou com Gunner hoje?" Eu perguntei a ela, indo direto ao ponto. Ela assentiu com a cabeça. Merda. "Você disse a ele por que fugiu na noite passada?" Eu não podia me fazer mencionar o beijo. Ela balançou a cabeça. "Não." Ufa. Tive tempo para corrigir isso antes, falei que brigamos por algo inútil. "Eu sinto muito… Não, na verdade eu não sinto. Eu queria te beijar e você me beijou de volta. Foi bom. Foi melhor do que bom. Foi fodidamente incrível." Toda a viagem até aqui eu tinha pensado sobre o que eu ia dizer, e isto não tinha sido uma opção. Onde diabos estava toda a minha honestidade? Ao vê-la cara a cara me fez querer forçá-la a admitir que sentia alguma coisa também. Porque eu sabia que ela sentia. Isso não era só de mim. Suas bochechas ficaram rosa brilhante, e eu queria sorrir, me sentindo um pouco presunçoso que aquelas palavras a fizeram corar. Mas eu me controlei e esperei que ela dissesse alguma coisa. Qualquer coisa seria agradável agora. 111


Com um profundo suspiro, ela fechou os olhos por um instante, depois sacudiu cabeça dela. Eu tinha esquecido o quão dramática Willa poderia ser. "Nós não deveríamos ter nos beijado. Talvez estivéssemos curiosos por causa do nosso passado. Eu sei que eu estava, mas você tem uma garota que mesmo que você não a chame de namorada, ela é algo para você. Eu tenho muito a provar e muito a trabalhar. Eu não posso sair por aí beijando caras. " "Eu não estava sugerindo que você saísse por aí beijando caras na última noite. Apenas eu." E a honestidade apenas continuou derramando da minha boca como um vulcão em erupção. Porra para o inferno. Eu tinha que calar a boca. O cenho na boca bonita se aprofundou. Eu tentei não pensar sobre o gosto da sua boca e quanto eu gostaria de caminhar até ela e prová-la novamente. "Você sabe o que eu quero dizer. Eu não estou aqui para isso. Eu estou aqui . . . Eu não quero isso. Eu só quero ir para a escola e fazer a minha Nonna orgulhosa. " Nós não estaríamos fazendo qualquer progresso hoje porque ela não explicaria mais nada. Eu poderia pressionar, mas ela me calou. O muro entre nós estava crescendo mais elevado a cada minuto, e eu não queria isso. Não com Willa. "Está bem, está bem. Entendi. Eu não tive a intenção de enviar-lhe correndo ontem à noite. Me desculpe sobre isso. Eu não deveria ter perdido você lá fora. Eu deveria ter tido a certeza de que você estava segura. Riley Young com certeza não é segura para qualquer um que esteja andando com ela por aí ". Ela parecia confusa, então franziu a testa. "Como você sabe que Riley Young me deu uma carona? " Dando de ombros, eu não vejo como isso era um segredo. "Gunner me disse."

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A carranca ficou pior. "Eu não contei a Gunner sobre Riley. Ele não perguntou. " Ah, então Gunner não queria explicar seu ódio por Riley. Não poderia dizer que eu o culpava. Se ela tivesse conseguido prender meu irmão atrás das grades por uma acusação falsa, eu a odiaria muito também. Eu a odiava o suficiente agora. Rhett era como meu irmão mais velho ou o mais próximo que eu já tive quando ele morava em casa. Riley tinha chegado perto de custar a sua bolsa de futebol e futuro na SEC. Rhett tinha sido como o irmão mais velho de todos nós uma vez. Ele tinha sido o irmão mais velho que todos nós conhecíamos e nos levava nas festas de campo antes que tivéssemos idade para ir. Todos ficávamos atrás dele na época, e Riley não tinha se tornado só sua inimiga, mas de todos nós. "Gunner falou para ela deixar a propriedade em seu caminho para encontrá-la quando você saiu correndo. Eu estava com problemas com ele por perder você, e ele não estava com vontade de falar com Riley. Embora ele estivesse aliviado que estava a salvo em casa, mas ele odiou que você ficou perto da cadela de qualquer forma. " Willa se aproximou e me lançou um olhar irritado. "Riley é legal, e ela não fez ou disse qualquer coisa ruim sobre vocês. Eu gostei dela. " Com um aviso que ela precisava com antecedência, tive a certeza que ela entenderia alto e claro. "Nunca diga isso a Gunner. Não há ninguém nessa terra que ele odeia mais". "Seu pai", ela respondeu. Eu balancei minha cabeça. "Não. Nem mesmo ele. " "Nonna está a caminho. Ela já viu você. Por favor vá em frente e saia agora, então ela não vai ficar com raiva de mim. " 113


Eu não podia discutir com isso, mesmo que eu quisesse ficar e falar. Eu não me sentia como se eu tivesse feito nada. Deixa-la com problemas com sua Nonna não estava me vencendo. Mas eu queria ouvi-la dizer que sentia algo também. Que ela queria experimentar mais comigo como eu fazia com ela. Mesmo se houvesse uma chance para mais, eu queria ouvir. Eu balancei a cabeça. "Ok, mas eu gostaria de falar sobre isso novamente. Eu quero mais com você do que amizade, Willa. Se isso é tudo o que você pode me dar, então eu vou aceitar, mas aquele beijo não deixou minha mente uma vez desde a noite passada." Eu não esperei por ela responder. Me virei e fui até o meu caminhão, acenando para Sra. Ames, esperando que ajudasse Willa.

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Eu não acho que frango e bolinhos poderiam curar isso. CAPÍTULO VINTE E TRÊS

WILLA

De frente para Nonna vindo eu estava esperando ela dizer para deixar Brady em paz. Poderia muito bem lidar e acabar logo com isso. Não era justo desde que eu não tinha lhe pedido para vir, e eu também pedi para sair. Voltei para a cozinha e comecei a fazer meu lanche de fim de tarde. Nonna tinha levado um pouco de comida para a casa grande para Gunner. Ela fazia isso aos domingos desde que os Lawtons ficariam fora o dia todo e Gunner não participava do ritual que eles tinham de domingo. A porta traseira abriu, assim que eu comecei a cortar uma pera, e eu respirei profundamente para acalmar minha frustração com a palestra que eu estava prestes a receber. "Por que Brady Higgens estava aqui? Pensei que eu lhe disse para deixar o menino em paz. " Aqui vamos nós, eu murmurei na minha cabeça. Peguei o pote de manteiga de amendoim para espalhar um pouco na minha pera. "Você fez e eu obedeci. Não posso controlar as ações de Brady embora. Ele veio aqui e eu disse-lhe para sair. Ele nem sequer chegou à porta dos fundos. " Nonna estava quieta um momento, e eu não voltei para olhar para ela. Eu fiz o meu lanche de manteiga de amendoim e pera como se fosse a coisa mais importante para fazer. 115


"Bem, você não foi rude, você foi?" Ela estava seriamente me perguntando se eu fui rude? Jesus, o que no mundo que ela quer que eu faça? "Pedi-lhe para sair. Se isso é rude, então sim, eu acho que fui." Eu ainda não olhei para ela. Fui até o freezer e peguei uma caneca congelada para o meu leite. "Por que ele estava aqui?" "Porque eu deixei a festa de campo na noite passada sem dizer adeus e ele estava preocupado que ele tinha dito algo para me ofender. " Eu não gosto de mentir. Mas em momentos como esse era necessário. Minha Nonna não poderia lidar com a verdade. Contar que ele me beijou e eu corri como o inferno não era uma opção aqui. Ela fez um som hmph que Nonna tinha aperfeiçoado ao longo dos anos. "Bem, isso é legal da parte dele. Ele é um bom menino. Não há necessidade de ser rude quando ele vir. " Eu queria rosnar minha frustração. Outra respiração profunda para acalmar-me era exigida aqui antes que eu a encarei finalmente. Segurando meu prato em uma mão e uma caneca na outra, eu me virei para encontrar seu olhar me avaliando. "Eu aceitei o seu pedido de desculpas e disse-lhe que não era necessário e que ele precisava sair. Eu seria uma má influência e você não aprovava. " Minha mãe teria gritado e perdido a merda com um comentário assim. Mas Nonna apenas suspirou como se ela não pudesse fazer nada por mim e balançou a cabeça. "Sempre tão brusca e ao ponto ", ela murmurou. Sim eu era. E, para a maior parte eu era honesta. Exceto quando eu tive que mentir sobre o beijo de Brady Higgens.

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Ela balançou o dedo para mim. "Eu não acho que você é uma má influência. Você apenas tem que curar, aquele menino nunca passou isso. Ele é do tipo que nunca vai entender ". Ela estava apontando o dedo para mim como se fosse repreender uma criança, suas palavras ajudaram. Para saber que ela não achava que eu era muito terrível para estar em torno de Brady o menino de ouro. Eu era uma das razões. Ele não. Ela estava preocupada sobre mim. Meu peito diminuiu, e minha frustração desapareceu. "Eu sei. Ele é um cara legal, mas os meus demônios são muito escuros para ele." Nonna parecia triste. Eu desejei não ter dito isso. O que eu estava pensando nem sempre saía direito. Ela se aproximou de mim e tomou meu prato e caneca de minhas mãos, em seguida, colocou-os na pequena mesa de linóleo com a cadeira amarela em linha reta fora dos anos sessenta que era a peça central da cozinha. Então ela se virou para mim e me puxou para um abraço apertado. "Eu te amo, minha Willa. Você cometeu erros e sofreu muito por eles. Eu estarei aqui para ajudá-la a curar. Você nunca estará sozinha." Palavras que uma criança espera de sua mãe. Palavras que minha mãe nunca iria proferir a mim enquanto ela vivesse. Palavras que me asseguravam que eu era amada. Minha Nonna era meu lugar seguro. Ela sempre tinha sido. "Obrigado", eu sussurrei em seu ombro, segurando as lágrimas. Eu não precisava mais chorar. Eu tinha feito o suficiente. "Por que você não compartilha esse lanche comigo. Então eu vou nos fazer um prato de frango e bolinhos do jeito que você gosta."

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Quando eu era uma criança e as coisas ficavam difíceis ou eu estava chateada sobre algo, Nonna sempre me fez frango e bolinhos de massa com mais bolinhos do que frango para o jantar. Pensando em ter essa refeição agora me fez sentir como se tudo fosse ficar bem. Porque naquela época ele sempre faziam. Mas naquela época eu não tinha sofrido nenhuma tragédia. Eu não acho que frango e bolinhos poderiam curar isso. "Isso soa bem," eu disse a ela, em vez da verdade. Ela bateu no meu lado. "Sua mãe não sabe como amar da maneira certa. Não sei por que, porque Deus sabe que eu a amava e assim o fez seu pai. Mas algo nela não está certo. Ela sempre se coloca antes de todos os outros. E eu sinto muito por isso, Willa menina. Eu realmente sinto muito por isso. " Ouvi-la dizer o que eu já sabia ajudou. Ela me tranquilizou que não era eu que era indigna de ser amada mas, era minha mãe que simplesmente não podia me amar. Eu balancei a cabeça, e ela beijou minha testa antes de puxar para trás e olhar nos olhos. "Você é uma menina especial. Uma que me faz orgulhosa. Não deixe a vida tirar isso de você. Lute por ela e prevaleça. " Eu não tinha certeza o que ela queria dizer com tudo isso, mas soou esperançoso. Parecia que ela acreditava em mim. Eu precisava disso. "Eu vou, Nonna," eu prometi a ela. Mais tarde naquela noite enquanto eu estava deitada na cama olhando para o teto, percebi que uma parte de mim estava ansiosa para ir à escola amanhã. Mas quando eu tentava decifrar o que era que eu gostava mais sobre a escola, eu não conseguia colocar o dedo sobre ele. A ideia de ver Gunner de manhã e nosso passeio à escola ou ver Brady novamente e ouvi-lo dizer coisas para mim que ele não deveria. Ambos eram patéticos, e eu precisava parar de fingir que poderia haver algo parecido para mim. 118


Brady e seus sorrisos que tinham feito meu coração balançar quando eu era uma garota ainda me pegou em algum lugar do peito. Ele era tão bom e confiável. Você poderia confiar nele e sei que ele não iria deixar-me para baixo. Ele também tinha uma namorada que ele não estava realmente dizendo, de modo que foi um defeito contra ele. Eu não tinha certeza se o que eu senti naquele beijo era a menina com uma queda ou algo mais. Gunner era diferente. Ele me frustrava e me acalmava tudo de uma só vez. Eu não questionava seus motivos; os compreendia. Ele não saía do seu caminho para ser gentil com todos, mas ele também não estava levando todas as meninas adiante. Ele era brutalmente honesto. Quando eu estava com ele, eu tinha o conforto que eu não tinha vivenciado em um longo tempo. Parte de mim realmente precisava dele. Eu tive a chance de ser uma adolescente normal, e eu tinha arruinado aquilo. Demolir era uma palavra melhor. Minhas escolhas se tornaram meus piores pesadelos. Fechei os olhos e pensei nos dias depois daquela noite e as vezes que eu tinha tentado me acordar do horror, que eu queria que fosse apenas um pesadelo. Como se eu pudesse acordar e Quinn e Poppy ainda estariam vivos. Se apenas segundas chances fossem reais. Elas não eram. Elas nunca seriam. Não para mim e não para Poppy. Meu celular estava escondido na antiga cômoda bordô que estava em frente da minha cama. Fui lá. Eu sabia que ele estava lá. Eu só não podia tocá-lo ou ligá-lo. Minha mãe poderia ter tido o serviço desligado até agora. Eu não tinha certeza. Eu só sabia que eu não iria utilizá-lo novamente.

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Esse pequeno smartphone trazia a memória do passado do telefonema que eu tinha aceitado. Uma chamada da mãe de Poppy. Eu nunca ligaria novamente. Eu não poderia enfrentar as mensagens de texto ou qualquer outra pessoa tentando ligar e descobrir detalhes durante a tentativa de agir como se fossem simpáticas. Isso era o pior de tudo. A maneira como as pessoas intrometidas pescavam para saber as especificidades. Em seguida, havia as memórias dos Snapchats e textos que eu tinha feito diariamente com Poppy. Havia muito no telefone que eu não podia ver. Eu me perguntei se eu seria sempre dessa maneira. Será que um coração se cura de algo assim?

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Você não está vestida na roupa dos anos noventa. CAPÍTULO VINTE E QUATRO

GUNNER

Como das outras vezes que eu tinha pego Willa, ela estava me esperando na estrada, então eu não teria que ir até a casa dela. Eu tinha lhe dado espaço após o jeito que ela se abriu para mim sobre sua amiga. Eu estava supondo que a não ser sua Nonna ninguém aqui conhecia essa história. Todos aqui assumiram que sua mãe tinha enviado ela de volta e fugido com um novo homem, uma vez que já foi a sua coisa. Me dizer havia sido um grande negócio para ela. Assim como eu revelar a ela que eu não era realmente um Lawton tinha sido um grande negócio para mim. Eu tinha jurado a mim mesmo nunca contar a ninguém, mas eu queria dizer a alguém. Eu queria dizer a Willa. Era confiável. Eu confiava nela mais do que ninguém, eu percebi quando as palavras saíram dos meus lábios. Por que eu fiz realmente não sei. Mas eu fiz. Eu tinha colocado um muffin de mirtilo em seu assento. Nem uma única vez eu tinha esquecido de trazer-lhe tudo que a Sra. Ames tinha na mesa da cozinha, desde o primeiro dia em que ela tinha pego carona comigo. Eu gostava de fazer isso por ela, e eu gostava da maneira que ela sorria quando estava esperando. Quando ela abria a porta ela parava e via, em seguida, pegava e lançava um sorriso para mim. "Obrigado." "Seja bem-vinda." 121


Também essa era a nossa saudação normal da manhã. Eu queria que isso tornasse nossa rotina. As manhãs com Willa eram as melhores. Eu gostava disso. Eu deixava ela em paz e muitas vezes ria. Agora nós dois conhecíamos os segredos que estávamos tentando esconder, e nos sentíamos mais íntimo. Eu nunca senti essa ligação com alguém. A partir do momento que eu soube que minha vida era uma mentira eu tinha me fechado, mas Willa estava atingindo essa parte de mim que ninguém tinha ainda tentado. Uma vez que ela estava dentro do caminhão e sentada, ela tomou uma mordida em seu muffin e permaneceu em silêncio. Eu não esperava ela falar muito essa manhã. Não depois de tudo o que tínhamos compartilhado. Gostaria de deixar ela em sua paz e ser paciente. Eu não ia permitir que ela se afastasse de mim embora. Eu precisava de Willa. E mesmo que ela não queira admitir isso, ela precisava de mim. "Eu lavei as blueberries para esse bolinho na noite passada" Willa disse quando ela acabou de comer o muffin e escovou as migalhas de suas mãos. "Então Sra. Ames deveria ter deixado alguns pra você na cozinha essa manhã. " Willa assentiu. "Eu concordo completamente. Mas Nonna não vai levar para casa qualquer alimento para comer que seus pais pagaram. Diz que é roubo ou algo assim. " Isso era ridículo. Sra. Ames me trouxe refeições de sua cozinha quando meus pais saiam aos domingos e quando ela magicamente sabia que precisava de um tratamento especial. A nossa comida era dela. "Não gosto que ela se sinta dessa maneira. Eu não vejo isso dessa forma. " Willa deu de ombros. "Não importa. Eu tenho conexão com você, então está tudo bem no final." Ela estava brincando. Sua voz 122


não era tão pesada quanto a última vez que ela falou. Havia quase uma cadência em seu tom que eu me lembrava de anos atrás. Como se a menina que eu conheci não estivesse completamente desaparecida depois de tudo. "Verdade. Acho melhor então você me manter ao redor. Ouvir dizer que a casa grande estará recebendo bolo de morango amanhã ". Willa suspirou. "Acho que eu sei o que eu vou ter que lavar esta noite." Mais uma vez o tom era leve, e eu gostei. "Apenas certifique-se de lavar de maneira impecável. Odeio comer torta com morangos sujos ". Willa cortou os olhos para mim. "Não empurre. Eu posso cuspir numa porção inteira e não comer um. " Desta vez, eu ri. Alto. E seu sorriso cresceu em um feixe de luz. Deus isso era bom. Realmente bom. "Vou me comportar", eu finalmente respondi após minha risada acalmar. "Você conversou com Brady nesse fim de semana?" Eu sabia que seu caminhão tinha estado até aqui brevemente ontem. Essa manhã Sra. Ames tinha mencionado que ele veio e como isso poderia ser má ideia. Eu deveria deixá-lo saber que Willa deveria se curar gora. Eu concordei com ela. Se Brady estava chegando em torno de ser outra coisa que não amigo, em seguida, ele precisava ser certo. A ideia desceu amarga, e eu tentei morde-la de volta. Foi difícil embora. Eu tinha que me lembrar que Brady era meu amigo, o melhor que eu tinha tido na maior parte da minha vida. Claro que nós tínhamos mudado ao longo dos anos, mas ele ainda era importante para mim. Nós tínhamos passado por muita coisa juntos, e sempre contado um com o outro. Eu não queria 123


Willa ser a que ficasse entre nós, mas mais uma vez eu não estava prestes a deixá-lo tê-la também. "Ele veio para ver se eu estava bem com as coisas ontem." Sua resposta não foi tão detalhada como eu queria que fosse. "Então, ele pediu desculpas?", perguntei, empurrando para mais. Ela encolheu os ombros. "Mmm", foi sua resposta resmungada. Nós tínhamos dito um para outro merda que não tínhamos contado a ninguém. Nós deveríamos ter ultrapassado essas paredes agora. "Que tipo de resposta é essa? Sim, não, cala a boca, eu não vou te dizer?" Uma pequena risada escapou dela, e eu estava feliz que ela achou engraçado. "Sim e não. Eu fui a única que correu, e eu lhe devia um pedido de desculpas por agir da maneira que eu fiz." Eu queria mais do que aquilo. Estávamos mais próximos do que isso, e ela sabia disso. Minhas mãos apertaram o volante, e a ideia de que isso me perturbava tanto chocou o inferno fora de mim. Além disso, eu discordava. Brady teve uma vida fácil. Organizado e encantado. Seus pais se amavam, e sua vida em casa era segura. Ele não tinha lidado com segredos de família ou mortes. Sua tia tinha sido morta, mas ele mal conhecia ela. Maggie vir morar com ele tinha sido o maior drama de que ele já tinha enfrentado. "Mas ele se desculpou? ” Eu perguntei. Ela assentiu com a cabeça. "Sim, ele simplesmente não precisa." Eu não diria em nosso passeio para a escola. Esse pensamento eu guardaria para mim. Brady, no entanto, estava indo para essa questão quando estivéssemos sozinhos. 124


"Você não está vestida com roupas dos anos noventa," eu indiquei, e ela franziu a testa como se eu tivesse perdido a cabeça. "O que?" "É a semana Homecoming4. Sexta-feira à noite é o jogo Homecoming, e toda essa semana é temática. Dia dos anos noventa hoje, Dia ocidental amanhã, Dia do Pijama na quartafeira. Eu esqueci o que quinta-feira é, e sexta-feira é sempre o dia Das cores da escola". Ela olhou para a minha camisa e jeans. "Você não está vestido com roupa dos anos noventa ". "Eu estou na equipe. Eu deveria vestir a camisa do time a semana toda." Willa revirou os olhos. Isso era bobagem. Eu não estava participando de nada disso. Eu teria ficado surpreso se ela estivesse. Se eu não começar a usar a minha camisa todos os dias, eu não participaria de nada. Quem diabos sabia o que era se vestir de anos noventa. Mal tínhamos nascidos nos anos noventa. "Tudo o que fazíamos no Homecoming na minha antiga escola era um baile depois do jogo e uma reunião dos ex-alunos na sexta-feira." Isso não era exatamente verdade. Mas falar sobre minha antiga escola trazia de volta memórias de Poppy. Eu não queria pensar sobre isso. Não aqui, onde eu não podia me esconder. "Nós temos isso. Exceto que nossa reunião de ex-alunos é acompanhada por um desfile no meio da cidade". Ela riu. "Eu tinha esquecido sobre o desfile Homecoming. Não, vocês ainda jogam balas? Eu costumava pedir para Nonna me levar para pegar doces”.

4

Regresso a casa – quando ex-alunos do ensino médio voltam para casa para assistir à partida de futebol, eles aproveitam essa época para fazer bailes, semanas temáticas.

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"Cheerleaders e membros da banda fazem." "Será que sairá da escola para isso?" "Sim." "Doce." Eu perguntei a Serena se queria ir comigo no Homecoming duas semanas atrás porque eu sabia que ela seria uma coisa certa. Após a nossa vitória tudo o que eu queria eu receberia. Agora eu estava lamentando. Eu queria experimentar com Willa. Eu sempre poderia cancelar com Serena, mas, em seguida, ela faria o inferno na vida de Willa. Algo que eu não era egoísta o suficiente para fazer.

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Não estou sentindo o Espírito Escolar CAPÍTULO VINTE E CINCO

WILLA

Política dos EUA era uma boa aula para começar o dia. Eu sempre me senti como se alguém estivesse me contando uma história. Não como problemas de matemática complicados para descobrir ou Biologia Humana, que era a mais difícil aula que tinham disponível aqui, para se concentrar. Apenas uma boa história. Se eles deixassem comer bolo e tomar café em sala de aula, então seria o início perfeito para o dia. Infelizmente, o Sr. Hawks era um defensor de não alimentos ou bebidas em aula. Ele também gostava de ver as nossas mãos em movimento tomando notas. Eu não precisava de notas. Eu era boa com a memória. Eu poderia ouvir a história e lembrar de todos os detalhes. Explicar isso não parecia ser uma boa ideia, então eu só tomava notas e desejava ter café e muffins. Eu também desejava que eu não estivesse pensando em quem Gunner levaria para o baile Homecoming. Eu tinha certeza que ele não iria sozinho. Brady estaria levando Ivy. Eu não tenho que perguntar para saber essa resposta. Eu não estava disponível para encontros e fazer coisas como dançar de qualquer maneira. Eu tinha muito a provar e muito a encontrar uma maneira de viver. Me importar com quem Gunner iria levar não era saudável, e eu realmente não deveria pensar. Mas enquanto o Sr. Hawks discutia estratégia política e de defesa nacional, eu estava pensando sobre um baile de ensino médio que não significava nada no grande esquema das coisas. Era só uma dança. Eu não 127


precisava comparecer. Eu não tinha ido para o meu júnior também. Em vez disso eu tinha ficado. . . bêbada em uma festa. Balançando a cabeça para limpar a memória, eu me concentrei novamente no Sr. Hawks e escrevi o que ele tinha acabado de dizer. Isso era tudo que eu precisava pensar. Faça Nonna orgulhosa e se gradue no ensino médio. Então eu ia me concentrar em provar à minha mãe que eu não era uma perdedora e espero ao mesmo tempo ajudar as crianças a não cometer os erros que eu fiz. Se eu pudesse salvar uma vida das drogas e o horror que elas traziam, então eu iria. Toda vida que eu salvasse, eu estaria fazendo isso por Poppy. . . e Quinn. A escuridão se estabeleceu em meu peito de novo, e eu senti mal em meu estômago enquanto eu pensava neles. Quinn sorrindo faltando um dente. Ela tinha acabado de perder um frontal e não poderia apitar mais. Nós tínhamos rido e rido de suas tentativas. Quinn era uma feliz menina de 3 anos de idade. Ela tinha sido mais próxima de mim do que meu próprio irmão mais novo, que permanecia ocupado com esporte depois das aulas e nossa mãe e seu pai. Eles tinham uma unidade familiar que eu nunca realmente estava autorizada a entrar. Poppy e Quinn tinha sido a minha família. Engoli contra o caroço se formando na minha garganta. Eu não poderia quebrar para baixo na sala de aula. Ouvindo atentamente, eu escrevi cada palavra fora da boca do Sr. Hawks. Tornando-se um jogo para ver se eu poderia obtê-lo todos para baixo. Manter o foco era a única coisa que iria me ajudar passar essa classe sem chorar. "Você está bem?" Asa sussurrou, inclinando-se mais perto de mim. Ele tinha entrado em classe após o sino tocar, por isso, não tínhamos falado, desde que o Sr. Hawks já tinha começado a sua palestra. 128


Eu tinha esquecido completamente que ele estava sentado lá. Eu também não tinha chegado perto o suficiente dele em sua festa de sábado à noite para lhe desejar um feliz aniversário. Eu preciso pedir desculpas por isso. Sugando as minhas emoções, eu consegui um sorriso e assenti. Ele não parecia convencido, e eu tinha certeza de que não tinha mascarado completamente minha dor interior. Embora eu estava tentando meu melhor. Sr. Hawks começou a escrever a nossa missão na tela de vídeo que agora substituía o quadro branco. Desse jeito ele não precisava levantar da sua mesa. Ele poderia sentar-se e escrever tudo. Observe o sarcasmo na minha voz. Ele tem amor por pães de mel na parte da manhã o que significava que ele precisava ficar um pouco mais em pé. "Eu não vi você na noite de sábado," Asa disse depois que o Sr. Hawks estava sentado com uma xícara de café e um pão de mel. "Eu sinto muito. Você tinha tantas pessoas ao seu redor, então saí cedo. Eu não sou uma verdadeira pessoa noturna. Eu gosto de dormir cedo. " Essa foi a melhor mentira que eu tinha. Ele riu. "Você é interessante." Eu não tinha resposta para isso. "Você conseguiu todas as notas? Eu vi você escrever como se sua vida dependesse disso ". Eu balancei a cabeça, depois dei de ombros. "Bem, a maioria delas. Eu tentei." Ele levantou uma sobrancelha e se inclinou para mim. "Eu posso pegá-las emprestado? Eu estava muito ocupado assistindo você anotar todas. Ou qualquer. " Comecei a acenar com a cabeça quando o Sr. Hawks pigarreou em voz alta, e nós dois voltamos nossa atenção para a frente da classe. Ele estava olhando para nós por cima dos óculos

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com um pouco de açúcar do pão em seu lábio superior. "Eu preciso atribuir mais trabalho? Não é o suficiente? " "Não, senhor, eu acho que isso vai ser o suficiente," Asa falou, soando um pouco divertido. Eu me concentrei em meu trabalho na minha frente e não olhei para ele novamente. Asa riu, mas eu nem sequer sorri. Quando o sino tocou, um cara sentado atrás de Asa começou a falar sobre o jogo do Homecoming, e eu rapidamente fugi. Surpreendentemente, havia um monte de crianças estranhamente vestidas nos corredores completamente com roupas anos noventa. Eu pensei que um dia os anos setenta fariam mais sentido. Vestiam mais legal naquela época. Esta coisa dos anos noventa apenas parecia como um episódio ruim de Friends. Essa era a série de TV favorita da minha mãe de todos os tempos, por isso mesmo pensar sobre a série trouxe uma série de más recordações. Brady estava na porta quando eu entrei no corredor. A atenção estava em mim, então ele viria simplesmente para falar comigo. Eu me senti estranha em torno dele, e eu odiava isso. O beijo tinha mudado tudo, e eu desejei tanto que ele não tivesse feito isso. Era mais fácil com ele antes. Eu senti como se estivesse escondendo alguma coisa do mundo, e eu não tinha a energia para ter que esconder nada mais. Eu estava escondendo o suficiente. "Hey," ele disse, parecendo um pouco nervoso. Grande, ele se sentia estranho também. Mesmo depois de nossa breve, mas desconfortável conversa ontem. "Olá", eu respondi, tentando pensar em algo normal para dizer. Uma menina vestindo um macacão passou com uma cinta superior desfeita e uma camiseta por baixo. Isso era terrível de olhar a partir dos anos noventa, mas ela estava no local. Rachel De friends tinha ostentado macacões mais de uma vez. Que nojo.

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"Você não quis se vestir de anos noventa? Vocês têm o mais fácil com a coisa de Jersey." Brady era o quarterback. A escola parecia adora-lo e veneralo, especialmente no dia do jogo. Eu não entendo isso. Não precisava de toda a equipe para ganhar um jogo? Ele sorriu e olhou ao redor antes de olhar para mim. "Sim. Você não quer vestir-se no espírito da escola. " "Eu não estou sentindo o espírito escolar. Especialmente se significa vestir-se em trajes ridículos diariamente. Vou passar." O sorriso de Brady cresceu, então ele se aproximou de mim e sussurrou: "Eu não culpo você." "Você é o quarterback desta equipe Sr. Especial. Você não precisa se preocupar ", eu respondi. Ele não parecia insultado. "Eu só me preocupo em ganhar. O resto eu ignoro. " Isso não era muito o Brady que eu gostava. Sr. Estrela do Football. Quando comecei a falar, um cara aleatório veio e lhe deu um tapa nas costas. "Grande semana", disse ele, sorrindo para Brady como se ele pudesse fazer tudo. Jogar a bola, pegar a bola e executá-la para um touchdown. Terrivelmente clichê.

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Eu não vou dançar. CAPÍTULO VINTE E SEIS

BRADY

Willa tinha aliviado um pouco para mim no corredor. Agora eu era incapaz de tirar o sorriso do meu rosto. Talvez eu não tivesse estragado tudo. Eu queria mais uma chance. Para nós. Era óbvio que ela estava tentando não se sentir desconfortável perto de mim depois do nosso beijo, e eu estava feliz. Porque eu queria mais beijos. Eu queria mais Willa. Eu estava atualmente ignorando a aula do professor enquanto pensava em maneiras de não levar Ivy para o baile para que eu pudesse levar Willa. Eu estava a salvo que Gunner já tinha convidado Serena. Eu sabia que ele não estava disposto a desistir de sexo garantido na noite do Homecoming para levar Willa. Meu único obstáculo era Ivy, e eu não queria ser cruel. Eu só queria me livrar dela. Eu tinha acabado ficando com ela por tanto tempo que eu não pensei sobre o que aconteceria se um dia Willa entrasse na minha vida. Machucar Ivy não era bom, mas por mais que eu tentasse, eu não conseguia pensar em nenhuma outra maneira. Minha mente foi por vários cenários. Ela continuou indo de volta para mim pagando Nash, que ainda não tinha pedido a ninguém, para ir ao baile. Ela lhe diria não, mas então ele diria a ela que eu estava flertando com Willa, o que faria ela provavelmente ir com ele. Tornando-se a sua escolha não a minha, e ela não ficaria machucada. 132


Isso era um monte de manipulação, e eu não estava completamente bem com isso, também. Droga. Por que eu tinha convidado? Embora, honestamente, eu saiba o porquê. Ela era mais fácil. O sinal finalmente tocou, e isso significava que era hora do almoço. Eu estava morrendo de fome, mas eu estava sempre com fome. Era semana do Homecoming, sendo assim os jogadores de futebol iriam receber refeições especiais trazidas pelas líderes de torcida e membros de reforço do clube. Hoje era pizza, e eu estava mais do que pronto para isso. O máximo de mães mandariam produtos de panificação. Eu estava esperando por um desses brownies com crosta de fudge que a mãe de Ivy sempre fazia. Eu mencionei isso pra ela semana passada, quando ela perguntou qual era minha sobremesa favorita para a semana do Homecoming. Eu fui direto para pedir eles. A culpa me roía outra vez sobre a coisa com Ivy. Eu mudei minha linha de pensamento e procurei Willa na multidão. Meu olhar caiu sobre ela e Gunner caminhando para o refeitório juntos. Eu não vou mentir. Uma pequena pontada de ciúme veio em mim. Gunner estava rindo de algo que ela estava dizendo. Quanto mais os via juntos mais difícil era para mim estar perto de Gunner. Eu ficava irritado com ele. Ele estava levando ela adiante. Ele não era um cara de uma mulher só. Nunca tinha sido. Willa era diferente. E assim foi a minha amizade com Gunner. Foi lentamente caindo aos pedaços. Sobre ela. E embora isso não era o que eu queria, era o que estava acontecendo. Willa valia a pena. Vê-la me fazia sentir melhor. Eu gostava do jeito que ela usava converse com suas saias.

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Era bonito. Quase como se ela acordasse e tomasse a decisão de se vestir de forma feminina, em seguida, mudando e colocando seus sapatos antes de sair. "Mãe mandou seus brownies", disse Ivy quando seu braço deslizou sobre o meu e ela envolveu-se em torno dele. Como se ela estivesse me segurando com medo de cair. Senti um nó no meu estômago porque eu queria me livrar dela, mas eu não sabia como fazê-lo. "Obrigado", eu respondi, e eu quis dizer isso. Conhecendo Ivy, ela traria brownies todos os dias dessa semana. Mais uma vez provando que pau eu era por tentar me livrar de levá-la para o baile. "Eu também tive a certeza que eles têm pizza de queijo com o molho você gosta. Eu sei que você ama com sua pizza. " Novamente lá estava ela, fazendo eu me sentir terrível. Se ela pudesse ser apenas a menina pegajosa chata, seria mais fácil. Mas então ela faria coisas como esta, e eu me sentiria mal. "Ótimo. Obrigado ", eu disse novamente. Caminhamos para o refeitório com ela ainda segurando no meu braço em seu sinal muito evidente que eu estava tomado. Ou então ela queria que eu fosse. Não que as meninas por aqui realmente ligavam. Elas iriam flertar comigo só para irritá-la. Ela queria relacionamento sério. E eu simplesmente não me sentia da mesma forma sobre Ivy. Virando a minha atenção para Gunner e Willa, vi ela se sentar na nossa mesa com ele. Interessante. Todos na equipe de futebol têm que convidar uma pessoa para a mesa na semana Homecoming para comer, e Gunner tinha chamado Willa. Eu tive que escolher Ivy. Tendo a certeza que eu tinha pizza de queijo e brownies, droga. O melhor que eu poderia fazer era ir sentar ao lado dela. Quase corri para fazer antes que alguém fizesse. Ivy teria que lidar com isso. "Eu juro por Deus! Não perdi um Homecoming desde o nosso primeiro ano e não estaria prestes a começar, ” disse 134


Gunner se dirigindo até Willa. Ela olhou para mim quando me sentei no outro lado dela. Gunner foi até o final da mesa e Willa estava sentada à sua direita, no lado voltado para a porta. Eu acho que ela queria manter sua fuga à vista se ela precisasse ficar longe de todos nós. "Interrompendo a conversa. Eu gosto disso," eu disse. Willa sorriu para mim. "Este será o meu primeiro jogo. Eu espero que vocês estejam certos sobre todo esse “deus futebol”. Eu odeio torcer por perdedores." O tom de provocação de sua voz me fez quebrar em um sorriso. Isso e o fato de que ela estava vindo para o nosso jogo. Eu não esperava isso. Meu sorriso satisfeito começou a desvanecer-se enquanto eu considerava com quem ela poderia estar vindo. Eu pensei que era apenas Gunner que eu tinha que me preocupar. Teria outra pessoa, também? "Com quem você vai vir?", perguntei, imaginando se ela tinha um encontro para o Homecoming e eu perdi. Ela encolheu os ombros. "Eu mesma". A maioria das meninas eu sabia que não iria ser tão legal para admitir que não tinha amigos para ir à um jogo. Os dois únicos de Willa estariam em campo. Eu não tinha visto nenhuma das meninas falando com ela, exceto Maggie. Como se ela tivesse lido minha mente do outro lado da mesa, enquanto ela e West tomaram seus assentos, Maggie falou. "Você pode vir comigo. Eu sempre preciso de alguém para se sentar comigo quando West joga." Eu queria dar um high five com a minha prima por ser tão incrível. Um mês atrás, ela nem sequer falava. Pelo menos não para qualquer pessoa só com West. Para o resto do mundo ela era muda. Ela percorreu um longo caminho. "Depois do jogo você pode ir comigo e West para o baile, também ", acrescentou. 135


Eu gostei da ideia. Especialmente se eu fosse capaz de terminar as coisas com Ivy. Ainda tentando descobrir como fazer isso sem machucá-la. Ela não merecia isso. "Oh, ok. Mas eu não estava pensando em ir para o baile." Maggie não pressionou isso. Ela apenas balançou a cabeça. "Você não tem um encontro?" Nash perguntou, balançando as sobrancelhas quando ele estava prestes a perguntar. "Não, mas eu não vou em bailes", Willa respondeu. "Estou feliz que você está vindo para o jogo", eu disse, tentando mudar de assunto antes que fosse em uma direção que eu não queria. "Que cor é o seu vestido, Maggie?" Ivy falou com seu domínio sobre o meu braço apertado. Maggie desviou o olhar para Ivy, em seguida, olhou para mim. Maggie não era uma pessoa para falar de moda. "Hum, eu não sei ainda." Mãe vai levar Maggie para comprar um vestido esta semana. Maggie não tinha pressionado, e, para ser honesto, a minha mãe estava mais animada do que Maggie sobre comprar um vestido. Ela teria ficado bem vestindo algo que ela já tinha. "Sério? Eu comprei o meu desde agosto. É lindo com tecido dourado com brilho que se agarra em os lugares certos ". Eu não respondi e mexi o braço livre do aperto de Ivy. Quando ela tentou segurá-lo, eu fiquei irritado. "Eu tenho que comer ", eu disse a ela, e, em seguida, puxei livre. Às vezes era difícil ser bom para ela. A mágoa em seus olhos me fez sentir mal embora. Droga.

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Você que vai alimentar seu próximo? CAPÍTULO VINTE E SETE

WILLA

Ivy beirava o irritante. Não. Eu estava sendo legal. Ela me irritava. Tampões de ouvido para que eu não tivesse que ouvir o agudo da sua voz constantemente exigindo atenção da mesa inteira seria bom. Eu perdi a minha mesa de piquenique do lado de fora, onde eu estaria sentada sozinha com meu almoço no saco de papel marrom que Nonna fez pra mim e meu livro. Era mais calmo lá fora. Gunner tinha vindo atrás de mim e me pedido para vir comer com ele, então eu disse sim sem pensar nisso. Pessoas passavam por sua mesa a todo momento para cumprimentos, o que eu já tinha observado por dias e eu sabia que estava cheio de pessoas como Ivy, que eu não particularmente gostava. Poppy teria começado a imitá-la nessa altura enquanto sussurrava em meu ouvido. Eu estaria rindo e incapaz de controlar meus risos de escapar. Meu coração se apertou no pensamento. Eu sentia falta dela. "O baile é divertido. Você deveria ir ", Brady se inclinou e sussurrou, em seguida, estendeu a mão pegar um prato com pizza de queijo e colocá-lo na minha frente. Eu só comia pizza de queijo. Havia três outras opções que estavam sendo colocadas no centro da mesa com o que parecia cheia de coisas. Eu não tinha certeza o que isso era. Eu não gostei muito. Gostei que Brady pegou a correta. "Isso foi um golpe de sorte?", eu perguntei a ele. 137


Ele me deu um sorriso satisfeito. "Não. Tive que jogar mais pepperoni Senhorita Só Como Minha Pizza Com Queijo ". Ele lembrou. O sentimento bobo no meu estômago deveria ter ido embora, mas ficou mais estúpido e eu odiava que eu estava sorrindo agora. Meu olhar caiu sobre os seus lábios, e lembrei qual gosto tinha. Quanto eu tinha gostado. E o quanto eu não deveria gostar. "Não achou que eu lembraria? Eu não esqueço nada quando se trata de você." Sua voz era ainda mais baixa para que eu pudesse ouvi-lo. "Vocês vão alimentar uma ao outro?" Gunner perguntou em voz alta, e nós dois saltamos. Virei o meu olhar sobre Gunner, que tinha um sorriso no seu rosto como se ele estivesse brincando, mas não alcançou seus olhos. Ele estava olhando com aquele sorriso, e seu olhar centrou no cara do meu lado. A tensão cresceu grossa, e eu já não queria aquele pedaço de pizza no meu prato. "Basta ser educado," Brady respondeu com um aperto no seu tom que significava que ele sabia que Gunner estava com raiva. Gunner não respondeu a isso. Ele revirou os olhos e pegou um prato, em seguida, olhou para a mesa antes e acenou com a cabeça para alguém. Eu não entendi direito. Segundos depois, eu entendi. Gunner tinha chamado uma menina para entretê-lo com o aceno de cabeça. A loira com o cabelo muito longo e seios muito maiores do que as meninas dessa idade deveriam ter escorregou até ele, e ele puxou o banco para trás para que ela pudesse sentar no colo dele. Repugnante. "Isso deve causar uma briga com Kimmie," Brady murmurou, e eu voltei minha atenção para Gunner e a menina com ele.

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"Quando ele quer causar uma cena, ele coloca Serena e Kimmie uma contra a outra. É sua maneira imatura do inflar seu ego." Brady estava sussurrando isso para que Gunner não pudesse ouvi-lo. O Gunner que eu conhecia desde a casa da árvore não era esse cara agindo como um atleta no momento. "Oh," eu respondi, não querendo falar dele. Ele ainda era meu amigo, e eu obviamente confiava nele o suficiente para manter o meu maior segredo. Serena riu alto, e eu ouvi a voz profunda de Gunner roncar quando ele disse algo a ela em um sussurro baixo. Ciúme rastejou lentamente em cima de mim, e eu odiava. Eu não tinha nada para ter ciúmes. Gunner era meu amigo. Manter o silêncio e sorrir para Brady ou Maggie enquanto eles falavam comigo foi o melhor que pude fazer. Minhas emoções pareciam cruas, e era bobagem. Acabar com o almoço não parecia rápido o suficiente. Ivy começou a exigir a atenção de Brady, e eu me concentrei em minha pizza e desejei novamente estar lá fora com o meu livro na mesa de piquenique. Assim que terminasse minha comida, eu faria uma desculpa para usar o banheiro, então iria embora. Eu ia ficar lá até que a campainha tocasse. Eu gostava de ficar sozinha. Me dava tempo para lembrar de onde eu tinha vindo e para onde eu precisava ir. Estar com Gunner e Brady me fazia esquecer às vezes, e eu não podia esquecer. Não era justo para mim esquecer. Brady me encontrou fora do nosso último período e me pediu para sentar com ele, West e Maggie. Então eu fiz. Nenhum deles mencionou a minha fuga do almoço. Que foi um alívio. Isso fez a última classe voar, e guardei os meus pensamentos confusos de Gunner para outro momento. Eu tinha problemas maiores. Eu queria mencionar o fato de que eu preferia sentar sozinha com Gunner quando ele me desse uma carona para casa hoje. Ele tinha me levado para casa antes de seu treino de futebol na semana passada, mas hoje eles estavam tendo uma pausa para 139


descansar após seu grande jogo deste fim de semana. Assim, ele não estaria me levando para casa em seguida. Eu teria tempo para falar com ele sobre isso. Maggie me deu o seu número de celular antes de sair da sala de aula, e eu expliquei que eu não poderia mandar mensagem porque eu não tinha um celular, mas eu poderia ligar a partir do telefone fixo da minha Nonna. Em vez de olhar para mim como se eu tivesse perdido minha mente, ela sorriu como se fizesse todo o sentido, e depois nos separamos. Não foi até que eu estava no estacionamento caminhando em direção ao caminhão de Gunner que eu percebi que ele tinha ido embora. Olhando ao redor, eu olhei para ver se ele tinha mudado de lugar, mas ele não estava aqui. Ele deve ter me esquecido. Era apenas seis milhas daqui para sua casa. Eu poderia andar isso. Puxando minha mochila mais alto no meu ombro esquerdo, eu fui para a estrada principal. Era estranho que Gunner tivesse me esquecido. Quase como se ele estivesse com raiva de mim. Eu tinha um pressentimento que ele estava. A tensão na mesa durante o almoço tinha ficado grossa, e eu não sabia por quê. Claro que eu estava com ciúmes de Serena, tanto quanto eu odiava admitir isso. Mas eu não disse nada a ele. Ele não tinha motivo para ficar com raiva de mim. Nos últimos oito meses, eu tinha lidado com coisas muito mais importantes que isso. Um cara não me esperar para ir para casa não era um grande negócio. Eu iria sobreviver.

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Olá, Filho. CAPÍTULO VINTE E OITO

GUNNER

Cabelo e olhos castanho escuro do meu irmão eram sua assinatura. Ele se parecia com nosso pai. Eu, por outro lado, não. Nada como ele. O que fazia sentido, já que eu não tinha nenhum laço de sangue correndo pelas minhas veias. Rhett estava sentado na cadeira à minha esquerda. Nós dois estávamos sentados nas cadeiras de couro marrom que estava do outro lado da mesa do pai. Rhett tinha aparecido na escola durante o último período, me surpreendendo com a sua visita domiciliar. Mas ele disse que estávamos indo encontrar o pai às três e tinha vindo para me pegar de modo que nenhum de nós estaria atrasado. Isso tinha me jogado fora. Nós nunca tínhamos sido convocados para o escritório do homem como isso. Ao menos não juntos. Isso era estranho. "Será que ele sabia que estava vindo para casa?", perguntei a Rhett, que não parecia preocupado com essa reunião. Ele assentiu. "Sim. Ele pediu para vir para isso. Eu disse que esses eram os únicos dias que eu tinha disponível ". Ele não tinha questionado o porquê dessa reunião? "Então você só veio para casa, porque ele disse?" Rhett se mexeu na cadeira, e dessa vez ele pareceu um pouco nervoso. "Sim", foi sua resposta simples.

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Porque Rhett foi o escolhido, ele normalmente contrariava nosso pai, a cada passo. Vir para casa assim não parecia algo que ele fosse fazer. A menos que houvesse algo para isso. "Ele está atrasado," eu resmunguei, odiando a espera. Eu não gostava de falar com o homem, muito menos me sentar em seu escritório. Um lugar que eu nunca fui convidado para vir. As paredes estavam cobertas de estantes, e uma pintura que provavelmente custou um milhão de dólares pendurada na parede sobre sua mesa. Não havia fotos de família. Apenas uma imagem dele sentado em sua mesa e Rhett no ano passado em um evento de caridade que ele tinha levado Rhett mas não eu. Nunca eu. "Você tem algo melhor para fazer?" Rhett sorriu. A expressão assemelhava nosso pai tanto que me irritava. Eu não queria não gostar do meu irmão, porque ele parecia com um homem que eu odiava. A porta se abriu atrás de nós, e Rhett olhou para trás e parecia satisfeito que o filho da puta tinha andado para o lugar. Eu estava feliz que esse dia iria começar assim logo poderia terminar. Ficar aqui era desconfortável. "Ei, papai", disse Rhett tão casualmente. Eles tinham uma relação que eu não tinha. Nunca quis no entanto. "Olá, meu filho", respondeu ele. Isso também era algo que uma vez me incomodou. Se referir a Rhett como filho e eu ou Gunner como menino. Coisas como essa me moldaram quando criança e me mudou. Me ensinou a não confiar ou amar. Eu tinha que agradecer o velho por isso. "Estou feliz que você pôde chegar aqui na hora, Gunner," ele então disse no tom condescendente que ele reservava para mim e para aqueles que não gostava. Idiota.

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Eu olhei para ele com a mais entediada e desinteressada expressão que eu poderia reunir, mas não respondi o seu comentário. "Ele estava feliz por vir, quando eu apareci para vê-lo." Rhett estava tentando fazer isso menos tenso mas era inútil. Rhett sempre tentou me ajudar com nosso pai. Ele não entendia por que eu era o filho mal-amado e ele era o filho de ouro. Mesmo que ele fizesse, eu não duvidava de seu amor por mim embora. Rhett tinha estado sempre lá para mim quando pequeno. A tensão no ambiente quando eu e o homem estávamos juntos era inevitável. Muitas vezes me perguntei se ele tinha descoberto que eu sabia a verdade. Durante uma noite eu tinha ido do menino tentando agradá-lo para me esquivar dele o tempo todo. "Claro que ele estava," nosso pai respondeu como se fosse uma coisa ruim e só provou a minha indiferença. A verdade era que eu preferia ter ficado na escola. Inferno, preferia que alguém cutucasse meus olhos com agulhas. Isso teria sido mais agradável do que visitar o Satanás. "Eu tenho assuntos importantes para atender essa tarde então vou direto ao ponto ", começou ele, olhando diretamente para mim como se me desafiando a falar ou discutir. Como se eu desse a mínima para o que ele tinha a dizer. "Rhett é o herdeiro Lawton. Ele pediu para receber o resto de seu fundo fiduciário agora, a fim de viajar neste verão na Europa com os amigos. Eu acredito que esse é um pedido razoável. Ele precisa desfrutar os últimos anos de sua juventude antes da pressão desse império cair sobre ele. Criei os fundos fiduciários para ambos para que eles pudessem dar-lhes uma folga uma vez que vocês se formassem na faculdade. Eu não quero tocar o investimento agora, então eu vou dar-lhe parte de sua herança. Originalmente sua mãe exigiu que seria igual entre vocês dois. Eu era jovem e concordei. Como nunca, as coisas mudaram, e como Rhett é o herdeiro do que seu bisavô construiu é justo que não 143


seja o fundo fiduciário retirado em seu nome, Gunner, você não recebe parte da riqueza Lawton originalmente decidida. Eu mudei as contas, e o dinheiro está agora em segurança dividido entre investimentos de Rhett e o dinheiro na conta que ele atualmente tem para viver. " Enquanto ele falava, o meu sangue ficou mais quente, e a veia na minha testa ficou maior quando eu pulsava com raiva. Eu podia sentir. Outra coisa que não era um traço Lawton. As emoções agitadas em mim ainda estavam em carne viva, mas eu tinha conseguido endurecer ao longo dos últimos anos. Eu não iria chorar ou pedir amor desse homem. A verdade era que eu não queria seu maldito dinheiro. Nada disso. Eu deixaria essa cidade e provaria a ele que eu poderia ser mais do que algum fodido esperto milionário no sul da cidade. Eu não era um Lawton. Eu era outra pessoa, e eu queria saber quem diabos eu era. Agindo como se eu não soubesse a verdade tinha feito o que? Me salvar da vergonha? Proteger a minha mãe? Ela com certeza não tinha tentado me proteger ao longo dos anos. Onde estava ela agora? No clube de campo dormindo com o instrutor de tênis? Incapaz de me sentar por mais tempo, eu estava de pé e nivelei meu olhar sobre o homem que eu fingia que era meu pai durante anos. "Eu não me importo. Rhett pode ter tudo o que é seu. Até o fundo fiduciário que você está me permitindo manter. Essa merda Lawton não é minha. Eu não quero o seu nome. Eu não quero o seu legado. Essa família é uma piada filha da puta. Mas eu sim quero uma coisa: eu quero saber quem é meu pai. Eu sei que você sabe. Sei que minha mãe sabe. Ou vocês me dizem cujo sangue corre nas minhas veias, ou eu conto a essa cidade que adoram o nome da família Lawton que eu sou um bastardo de um dos amantes da mamãe ". Lá estava. Tudo o que eu sempre quis dizer a ele. 144


Eu não tinha pensado nisso, exatamente. Eu tinha certeza que Rhett não sabia nada disso, e o fato de que ele estava bem com nosso pai dando-lhe tudo só me fez questionar onde Rhett e eu estávamos. Esse não era o meu irmão mais velho que sempre tinha pensado em mim e lutado por mim. Ele estava agindo como nosso pai, de alguma forma, isso doeu. O homem que fingiu ser meu pai toda a minha vida se levantou e segurou meu olhar com um dos seus próprios. "Quem te disse isso? Sua mãe? " Sua voz levantou em cada palavra. Eu ri. Não é o tipo divertido, mas, gargalhada amarga de um homem que tinha tanto ódio que ele queria insultar seu adversário. "Você fez. Quando eu tinha doze anos. Abaixar sua voz enquanto gritava com a minha mãe nunca foi o seu forte." "Você não vai repetir uma palavra", ameaçou. A risada maníaca entrou em erupção novamente. "Sério? E como será que você vai me parar? Me expulsar? Isso seria uma ótima ideia. Eu vou arrumar minhas malas e começar a entrar em contato com todas as estações de notícias daqui até Nashville com a minha história. Eles vão adorar uma fofoca suculenta sobre os Lawton. O mundo vai saber que você não pode obter um pau duro mais. " Eu gostava de ver seu rosto ficar vermelho brilhante. Se ele caísse morto com um ataque cardíaco nesse exato momento, eu adoraria vê-lo morrer. Eu o odiava muito. "Jesus, Gunner, o que há de errado com você?" Rhett finalmente encontrou sua voz e falou. Eu não tirei os olhos do seu pai. Apenas no caso dele morrer, eu gostaria de testemunhar isso. "Você tem isso tudo, irmão. Você entendeu. Ele nunca foi meu para começar. " "Essa conversa é loucura. Eu não pedi por nada disso. Ele apenas decidiu fazê-lo ". 145


Eu tive que olhar para ele neste momento. Vendo a mentira em seus olhos. "Mas você se sentou em silêncio enquanto ele deu tudo para você, não é? Isso é bom. Eu não quero ser você. Eu quero ter sucesso por mim próprio, não com o mundo dado a mim. " Essa era a verdade. Eu tinha muito a provar. Para a minha mãe, a esse homem na minha frente, e para essa cidade que acreditava que eu fosse o herdeiro mimado de uma fortuna. "Silêncio", o pai de Rhett rugiu. Enquanto Rhett fez o que lhe foi ordenado, voltei-me para ele e sorri. "Ou o que? Pensa que você pode bater a minha bunda? Eu gostaria de ver você tentar. " "Você é uma desculpa de um ser humano como o seu pai era. Ingrato, preguiçoso esperando o mundo fazer o que você deseja. Eu o criei como meu próprio e dei uma vida que ele não poderia ter dado. E, assim como ele e sua mãe você se aproveitou da minha generosidade. Se não fosse por Rhett, eu diria que a sua mãe foi o maior erro da minha vida ". "Pai! O que há de errado com vocês dois? " Rhett parecia chocado. "Continue falando, velho. Nada que você diga importa para mim. Diga-me quem é meu pai, e eu vou deixar você em paz. Lute comigo, e eu vou dizer a porra do mundo todo o segredo sujo Lawton. Que eu sou o filho bastardo. " A porta se abriu atrás de nós, e a voz de minha mãe atravessou a sala. "Não!" Rhett virou-se para olhar para ela, com os olhos ainda arregalados com confusão e choque. Eu mantive o meu olhar de nojo no homem na minha frente. Ele também estava olhando para minha mãe, mas a ameaça em seus olhos era clara. Ele esperava que ela se calasse. Boa sorte com isso, idiota.

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"Mãe, graças a Deus, eles perderam a sua merda aqui" Rhett disse como se ela fosse a salvação não a causa de tudo isso. Eu deveria ter sabido quem era o meu verdadeiro pai. Ela me escondeu dele, e eu a odiava por isso. Ela permitiu que eu fosse negligenciado por um homem e abusado verbalmente toda a minha vida, enquanto o tempo todo havia um homem lá fora, que tinha o meu DNA. Eu queria conhecê-lo. Eu precisava saber se ele tinha algo bom. "Meninos, licença," ela disse, com voz dura e fria. "Agora." Rhett fez como lhe ordenara, mas virou-se para encará-la. Eu não ia a lugar nenhum. "Eu acho que vou ficar", eu respondi, insultando-a. Ela criou esse monstro. Agora ela podia corrigi-lo ou pelo menos me dar minhas malditas respostas. "Gunner", ela suspirou dramaticamente. "Eu preciso falar com seu pai sozinho. " "Ele não é meu pai. Nunca o chame assim de novo. " Ela fez uma pausa, e eu esperava que ela discutisse comigo, mas ela manteve o olhar zangado focado nele. "Não, ele não é. Mas você é um Lawton, e ele sabe disso. Você é herdeiro tanto da herança Lawton como Rhett, e ele sabe disso. Agora sai, e eu vou lembrá-lo apenas como ele está errado. " "Não me chame de Lawton. Seu sangue não corre nas minhas veias." Eu cuspi as palavras como se tivessem gosto ruim enquanto elas reviravam meu estômago. "É aí que você está errado. Sangue Lawton corre tão forte em suas veias como faz em seu irmão. Agora sai. Vá!" A mão de Rhett enrolou no meu braço e me empurrou para a porta. "Vamos lá", ele falou, e eu fui com ele. Não porque eu estava obedecendo ele. Eu estava apena confuso. Que porra é essa que ela quis dizer que eu era um Lawton? 147


Tudo. Isso. É Meu. CAPÍTULO VINTE E NOVE

WILLA

Eu abri a geladeira e tirei um prato de comida que Nonna tinha deixado para mim. Peixe grelhado com brócolis no vapor e uma batata cozida colocada em um dos seus pratos de flores amarelas tudo embrulhado. Eu cheguei em casa perto de cinco após minha longa caminhada. Esse tipo de exercício físico me deixou com fome. Eu estava pronta para comer tudo isso e um pedaço de torta. O som de um carro estacionando do lado de fora me impediu de esquentar a minha comida. Coloquei no balcão, eu fui até a porta de volta para ver quem estava aqui. Eu tinha um sentimento que era Gunner, mas eu queria ver para ter certeza. Eu tinha razão. Idiota. Voltei para minha comida e a desembrulhei, em seguida, coloquei no micro-ondas. Assim quando a comida começou a girar lentamente dentro no prato de vidro, uma batida soou na porta. Eu debati se devia ignorar. Ele estava vindo para se desculpar. Eu esperava que ele fizesse. Mas eu não tenho que perdoálo. Quando o ding do micro-ondas alertou que a comida estava aquecida, tirei para fora, em seguida, coloquei sobre a mesa. Outra batida soou. Ele não estava desistindo. Eu me virei e estava indo para dar-lhe um olhar irritado, mas parei quando eu vi o olhar em 148


seus olhos. Ele estava chateado. Seus olhos estavam vermelhos, como se ele estivesse chorando. Que chamou a minha atenção. Meu incômodo foi rapidamente substituído com preocupação quando eu corri até a porta para abrir e ver como ele estava. "Qual o problema?", perguntei, não esperando por ele dizer qual o motivo que ele estava chateado. "Posso entrar?", ele perguntou, sua voz rouca de emoção. Dei um passo para trás e fiz-lhe sinal para dentro. "O que há de errado?" Eu repeti. Ele esfregou o rosto com as duas mãos e respirou fundo antes de olhar para mim. "Eu sei quem meu pai é", disse ele com tanta angústia em seu tom que quase não parecia como ele. Oh. Isso não era o que eu estava esperando. Finalmente alguém que não estava morto. Embora a resposta a isso poderia ser tão ruim. Com certeza parecia que era. Perguntar não parecia apropriado. Então eu esperei calmamente. Ele levou alguns momentos para olhar para mim como se ele ainda estivesse em choque. Eu me perguntei se ele seria capaz de me dizer. Isso era ruim. Abraçar não parecia ser a coisa certa a fazer. Depois do que pareceu uma eternidade, ele voltou seu olhar para mim. "Eu sou um Lawton depois de tudo", disse ele. Então seu pai era seu pai. Isso era uma coisa tão terrível? "Você não está feliz com isso?", perguntei. Ele soltou uma risada vazia. "Eu sou um Lawton mas o homem naquela casa ainda não é meu pai. "

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Agora eu estava confusa. Completamente. Interrogá-lo parecia ser uma má ideia, então eu só esperei novamente para ele decidir quando ele ia me dizer. "Isto é tão fodido", ele suspirou, passando a mão por seu cabelo com um olhar em seus olhos que beirava descrença e raiva. Quem diabos era seu pai? O suspense não era tão pesado como a minha preocupação por ele, mas eu ainda queria saber. Ele tinha me deixado mais do que curiosa. "Eu mal o conhecia. Há fotos de mim com ele, e eu poderia dizer nas fotos que ele me amava. Mas eu compreendo o ódio do meu pai por ele agora. A forma como a minha avó fala sobre ele como se ele fosse o diabo. Eles o odiavam tanto quanto eles me desprezam ". Eu tive que morder minha língua para não perguntar. Aquilo seria insensível. Impossível não fazer nada, eu fechei a distância entre nós e coloquei a mão sobre a dele em uma demonstração silenciosa de apoio. Ele virou a mão e apertou a minha como se fossem sua única esperança em um navio afundando. "Meu avô não era meu avô. Jeremiah Gunner Lawton era meu pai biológico." Ele fez uma pausa, em seguida, olhou para mim enquanto suas palavras soavam na minha cabeça. "Minha mãe dormiu com seu sogro ". Oh Deus. "É tudo meu. Ele deixou tudo para mim legalmente. Tudo. Isso." Tudo o que? Eu queria perguntar, mas não o fiz. "Meu pai achava que podia controlar a minha mãe o suficiente para esconder o fato, mas ela estava lá e ameaçou contar ao mundo e me dar os meios para ir para um tribunal sobre ele. O velho foi sobre isso. Ele ameaçou me mandar para um colégio interno, e ela riu dessa ideia enlouquecida, e informou-lhe que se eu quisesse, eu poderia expulsá-lo de casa. Eu poderia 150


expulsar aquele homem. Merda, Willa. Como no inferno? Estou mesmo acordado? " Eu estava começando a pensar que talvez eu não estivesse acordada. Imagino que ele se sentia assim mais do que eu. "Ele ainda está lá? ", perguntei. Eu sabia do seu ódio pelo homem, e eu não ficaria surpresa se ele o expulsasse. Gunner olhou para mim como se eu tivesse perdido a cabeça. "Eu não posso chutar o pai de Rhett fora de casa. Eu não quero que o mundo saiba a verdade. Eu não sou apenas um bastardo. Eu sou o grande bastardo do meu avô. Jesus, isso é fodido! " Ele tinha um ponto. Isso era fodido. Muito. Eu apertei a mão segurando a sua. Não era muito mas era todo o apoio que eu podia dar. Dessa vez, enquanto eu olhava para o nada, enquanto os próprios fatos passavam na minha cabeça e eu tivesse certeza de que não estava sonhando, Gunner permaneceu quieto como eu. Não havia palavras para isso realmente. Meu coração estava ferido por ele. Pelo menino que todos pensavam que tinha tudo e a pessoa tinha vivido toda a sua vida. Eu queria abraçá-lo e ajudalo, essa emoção me assustou. Meus sentimentos por Gunner eram muito mais profundos do que eu tinha percebido. "Rhett saiu. Ele gritou e chamou a mãe de puta, depois foi embora. Ela está trancada em seu quarto chorando agora, e o idiota que é, aparentemente, o meu. . . não pai, meu irmão. . . merda." Ele fez uma pausa e sacudiu a cabeça com o pensamento. "Ele deixou a casa também. Toda a maldita casa explodiu. " A porta da frente se abriu, e nós dois empurramos a nossa atenção para o barulho. Nonna estava em casa. Ela era a única que atravessava os jardins e entrava pela porta da frente. Especialmente sem aviso prévio.

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Tirei minha mão da dele, e ele colocou a sua em seus bolsos pouco antes dela entrar na cozinha. Ela olhou para Gunner com compaixão em seus olhos. "Vá em frente, sente vocês dois. Vou dar o seu jantar aqui ", disse ela, segurando um prato de comida que havia trazido de volta com ela. "Eu imaginei que você estaria aqui." Ela, então, terminou, voltando o olhar para mim. Ela não estava com raiva, mas não havia um aviso gentil lá. Ela ouviu na casa grande. Eu me perguntava se ela sabia a verdade. Ela estava com eles por tanto tempo, poderia segredos como esses serem escondidos dela? Eu duvidava. "Vocês sentem e comam. Eu tenho alguma sobremesa de chocolate na geladeira. Se você quiser ficar e dormir no sofá, é seu," ela disse para Gunner, em seguida, passou pela cozinha colocando copos de chá doce. "Você sabia?" Gunner perguntou a ela quando nós nos sentamos à mesa. Ela fez uma pausa e não olhou para nós. Sua atenção focou nos vidros na frente dela. "Tinha minhas suspeitas", ela finalmente respondeu. Isso foi o suficiente para ele. Ele não perguntou mais. Nós comemos em silêncio, e quando a noite chegou, ele dormiu no sofá.

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Eu não queria sua vida. Nada disso. CAPÍTULO TRINTA

BRADY

Nem Willa nem Gunner estavam na escola. Demorou até o terceiro período para confirmar isso e, em seguida, fiquei preocupado. Alguma coisa estava errada. Joguei meus livros em meu armário e fui para o salão de trás, onde as aulas de música e carpintaria eram realizadas. Ninguém estaria lá até depois do almoço hoje, e tinha uma porta de saída. A única que eu poderia sair e não ser pego. Mandei uma mensagem para Gunner uma vez que percebi que ele não estava aqui, mas ele ainda não tinha me respondido. Se só ele tivesse faltado, eu não estaria preocupado. Mas ele e Willa faltando era algo mais preocupante. Tinha que ser uma coisa Lawton. Se tivessem sido apanhados juntos? Merda. Seus pais fizeram Willa sair? Ou foi algo pior? Willa estava consolando ele sobre alguma merda de seu pai? Independentemente disso, eu tinha que chegar lá e verificar eles. Willa não era o tipo de garota que faltava a escola por besteira. Algo estava definitivamente errado com um ou ambos deles. Eles podem precisar de mim. Corri para o meu caminhão, entrei, e me dirigi para a propriedade Lawton tão rápido quanto eu poderia sair sem atrair a atenção. A última coisa que eu precisava era que a polícia me pegasse na semana Homecoming. Não que eles me impedissem de jogar. Até mesmo a polícia local queria uma vitória. 153


Se o treinador descobrisse que Gunner e eu tivesse faltando um dia porém, ele iria ficar puto. Eu ia ter que voltar antes da prática e trazer Gunner. O que quer que estivesse acontecendo não podia ser tão grave. Meu temperamento começou a subir enquanto eu imaginava ele e Willa ficando e sendo pegos. Ele sabia que ela estava aqui, porque ela não tinha outro lugar para ir. Não sei porquê, mas sua mãe era uma cadela, então isso foi o suficiente de uma desculpa para mim. Willa não tinha se aberto muito, ou realmente em tudo. Ela disse para Gunner alguma coisa? A ideia de que ele sabia mais sobre o seu passado do que eu, não caiu bem. Por que Willa confiava em Gunner e não em mim? Eu era o cara bom de confiança. As meninas vinham quando elas precisavam de um ombro para chorar. Não Gunner. Nunca Gunner. Girando na casa dos Lawton, que estava forrada em ambos lados de carvalhos, eu ficava cada vez mais ansioso. Certamente havia uma desculpa razoável, e nós todos estaríamos de volta na escola antes do próximo período. Ou, o mais tardar, no almoço. O caminhão do Gunner estava estacionado na casa da Sra. Ames, então eu parei ao lado dele e desliguei o motor. Eles estavam juntos. Mas a Sra. Ames tinha aparentemente permitido, por isso não poderia ser o que pensei. Eu joguei minha porta do caminhão aberta e corri em direção à porta dos fundos. Várias batidas depois e nenhuma resposta. Não havia nenhum movimento na casa. Que porra é essa? Peguei o botão para abrir e, como suspeitava, abriu. Não havia necessidade de trancar as portas aqui. Para entrar no imóvel tinham que conhecer o código para o portão. Não era fácil entrar no lugar. "Willa?" Gritei, entrando na cozinha. Tudo estava silencioso. "Artilheiro?" Eu tentei, e esperei. Estava tudo vazio. 154


Eu andei pela casa, verificando se havia qualquer sinal de vida, mas ela não estava lá. O sofá tinha um cobertor dobrado no final dele com um travesseiro como se alguém tivesse dormido lá. Isso não teria sido Gunner. Certamente. Saí pela porta da frente e comecei a descer os degraus para o quintal, em busca de algum sinal deles quando meus olhos pousaram na casa da árvore. Eu não tinha ido lá em anos. Nenhum de nós tinha. Era nosso esconderijo secreto que não era tão secreto, visto que os pais de Gunner tinham construído para Rhett quando era mais jovem. Mas nós gostávamos da privacidade que pensávamos que tínhamos lá. Eu comecei a caminhar sem pensar nisso. Algo em mim sabia que eles estavam lá. Por que eles estavam lá eu não tinha certeza, mas eu sabia que eles estavam. Era onde nós sempre encontrávamos uns aos outros quando éramos mais jovens. Quando eu parei na parte inferior da árvore, ouvi a voz de Willa primeiro. Levando um passo de cada vez, eu subi para me juntar a eles. Os olhos de Gunner foram os primeiros a fazer contato comigo. "Hey", foi tudo o que disse. Algo em seus olhos estava vazio. Mais do que normal. Isso me preocupou. "Você está bem?", perguntei, andando para dentro tendo que curvar. Eu tinha esquecido como era entrar nessa casa de árvore. Ele encolheu os ombros; em seguida, seu olhar voltou-se para Willa. "Não estou sempre? ", foi sua resposta. Eu me virei para olhar para Willa, e ela estava estudando suas mãos que ela estava mexendo no colo. Isso ia demorar um pouco. Sentei-me no banco de madeira que se alinhava na parede em frente a eles. "Então, eu vou supor que isso tem a ver com você, uma vez que Willa parece insegura e nervosa ", eu disse, olhando para 155


Gunner. “Parecia suspeito que ambos não estavam na escola. Semana Homecoming e tudo isso. " Willa finalmente olhou para cima e olhou para Gunner com compaixão. Ok, então algo estava muito mal aqui. "Gunner, o que está errado?", perguntei. Gunner encontrou o olhar de Willa por um momento, depois virou-se para mim. "Merda de família. Meu pai queria dar a Rhett todo o dinheiro. Minha mãe ficou furiosa. Muitos gritos e briga. Rhett foi embora e não retorna minhas ligações. " Bem, inferno. Isso era foda. A vida que Gunner tinha principalmente sempre foi uma droga em casa. Ele nunca teve uma boa. Isso era algo que eu nunca invejaria Gunner. Eu não tinha perguntado sobre sua vida doméstica nos últimos anos. Em algum lugar ao longo do tempo a forma como a nossa amizade era tinha mudado. Falávamos de futebol e meninas, mas nada mais profundo. Willa voltando lhe dera algo que ele e eu tínhamos perdido. Uma amizade real. A mordida de ciúmes que causou me fez sentir culpado. Ele precisava de alguém, e ela estava lá. Eu não tinha. Isso era típico de sua triste desculpa para um pai, mas eu odiava que ele estava lidando com ele. "Você ficou na Sra. Ames na última noite? ", perguntei, lembrando do cobertor e travesseiro no sofá. Ele assentiu. "Sim. Não podia ir para casa. " Willa permaneceu em silêncio enquanto ela se sentava lá. Eu estava dividido sobre ela ser quem ele tinha para correr. Tinha ciúmes de Gunner procurar ela em vez de mim. Mas era porque eu queria Willa ou ela estava atrapalhando minha amizade? Eu não estava realmente certo. Quando ela entrou em nossas vidas quando crianças, eu não tinha gostado dela imediatamente. Gunner tinha gostado 156


muito dela, e eu não queria que ela levasse o meu amigo embora. Ao longo do tempo nós todos ficamos próximos, e eu queria Willa ao redor tanto quanto Gunner. Mas nós não éramos mais crianças. "Você vem para o treino de hoje?" Perguntei-lhe. Ele assentiu. "Eu preciso bater em alguém. Estávamos ambos indo antes do almoço. Eu só precisava de um tempo essa manhã. " Eu poderia entender isso. O relacionamento de Gunner com seus pais nunca fez sentido para mim. Minha mãe e meu pai estavam sempre lá quando eu precisava deles e mesmo quando eu não precisava. Mãe fazia biscoitos e deixava eu levar os caras para assistir os vídeos do jogo. Papai estava sempre lá me aplaudindo e acreditando em mim. Eu era quem eu era por causa dos meus pais. É por isso que eu sempre entendia as decisões estúpidas de Gunner. Ele era quem ele era por causa dos seus pais. O dinheiro não era tudo no mundo. Ser amigo de Gunner tinha me ensinado isso. Eu não queria sua vida. Nada disso. Nenhuma quantidade de dinheiro poderia fazer sua vida desejável. "Você sabe que você é bem-vindo em minha casa a qualquer momento que você quiser. Eu tenho duas camas no meu quarto do sótão. Uma é sua, se você precisar dela. Basta dizer a palavra. Mãe adoraria ter você lá e te encher com biscoito. " Um sorriso puxou os lábios de Gunner. "Obrigado. Eu vou lembrar disso." Pela primeira vez em anos eu senti que a velha amizade estava de volta no lugar. Aquela em que sabíamos que tínhamos um ao outro se não tivesse mais ninguém. E sempre fez tudo certo. Levantei-me, me aproximei e lhe dei um tapa nas costas. "Se você precisa falar, estou aqui." Gunner assentiu. Olhei para Willa, que estava nos assistindo. "Você precisa de uma carona para a escola? Ou você vai ficar com Gunner até que 157


ele venha?" Eu queria que ela fosse comigo para que pudéssemos conversar sobre Gunner e a possibilidade de levá-la para casa todos os dias. Eu não tinha certeza de onde ela estava com Gunner. Eu não acho que ele estava pronto para nada mais sério com ela. Se esta era apenas uma amizade com eles como todos nós tivemos uma vez, eu queria explorar mais com ela. Eu estava indo para terminar com Ivy hoje. Ela me mandou uma mensagem quinze vezes na noite passada e ligou dez. Ela estava fora de mão, e eu precisava terminar as coisas. Ela olhou para Gunner por uma resposta. Eu não queria que incomodasse, mas ele fez. Acho que eu estava com ciúmes dela dando-lhe atenção, afinal. "Ela vai vir comigo," Gunner saltou. Não era como se eu pudesse empurrá-lo. Gunner estava tendo um tempo difícil, e ele queria Willa para fazê-lo se sentir melhor. Eu só não gostava da ideia dele ferir Willa por motivos egoístas. Usando ela para ouvir e apoiar mas não dando nada em troca. Ela tinha sido ferida, era óbvio, e Gunner tinha muita turbulência emocional para ajudar alguém com a dela. "Vejo vocês na hora do almoço então," era tudo que eu poderia dizer antes de virar e voltar a descer a escada. Se ela quisesse ele, eu não podia parar, mas eu tinha medo que ele não ia querer ela da mesma maneira.

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Próxima vez, embora eu não permitirei acontecer. CAPÍTULO TRINTA E UM

WILLA

Eu entendia o futebol e a necessidade de ganhar, mas eu não achava que Gunner realmente necessitava ir para o treino hoje. Como sempre, eu não ia dizer isso a ele. Não com o humor que ele estava lidando. O melhor que eu podia fazer era tentar divertir ele. Nenhum conselho ou consolo. Eu era o que ele parecia precisar ontem à noite e hoje. Mesmo quando Brady tinha vindo para verificar as coisas, e eu tivesse ficado em silencio. Este não era o meu pesadelo. Era de Gunner. Tudo o que precisava era ser ouvido. E isso era tudo o que ele tinha pedido. Brady, por outro lado, ele não confiava, ou ele não queria que ele soubesse. Porque ele tinha ido além de fugir à verdade. Ele tinha acabado de mentir para ele. Eu não tinha certeza de como eu tinha sido a única que ele confiava com essa verdade. Talvez porque eu disse a ele o meu. Mas por alguma razão, eu era digna de sua confiança. Brady não tinha se surpreendido pela meia verdade que ele tinha dito. Que só confirmou o cuzão que Gunner chamava de pai. Brady tinha visto mais do que eu tinha durante os anos. Gostaria de pensar que Gunner compartilhou com ele mais que eu. Mas não parecia ser o caso, porém. Nós não fomos para a escola para o almoço, mas nós fomos a tempo para a próxima aula. O escritório parecia bem com a nossa desculpa, e porque eu estava com Gunner, eu acho que

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ajudou minhas razões. Se eu não tivesse, eu tinha certeza de que teriam me dado castigo detenção ou algo assim. Não foi até que nós estávamos caminhando para a aula que Gunner percebeu que tinha esquecido de mim ontem. Com tudo o que tinha acontecido, eu tinha me esquecido. "Merda", disse ele, parando em seu caminho e batendo na testa. Pensei que ele tinha esquecido sua lição de casa ou uniforme. "O quê?", perguntei. Ele olhou para mim com uma expressão frustrada. "Como você foi para casa ontem? " "Andando." "Foda-se", ele murmurou. "Sinto muito, Willa. Rhett veio me buscar para se encontrar com o meu pai, e foi tão inesperado que eu esqueci completamente. " Dei de ombros, porque em comparação com suas últimas vinte e quatro horas o fato de que eu tinha ido sozinha para casa não era realmente grande negócio em tudo. Especialmente depois de tudo o que ele tinha passado. Eu não queria que ele se sentisse mal sobre mim. Se eu pudesse corrigir todos os seus problemas, eu o faria. Eu tentei não pensar muito profundamente nisso embora. "Está bem. Seu dia foi difícil, e foi um bom exercício para mim." Ele balançou a cabeça, ainda claramente irritado com ele mesmo. "Eu não vou fazê-lo novamente. Eu juro." "Realmente não é um grande negócio. Eu gostei da caminhada." Que não era exatamente verdade, mas não havia nenhuma razão para fazê-lo se sentir pior sobre isso.

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"Pare de tentar me fazer sentir melhor. Não vai funcionar ", ele resmungou. Eu não tinha uma resposta real para isso, então eu não disse nada. Ele me acompanhou para a minha sala de aula, mas antes de cinco portas para chegar, ele parou e abriu uma porta para um quarto escuro, em seguida, estendeu a mão para o meu braço e puxou para dentro. "O que", eu disse, confusa, quando a porta se fechou atrás de mim. O aperto de Gunner no meu pulso; em seguida, sua mão deslizou para cima para o meu rosto. A luz do corredor mal iluminava para ver alguma coisa. Mas eu vi o rosto de Gunner quando ele inclinou-se para mim. Eu sabia o que estava por vir, e meu estômago fez uma onda de emoção apenas antes que seus lábios pousassem nos meus. Suavemente ele passou para frente e para trás sobre os meus. O toque suave trouxe um suspiro de mim que Gunner usou como uma oportunidade para deslizar sua língua pelos meus lábios. Minhas mãos encontraram seus braços, e eu agarrei ele e o puxei para mais perto. Eu não estava realmente certa com os fogos de artifício saindo na minha cabeça. Eu não esperava por isso, mas eu não queria que acabasse. O sabor de hortelã de sua goma misturado com o meu, eu me inclinei mais perto para respira-lo. Seu peito duro pressionado contra mim. O ar frio encontrou meus agora úmidos lábios inchados. E os meus olhos se abriram para ver Gunner recuando longe de mim. Os olhos dele estavam sobre mim com uma surpresa que eu entendi porque eu senti isso também. Tinha havido uma conexão lá que me fez querer puxar para mais perto dele. Mergulhar nele e nunca deixar ir. Eu me senti completa. Eu era uma idiota. 161


Porque assim quando eu pensei tudo isso, Gunner abriu a porta e me deixou lá. Sozinha no escuro. Correr depois de beijar não era um bom sinal. Isso foi exatamente o que eu tinha feito para Brady. Esse era meu retorno? O universo me mostrando como se sentia? Porque se isso foi como Brady sentiu, eu lhe devia um pedido de desculpas muito maior. Este sentimento não era um que eu queria repetir. Nunca mais. Beijar Brady tinha sido bom. Beijar Gunner tinha balançado meu mundo. Foi Brady quem me encontrou no meu armário no final do dia. "Gunner perguntou se eu poderia lhe dar uma carona para casa. Ele tinha algo que ele precisava fazer antes do treino. " Seu algo para fazer era me evitar. Isso dói. Muito. Eu balancei a cabeça e engoli o nó se formando agora na minha garganta. "Ok, obrigado. Eu posso andar, se você precisar ir para o treino." Ele balançou sua cabeça. "Não. Eu tenho muito tempo. " Eu duvidava que ele tivesse muito tempo, mas eu não podia discutir porque meu estômago estava em nós. Eu só queria chegar casa. Voltar para o meu quarto. Sozinha. Onde eu deveria ter ficado em vez de me abrir e fazer amizades novamente. Especialmente com Gunner Lawton. "Você está bem?", perguntou Brady, e eu levantei meu olhar para encontrar o dele. Eu não poderia dizer-lhe o que havia de errado comigo. "Eu estou bem", eu disse, forçando um sorriso. Ele não parecia convencido. Saímos em direção a seu caminhão com algumas pessoas, e apenas antes que chegássemos ao seu caminhão, me virei e olhei para ele. "Brady", eu disse, precisando de sua atenção. Ele olhou para mim. "Sim?" 162


"Sinto muito sobre correr depois que você me beijou. Foi rude e eu…" Fazendo uma pausa, eu não tinha certeza do que minha desculpa para ele era, mas eu tinha que dizer alguma coisa. "Eu simplesmente não estava esperando por isso, e porque somos amigos me assustou." Um lento sorriso tocou seus lábios. "Tudo bem. Próxima vez embora eu não vou deixar você correr. " Não haveria uma próxima vez. Eu sabia, porque o meu coração não estava com Brady. Ele foi uma paixão de infância e um amigo. Nada mais. Eu já sabia como a coisa real parecia, e o que eu sentia por Brady não era a coisa real.

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Bom Olé Brady Confiável! CAPÍTULO TRINTA E DOIS

GUNNER

Sentei-me no meu caminhão após o treino por trinta minutos, olhando para o relógio. Sra. Ames tinha dito que eu poderia vir para a casa dela novamente hoje à noite, mas eu não tinha certeza se eu poderia enfrentar Willa. Não depois daquele beijo. Jesus! Aquele beijo foi mais do que eu esperava. Foi aterrorizante, e eu tinha merda suficiente na minha vida gora. Eu não estava preparado para o impacto de um simples beijo. Minha cabeça e coração não estavam prontos para Willa Ames. Ela assustou o inferno fora de mim. Eu estava indo para Brady. Eu enviaria ele para levar Willa na manhã ou alguma merda assim. Eu precisava de espaço dela. Foi uma jogada merda, ela mexeu com minha cabeça. Algo que não se encaixava em meu mundo agora. Eu tinha mentiras familiares e dinheiro sujo e uma mãe que eu nunca queria colocar os olhos novamente. Willa estava passando através de seu próprio inferno, e eu não era o que ela precisava. Brady era o que ela precisava. Bom estável olé Brady. E eu sabia que ele queria ela. Esse plano parecia vencedor para mim. Brady poderia ser seu forte ombro amigo, e eu poderia ir sobre minha vida vivendo através da minha própria bagunça. Não havia necessidade de adicionar a dela. Depois de convencer a mim mesmo que seria bom se Brady ficasse com Willa, eu virei o caminhão e fui para a casa dos Higgens. Coralee teria biscoitos e leite. Isso soava muito, muito bom agora. 164


A música tão alta e estridente dela iria ajudar afogar meus pensamentos. Especialmente pensamentos sobre Willa. Ela não se encaixava no meu mundo agora. Provavelmente nunca o faria. Eu precisava das Kimmies e Serenas do mundo. Não as Willas. Elas eram demais. Elas queriam muito. Elas precisavam de muito. Tudo que o Brady era bom em dar. Eu nunca tinha sido aquele cara, e eu nunca seria. Provavelmente por causa da minha criação. Inferno, eu era filho do meu avô. Quão fodido era isso? Quando eu era criança, eu sonhava em ter a vida de Brady. A família dele. Eu queria isso. Era uma fantasia é claro, porque esse tipo de vida não acontecia dentro do mundo Lawton. Nós todos fingíamos. Era o que fomos treinados para fazer desde cedo. Agir como se as coisas estivessem perfeitas. Bem foda-se tudo isso. Não era perfeito, e minha vida era fodida. Eu não estava fingindo que ser um Lawton era uma coisa boa. Eu não estava em conformidade com essa besteira. O caminhão de Brady estava em sua garagem, e assim o de West. Ele estava aqui por Maggie. Eles estavam juntos o tempo todo. Isto beirava o irritante. Não, era completamente irritante. Eu não tinha trago mala para dormir, mas eu percebi que eu poderia usar porcaria de Brady. Usar suas roupas. Eu não estava indo para aquela casa, e Sra. Ames teria trazido as minhas coisas para a casa dela, mas eu não poderia ir lá, também. Eu deveria ter ligado para ela para que ela não se preocupasse, mas o medo de que Willa poderia atender me segurou. Talvez mais tarde eu ligasse. E se Willa atendesse eu pediria para falar com a Sra Ames. Agir como se nada tivesse acontecido. Nós todos sabíamos que eu era o príncipe herdeiro do fingimento. A mãe de Brady, Coralee, abriu a porta. Ela era a mãe que eu nunca tive.

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"Bem, Gunner, é bom vê-lo. Entra. Eu acabei de servir o lanche. Biscoitos de chocolate acabou de sair do forno ". Apenas o que eu queria ouvir. "Obrigado, Sra Higgens," eu disse, e ela acariciou minhas costas de forma materna em seu caminho enquanto passava por ela, elevando-me sobre ela por pelo menos sete polegadas. "Eles estão prestes a assistir o jogo da semana passada, de novo ", ela acrescentou com um suspiro divertido. Assistir muitas vezes nossos jogos da semana passada para melhorar coisas que ficaram ruins para deixa-las perfeitas era normal. Isso ajudaria a minha mente a ficar longe. Eu amava essa casa. "Ok," eu respondi, em seguida, fui para a sala, onde eu podia ouvir a voz de Brady subindo como fez quando ele ficava animado sobre um jogo. "Eu não estou dizendo que é ruim. Eu estou dizendo que se nós levarmos mais perto, então poderíamos destruir os Trojans sexta-feira à noite", era o argumento de Brady quando entrei na sala. "E eu estou dizendo que parece tão apertado como podemos obtê-lo," West respondeu, parecendo irritado. "Poderia vocês apenas comer os biscoitos e parar de discutir sobre isso? " Maggie saltou. "Eu vou comer os biscoitos em voz baixa," eu adicionei à conversa, e todos os três pares de olhos virou para mim. "Gunner, que bom, que você está aqui. Vem assistir esse jogo e diz que handheld pode ser reforçado e que podemos puxar Nash num piscar de olhos." Brady parecia apaixonado e animado. Foi por isso que ele estava indo para uma faculdade com bolsa fazer uma carreira fora do jogo. Ele via o que todos outros não.

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"Posso comer os cookies em primeiro lugar? Sua mãe disse que eles ainda estão quentes." Maggie riu, e Brady revirou os olhos. "Nós temos um jogo para ganhar sexta à noite, e você está preocupado com biscoitos." Eu balancei a cabeça. "Sim eu estou." Maggie apontou para a mesa onde Coralee tinha deixado uma grande bandeja de biscoitos, alguns pequenos sanduíches, e uma tigela de chips de churrasco. Eu fiz meu caminho até lá e peguei três biscoitos e me servi um copo de leite fora da garrafa que tinha ficado no gelo. Coralee Higgens era como Martha Stewart. Brady suspirou dramaticamente e caiu para a cadeira de couro atrás dele. "Eu desisto", ele gemeu. "Isso significa que nós podemos assistir à um episódio de Fuller House5 ?" Maggie perguntou, num tom que não era sério. Ela estava brincando com seu primo. "Que diabos é Fuller House?" Brady perguntou quando eu me aproximei para me sentar na outra cadeira vazia. "Full House adultos", explicou Maggie. "Full House, série dos anos 80 ou alguma coisa?" Maggie assentiu. "Sim." Isso só fez Brady gemer irritado outra vez. "Ele está focado em ganhar. Faz com que ele fique malhumorado," West disse para Maggie enquanto segurava a mão dela. Eu chamaria ele de covarde, mas o cara tinha perdido seu pai recentemente e Maggie tinha ajudado a mantê-lo junto. "Você viu Willa esta tarde?" Brady perguntou quando ele voltou sua atenção para mim.

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Série produzida pela Netflix uma continuação de Full House no Brasil conhecida como Três é demais.

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Eu não quero falar sobre Willa. Dei de ombros. "Não. Não a vi desde que chegamos da escola. " Brady fez uma careta. "Ela parecia chateada depois da escola. Eu fui me perguntando se ela tinha dito alguma coisa para você. Ela me prometeu que ela estava bem, mas ela não estava. Me perguntei se a porcaria que ela está lidando em sua casa está incomodando. " Culpa. Ela comia através de mim como uma facada dolorosa no peito. Ela estava chateada com o beijo e por deixa-la. Eu fiz isso. Não é o que ela tinha em casa, mas o que eu tinha feito para ela. Eu era um idiota. Ela sabia agora. Eu queria ser tudo o que ela precisava, mas eu não podia ser. Eu também estava quebrado. Eu não confiava em mim com algo tão precioso como o coração de Willa. Eu tinha sido um idiota toda a minha vida. Agindo por atenção e recebendo o tipo errado. Willa precisava de mais do que eu. Eu queria que ela tivesse o melhor. Eu não tinha um décimo do que ela merecia. "Ela parecia bem para mim hoje", foi tudo o que eu disse. "Vamos ver o jogo, e eu vou dar a minha opinião ", disse eu, mudando o assunto de cima de mim e Willa. Eu não precisava de Brady pensando que aconteceu alguma coisa. Ele tinha acabado de me fazer sentir pior. Além disso, ela precisava dele, e ele não precisa estar pensando em mim beijando ela. Brady levantou-se e pegou o controle remoto. "Veja o lado esquerdo ", disse ele com entusiasmo. "Aqui vamos nós de novo", West resmungou.

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Eu não odeio você. CAPÍTULO TRINTA E TRÊS

WILLA

O telefone tocou, e eu quase não atendi. A última ligação tinha sido de Gunner, que não tinha dito nada para mim, mas pediu para falar com Nonna. Aparentemente, ele estava hospedado na casa de Brady. Eu não tinha que saber o porquê. Isso era óbvio que ele estava me evitando. Eu estaria levantando no início da manhã e indo para o ponto de ônibus. Eu sabia sem perguntar que Gunner não estaria vindo para me pegar. O beijo tinha o enviado longe. Bem. Tanto faz. Ele nunca faria isso acontecer novamente. Beijar Gunner tinha me mostrado o que eu estava tentando ignorar. Ele era o menino que tinha meu coração agora. Não Brady. Mas eu não podia forçá-lo a me querer. Eu iria deixá-lo reagir no entanto, com o que ele precisava. Eu entendia se esconder da vida. Eu tinha feito isso sozinha. "Atende o telefone", Nonna falou a partir do seu quarto. Eu não tinha escolha agora. Eu ia ter que responder a essa coisa estúpida. Tomando uma respiração profunda e lembrando que se fosse Gunner eu não podia xingar ele, porque ele estava lidando com um monte agora, eu peguei o telefone. "Olá." Houve uma pausa, e eu quase disse: Olá de novo; então ele falou. "Will." A voz do meu irmão me assustou, e eu congelei. Ele não tinha falado comigo em mais de seis meses. Mesmo quando eu tinha ligado e escrito, ele me ignorou. "Ei, Chance." A felicidade de 169


ouvir sua voz novamente foi grande. Eu não estava acostumada a isso mais, alegria. Tinha sido muito tempo. ” Hey." Ele parecia nervoso, mas não havia felicidade em seu tom também. "Como está Nonna?" Ele mal conhecia Nonna. Ela não tinha ficado em torno dele grande parte de sua vida. Nossa mãe não nos trazia para visitar. Nonna tinha que salvar-se para vir visitar-nos quando nos viu. "Ela é boa. Ainda assa tortas e trabalha na casa grande ". "Legal. Hum, então você está gostando daí? " Eu não tinha mais certeza. Se ele tivesse me perguntado ontem, eu provavelmente teria sido capaz de dizer sim. Mas depois de hoje, e ouvir a voz dele, eu estava sentindo muito ruim a falta dele. Talvez não a minha mãe, mas a vida que uma vez tinha tido. "Sim, é bom. Eu sinto falta de você embora. " Ele ficou em silêncio por um momento antes de dizer: "Eu sinto falta de você também." Meu peito doía por duas razões. Uma, porque eu sentia falta dele terrivelmente, e dois, porque ele estava falando comigo mais uma vez. Eu temia que eu tivesse perdido ele. Ele só sabia o que tinham dito a ele aquela noite ninguém realmente queria ouvir a verdade. Mesmo que a verdade não fosse muito melhor. A verdade era que Quinn tinha se afogado. Esse foi o resultado dos nossos erros. Erros que nunca poderíamos ter de volta. A imagem do pequeno flutuante corpo sem vida de Quinn de cabeça para baixo na parte mais funda da piscina ainda me dava pesadelos. Eu odiava me lembrar. A realidade me gelava até os ossos. "Como está a escola?" Eu me forcei a dizer quando minha garganta apertou e meu horror retornou. "Está bem. A mãe está grávida. Ela vai ter uma menina ". Essas palavras saíram todas apressadas e nervosas. Como se ele estivesse quase gritando antes de perder a coragem. 170


Nossa mãe estava tendo um outro bebê. Uma menina. Me substituindo. Chance pode não entender isso, mas eu fiz. Eu era seu erro. O obstáculo que estava no caminho da vida que ela tinha sonhado. Eu nunca fui a filha que ela queria. Ela não foi uma mãe a maior parte da minha vida. Eu era um desapontamento, muito como ela tinha sido à Nonna. Então, ela estava tendo uma reforma. "Diga a ela que disse parabéns," eu disse a ele. "Tenho certeza que seu pai está animado. " "Sim", respondeu ele, não soando tão certo. Gostaria de saber se eles estavam brigando muito na frente dele. "Você está animado com o bebê?", perguntei. "Eu acho. Eles apenas não choram muito? " Sorrindo, lembrei do pouco tempo que tinha passado com ele quando ele era um bebê. Fiquei impressionada com ele, mas nós nunca vivemos juntos até que ele tinha oito anos. Eu o amava embora. "Você vai amá-la. Lembro-me de como ficava fascinada com você e como o seu choro não me incomodava tanto porque quando você estava feliz e rindo, você era o bebê mais bonito que eu já vi ". "Sério?" Havia um sorriso em seu tom. "Sim. Pensei que fosse grande. Ainda faço." Ele não disse nada de imediato. Eu dei-lhe tempo para trabalhar através de seus pensamentos. "Me desculpe, eu não liguei para você." Ele era um garoto. Com dois pais que me odiavam. Não era culpa dele. "Está bem. Eu entendo. Eu fiz grande merda, e você não querendo falar comigo fazia sentido. Às vezes eu não queria nem olhar para mim mesma no espelho. Mas eu perdi você e pensei em você o tempo todo."

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"Eu também penso em você. Eu sinto falta de você lendo Percy Jackson para mim durante a noite. Mãe não lê. " Chance era disléxico e ele gostava de livros e de leitura, mas era tão difícil que ele demorava horas para ler um capítulo. Então, à noite eu costumava ler um capítulo do livro Percy Jackson que ele pegava da biblioteca da escola. Era a nossa coisa. Eu perdi isso também. "Eu sinto falta de ler para você. Você já consegue ler sozinho? ", perguntei. "Sim, eu estou tentando. Fiz um oitenta e cinco no meu teste de literatura." Ele estava tão orgulhoso de si mesmo. "Isso é fantástico! Eu estou tão orgulhosa de você." "Eu fumei maconha com George Hasher na semana passada", ele acrescentou, e meu estômago caiu. Merda. "Porque?" Eu perguntei lentamente, tentando descobrir o que dizer a ele. Depois de tudo o que tinha acontecido comigo, eu pensei que ele nunca tocaria isso. "Eu queria entender por que você fez isso." Isso dói. Mais do que ele jamais iria entenderia. Eu coloquei uma mão no meu estômago e me sentei na cadeira mais próxima. Meus joelhos estavam um pouco fracos, e eu estava doente. "Porque eu era estúpida. É por isso que eu fiz isso, e minha estupidez mudou minha vida. De uma forma terrível, terrível." Não era preciso eu lhe dizer isso. Ele já sabia. "Eu sei", disse ele. "Eu só queria entender. . .coisas." Ele queria entender como Poppy e eu poderíamos ter esquecido sua irmãzinha tempo suficiente para ela cair na piscina, bater com a cabeça e se afogar. A autópsia revelou que ela tinha estado na água por mais de uma hora. Não tinha havido nenhuma 172


maneira de salvá-la. Poppy não tinha sido capaz de viver com a culpa e dor. Assim, ela fez a única coisa que sabia fazer. Ela acabou com seus próprios dias de vida mais tarde. "Será que ajudou?", perguntei, enquanto queria gritar para ele nunca fazê-lo novamente. Ele precisava saber como isso arruinava vidas e terminava com elas. Não era seguro e divertido. Era mal. Eu aprendi de uma maneira que eu nunca quis que Chance experimentasse. "Sim, eu não me importava com nada. Eu pensei que a vida fosse hilária. Foi libertador, mas eu entendo como isso é perigoso. Eu não vou fazer isso de novo. " Bom. Alívio correu através de mim. Eu não queria Chance sofrendo. Pesar, culpa, perda, vazio. Aqueles que me seguem toda a minha vida. Porque eu queria ficar chapada e bêbada com os amigos. Pensamos estupidamente que ficar em casa seria mais seguro. Nós não estávamos dirigindo ou em um ambiente que poderia nos prejudicar. Mas nós não tínhamos considerado que uma crise pudesse acontecer e nós precisaríamos estar alerta o suficiente para lidar com isso. Mesmo em casa. "Eu não odeio você," Chance disse, e as lágrimas queimaram meus olhos. "Bom, porque eu te amo mais do que a vida." "Eu também te amo."

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Eu pedi por isso. CAPÍTULO TRINTA E QUATRO

GUNNER

Eu tinha evitado ela por três dias. Eu ainda não tinha feito contato com ela. Era dia de jogo, e eu tinha que focar minha mente. Ganhar o jogo. Uma vez que tivesse vencido, levaria Serena ao meu caminhão e passaria várias horas. Isso era Homecoming, e eu estava pronto para isso. Saindo do meu segundo período vi quando Asa e Willa estavam conversando diretamente no meu caminho. Willa estava sorrindo para ele, e eu assisti eles de perto. Quando Asa e Willa tinham se tornado tão íntimos? Eu só tinha evitado ela por dois dias. "Vejo você na hora do almoço", disse ele quando cheguei mais perto deles. Ela se virou para sair, e seus olhos encontraram os meus. Por um momento houve um flash que poderia ser confundido com ela estando satisfeita. Mas, em seguida, eles ficaram vazios, e ela afastou-se como se eu não tivesse parado lá. Isso doeu. Eu pedi por isso, mas ainda porra, queimou. "O que há com você e Willa sendo tão amigáveis? ", perguntei a Asa, incapaz de fingir que eu não me importava. Onde diabos estava Brady? Ele tinha uma oportunidade escancarada aqui, e ele estava desperdiçando. "Vou levar ela para o baile essa noite", disse ele, radiante como se ele tivesse ganho na loteria. 174


"Eu pensei que Brady levaria", eu disse, sem saber se estava próximo da verdade. Eu presumi que Brady pediria para ela. Asa fez uma careta. "Não, ele está levando Ivy." Ele nunca teve coragem de dispensar Ivy. Bem, então ele merecia isso. Ele poderia assistir Willa dançar com Asa e ficar de mau humor durante toda a noite. Eu não estaria dançando. Eu tinha outros planos. Planos que não me faziam pensar em meus pais e minha casa que eu ainda não tinha voltado. Eu ia ter que ir para casa depois da escola embora. Eu teria que juntar minhas coisas para esta noite. Esperemos que nenhum parente estivesse lá. Rhett ainda estava ignorando minhas chamadas e textos. Eu estava tentando não deixá-lo chegar a mim. Mas estava. Nós tínhamos sido sempre próximos. Isso deve ter sido difícil para Rhett ouvir. Eu conhecia a maioria das mentiras durante anos. Mas eu não podia falar com ele se ele não retornasse minhas chamadas ou textos. Brady parou Willa, e eu assisti. Ele era todo sorrisos, e eu sabia que ele estava gostando de levar ela pra aula. Ele saía mais cedo e sempre passava mais tempo arrumando sua aparência. Por que ele deixou Asa receber uma chance com ela eu não compreendia. Ele obviamente não tinha a beijado ainda. Droga, aquele beijo. Estava no meu pensamento, cada minuto. Eu estava sonhando com ele. Aquele beijo estava me controlando, e eu não me importava. "Estou levando ela para a escola começando na segundafeira. Eu perguntei ela, e ela disse que sim. Ainda bem que você decidiu dispensar esse trabalho para que um cara como eu tivesse chance ". Merda. Qual foi o acordo com Brady? "Você nem sequer a conhece." Meu comentário soou mais irritado do que eu queria dizer a ele. 175


Asa deu de ombros. "Vou conhecê-la. Eu gosto do que eu já conheço." Ela tinha o inferno em sua vida que ele não podia sequer começar a entender. Não era o meu lugar para dizer a ele, e seus segredos permaneceriam comigo. Seus segredos. Eu protegeria. "Não a machuque." Ok, saiu como um aviso. Que diabos era. "Não. Jesus, recue. Eu gosto dela." A vontade de bater meu punho em seu rosto era forte, mas não a melhor jogada. Eu conhecia Asa. Nós éramos amigos. Ele era um bom rapaz. Eu estava sendo ridículo e talvez um pouco ciumento. Eu tinha que deixar isso ir. Eu não ia ter um relacionamento real, então eu não estava indo para ter Willa. Aquele beijo. . . bem, foi meu aviso. Que eu não poderia mesmo ter uma pequena amostra dela. Eu estava muito fodido. Ela precisava de um Brady Higgens, caramba. Por que ele não aproveitou isso? Deus, ele era um idiota. Ele não o fez mesmo com Ivy. Usaria West para ajudar a manter a cabeça de Brady em linha reta, mas ultimamente Maggie era tudo o que West poderia pensar. Gostaria de saber se a primeira vez que ele beijou Maggie ele sentiu a terra mover. Isso faria sentido de por que ele ficou tão apegado a ela tão rapidamente. "Vejo você na hora do almoço," Asa disse com um olhar inocente me ignorando, em seguida, me deixou lá. Pensando sobre as razões pelas quais aquele beijo com Willa não poderia significar mais. Em meu plano Willa evitaria se encontrar comigo, porém, não foi o que aconteceu pois ela se sentou na minha mesa de almoço com a equipe. E Serena, empoleirada no meu colo. Isso era um pouco estranho. Não tinha sido antes, e aquele beijo estúpido tinha feito estranho. Pelo menos Asa não tinha tomado um lugar perto de mim, então eu não o teria diretamente ao meu lado. 176


Depois do meu comentário no salão anterior Asa fez o movimento para se sentar à mesa mais perto de Nash e Ryker. West e Brady estavam os dois mais próximos de mim. O que significava que Ivy e Maggie estariam também. Era óbvio que Maggie não era uma fã de Ivy ou Serena, então ela não parecia confortável. Ivy estava conversando sobre esses brownies estúpidos que sua mãe fez para Brady como se fossem melhores amigas no planeta, e eu tentei ignorá-la me esforçando para ouvir o que Asa e Willa estavam falando. Curiosamente o mesmo que Brady estava fazendo. Ele não estava prestando atenção à Ivy também. E eu poderia dizer que ele se sentia culpado por isso. Que não fazia sentido. No mínimo. Por que ele estava mesmo perdendo tempo com ela? Eu nunca entendi isso. "Brownies são bons, mas não tanto como os cookies da Sra Higgens," eu disse, querendo calar a menina para que eu pudesse ouvir Willa. "Eu concordo. concordou.

Esses

biscoitos

são

incríveis",

West

Ivy calou a boca, embora ela parecia pronta para nos atirar através do lugar. Eu vi quando Willa colocou uma mecha de seu cabelo atrás da orelha, e um sorriso tímido jogou em seus lábios. Asa estava trabalhando o seu charme, aparentemente. Ela estava prestes a corar. E eu estava com ciúmes como o inferno. Se eu pudesse parar de assistir isso, iria ajudar. Mas eu estava me punindo. Ora, eu não tinha certeza. O universo tinha escolhido me punir por toda a vida. Isso deve ser o suficiente para qualquer pessoa. Gostaria de saber se Willa sentia o mesmo. Sua mãe não a queria por onze anos, e agora ela estava de volta aqui, indesejada novamente. Tínhamos isso em comum. Crianças que nasceram para aqueles que não nos queria, mas manteve todos nós assim mesmo. E se alguém poderia me entender, seria Willa. Ela seria 177


capaz de obter realmente o que eu estava sentindo. Ela sentia igual. Mas ela merecia mais. Eu estava danificado. Eu nunca seria bom para ela. Era a hora de Willa ter uma chance de algo melhor. Desejando que eu pudesse ser nรฃo ajudaria qualquer um de nรณs. Eu tive que deixรก-la ir.

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Pessoas cometem erros. CAPÍTULO TRINTA E CINCO

WILLA

Todo o almoço ele me observava. Por quê? Ele estava me evitando como se eu estivesse indo para agarrar ele e mandar me dar um beijo. Se ele estava com tanto medo de ficar perto de mim como se eu fosse uma garota louca, então por que ele estava me olhando? Era irritante. Ele mexia com minha cabeça, e eu estava pensando que concordar em ir para esse baile foi uma má ideia. O vestido azul que usei para ir ao baile no ano passado, na minha antiga escola estava pendurado na porta do meu armário enquanto eu olhava para ele. Tantas lembranças com esse vestido. Todos elas tinham Poppy. Nos divertimos naquela noite. Foi antes de começar fumar maconha e a beber. A vida tinha sido segura então. Fácil. Por que nós pensamos que ficar chapado era melhor? Por que tínhamos ficado assim? Nós daríamos risadas e gostaríamos da vida. Mas nós deixamos um cara entrar no nosso mundo, e ele tinha mudado tudo. Para sempre. Eu não tinha certeza se eu poderia usar aquele vestido. De novo não. Eu afundei para baixo na beira da minha cama e olhei para ele. O desejo para empurrá-lo de volta no meu armário e me enrolar na cama era forte. Eu não podia embora. Eu disse que sim, quando Asa tinha me pedido para ir com ele. Eu não tinha pensado nisso. Eu apenas disse que sim.

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Ele era muito bom para eu dizer não agora. Eu gostava dele, e ele parecia gostar de mim. Então eu tinha que ir para esse baile. Mas primeiro eu tinha que ir para o jogo e vê-lo jogar. Levantando meus olhos para cima, eu olhei para o único vestido que eu tinha que era remotamente apropriado. Mas eu simplesmente não poderia usá-lo. Suspirando, eu me joguei de volta na cama e fechei olhos. Eu tinha três horas para ficar pronta antes que Nonna me levasse para o jogo. Eu não veria Asa até depois, sabendo que eles não iriam para casa no dia do jogo. Ele estaria com sua equipe no momento. Minha outra opção teria sido pegar carona com Ivy, e eu não optaria por essa oferta. Ela estava louca. Uma batida soou na porta do meu quarto, antes de Nonna abrir. Não havia fechaduras nas portas da casa. Nunca tinha havido. Quando eu era mais jovem, eu não tinha cuidado. Agora eu gostava da minha privacidade, por isso era uma droga. "Você decidiu sobre o que você está vestindo?", ela me perguntou. Voltei a olhar para o vestido e franzi a testa. "Não." Nonna seguiu meu olhar, em seguida, entrou no quarto um pouco. "Isso foi o que você usou no ano passado?" Balançando a cabeça, olhei para longe dela novamente. Eu não tinha sido capaz de jogá-lo fora. Vestir era muito doloroso, mas era uma lembrança de Poppy. Eu não poderia participar com ele. "Eu tenho alguns dos vestidos velhos de sua mãe embalados. Eu poderia altera-los um pouco se você encontrar um que você quer usar. " Eu não tinha percebido que Nonna tinha mantido qualquer coisa da minha mãe. Elas não eram muito próximas. "Quão ruim são eles?"

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Nonna sorriu e deu de ombros. "Não é ruim. A moda não tem mudado muito nos últimos dezesseis anos. Acho que você pode usar um ou dois deles ". Essa foi provavelmente a minha melhor opção. Levantei-me. "Então vamos fazer isso." Nem uma única vez na minha vida eu tinha estado dentro do armário de roupa da minha Nonna. Eu dormia em seu quarto quando criança quando eu estava com medo, mas eu nunca estive em seu armário. Ela abriu e fez sinal para eu chegar a ela. "Há um par aqui que eu acho que vai caber muito bem." Eu não tinha tanta certeza sobre isso, mas eu ia ficar com a mente aberta. Pelo menos ninguém estaria vestida igual a mim com uma roupa de 2001. Eu andei até ela enquanto ela empurrava sua roupa de lado e chegava ao fundo do armário perto da parede. O primeiro vestido que ela tirou era um chiffon rosa com uma saia tipo bailarina. Eu tinha certeza que odiaria tudo, mas eu não estava sentindo isso. Amassei meu nariz e balancei a cabeça. Nonna riu. "Eu não era uma fã dele também. Mas sua mãe tinha que tê-lo. " Se este era o gosto da minha mãe na escola, não vamos ter sucesso. O próximo vestido que Nonna pegou era creme estilo boneca, sem alças e tinha uma sobreposição de rendas. Ele parecia vintage. Quase 1950 ou anterior. Eu amei. Estendi a mão para ele e ergui na frente do espelho. Ele caiu algumas polegadas acima dos joelhos. O único problema era que eu não tinha sapatos para usar com ele. "Se você gostou, eu tenho um par de sapatilhas douradas que sua mãe usava com ele. Ela usava um sete, como você. " "Você ainda tem?", perguntei, espantada.

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Nonna assentiu. "Sim. Eu pensei que um dia você poderia precisar usar suas coisas, então eu mantive. Parece que eu estava certa." Mais uma vez eu queria que a minha Nonna fosse minha mãe. Ela era muito melhor do que sua filha. Eu não tinha sido um arrependimento para Nonna. Ela me queria e me aceitou desde o início. Minha mãe fez questão de me lembrar uma vez ou outra que eu havia arruinado sua adolescência. "Obrigado." Eu tentei disfarçar a emoção na minha voz. Não foi uma coisa simples, manter roupas que eu poderia ter necessidade de tomar emprestado um dia. Mas ela tinha feito isso por mim. Isso tornou especial. Eu não me sentia especial frequentemente. Nonna sempre tinha sido a única a me fazer isso. Ela sorriu para mim quando ela estendeu uma caixa de sapatos. "Vá em frente e prepare-se para a sua noite. É hora de você ser adolescente. Viver em remorso e culpa não é saudável. " Nonna não me perguntou os detalhes daquela noite. Ela sabia o que minha mãe tinha dito a ela, mas não teve uma vez que ela me perguntou. Eu queria dizer a ela a minha verdade. Meu lado da história. Não era muito melhor do que minha mãe tinha dito, mas era a história real. "Eu não sabia que Quinn estava lá. A irmãzinha de Poppy, " comecei, e esperei para ver se ela me dizia para ficar quieta como a minha mãe e o meu padrasto tinha quando eu tinha tentado explicar. Quando ela permaneceu em silêncio, eu continuei. "Quando eu cheguei lá, eu achei que fosse apenas nós. Tivemos amigos mais próximos, e que estavam planejando a festa. Nós tínhamos ido toda a semana. Os pais de Poppy deixou Quinn no andar de cima na cama dormindo e disse a Poppy para vê-la. Poppy não me disse. Ela não contou a ninguém que Quinn estava lá. Eu acho que ela achava que todo mundo iria embora se houvesse uma criança lá. Eu ainda não sei por que… Eu sei que ela nunca 182


imaginou que Quinn iria sair da cama e ir para fora. Quinn tinha um sono tão profundo. " Fiz uma pausa e esperei, mas Nonna não disse nada. "Eu não deveria ter fumado e bebido. Eu sabia disso, mas eu queria desfrutar da fuga. Todas as minhas preocupações e problemas em casa foram embora, e eu me divertia muito. Mas se eu soubesse que Quinn estava lá, eu nunca teria feito isso. Nós sempre tomamos cuidado quando Quinn estava em casa. Nunca fiz nada disso quando deveríamos estar olhando por ela. Eu frequentemente me perguntei se Poppy já havia feito quando seus pais a deixava com Quinn. Essa é a única coisa que vem perto de fazer sentido. " “Poppy amava sua irmã mais nova. Quinn poderia ser uma dor às vezes, mas Poppy a protegia. Nós duas fazíamos. Eu tinha estado tão confusa quando eu corri para fora para ver o corpo de Quinn flutuando na piscina. Por que ela estava lá? Onde ela tinha vindo? Poppy não tinha parado de gritar. Nem quando a ambulância chegou ou os policiais vieram. Eles tiveram que sedála para acalmá-la. Ela estava sedada por três dias, porque quando acordava tudo o que ela fazia era gritar e chorar o nome de Quinn. Foi no quarto dia, quando ela tinha acordado sozinha, que ela tinha ido para armário de seu pai e encontrou a pistola, em seguida, tirou a vida dela. “ "Tragédia pode golpear a todos nós em um ponto em nossas vidas. Pessoas cometem erros, e alguns têm a sorte de ir embora sem marcas duradouras, enquanto outros vivem uma vida com a escolha que fez. Não pode mudar o passado, Willa. Mas você pode ajudar os outros a não cometer o mesmo erro." Nonna confiava em mim. Ela acreditou em mim novamente. Meu coração estava cheio quando eu vi o amor em seus olhos. Eu não me sentia amada em um tempo muito longo. Eu pensei sobre isso o tempo todo e eu estava ficando pronta para lutar para que a vida de Quinn e Poppy valessem a pena. Deixar suas marcas nesse mundo importante e serem lembradas. Graças a Nonna, eu tive uma ideia. 183


O que ela está vestindo? CAPÍTULO TRINTA E SEIS

BRADY

Eu estava certo. Nós tínhamos apertado o lado esquerdo, e nenhum tinha feito isso ainda pelo meio. O jogo havia terminado em três touchdowns no primeiro tempo. Nós conseguimos usá-lo e marcar mais um touchdown no segundo tempo. Então, tivemos de mudar um pouco as coisas, porque os Trojans foram pegando. No final, ganhamos de 38 a 17. Não é uma má pontuação para o Homecoming mas poderia ter sido melhor. Ivy estava falando com as outras meninas que estavam em torno de seu vestido e onde ela tinha conseguido isso. Eu tinha ouvido essa história cerca de dez vezes agora. Estava irritando meus nervos. Elas estariam seriamente interessadas nessa porcaria? Minha atenção mudou-se para à entrada quando Gunner veio com Serena, que estava vestida como se estivesse prestes a ir dançar em um poste de strip. Eu tinha certeza que deixou Gunner feliz. Eu desejava que Ivy estivesse vestida como se estivesse prestes a bater num poste de strip também. Pelo menos eu estaria interessado no que ela estava dizendo. Não, isso era superficial. Droga, eu precisava trabalhar em meus pensamentos. Minha mãe me ensinou melhor do que isso. "O que ela está vestindo?" O sussurro falso de Ivy era mais de que um assobio alto. Revirando os olhos, eu murmurei um "Estarei de volta." Então eu fui para falar com West. Maggie estava com ele, mas ela parecia tão animada de estar aqui como eu 184


estava. Embora tivesse passado umas boas duas horas se preparando, de acordo com a mãe. Eu falei com ela após o jogo, e ela queria me dizer para me certificar de Maggie tivesse um bom tempo. Ela parecia esquecer que a minha prima não era mais minha responsabilidade para estas funções. Ela estava namorando West, que tomava conta dela. Eu estava fora do gancho. "Hey", disse West com um aceno. "Bottom do terceiro, essa passagem foi uma beleza." Dei de ombros. "Todos os meus passes são lindos." Isso não era verdade e nós dois sabíamos disso, mas tinha ganhado, então era hora de tirar vantagem. Havia muitos jogos esta noite e eu estava disposto somente a um, mas eu lidaria com isso mais tarde. West riu. "Você já fugiu de Ivy?" Olhei por cima do ombro para ver se Ivy estava vindo em meu caminho, mas meu olhar nunca foi para ela. Ao invés disso eu fui imediatamente bloqueado por outra pessoa. Willa. "Oh wow, eu amo o vestido", disse Maggie atrás de mim. O cabelo loiro de Willa estava enrolado e pendurado frouxamente ao redor dos ombros. Seus olhos pareciam ainda maiores com a maquiagem que ela usava. O batom vermelho na boca parecia elegante com o vestido bonito que ela usava. "Asa foi bombeado sobre esse encontro. Parece que ele está feliz ", West adicionou à conversa que eu não terminei com ele. Minha atenção estava completamente em Willa. Eu levei cada detalhe e desejei como o inferno que eu tivesse terminado esse encontro com Ivy. Eu poderia ter tido Willa ao meu lado esta noite. Mas me fazer machucar Ivy não tinha sido possível. Ela não merecia isso. Eu finalmente voltei ao seu rosto, esperando pegar seu olhar, mas seu foco estava em outro lugar. Segui seu olhar diretamente para Gunner, que também estava olhando para ela. Parecia como se o dois não estivessem cientes de qualquer outra pessoa na sala. A realidade disso estava afundando, e eu desejava 185


que não fosse. Se eles queriam um ao outro, porque eles estavam evitando um ao outro? E quando no inferno tinha isso acontecido? Eu tinha sido o único a beijar Willa. Eu tinha sido o único a flertar com ela. Gunner a tratou como se fosse um dos caras. Mas talvez isso foi a diferença. Eu virei para trás, incapaz de vê-los por mais tempo. Se isso era o que eu pensava que era, então Gunner era mais idiota do que eu. Ele trouxe Serena a esse baile para uma coisa certa, quando parecia que ele poderia ter tido Willa. As chances eram que depois dessa noite Willa não iria olhar para ele da mesma forma novamente. Ele tinha passado o seu desconto em todo a semana, e agora ele estava no baile com uma menina vestida como uma stripper. Inteligente. Asa era meu amigo, mas Willa era minha primeiro. Ele teria apenas que entender. Eu não estava deixando meus problemas de culpa em terminar com Ivy me parar. Ela já tinha arruinado meu último baile.

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Eu não acho que ele tem um tio. CAPÍTULO TRINTA E SETE

WILLA

Me comparar com outra pessoa nunca foi a minha coisa. Eu era diferente no meu próprio direito, e eu gostava. Agora que eu estava me comparando com Serena, parte de mim estava envergonhada de mim mesma. A outra parte foi cedendo e me comparando a ela. O problema era que eu estava perdendo. Ruim. O vestido tubinho vermelho que ela está usando é tão curto, que se ela se inclinasse você veria sua calcinha. Eu gostaria de dizer que ela parecia fútil, mas ela estava em um encontro com o sonho de toda garota de dezessete anos de idade. Meu vestido não parecia mais tão grande. Levou tudo a minha disposição para poder desviar o olhar do casal impressionante que eles faziam. Mas eu fiz isso. Eu estava aqui com Asa, que queria a minha companhia. Gunner obviamente não. Bom. “Quer uma bebida?", perguntou Asa, olhando para mim quase nervoso. "Certo." "West e Maggie estão ali." Ele balançou a cabeça em sua direção. Brady também estava com eles. Estava de costas para mim, mas mesmo assim gostei das calças escuras que ele usava com o camisa branca oxford. Ficou bem. Apontando onde West e Maggie estavam significava que seria para onde estávamos indo, logo percebi. 187


Pouco antes de alcançá-los, houve um acidente perto da entrada, e todo mundo ficou em silêncio quando a sua atenção foi dirigida em direção a ela. Parei e me virei como o resto da sala. "Onde está meu tio filho da puta!" Um cara gritou a plenos pulmões. Ele murmurou algumas palavras e tropeçou, foi derrubando mesas e decorações com ele. "Eu sei que ele está aqui! " O cara continuou apontando quando ele girou em meio círculo, apertando os olhos para se concentrar. "Merda," Asa murmurou. Eu quase lhe perguntei quem era aquele quando eu vi Gunner passar à frente e agarrar seu braço. Tudo se encaixou em seguida. Isso era Rhett Lawton, irmão do Gunner. Eu lembro dele a partir de seis anos atrás. Ele parecia mais um homem agora. Ele estava chamando Gunner de tio dele em público. O segredo sujo que os Lawtons estavam mantendo era algo que Gunner queria que permanecesse em segredo. Rhett deveria também, mas não parecia que ele queria. "Eu não acho que ele tem um tio," Asa sussurrou. "O cara deve estar bêbado ou drogado. " "Eu tenho que ir", eu disse a título de explicação. Quando eu fui em direção à saída Gunner estava empurrando Rhett enquanto ele xingava e em voz alta sobre seu tio. Asa chamou "Espere," mas eu ignorei. Eu tinha que ajudar Gunner. Rhett estava insultando-o quando cheguei até eles, pedindo por dinheiro. "Cale a boca," Gunner rosnou para ele, completamente frustrado. Eu abri a porta e encontrei o olhar de Gunner. Não havia palavras necessárias. Ele entendeu que eu estava lá para ajudar. Ele alcançou a mão no bolso e tirou as chaves do caminhão. "Vá buscar o meu caminhão. Está estacionado no estacionamento perto do sinal ". 188


Ele me jogou as chaves; eu peguei elas e assenti. "Quem é ela? Você está namorando meu tio? Ele é foda rico. ” "Jesus, Rhett, cale a boca!" Gunner ordenou, sacudindo o irmão duro até que ele estava longe o suficiente da porta para que a sua voz não fosse ouvida dentro. "Tudo bem?" A voz de Brady me parou quando eu virei para ir buscar o caminhão. "Sim, bem pra caralho. Você não pode dizer? "Gunner rosnou em resposta. Brady desviou o olhar para mim. "Você está indo?" "Indo pegar o caminhão do artilheiro." Ele estendeu a mão. "Me dê as chaves. Eu vou buscar. " Olhei para Gunner e ele concordou. Ele provavelmente queria Brady longe da boca de Rhett. Então eu joguei-lhe as chaves e dei-lhe as instruções que Gunner tinha me dado. Uma vez que Brady estava fora do alcance da voz, Gunner suspirou. "O que diabos você está fazendo, Rhett? " Rhett puxou livre de Gunner e jogou as mãos para cima no ar. "Eu vim para ver o príncipe herdeiro bastardo! O que que lhe parece? " Gunner estremeceu, e eu queria tapar minha mão sobre a boca de seu irmão. Idiota. "Vou levá-lo para casa", Gunner disse ele olhando para trás na porta para se certificar de que ninguém tinha nos seguido para fora. "Eu ainda posso viver lá?" Rhett perguntou em seu bêbado tom sarcástico. Gunner ignorou e voltou sua atenção para mim. "Você pode se desculpar por mim pela minha saída? Eu não posso voltar lá. "

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"Sim", eu respondi assim que a porta se abriu e saíram Asa, Serena e Ivy, todos olhando para os respectivos encontros. "Merda," Gunner murmurou. "Eu tenho isto," eu assegurei a ele e corri em direção a eles. Ivy estava inspecionando a área a procura de Brady. Serena estava glamorosa comparada a mim, e Asa parecia preocupado. "Brady foi pegar o caminhão de Gunner para que ele possa levar Rhett para casa. Ele bebeu um pouco demais. Por que não voltamos para o baile e deixamos eles cuidarem de Rhett? " "Eu não estou tomando ordens de você. Eu nem sei quem é você ", Serena retrucou em tom altivo. "Vá para dentro, Serena. Ela está me ajudando. Jesus você é uma cadela." Gunner ergueu a voz o suficiente para que Serena estalasse a cabeça para trás como se tivesse sido esbofeteada. "Foda-se, Gunner" foi sua resposta antes de se virar e se afastar. "Você vai precisar de Brady para ajudar a levá-lo em casa? "A pergunta de Ivy era mais um gemido. "Não", ele retrucou, e ela sorriu como se isso fosse a melhor notícia que ela tinha ouvido durante todo o dia e voltou para dentro. Fui até Asa. "Eles estão bem agora", eu disse a ele. Ele concordou, e começamos a caminhar para dentro quando a voz de Gunner me parou. "Fique comigo." Seus olhos estavam aflitos e perdidos. Ele precisava de mim e isso significava alguma coisa. Ficar com ele era acabar com meu encontro. Mas eu poderia dizer que não, quando eu era a única amiga que ele tinha que sabia a verdade? Absolutamente não. Eu também não podia dizer não quando eu sabia que ele me queria com ele. A única coisa 190


inteligente para mim fazer seria ficar com Asa. Ser uma adolescente normal e se concentrar em meus objetivos. A razão que eu vim para cá. Isso não importa. Gunner se tornou mais importante para mim do que tudo isso. Ajudá-lo agora era a única coisa que eu poderia fazer. Eu olhei para Asa. "Eu tenho que ficar com ele." Asa olhou para Gunner, depois para mim, antes dele voltar para dentro. Ele ficou desapontado. Eu tinha visto isso nos olhos dele. Os problemas de Gunner eram maiores do que perder o seu encontro para o baile.

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Entra no caminhão, Rhett CAPÍTULO TRINTA E OITO

GUNNER

Sete vezes eu tinha ligado para ele. Não teve uma vez que ele respondeu ou retornou. No entanto, ele aparece no baile de Homecoming para gritar merda sobre eu ser seu tio como um lunático. "Há Brady", disse Willa, chegando e ficando atrás de mim. Eu deveria tê-la deixado voltar para dentro com Asa, mas eu precisava dela. Tendo-a perto ajudava. Ela sabia a verdade, e ela estava lá como o meu centro. Essa noite não ficaria mais fácil, e eu não queria enfrentá-la sozinho. Eu precisava de Willa comigo. Ter Willa significava que eu poderia enfrentar qualquer coisa. Ela me acalmava e me garantia que eu poderia lidar com qualquer coisa. Na minha vida nunca tinha havido alguém como Willa. Eu acho que eu sabia desde quando era uma criança. Ela era especial. O tipo de especial que você só tem uma vez. Depois que eu tinha a evitado durante dias, ela tinha todo o direito de me ignorar e voltar para dentro. Mas ela ficou. Ela me escolheu sobre Asa. Durante esse baile estúpido. Willa me fez sentir como se eu tivesse algum lugar que eu pertencesse. Uma vez tinha sido Rhett, porque mesmo que os meus pais não me amassem ele me amava. Agora tendo o meu irmão mais velho que costumava lutar minhas batalhas me jogando fora, como se ele tivesse sido ferido, era Willa que fez doer menos. Ela aliviou a dor. Mesmo antes de

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Brady vir aqui, ela tinha me ajudado. Ela não tinha se levantado e olhado para a cena. "Obrigado", eu disse a ela. "Sempre", foi sua resposta. Ela estava lá. Mais uma vez, algo que eu nunca tive antes. Brady puxou o caminhão ao lado de nós. Comecei a dar a Brady uma desculpa para fazer ele voltar para dentro quando Willa aproximou-se dele. "Ivy está causando uma cena. Eu disse que estaria de volta. Vai facilitar as coisas e eu vou ajudar aqui. Ivy não vai me ouvir." Brady voltou seu olhar para mim como se ele não tivesse certeza se deveria deixar-me sozinho. "Continue. Ela está certa. A cadela louca saiu aqui gritando e merda. " Brady assentiu. "Ok, sinto muito por isso. Eu vou estar de volta em pouco tempo para ver se você precisa de mim ". "Obrigado", eu disse, sabendo que eu iria embora antes que ele voltasse para fora. As portas se abriram novamente, e desta vez West, Nash e Ryker saíram. Merda, toda a tripulação veio para ajudar. "Ajude com isso", eu sussurrei para Brady, e ele me deu um aceno de entendimento. "Entra no caminhão", eu disse em voz mais baixa para Rhett e comecei a movê-lo mais perto da porta do passageiro que Willa teve que abrir para mim. Rhett esbarrou em Willa, e eu empurrei ele de volta. "Cuidado!" Rhett começou a cacarejar com o riso maníaco. "Você gosta dela. Isso é tão fofo. Você sabia que ele é meu tio? Ele é um bastardo. " 193


Eu comecei a gritar com ele novamente, mas Willa falou primeiro. "Sim, eu sei e pelo que parece, você é um idiota estúpido. Guarde sua merda para você mesmo e não faça dele seu inimigo. Você precisa de uma pensão. " Os olhos de Rhett foram para o lado, e pela primeira vez em todo o maldito dia eu ri. "Quem diabos é você?", ele perguntou, pronunciando suas palavras mais e mais. "Eu sou Willa Ames, seu idiota", ela respondeu. Então, ele sorriu. "Willa Ames crescida." Eu conhecia aquele sorriso. Ele pode estar bêbado, mas ele estava atraído por ela. Quem não estaria? Willa era linda. E ela estava colocando-se com o meu irmão bêbado por mim. Eu tinha sido a escolha dela quando ela teve que escolher, e me fez sentir mais profundo para ela do que eu já senti. "Entra no caminhão, Rhett," eu exigi, empurrando para a porta aberta no lado do passageiro. "Espera . . . Eu pensei que você tinha se mudado." Ele ainda estava preso em Willa. "Eu me mudei de volta." O jeito que ela deu a ele uma resposta curta e irritada era engraçado. Ele deu um sorriso sedutor mesmo estando bêbado. "Eu poderia precisa ficar em torno da cidade um pouquinho mais." "Você pode não ter uma casa para ficar se você não enfiar sua bunda bêbada no meu caminhão agora ", eu acrescentei com mais força, e empurrei até que ele tropeçou e teve de agarrar o assento para não cair. "Sim senhor, tio, senhor. Você com certeza está todo mandão com todo esse poder. " 194


Olhei para Willa, que revirou os olhos com o seu comentário. Eu precisava de um toque de humor agora. Ela ajudou antes de perder minha merda. Eu devia a ela. Quando Rhett finalmente subiu no meu caminhão, eu queria pedir para Willa entrar também. Eu queria ela comigo. Eu não queria pedir a ela para perder toda a noite, mas voltar para aquela casa com Rhett soou terrível. Mas eu poderia trazê-la para esta merda? Era mesmo justo? Não. Antes que eu pudesse dizer qualquer coisa, ela abriu a porta na minha cabine estendida e subiu dentro. Ela não pediu ou esperou para ser convidada. Ela estava indo. Meu peito estava cheio. Era uma sensação estranha que eu não estava acostumado. Eu queria dizer obrigado novamente, mas eu não podia no momento. Meu peito apertado estava fazendo minha garganta se sentir estranha. Então eu subi para o banco do motorista e dirigi longe do estacionamento da escola antes que Rhett fizesse outra coisa estúpida. "Nós estamos indo para o seu castelo?", ele perguntou quando ele deitou sua cabeça nas costas sobre o assento. "Qual é o seu problema? Você acha que eu quero isso? Que ser bastardo do nosso avô é uma coisa boa? Jesus, Rhett, para de se concentrar em como isso afeta você. " Ele riu novamente, e eu realmente queria parar e empurralo, em seguida, levar Willa para algum lugar sozinho, então eu poderia beijá-la novamente. Desta vez eu não estaria correndo. "Não é tudo sempre sobre você?" Rhett rosnou. Eu não tinha ideia do que isso significava. Eu atirei-lhe um olhar e virei para a estrada que levava à nossa casa.

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"Toda vez que eu queria algo, mamãe sempre dizia “não” se você não pudesse ter o mesmo. Então papai não daria. Eu fiquei de fora em todos os tipos de merda por causa de você. Agora eu sei porque. O maldito dinheiro era todo seu. " Segurando o volante com mais força, eu bati no freio e joguei o caminhão no parque. "Toda a minha vida eu passei tentando agradar à um homem que nunca iria me aceitar. Um homem que eu achava que era meu pai. Eu era uma criança, Rhett, e eu queria que meu pai me amasse tanto quanto ele amava seu outro filho. Nada do que eu fiz foi o suficiente. Foi cruel. Agora eu entendi. É injusto, mas eu entendo. Mas não se atreva a me dar a sua história triste sobre alguma besteira que você queria e não conseguiu por minha causa. Você teve o que eu nunca tive. Nossos pais te amam. " "Eles não são nossos pais. Nós só compartilhamos uma mãe." Essas palavras mudariam a nossa relação para sempre. Eu não me importava que ele estivesse bêbado. Eu não me importava que ele estava desapontado que a fortuna que ele pensava que era toda sua não era. A frieza em seu tom fez algo dentro de mim. Alguma coisa que nunca voltaria. "Então ele tem sorte. Eu odiaria que ele tivesse uma chance de desapontá-lo como você”, disse Willa do banco traseiro. Olhei para ela no espelho retrovisor. Eu tinha alguém ao meu lado. Eu não merecia ela, mas eu estava grato que eu a tinha.

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Eu estava confuso para a vida. CAPÍTULO TRINTA E NOVE

WILLA

Quando eu pulei na parte de trás do caminhão, eu não tinha pensado o que eu faria quando chegássemos a casa de Gunner. Se eu entrasse no meio dessa tempestade, em seguida, Nonna ficaria furiosa. Eu não poderia perturbá-la; ela era tudo que eu tinha. Enviar Gunner para enfrentar isso sozinho parecia impossível também. Quando passamos à entrada para a casa de Nonna e ele não parou, eu sabia que ele estava esperando que eu fosse com ele para enfrentar essa bagunça. Eu acho que talvez ele me deixe viver na casa da árvore, se Nonna me expulsasse. Isso era uma piada, mas ainda assim eu poderia precisar de alojamento em breve. Gunner estacionou em frente de sua casa e se virou para Rhett. "Saia," ele ordenou, mas ele não se mexeu. Nós estaríamos indo embora. Isso era muito melhor. Eu não ficaria com nenhum problema. Rhett murmurou algumas palavras de maldição, em seguida, abriu a porta para tropeçar fora. "Onde está meu carro?", ele perguntou, olhando ao redor. "Na escola. Você está bêbado demais para dirigir. Pegue manhã. "Gunner, em seguida, virou-se para olhar para mim. "Você quer vir pra cá? " Eu soltei um suspiro e subi em cima do assento, em seguida, fechei a porta que Rhett tinha deixado aberta. "Nós estamos indo de volta para o baile?" Eu perguntei, confusa. 197


Gunner sacudiu a cabeça. "Não, eu não posso lidar com isso agora. Você está bem em ir para outro lugar? " Eu estava bem com o que quer fosse. Gunner precisava de mim, e eu gostava de estar com ele. Eu o tinha de volta. Ser ignorada por ele nos últimos dias tinha sido difícil. "Claro", respondi, em seguida, senti uma pontada de culpa por Asa. Eu tinha saído com ele. Eu provavelmente deveria voltar, mas alguma coisa me manteve aqui. "Eu desejo que eu pudesse apenas deixar essa cidade e não olhar para trás. Sem pais, sem sobrenome, nenhuma porra de nada. Apenas correr. Você entende?" Eu entendia por que ele queria, mas que não iria ser para sempre. Ele não tinha tido tempo para deixar tudo afundar ainda. Ajustar a tudo isso era apenas o começo para ele. "Você fez bem essa noite, lidando com Rhett. Se eu não conhecesse melhor, eu teria pensado que você era o mais velho. " Gunner sorriu e olhou para mim. "Obrigado. Essa foi a primeira vez. Normalmente é Rhett lidando com minha bunda nas situações. Não sou o único sensato sobre as coisas." Eu não me lembro muito sobre Rhett diferente do que ele era na época, um elitista estragado. Eu não sabia como descrevê-lo quando eu era criança, mas olhando para trás, eu vejo por que eu não tinha percebido ele muito. "Depois da maneira como ele agiu na semana passada, eu me pergunto se Riley não tinha sido cheia de merda," Gunner disse, mais para ele do que para mim. Eu não tinha certeza do que ele estava falando. Mas eu me animei com a menção do nome de Riley. "Será que ele e Riley namoraram?", perguntei, por que ela tinha me avisado contra eles e por que ela parecia ser odiada por aqui.

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"Não. Eu e Riley namoramos. Até que ela culpou Rhett de estuprá-la e deixa-la grávida." Oh. Uau. Não era o que eu esperava ouvir. "Nós ainda não tínhamos transado. Ela estava com medo dele, e nós éramos mais jovens. Então ela começou a dizer que Rhett a estuprou e ela estava grávida. Meus pais, ou melhor, os pais de Rhett, fez ele ir embora. E ela ainda pairava no ar em torno aqui por um tempo. Quase custou a Rhett sua bolsa de estudos. Ela admitiu que tinha mentido, em seguida, deixou a cidade. " A menina que eu conheci não parecia o tipo que mentiria sobre alguma coisa assim, mas então eu apenas passei algum tempo com ela. Rhett, por outro lado, poderia apenas fazer isso. "Ela voltou trás, não foi? " Gunner deu de ombros. "Sim, eu acho. Eu não sei. Ela te deu uma carona, então eu acho que eu tive sorte lá. Eu não queria que você andasse nessa estrada escura por milhas. " Parecia que ela tinha um passado sórdido muito parecido com o meu. Eu não a tinha visto desde aquela noite. De todas as meninas nessa cidade que eu conheci até agora, eu pensei que Riley seria a única que melhor me relacionaria. O rosto de Poppy imediatamente apareceu firme na minha cabeça, e eu esmaguei esse pensamento. Eu tive uma melhor amiga uma vez, e eu não tinha estado lá quando ela precisava de mim. Eu não tinha salvo ela ou Quinn. Eu não precisava de outra amiga como Poppy. Eu não era boa nisso. "Para onde estamos indo?", perguntei, querendo mudar de assunto. "Para o lago", ele respondeu. O lago que eu lembrava era fora dos limites para nós quando crianças. Era longe, do lado de fora oposto da propriedade Lawton da Nonna. A casa de Nonna ficava em um canto para trás. O lago 199


ficava na outra. Aparentemente, o "pai" de Gunner teve uma irmã mais nova quando eles eram crianças que se afogou quando se assustou lá depois de encontrar uma cobra. "Eu ouvi sobre o lago, mas nunca realmente vi isso", disse, de repente curiosa. Gunner deu de ombros. "Não é grande. Mas ele tem uma cachoeira que o meu avô. . . ou pai. . . quem diabos ele é, colocou lá em memória da minha tia Violet. Ou eu acho que ela era minha irmã. Foda-se." Ele terminou com um murmúrio. "Quando você começou a voltar para lá?", perguntei, na esperança de evitar a sua mente de ir na direção em que estava atualmente dirigindo. "Quando eu tinha doze anos. Nash, Brady, West e eu decidimos ir acampar lá embaixo. Não terminou bem quando meus pais nos encontrou. Minha mãe chorou e chorou. Eu estava surpreso que ela se importava tanto. Essa foi a primeira vez na minha vida que eu realmente senti que ela me amava. Acho que é por isso que eu ainda venho aqui." Ele virou a principal estrada que circulava a residência Lawton, e fomos por um caminho de gramado que tinha sido feito antes. A lua estava quase cheia, e fez a água à frente brilhar. Gostaria de saber sobre a garota que havia se afogado aqui e quantos anos ela tinha. Ela tinha a intenção de passar despercebida e nadar naquele dia, ou teve alguém que a trouxe aqui? A garotinha que nunca chegou a crescer e ter alguma experiência de vida sempre me intrigou. Mas Gunner nunca teve essas respostas, e ele estava com muito medo de perguntar. Nós tínhamos falado sobre isso quando éramos mais jovens e nos perguntado qual era a história. "É lindo aqui fora. Pacífico." Eu não conheci o verdadeiro pai de Gunner. Ele faleceu quando Gunner era jovem, mas se ele tivesse imortalizado sua filha dessa maneira, eu pensei que ele

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deve ter sido um bom homem. Não como filho mais velho, que eu nunca tinha visto dizer uma palavra gentil. "É o meu lugar para escapar. Eles não sabem que eu venho aqui, e mesmo se eles souberem, eles não se importam mais. Eu me afogar seria útil. Eles conseguem manter todo o dinheiro Lawton e poder para si. Não precisam entregar para o filho bastardo. " Suas palavras eram tão cruas quando ele falou que fez o meu coração ferido. Mesmo agora, o adolescente arrogante ainda se sentia indesejado. Mal amado. Eu odiava isso. Gunner era especial. Ele não era tudo o que ele passava. Ele era superficial, mas no fundo ele era gentil. Ele se importava. Ele estava apenas com muito medo de mostrar a alguém. "Brady e West ficariam devastados se você se afogasse. Então, o mesmo com os outros caras. Eles te amam. Nonna ficaria uma bagunça. Ela sempre te amou… E eu ficaria arrasada também." Eu queria que ele se lembrasse que não era apenas a família que importava. Ele tinha amigos em torno dele que se importavam. Ele não era sozinho e indesejado. Ele virou a cabeça para que seus olhos se encontraram com os meus. "Você ficaria devastada?", perguntou. Um pequeno sorriso no canto dos lábios me fez sorrir. Eu também estava corando, o que era bobagem, mas eu não poderia ajudar. "Sim. Claro." Ele olhou para a minha mão, e depois estendeu a mão com a sua e colocou sobre a minha. "Eu não deveria ter corrido depois do beijo ", disse ele, ainda olhando para as nossas mãos. "É só… era mais do que eu esperava. E…" Ele levantou os olhos para encontrar os meus. "Ele assustou o inferno fora de mim. Nunca senti isso antes. "

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As borboletas que Brady já havia me dado não comparavam com os morcegos que atualmente estavam voando no meu estômago quando Gunner levantou a cabeça e seu olhar encontrou o meu de novo. Hoje à noite eu vim para ajudá-lo. Ser sua amiga. Eu não estava indo para fazer a coisa menina e exigir que ele me respondesse ou explicasse. Ele tinha problemas maiores do que um beijo agora. Então, o fato de que ele estava explicando, e a razão pela qual ele tinha corrido, significava algo. Isso significava algo grande, e me assustou. Porque eu também já sabia, que a vida havia me ensinado, que eu não era amável e amar dói. Eu não quero amar o artilheiro Lawson. Não de uma forma que ele pudesse me quebrar. Eu estava muito quebrada já. "Quando a merda desceu hoje à noite com Rhett, eu me senti tão porra sozinho. Então lá estava você. A primeira por mim. A primeira pronta para ajudar. E nesse momento eu sabia. Aquele beijo tinha me abalado porque você era ela. O que eu não queria. O que eu tinha sido tão certo que nunca aconteceria, porque eu não tinha a intenção de olhar para ela." Ele fez uma pausa, em seguida, sorriu e balançou a cabeça. "Meu irmão estava gritando merda bêbado e eu deveria estar calando, mas naquele momento tudo que eu conseguia pensar era 'eu entendo. Por que as pessoas se apaixonam. Eu entendi foda. " Lágrimas piscaram meus olhos, e eu estava grata pela pouca iluminação aqui. Eu não queria que suas palavras me afetassem assim, mas isso não era a minha escolha. Elas estavam cavando dentro de mim e caindo. Me fazendo querer coisas que eu não fiz por não merecer e nem poderia ter. "Eu sempre estarei aqui para você", eu disse a ele, incapaz de dizer as outras coisas que eu estava pensando. "Eu quero mais do que isso. Eu quero você. Eu quero ser capaz de beijá-la quando eu quiser. Eu quero segurar sua mão nos corredores. Inferno, eu quero ser zoado pelos caras por querer estar perto de você o tempo todo." Ele riu suas palavras, e meu 202


coração apertou tão grande que eu tinha dificuldade de recuperar o fôlego. Isso estava se movendo em um ritmo que eu não esperava, embora eu quisesse isso também; eu tinha que ser justa. Ele tinha que saber o meu passado. Tudo isso. E entender que eu estava arruinada para a vida. No entanto, quero todas essas coisas comigo de qualquer maneira.

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Meus planos para o futuro tinham acabado de voltar com força maciça. CAPÍTULO QUARENTA

GUNNER

"Eu não lhe disse tudo, A história toda sobre o porquê Poppy tirou a vida dela." Willa disse essas palavras como se estivessem sendo arrancadas de seu corpo e ela queria agarrá-las e trazê-las de volta. Eu tinha acabado de lhe dizer que estava apaixonado por ela, o que pareceu não surtir efeito pois ela estava querendo me dizer porque sua amiga se matou. Eu não entendia isso, então eu permaneci quieto e esperei. Era algo que ela precisava dizer, e eu faria o que ela precisava de mim para fazer. "Nós estávamos bêbadas. . . e chapadas. Mas estávamos na casa de Poppy o que era seguro. Nós pensamos. Ficar em casa enquanto seus pais trabalhavam em seu restaurante. Chamamos amigos e festejamos lá. Ninguém estava dirigindo. Era para ser seguro. ” “Nós não estávamos fora causando problemas. Eu gostava do que a fuga me dava. Eu queria esquecer que minha mãe não me tolerava, que ela e seu marido não gostavam de me ter por perto. Eu era a criança extra. A que eles não queriam. Mas ela estava lá. Assim, a maconha e a vodka era meu lugar feliz. Eu não me importava com coisa alguma quando eu estava fumando ou bebendo ambos." Ela fez uma pausa e torceu suas mãos firmemente em seu colo antes de olhar para fora como se ela

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tivesse lá novamente. Na casa. Vendo tudo isso acontecer na frente dela. "Todo mundo comete erros," eu assegurei-lhe, pois, sério, se ela fosse ficar mal por ficar bêbada e chapada, todo mundo fazia. Ela assentiu com a cabeça. "Eles fazem. Mas alguns não vão longe disso. Nós não fizemos. Não Poppy, não eu e não Quinn. " Quem? "Quinn era outra amiga?" "Quinn tinha três anos. Ela era a irmã mais nova de Poppy. Eu amava o seu sorriso e sua risada. Ela estava sempre feliz, e ela me amava. Aquela noite . . . ela estava no andar de cima em sua cama dormindo. Eu não sabia. Poppy não mencionou, e, normalmente, ela dizia que tinha que olhar Quinn. Nós não bebíamos ou fumávamos quando tínhamos que cuidar de Quinn. Mas naquela noite. . . Poppy tinha pensado que seria seguro. Quinn estava na cama, ela não me disse. Eu não tinha ideia. Ninguém tinha. Até…" Ela parou de novo, e um nó formou no meu estômago. Eu não estava sendo um maricas, mas, caramba, se esta história estava indo onde eu pensei que estava, Willa tinha muito mais escuridão em seus os olhos do que eu tinha assumido pela primeira vez. "Eu estava deitada no chão depois de procurar bolas de queijo na dispensa. Eu tinha vontade de comer. Eu tinha ficado muito bêbada para levantar. Em seguida, o grito… era tão cheio de dor, terror e agonia, eu nunca vou esquecer. Poppy estava gritando, e eu me empurrei para cima e corri para fora em direção a sua voz. Eu sabia que algo ruim estava errado, mas eu não tinha me preparado para ver Quinn flutuando na piscina, de barriga para baixo e sem vida. Eu vou…" Ela parou e engoliu quando uma lágrima silenciosa correu pelo seu rosto. "Eu nunca vou me perdoar. Eu nunca vou esquecer. E Quinn nunca terá uma chance na vida. Nem Poppy. Quatro dias depois Poppy tirou a vida dela. Ela não poderia viver sabendo que Quinn estava morta porque nós não tínhamos cuidado dela. Ela se culpou completamente. Eu deveria ter perguntado. Eu deveria ter verificado, mas não o fiz. 205


Isso não foi tudo culpa dela. Quando os paramédicos chegaram, assim como a polícia fomos todos presos por embriaguez, uso de drogas e posse, e então houve a morte de Quinn. Nunca foi provado ser assassinato porque não era. Mas nós tínhamos deixado de cuidar da criança, e ela se afogou devido à nossas drogas e uso de álcool. Passei os próximos seis meses após Poppy morrer e o funeral de Quinn em um centro correcional para meninas. Quando eu saí, minhas malas estavam embaladas e na porta da frente da casa da minha mãe. Eu não tinha ninguém para chamar, só Nonna. Ela me comprou um bilhete de ônibus e me trouxe de volta para cá. " Porra. Dupla Foda. Como é que eu responderia a isso? Jesus, ela tinha passado o inferno mais do que uma noite de festa. Eu tinha festejado muitas vezes como nenhum outro, sem repercussões além de uma ressaca. Seu mundo todo havia sido destruído. "Eu nunca vou ser capaz de me perdoar. Por Quinn ou Poppy. Eu não espero que ninguém mais faça. " "Willa, nada foi culpa sua. Nós somos adolescentes. Nós temos permissão para cometer erros, faz parte do crescimento. O que aconteceu com você não é justo. Você não sabia que a menina estava lá. Como a morte dela é sua culpa? Não é. Nem de Poppy. Poppy estava alta. Ela deveria ter mantido a cabeça clara e vigiado sua irmã. Ela não podia viver com o fato que ela deixou sua irmã para baixo. Mas nenhuma parte disso foi culpa sua. Foi um acidente. " Eu acreditei em cada palavra que eu disse, mas Willa não o fez. Estava dentro de seus olhos quando ela se virou para olhar para mim, finalmente. Ela tinha mantido seu foco sobre o lago, enquanto ela falava. "Eu deveria ter perguntado. Eles deixaram Quinn em casa muitas vezes. Eu deveria ter perguntado. " "Quinn não era sua responsabilidade." 206


Ela não disse nada quando ela levantou a mão para pegar uma nova lágrima que tinha se soltado. "15 de Abril foi a noite que Quinn se afogou. 15 de março ela fez três anos de idade. Nós tínhamos comemorado com tema da princesa Sofia a sua primeira festa de aniversário. Coisas roxas de princesa em toda parte. " Eu não tinha ideia de quem a princesa Sofia era, mas ela precisava falar sobre isso. Eu tinha uma sensação de que ela não tinha falado sobre isso uma vez desde que aconteceu. Tudo que eu podia fazer por ela foi ouvir. "Ela tinha cabelos castanhos escuros como a princesa Sofia, e eu sempre a chamava de princesa Sofia para fazê-la rir. Eu fingia que ficava confusa e pensava que era a verdadeira princesa Sofia. Ela dizia, 'Eu sou Quinn, boba. Lembra de mim?' E eu agia com surpresa. Que a fazia apenas rir mais. Elas eram minha casa. Quinn e Poppy. Elas me queriam lá. Eu fui aceita ali. . . Eu sinto falta delas. " Se eu pudesse ter um desejo neste mundo, seria voltar no tempo e corrigir isso para ela. Corrigir isso para que ela não tivesse que sentir culpa por toda a sua vida. Eu não me importava com minha merda de família. Então, eu era um garoto rico cuja mãe dormiu com o homem que era suposto ser o meu avô. Não é grande coisa quando você está lidando com a morte. Willa tinha muito mais escuridão para superar, e eu estaria lá para ela, não importa o quê. Ela poderia tentar empurrar-me embora, mas eu não ia. Eu estava apaixonado por Willa Ames. A menina que ela foi uma vez e a mulher que ela estava se tornando. Seu coração era tão malditamente grande. Só de estar perto dela faziam as coisas parecerem melhores. Meus planos para o futuro tinham acabado de tomar uma volta enorme.

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Você é especial, Willa Ames. CAPÍTULO QUARENTA E UM

WILLA

Eu tive que parar de dizer mais. Era como se as comportas se abrissem, e eu não conseguia parar as palavras de derramar para fora da minha boca. Todo o material que eu tinha mantido para mim mesma, as memórias que eu somente mantive até agora. Eu precisava dizê-las. Eu precisava de alguém para saber sobre o sorriso de Quinn. Era como se eu de alguma forma poderia dar-lhe vida novamente. Somente lembrando. "Você estava lá quando Quinn nasceu?" Sua pergunta me surpreendeu. Eu não esperava que ele falasse em tudo. Eu estava lembrando de uma menina morta que ele não conhecia. Mas ele parecia realmente se preocupar "Sim. Minha mãe me deixou ir para o hospital com o pai de Poppy e ela. Sentamos na sala de espera por horas lendo livros, comendo lanches, e olhando através da grande janela em todos os outros bebês que vieram para o berçário. Foi um dia divertido. Quando Quinn foi levada para o berçário nos braços de seu pai, ele tinha o maior sorriso. Poppy me abraçou, e nós rimos e vimos o bebê pequeno já com cachos escuros em sua cabeça. Tínhamos certeza de que nunca tínhamos visto outro bebê mais adorável ". "Então, ela era como sua irmã também." Ele não estava perguntando. Era uma declaração. E ele estava certo. Ela tinha sido minha irmã como Poppy. Eu nunca tinha perdido um aniversário ou Dia das Bruxas levando ela para doces. Todas as

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minhas boas memórias tinham Quinn e Poppy nelas. Foi divertido mas fez mais doloroso também. "Ambas eram minhas irmãs. Perdê-las levou tudo. A melhor parte." Era verdade. Quando as duas foram enterradas, eu senti meu coração ir com elas. Minha alegria, minha felicidade, todas as coisas boas foram também. Eu não podia aceitar aquilo com outra pessoa. "Elas querem que você encontre a felicidade novamente. Viva por elas. Elas não terão vida, e por isso você precisa viver para elas. Não se perdoar e colocar a culpa em si mesma não está fazendo justiça as suas vidas. Elas querem mais para você. Seria decepcionante para elas, Willa. Elas não culpam você, e você também não deveria. Você quer recordá-las, em seguida, faça. Fale sobre elas. Eu vou escutar. Conte-me tudo. Estou aqui. Mas viver uma vida sem nenhuma esperança de felicidade não é justo com a sua memória ". Eu me virei para olhar para ele. Essas palavras tinham vindo apenas da boca de Gunner Lawton? Onde estava o bad boy que queria se divertir? Eu sabia que ele era mais profundo do que ele deixava o mundo ver, mas eu não estava preparada para isso. E se ele quis dizer isso tanto quanto parecia que ele queria, então ele estava certo? Eu não estava fazendo justiça à sua memória? "Você acredita no que você acabou de dizer?" Perguntei-lhe. Ele assentiu. "Claro que sim, eu faço. Cada palavra maldita. E se você não escutar agora, esteja pronta para ouvi-las mais e mais de novo, porque eu pretendo dizer-lhe até que você entenda. Até que elas sejam reais para você, também. Você é especial, Willa Ames. Você sempre foi. Elas te amavam porque viu em você o que eu fiz naquele dia que eu peguei você brincando com meus bonequinhos do exército. Nenhuma dessas meninas gostariam de pensar que você desistiu de viver se punindo sobre suas mortes. Nem foi sua culpa, e no fundo você sabe disso. Você simplesmente não pode dizer a verdade, porque dói muito. Você amou Poppy 209


demais. Mas foi culpa dela, Willa. Foi culpa de Poppy, e ela sabia disso. Ela não podia viver com ela. Essa é a verdade. Aceite isso." As lágrimas que eu estava lutando contra, ou pelo menos tentando caíram livres um pouco de cada vez, depois começou a fluir em meu rosto. Soluços que sacudiam meu corpo se soltaram, e eu dobrei para frente, passando os braços em volta do meu estômago para evitar completamente cair aos pedaços. Ele estava certo. Mas isso doía tanto. Dois braços fortes me envolveram, e eu fui disposta a me envolver em seu abraço. Ele não disse mais nada, e mesmo se tivesse, eu não teria sido capaz de ouvi-lo sobre o choro. A dor que eu tinha engarrafado por tanto tempo eu deixei livre. Eu aceitei a verdade. A única que ninguém tinha me dito até agora. A que eu estava com medo de acreditar ou aceitar porque eu não queria culpar Poppy. Eu amava ela. Mas, para seguir em frente na vida faltava eu ouvir o que Gunner tinha me dado, o que ninguém mais tinha. A garantia de que eu merecia viver também. Tantas vezes eu pensava que deveria ter me matado também. Eu amei Quinn, então por que eu fui capaz de viver e Poppy não tinha sido? Eu a tinha amado menos? Era muito egoísta? Eu tinha me feito tantas perguntas e lutado com minhas próprias emoções por tanto tempo que eu esqueci os fatos básicos. Os que nesta noite eu finalmente disse em voz alta. Para alguém que estava disposto a ouvir. Eu chorei em seus braços pelo que pareceu uma eternidade. A frente de sua camisa estava ensopada com as minhas lágrimas, mas seus braços nunca me deixaram. De fato, sua espera tinha mais força quanto mais ficava lá. Quando tudo começou a secar e o peso que eu tinha carregado por tanto tempo começou a diminuir, dando-me minha primeira respiração profunda no mês, eu levantei minha cabeça e 210


olhei para ele. Esse menino que eu nunca esperava ser o meu herói. Nunca imaginei que me seguraria quando eu desmoronasse. Esse menino que tinha estado do meu lado por muitos anos da minha vida. Talvez tivesse sido sempre, mas eu não sabia ou entendia. Mas eu sabia agora. Eu amava Gunner Lawson. "Obrigado." Minha voz falhou quando eu disse as palavras. Ele deu um beijo na minha testa. "Eu estou sempre aqui." Sim ele estava. Mesmo que sua vida estivesse uma merda, ele ainda estaria aqui me ouvindo. "Eu molhei sua camisa." Ele me deu um pequeno sorriso. "Vai secar muito bem." "E… Eu não falei sobre isso ou realmente chorei sobre. " Gunner me puxou para mais perto dele. "Estou feliz que você fez comigo. Você precisava. Você teve o suficiente. Você precisa curar, Willa. Você precisa seguir em frente. " "Eu não posso esquece-las." Ele balançou sua cabeça. "Não. Você não pode. Você precisa viver por elas e recordá-las enquanto você estiver vivendo a vida que elas não conseguiram. Faça isso por elas. Faça isso por você. " "Eu te amo, Gunner." As palavras saíram da minha boca antes que eu pudesse detê-las. Eu não tinha pensado em como ele reagiria ou o que ele diria, porque eu sinceramente não tinha a intenção de dizer isso em voz alta. Mas eu tinha dito isso. Agora eu tinha que possuí-lo e lidar com as repercussões. Que acabou por ser nada. Sem uma palavra, ele beijou minha testa novamente, então me levou para casa.

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Não foi como nós os Trumps. CAPÍTULO QUARENTA E DOIS

GUNNER

Saber que você ama alguém e dizer isso em voz alta são duas coisas completamente diferentes. O primeiro é surpreendente, e o segundo é aterrorizante. Eu aceitei o fato de que eu amava Willa mesmo que eu tivesse jurado nunca mais amar ninguém. Ela tinha quebrado através das minhas paredes, e eu estava feliz. Ela me fazia feliz. Estar com ela era tão completo como eu já senti. A coragem que eu precisava para dizer-lhe ainda faltava muito. Eu não estava nem mesmo encarando o fato de que ela não pode sentir-se da mesma maneira. Não havia falado ou rejeitado. Ela já havia dito as palavras para mim. Mas mesmo assim, dizendo-lhes faria real. Tão real quanto o amor pode ser para mim. Eu nunca disse a ninguém que eu amava. Nem mesmo os meus pais. Porque eles nunca disseram uma vez para mim. Eu não tinha sido criado em uma casa onde a palavra amor era falada facilmente, como Brady e West. Não tinha sido falado dentro dos muros Lawton. Quando ela disse as palavras tão facilmente, meu peito apertou porque foi a primeira vez que eu ouvi. Eu não tinha sido capaz de dizer qualquer coisa em troca. Inferno, eu quase disse obrigado. Era um presente maior do que qualquer outro que eu já ganhei.

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Naquele momento eu não tinha as palavras adequadas para o que eu estava sentindo. Tudo o que eu tinha sido capaz de fazer era abraçá-la e beijá-la na cabeça. Lágrimas tinham picado meus olhos, e a emoção tinha tornado difícil dizer alguma coisa. Ela tinha me dado esperança. Eu não tinha percebido que eu não tinha nada até ela. Se ela tivesse um telefone celular, eu, pelo menos, seria capaz de mandar texto para ela dizendo o que eu estava sentindo. Mas isso não foi possível, e ela merecia mais do que uma mensagem de texto bem escrito. Eu precisava ser homem e dizer a ela. Deixá-la saber que eu a amava. Neste momento eu tinha que caminhar em minha casa e enfrentar a merda esperando por mim lá. Felizmente, Rhett estava desmaiado bêbado. Eu abri a porta traseira e me dirigi para as escadas sem ouvir vozes. Se eu pudesse evitá-los todos, eu o faria. O silêncio foi um alívio quando eu corri até as escadas pelo corredor até o único santuário que tinha aqui, meu quarto. Ninguém nunca entrou lá, além da Sra. Ames para limpá-lo. Todos me deixavam sozinho. Quando eu era mais jovem, me fez solitário. Agora é a única maneira que eu posso viver aqui. Atirando minha porta aberta, entrei, só para congelar quando meus olhos pousaram sobre minha mãe sentada na cadeira do outro lado da minha cama. Eu não conseguia lembrar de um tempo em minha vida que já tinha a visto nesse quarto. Vêla aqui agora foi desconfortável. "Olá, Gunner," ela disse em uma voz que não detinha hostilidade ou aborrecimento como ela normalmente fazia quando ela dizia o meu nome. "Mãe," eu respondi, sem me mover para dentro porque meu lugar seguro acabara de se tornar estranho para mim. "Entre e feche a porta. Há algumas coisas que eu preciso te dizer. É hora de você saber." 213


Eu tinha a maldita certeza de que eu não queria saber de mais nada de seus segredos. O último foi o suficiente para me durar uma vida. "Se você está prestes a dizer-me que a avó Lawton é a minha verdadeira mãe ou eu sou o filho de uma tia que eu não conheço, você pode deixar pra lá? Eu preciso dormir um pouco." Meu tom era irritado. Porque eu estava fodidamente irritado. Minha mãe franziu a testa, sua carranca de desaprovação não era boa, e eu apontei para a porta. "Estou cansado ", acrescentei. Ela balançou a cabeça. "Pare de agir como uma criança, Gunner. É tempo de você crescer e se tornar um homem. Essa pessoa imatura que você ama tanto tem que acabar agora. Você tem um império para controlar quer você goste ou não. " Eu não diria que o dinheiro Lawton era um império, mas minha mãe sempre tinha agido mais elevada do que nós éramos. Lawton, Alabama, era. . . bem era no Alabama. Jesus. Não era como se fossemos os Trumps. "Eu sou um sénior na escola, não um graduado da faculdade. Seu outro filho está na faculdade, e sua bunda bêbada veio ao baile esta noite gritando e me chamando de tio. Foi um momento de brilho para o Império Lawton ", eu zombei. Seu rosto ficou tenso. Ela não gostava de cenas, e Rhett tinha causado uma das grandes. Talvez ela devesse ir até seu quarto e lhe dar um maldito sermão. Eu queria que ela me amasse. Dizer que eu não me importava era mentira. Ela era minha mãe, e eu tentei fazê-la feliz. Eu apenas nunca fui capaz de fazer. Ela balançou a cabeça como se isso não importasse. "Não é Rhett o herdeiro Lawton. Você é. É diferente para você. E Rhett esperou sempre que seria o seu primeiro. Eu acho que seu pai achava que ele ia ganhar no final. Mas a vontade é férrea. Seu avô teve certeza. Isso é tudo seu quando você completar dezoito anos. " 214


Dezoito? Eu terei dezoito anos no próximo mês. "Quer dizer que o que meu pai fez com ele foi inflexível. Se nós vamos admitir minha paternidade, então, pelo menos, precisa reivindicá-la e parar de agir como um pau. Você não é casada com o meu pai. Eu nunca quis ele para um pai. A única boa coisa sobre isso é que ele não é. " Minha mãe franziu a testa novamente. "O resto do mundo precisa acreditar que ele é. É a única maneira de salvar as aparências. " "De quem? Sua?", perguntei com um grunhido. Eu não me importava sobre como salvar a porra de aparências. Era Lawton. "Sua também. Não pense por um momento que a verdade não iria colocar um amortecedor sobre sua vida. Você seria o bastardo. Você quer isso? Uma menina de boa família não vai casar com você com essa mancha em seu passado. " "Graças a Deus por isso. Nunca quis uma cadela debutante. " "Gunner, isso é sério." Eu balancei a cabeça. "Sim. Você fodeu ao redor com seu sogro e fez um bebê, então mentiu para ele sua vida inteira. É muito, muito sério. Agora eu gostaria de ir para a cama. Tem sido uma longa noite. " "Eu não dormi com ele." Sua voz tinha tomado um tom histérico. "Ele me estuprou!" Esta merda continuava a piorar.

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O nome Lawton não significa nada. CAPÍTULO QUARENTA E TRÊS

WILLA

Girando em círculos no meio de um grande campo aberto que eu tinha visto antes na minha vida, eu não podia apreciar as flores e beleza que me rodeavam. Porque havia esse estranho ruído tocando que eu não poderia encontrar. Tap, tap, tap. Em seguida, uma pausa. Toque, toque. Toque. Pausa. O padrão foi me deixando louca, e eu queria gritar para parar. Então eu acordei. Tap, tap, tap. Lá estava ele de novo, e dessa vez eu estava em minha cama e o barulho estava vindo da minha janela. Eu joguei as cobertas para trás, saí da cama e fui até a janela espreitar através da cortina. Ou era um animal lá fora me irritando, ou alguém estava sendo educado antes de invadir a casa e nos assassinar. Seja qual for, fui verificar. Gunner não era quem eu esperava. Eu tinha realmente esperado que fosse um pássaro na janela. Abri o topo e calmamente deslizei pra cima. 216


"Hey," eu sussurrei, me perguntando se eu poderia ainda estar dormindo. Se assim for, pelo menos, a batida tinha parado. "Casa na árvore", ele sussurrou de volta, balançando a cabeça em direção da casa da árvore. "Agora?", perguntei, confusa. Tinha que ser, pelo menos, duas horas da manhã. "Por favor", foi sua resposta simples, mas foi o suficiente. Algo estava errado. "Deixe-me colocar um casaco e alguns sapatos." Ele balançou a cabeça, em seguida, enfiou as mãos nos bolsos e esperou. Se eu for pega esgueirando com Gunner, eu estaria feita. Nonna confiava em mim. Eu tive que voltar. Se ela me pegasse então eu iria perder essa confiança. E eu precisava dela. Eu precisava de sua confiança. . . O amor dela. Mas para Gunner gostaria apenas de fazer qualquer coisa. Outro risco que eu estava disposta a tomar. Ele não teria vindo aqui se ele não precisasse de mim. Eu cegamente alcancei o meu armário, não querendo ligar minhas luzes e chamar a atenção para mim mesma. Nonna tinha o sono pesado, mas ela estava do outro lado do corredor. Essa casa não era grande. Sentindo meu caminho, eu encontrei um casaco e um par de sandálias de dedo. Gunner ainda estava na janela esperando por mim quando eu me arrumei. Meu cabelo estava provavelmente uma confusão, mas eu não tinha tempo para me preocupar com isso. Eu duvidava que seria uma preocupação de qualquer maneira para Gunner. Isso tinha a ver com seu irmão, eu tinha certeza. Deslizando a janela para cima, tanto quanto ela iria, eu joguei uma perna para fora e, em seguida, abaixei minha cabeça, manobrando o resto do meu corpo para fora até que a minha outra

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perna poderia seguir. "Vou deixá-la aberta," eu disse tão calmamente quanto eu podia. Sua mão deslizou sobre a minha e apertou. Sem mais nenhuma palavra saímos para a escuridão em direção à casa na árvore. Tentei esperar por ele para dizer algo, mas quando estávamos suficientemente longe de Nonna poderíamos falar com segurança, ele ainda não tinha falado. Então eu fiz. "Que horas são?" "Cerca de duas e meia." Ele tinha me trazido para casa por volta das onze. Que era meu toque de recolher. Eu sabia que ele estava voltando para enfrentar Rhett, se Rhett estivesse ainda acordado. "As coisas foram más com Rhett?", perguntei. Ele encolheu os ombros. "Na verdade não. Ele estava dormindo quando voltei. " Oh. Então por que eu estava escapando de casa? "Você está bem?" Eu estava tentando dar-lhe espaço suficiente para me dizer exatamente o que estava acontecendo, sem erguer. "Eu estou agora." Aquilo foi legal. Muito doce na verdade. Eu gostei. Mas eu ainda queria saber por que eu tinha acabado de escapar. Ele ficou para trás e fez sinal para eu subir na escada da casa da arvore primeiro. Então eu fiz. Só porque estava tão escuro lá fora, ele não podia ver minha bunda muito bem. Quando estávamos dentro, eu me virei para perguntar o que tinha acontecido, quando suas mãos circularam meus pulsos e puxou meu corpo contra o dele. Em seguida, sua boca cobriu a minha, e eu não me importei mais sobre fugir e o que estava errado com Gunner. Eu só queria esse beijo. A suavidade de seus 218


lábios. O cheiro de sabão que ele usou saindo da pele do pescoço. Eu não podia chegar perto o suficiente. Suas mãos se moveram para os meus quadris e me segurou lá quando ele me provou tão completamente quanto eu estava provando ele. Não havia preocupação dele correr nesse momento. Eu iria atacar-lhe se ele tentasse. Eu não estava deixando isso ir novamente. Ele fez todos os filmes de romance que eu tinha visto parecer realista. Aquele beijo que muda tudo não parecia uma fantasia. Era real. Eu estava experimentando mais uma vez. Quando Gunner finalmente puxou para trás, eu protestei com o que soou como um lamento. Eu era patética. Eu precisava controlar a mim mesma. "Fuja comigo", disse ele, tão perto ainda, a respiração fazendo cócegas nos meus lábios e nariz. Eu quase balancei a cabeça e concordei com tudo o que ele quisesse quando eu percebi o que ele estava realmente dizendo. Fiz uma pausa. Eu não poderia concordar com isso. Tínhamos a escola para terminar e faculdade para ir. Fugir não estava nos planos. "Do que você está falando? Não podemos fugir," eu disse logicamente mesmo que aquele beijo ainda tinha os meus dedos dos pés enrolados em meus chinelos. "Eu não posso viver aqui sob este nome Lawton. Com uma família que me odeia por tudo o que eu represento para eles. Eu sou a prova de dor e destruição. Eu odeio isso. Eu quero apenas ser eu em algum lugar que o nome Lawton não significa nada. "Eu não posso sair. Estou em liberdade condicional. Essa…", eu estendi minhas mãos, "essa é a minha última chance. Eu não tenho outra. "

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Gunner suspirou em frustração. "Eu tenho dinheiro suficiente para fugirmos e eles nunca vão encontrar-nos. Podemos começar uma vida nova. Obter novos nomes. Sem a besteira dos nossos passados. Deixar nossos demônios aqui em Lawton e obter o inferno longe deles. Esquecer que tudo isso aconteceu. " Ele fazia isso parecer tão fácil, e eu podia ver que ele acreditava que seria fácil. Que poderíamos apenas começar uma nova vida. Mas ou ele estava cansado ou ele achava que tinha mais poder do que ele fazia. Eles nos encontrariam. "Não é tão simples assim." "Pode ser. Você não confia em mim? " Eu confiava nele, mas a forma como ele estava falando era louco. "Não podemos simplesmente sair. Se fugirmos, nós estaríamos arruinados para sempre. Eventualmente eles nos encontrariam. Além disso, eu não posso fazer isso com Nonna. Ela sempre esteve lá por mim. Sempre lá e nunca me decepcionou. Deixa-la sem uma palavra seria errado. Ela ficaria doente de preocupação. " Gunner andou para frente e para trás, passando as mãos através de seu cabelo. Ele me fez lembrar de um leão enjaulado tentando fazer seu caminho para a liberdade. Algo tinha que colocá-lo fora. Ele não estava louco quando ele me trouxe para casa. "O que aconteceu? Por que você está querendo fugir agora?" Ele jogou a cabeça para trás e riu alto. "Agora? Inferno, Willa, eu quero fugir a maior parte da minha vida. E nunca ser encontrado. Nem uma única vez. Então a única pessoa na terra que já disse que me ama, não vai comigo. Eu acho que eu não entendo muito bem o que é o amor, porque eu pensei que significava que você me amava o suficiente para ir comigo ".

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Isso foi um golpe baixo. Jogar minhas palavras de volta na minha cara. Palavras que tinham significado para mim. Mas usálas como isto estava errado. "Porque eu te amo não significa que eu estou disposta a machucar minha Nonna. E porque eu te amo eu não vou deixar você machucar seu futuro. Você tem pela frente a faculdade. A vida inteira para viver em outro lugar e ser algo diferente de um Lawton. Mas ir embora agora não vai resolver nada. " Ele parou de andar e se virou para olhar para mim. "Ela foi estuprada. Minha mãe não teve um caso com seu sogro. Ele a estuprou, e então ela tentou fazer um aborto. Ele ameaçou arruinar seu nome e mandar ela embora se ela abortasse. Então, ela tinha que me manter para salvar a si mesma. Meu verdadeiro pai, em seguida, deixou tudo para mim em seu testamento que dizia, basicamente, 'foda-se' para o resto da família. Ele era sádico e cruel, e eu era a sua ferramenta para puni-los. Ele odiava meu pai, porque, como eu, ele era um bastardo. Meu pai não é seu filho. Eu sou seu único sangue. " Oh Deus. Meu estômago revirou, e eu sentei no banco de madeira atrás de mim. Quanto mais doentes os Lawtons podem ser? Isso poderia ficar pior? Apenas quando eu pensei que era ruim suficiente, ele ficou mais perturbador. "A mansão que minha avó vive é minha. Ela nunca disse uma palavra amável para mim na minha vida. No entanto, ela vive com o meu dinheiro. Quero doar a maldita propriedade inteira para as crianças com câncer. Deixar essa cidade esquecer que havia uma família Lawton que fundou. Porque eles são todos loucos. " Eu entendia ser ferido por sua família. Eu também não subestimei que ele não se sentiu amado por sua família. No entanto, eu tinha Nonna. Ele não tinha tido isso. Meu coração se partiu por ele. Se eu pudesse fugir com ele, eu o faria. Mas isso não iria resolver qualquer coisa. Correr de seus problemas nunca funcionou. Eles não iriam desaparecer, ele iriam segui-lo. 221


Eu tentei isso, e não tinha sido a minha cura. Enfrentá-lo e lidar com ele foi como eu aprendi a sobreviver. "Nós só temos seis meses restantes do último ano. Então nós deixaremos esse lugar. Você pode ir e não olhar para trás. Fazer tudo que você quiser. Faça a sua vida fora do Lawton. Mas não fuja. Enfrenta isso e conquiste. Eu estou aqui, e eu não vou a lugar nenhum." Ele se sentou no banco em frente a mim e baixou a cabeça em suas mãos. "Eu odeio esse lugar. Aquela casa. Eu odeio isso. " "O sofá de Nonna está sempre lá." Ele não disse nada por alguns momentos, e nós nos sentamos em silêncio. Eu deixei reunir suas emoções juntos. Ele estava em carne viva, e eu desejei que eu pudesse ir para sua casa e bater cada pessoa lá dentro. Mas isso só iria me levar de volta para um Centro correcional. "No próximo mês eu completo dezoito anos. Tudo vai ser meu, então. " Uau. Eu não tinha percebido que era tão cedo que tudo se tornaria seu. Havia muita pressão sobre ele agora. Isso apenas iria piorar. "Eu estou chutando todos eles para fora. Começando com o homem que eu tenho chamado de pai toda a minha vida. Eu considerei deixar mãe ficar, mas ela queria me abortar. Não tenho certeza se eu posso perdoar isso. Ela não me ama ou me quer. Por que eu deveria amar ou a querer? O garotinho que uma vez procurou seu afeto está muito longe. " "É uma decisão justa", eu concordei, mas eu queria saber se era realmente o que o faria feliz. Às vezes, a vingança que buscamos não atende às nossas expectativas. Ela só nos prejudica.

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"Casa comigo e vem morar comigo," Gunner disse em um tom insano de novo que ele tinha usado quando ele me pediu para fugir. "Casar com você? Gunner só temos dezessete anos. Não podemos casar." Ele precisava ir para a cama. Ele estava delirando. "Eu sou um multimilionário. Podemos fazer o que diabos eu quiser." Isso não era o que realmente ele queria. Agora ele queria a agir fora e ferir sua família, porque todos eles o tinham machucado. Eu não estava indo para ajudá-lo com sua trama. Eu o amava. Era real. Não como um brinquedo ou um jogo. Levantando-se, eu sabia que tinha que sair. Ele precisava ir para casa e dormir um pouco, e eu estava prestes a agir como uma completa menina e chorar. Ele estava usando o meu amor como uma ferramenta como ele estava usando o seu dinheiro. Eu não quero ser uma arma para ferir alguém. Isso não era o que o amor era. "Amar alguém não significa que lhes permite usá-lo para seu benefício. Significa apenas que eles têm um lugar no seu coração. Um lugar que eles ganharam. Vou sair agora antes de me machucar mais com palavras que não significam. Boa noite, Gunner". Ele não correu atrás de mim. Ele me soltou. Corri para a casa enquanto as lágrimas brotaram em meus olhos. Amar Gunner Lawton nunca seria fácil. Eu não tinha certeza de que ele poderia me amar em troca. Não importa. Eu o amava. Eu simplesmente não conseguia dobrar às suas demandas. Eu não devo a ele, nada. Ele precisava saber que não era tudo sobre ele.

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Com a minha mente em lágrimas e as palavras de Gunnes embaçando minha visão, eu não vi Nonna em pé na varanda da frente até que fosse tarde demais.

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Por favor, faça, Pai Querido. CAPÍTULO QUARENTA E QUATRO

GUNNER

O quarto de Rhett era próximo ao meu. Quando éramos crianças nós tínhamos gostado. Mas essa manhã, quando eu estava precariamente sem dormir, eu odiava. Ouvi-lo batendo as gavetas e tocando música alta estava me irritando. Ele estava agindo como se eu tivesse feito isso. Como se ele descobrir essa merda fosse minha culpa? Quando algo bateu na parede entre os quartos, eu joguei minhas cobertas para trás e pulei da cama. O idiota queria me acordar. Bem, ele tinha me acordado. Atacando fora do meu quarto, eu fui para o seu e não me preocupei em bater antes de abrir a porta e entrar. "Que porra é o seu problema?" Eu rugi. Rhett ainda estava em suas calças de pijama, e uma bola de basquete nas mãos. Aparentemente, ele estava jogando fazendo a parede como muro. Maduro, idiota. "O que? Eu não posso me mover no meu próprio quarto agora? Ou existem regras que eu não sei sobre a manter o rei do castelo feliz? " "DEUS! Você ouve a si mesmo? Você parece uma criança de dez anos de idade com um problema de ciúme. Eu não fiz nada para você Rhett. Nossa mãe e seu avô dormiram juntos. Eu não estava vivo, mas me criou. De jeito nenhum a porra é minha culpa. Portanto, obtenha sua merda junta e pare de agir com um otário. "

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Rhett olhou para mim. Eu não tinha certeza que ele já tinha me olhado com tanto veneno antes. Nem mesmo quando éramos mais jovem e realmente brigávamos com as coisas. Havia puro ódio em seus olhos. Mesmo sabendo que isso não era algo que eu podia controlar, ele me culpava. "Então não aceite. Dá para o pai o que lhe pertence. Ele é o filho mais velho. Você não. A herança deve ser dele. O filho mais velho. ” Meu peito doía. Uma vez que ele tinha sido alguém que eu poderia confiar para me manter seguro. Para estar do meu lado. Isso era tudo que era agora. A ganância tinha retomado. Então era isso. Ele era o mais velho, e ele esperava tudo. Ele nunca planejou dividir entre nós. Rhett pensou que a herança Lawton seria sua. Provavelmente foi isso toda a sua vida. "Você estava esperando tudo isso, não é?" Ele riu. "Claro. O pai tinha prometido para mim desde que eu era pequeno. Ele me disse que eu era o verdadeiro herdeiro. Seu herdeiro e que eu merecia. Ele me amou. Ele queria que eu tivesse tudo isso. Essa. . . besteira sobre o filho bastardo recebendo não é justo. Vou levá-lo ao tribunal. Essa vontade não vai ficar assim. " Como eu tinha perdido isso? Egoísmo de Rhett. Eu estava tão cego quando olhava para ele. Mas a verdade era, ele era como seu pai. Ele queria tudo, e ele não se importaria com quem machucasse no caminho. Eu olhei para ele. Realmente olhei para ele pela primeira vez. Eu não vi o irmão mais velho que eu confiava. Vi uma versão mais jovem do homem que eu havia chamado de pai. Quando isso aconteceu? Quando tinha virado? "Quando você se tornou como ele?" Rhett olhou como se ele não entendesse minha pergunta. Ele estava tão concentrado na fortuna Lawton que ele não podia ver algo além. Era como se eu estivesse perdendo ele. Como se o irmão que eu tinha conhecido não existisse mais.

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"Quem? Pai? Eu sempre fui como papai. Que é o porquê eu mereço o que é dele. O que é seu por direito. " Ele estava orgulhoso dele. Orgulho de ser como aquele homem. Não fazia sentido para mim. Por que alguém iria querer isso? "Você não era assim antes", argumentei, tentando ver se qualquer parte do irmão que eu cresci amando ainda estava lá. Ele revirou os olhos e jogou a bola contra a parede e deixou cair. "Seja como for, Gunner. Basta ser o bastardo que você é e nos poupar levar essa merda para o tribunal. Nós vamos. Nós não estamos deixando a vitória para o filho bastardo. Não está certo. Isso não é como ele teria feito. Você sabe disso. Você sabe o que é certo. " Ele estava jorrando fora coisas que tinha ouvido o pai dizer. Coisas que ele acredita. Eles não tinham lhe dito a verdade. O pai dele queria proteger esse segredo, mas eu sabia agora. Mãe fez questão de me dar o que eu precisava para vencer. Eu não precisava sequer do dinheiro para vencê-los. Eu queria fazer algo dele. A forma como ele tinha a tratado por anos, usando-a como um troféu para se fazer importante me deu nojo. Especialmente vivendo nessa casa, sendo tratado como se eu não valesse merda. Esse dinheiro era meu agora, e eu estava mudando as coisas. Clubes e festas de debutante não existiriam mais. Não mais. "Você está me ouvindo?" Rhett provocou. "Nós vamos processá-lo e tirar tudo. Esse é o nosso plano. Não foda conosco." Eu não sabia quem ele pensava como "nós", mas nossa mãe não queria que eles ganhassem. Eu tinha o poder completamente, e eu não estava preocupado. "Não haverá uma batalha judicial," eu disse simplesmente. 227


Ele riu e sorriu como um idiota. "Claro que sim, vai ter. Pai vai levá-lo para baixo. " Se eu fosse um homem melhor eu iria embora e deixaria ele pensar o que quisesse. Mas eu não era. Eu era um garoto de dezessete anos de idade, que tinha sido xingado e chutado por essa família toda a minha vida. Então, contar para o meu irmão parecia a coisa certa a fazer, tanto quanto doía fazê-lo. "Vendo como o seu pai era um bastardo e não tem sangue Lawton correndo por suas veias, pode ser um pouco de um obstáculo. Mas boa sorte com isso e tudo. " Eu não esperei que ele respondesse. Virei-me e caminhei distante, apenas uma, talvez ambas, as minhas mãos lançando na minha saída. Quando passei a porta do escritório que nunca fui autorizado a entrar quando criança ou mesmo agora, eu parei e, sem bater, abri a porta. O homem que eu odiei mais do que ninguém na terra olhou para mim com uma furiosa expressão. "Não entre no meu escritório sem aviso prévio ou sem um convite ", ele gritou. Dessa vez eu revirei os olhos e caminhei até me sentar na borda da mesa. "Vendo como isso tudo aqui é meu e você não é nem mesmo um Lawton, eu acho que eu vou fazer o que diabos eu quiser. " Se os olhos pudessem ser empurrados para fora de sua cabeça até que parecessem como se estivessem à beira de estalar para fora, o seu faria. E eu ri. Porque essa era realmente a merda mais engraçada que eu já tinha visto. "Vou ligar para a polícia", alertou. Peguei o telefone e estendi para ele. "Por favor faça, papai querido. Por favor, porra faça. " 228


Eu tinha meu próprio passado para superar. CAPÍTULO QUARENTA E CINCO

WILLA

Eu podia ouvir Nonna no telefone enquanto falava com seu amigo em Nashville, Tennessee. Todas as palavras. Parte de mim sabia que eu deveria começar a arrumar minhas malas agora, mas a pequena quantidade de esperança que eu me agarrei me impediu de fazê-lo. Esse telefonema significava que eu estava indo embora. As paredes não eram grossas, e eu sabia o que estava sendo dito. Nonna estava tentando me levar para uma Escola Católica Para Meninas onde sua amiga trabalhava. A partir do som das coisas, eu estaria vivendo com sua amiga e limpando a casa dela para pagar a minha casa e comida. Não seria tão ruim quanto um Centro Correcional, mas seria outro lugar que eu estaria sozinha. Talvez eu nasci para ser sozinha. A vida tinha tomado qualquer relacionamento que eu tinha e rasgava para longe de mim. Estava ficando difícil. Não havia ainda nenhuma lágrima desta vez. Não haveria adeus para Gunner. Ela já tinha exigido que eu não falasse com ele ou entrasse em contato com ele. Se o fizesse iria me mandar embora ainda mais rápido. Nonna acreditava que eu tinha feito algo errado, e eu não poderia dizer-lhe a verdade. Esse era o segredo de Gunner para contar. Eu protegeria o seu segredo o quanto eu pudesse. Isso não me mataria. Eu tinha sobrevivido muito pior. Levantei-me, fui até meu armário, e comecei a pegar as roupas para baixo, uma de cada vez e dobrá-las. Os itens que eu 229


pensei que não seriam necessários deixaria aqui. Eu não tinha outro lugar para deixá-los. Nonna estava desapontada comigo, mas ela não estava me banindo para sempre. Ela estava me impedindo de fazer coisas iguais às da minha mãe. Ela não tinha dito isso, mas eu entendi exatamente o mesmo. Minha Nonna me amava. Ela estava lá tentando encontrar um lugar seguro longe de todos os adolescentes para que eu não acabasse grávida. É por isso que ela estava me mandando para uma escola católica. Isso não foi por ódio ou aborrecimento. Foi tudo por amor. Isso tornou mais fácil de aceitar. Quando eu a ouvi dizer adeus, eu parei de dobrar as roupas e vi a porta abrir. Era isso. Eu estaria saindo e enfrentando um outro novo conjunto de pessoas. Eu não iria chorar. Eu não iria chorar. Eu não iria chorar. A porta se abriu lentamente e os olhos de Nonna encontraram os meus. Ela olhou para as roupas em minha cama, depois de volta para mim. Havia uma tristeza em seus olhos, e havia preocupação. Ela era verdadeiramente preocupada por mim. Eu a amava por isso ainda mais. Tudo o que ela escolheu para mim fazer, eu faria. Eu não estava lutando. "Você está fazendo as malas", disse ela simplesmente quando ela andou dentro para o quarto. Eu balancei a cabeça. "Pensei em ser produtiva." Ela franziu a testa. "Eu não quero enviar você, Willa. Eu amo ter você aqui comigo. Você está em casa aqui, e torna a vida mais brilhante. Mas eu não posso deixar você para baixo como eu fiz com sua mãe ".

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Assim como eu tinha imaginado, era sobre a minha mãe. "Eu sei. ” Era tudo que eu poderia dizer. "Você tem muito potencial. Potencial que a sua mãe não tinha. Você tem um grande coração, e você sabe como superar obstáculos. " As lágrimas que eu disse que não iria chorar picaram meus olhos. "Eu amo esse menino. Gunner é um bom menino. Ele tem sido negligenciado, e ele está danificado por causa disso. Mas no fundo ele tem um coração, não é nem de seus pais. Ele é especial, também. Mas ele está danificado, Willa. O menino não tem sido amado naquela casa. Ele não sabe o que sente. Eu fiquei perto o máximo que pude, mas eu sou apenas a empregada. Não ser amado pelas pessoas que deveriam cuidar de você mexe com a cabeça. Eu não posso confiar nele para não arruinar a sua vida. Ele não vai querer, mas ele vai. Ele não pode ser aquele cara para você." Ela não conhecia Gunner como eu, mas ela tinha estado em torno dele mais do que eu tinha. Ela tinha visto ele crescer, e ela tinha visto todas as suas angústias. Talvez ela estivesse certa. Ele não tinha me dito que me amava, e ele tinha usado meu amor contra mim para obter o seu caminho. Será que era única maneira que ele sabia aceitar o amor? Eu poderia deixá-lo tomar um pedaço do meu coração se não sei como protegê-lo? Eu não tinha muito. Poppy e Quinn já tinham tomado um grande pedaço. "Há uma escola católica de meninas a duas horas daqui no lado norte de Nashville. Minha amiga Bernadette é a diretora lá. Eu a conheço desde que era uma menina. Não podemos dar ao luxo de pagar a taxa de matrícula, mas você pode entrar em bolsa se você trabalhar horas no escritório a cada semana antes da escola e depois da escola. Bernadette vai deixar você ficar em seu quarto de hóspedes e alimentá-la se você fizer as tarefas diárias e, em seguida, no fim de semana. Não vai ser fácil, mas vai mantê-la ocupada e fora de problemas ". 231


Eu já tinha ouvido falar mais sobre isso quando ela estava falando no telefone. Isso parecia muito solitário, e meu coração doía em pensar em sair daqui novamente. Eu iria perder Nonna, Gunner e Brady. Voltar aqui tinha sido minha esperança para a cura, se isso era mesmo possível. Eu tinha mal chegado aqui, e eu já estava sendo enviada para fora. Quando minha mãe tinha me chutado para fora, eu implorei que ela me deixasse ficar. Eu tinha ficado com medo. Ela tinha me ignorado. Eu não poderia pedir novamente. Isso doía demais. "Ok", foi tudo o que eu disse. Por que dizer mais? Nonna franziu o cenho e se aproximou de mim. Quando ela colocou a mão no meu ombro, eu tentei não vacilar. Porque mesmo que eu soubesse que era por amor, ainda era muito parecido com o que tinha acontecido com a minha mãe. "Mas essa ideia me deixa triste. Eu gosto de ter você aqui. Eu não posso ter uma boa sensação sobre enviar você longe, mesmo que eu saiba que Bernadette iria cuidar bem de você. Então aqui está a minha outra oferta. Fique aqui comigo em casa e na escola. Eu tenho a Internet, e eu vou te dar um computador. Não socialize com aqueles meninos e estude muito. Pode ser que você se forme cedo. Obtenha esse diploma, e depois vamos nos concentrar na faculdade. Você tem um grande mundo lá fora, Willa e eu não quero que você perca-o por causa de um erro. " Eu podia ouvir o que ela estava dizendo, mas eu tinha medo de acreditar nela. Era verdade? Ela estava me dando uma opção para ficar aqui? Mesmo se fosse como basicamente prisão domiciliar. Eu não teria que ir a algum lugar estranho e reajustar novamente. Eu poderia ficar no meu quarto e trabalhar aqui. Provar para Nonna que eu era tão inteligente quanto ela pensava que eu fosse. Isso significava nada mais de Gunner, mas depois de ontem à noite eu não tinha certeza de que haveria qualquer maneira. 232


Amar Gunner não salvaria ele. Ele não tinha mudado. Ele era autodestrutivo e irritado. E amá-lo não significa que eu poderia sacrificar qualquer parte mais da minha vida para ele. Eu tinha meu próprio passado para superar. "Eu quero ficar aqui", eu disse. "Eu vou trabalhar muito e deixá-la orgulhosa. " Ela sorriu e me puxou em seus braços. Um lugar que eu tinha sempre encontrado a paz quando criança. "Você já faz, Willa. Você já o faz. "

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Ela não era nada como Willa. CAPÍTULO QUARENTA E SEIS

BRADY

Na noite passada, Gunner e Willa não tinham retornado. Eu não tinha certeza do que estava acontecendo com Rhett, mas Gunner não parecia surpreendido por seu comportamento. Nem Willa, o que era estranho. Gunner queria sua ajuda também. Era quase como se ela soubesse um segredo. Puxando meu caminhão na grande casa Lawtons, entrei na frente da casa E notei Gunner sentado no degrau mais alto. Que diabos? Eu desliguei o motor e saltei para ir ver como ele estava. Parecia que ele não tinha dormido. Rhett estava drogado ou algo assim? "Ei, você está bem?" Gritei enquanto eu subia os degraus para onde ele estava sentado. Quando cheguei mais perto, notei que ele estava comendo uma tigela de cereal e tinha uma xícara de café ao lado dele. "Fodidamente fantástico. Como você está? " Foi sua resposta. "Sério, Gunner, você não voltou ontem à noite. O que aconteceu com Rhett? " Ele tomou um gole de café, em seguida, olhou para mim. "Ele é um bastardo egoísta assim como seu pai. Como está sua família? ” Ele ainda parecia mal-humorado. 234


A maioria das pessoas ficavam irritadas com ele quando ele fazia isso e deixavam ele em paz. Mas eu tinha visto a merda dentro daquela casa e eu conseguia entender. Ele podia ter todo o dinheiro do mundo e o poder do nome Lawton, mas não era tão fácil quanto todos achavam. Sua família era fodida. "Você conseguiu dormir?" Eu perguntei a ele, ignorando a pergunta sobre a minha família. Ele riu. "Não parece?" Seu cabelo estava bagunçado, e ele tinha olheiras sob seus olhos. "Não particularmente. Não." Mais uma vez ele riu, em seguida, comeu um pouco mais de seu cereal. "Já pensou em apenas correr longe deste lugar e não olhar para trás? ", perguntou Gunner. Não, eu nunca tinha pensado nisso. Meus pais eram o meu grande sistema de apoio, e eu tinha o futebol da faculdade no próximo ano para olhar para frente. Eu balancei minha cabeça que não, mas ele já sabia minha resposta. "Não precisa saber o que aconteceu. Mas não farei mais nada que eu não desejo. Quero esquecer esta cidade, meu sobrenome, esses idiotas que vivem nessa casa comigo. Deixar tudo isso. " "A faculdade é em apenas alguns meses. Nosso último ano vai acontecer muito antes que nós esperamos. Então você pode deixar tudo para trás. Inicie uma nova vida. Obtenha uma vida sem eles nela ". Ele assentiu. "Sim. Isso é o que Willa disse também. Mas vocês não entendem como apenas mais um dia é o inferno. Alguns meses, porra é um grande negócio. Eu quero sair agora. Eu nunca mais quero ver seus rostos novamente. Nenhum deles ". "Nem mesmo Rhett?" 235


Ele franziu o cenho enquanto ele olhava para a frente. "Especialmente Rhett. " Havia coisas que ele não estava me dizendo. "O que está havendo com Rhett? Vocês sempre foram próximos. " Gunner rosnou, mas havia uma suavidade atrás de sua raiva. "Não, Rhett sempre foi falso. Isso tudo. Nada disso era real. " "Isso é sobre ele ficar bêbado na noite passada? Você sabe, a vida da faculdade, por vezes, faz isso para as pessoas. Ele provavelmente esteve em alguma festa de fraternidade e tinha muitas bebidas e ficou estúpido. Fale com ele esta manhã, quando ele ficar sóbrio ". Gunner voltou seu olhar para mim. Havia uma frieza lá que eu não esperava. "Eu falei com ele sóbrio esta manhã. É ainda pior do que o bêbado da noite anterior. Não fale sobre coisas que você não sabe nada sobre, Brady. Basta voltar para o lugar feliz que você chama de casa e comer as panquecas de sua mãe com esses malditos mirtilos e creme batido e tenha um grande abraço da família. Deixe a merda real aqui comigo. Eu posso lidar com isso ". Ouch. Ele estava amargo e zangado. Eu tenho isso, mas eu estava tentando ajudar. "Fale comigo, então. Explica isso para mim. Talvez eu possa ajudar." "Você. Não. Pode. Ajudar. Vá para casa, Brady. Deixa apenas porra isso ". Eu era um bom amigo, e porque eu era um bom amigo eu estava indo sair e deixá-lo se acalmar e acalmar a sua merda. Eu não poderia ajudar, se tudo o que ele queria fazer era atirar merda em mim. Eu não lhe dei esta vida. Eu só estava tentando ouvir e ser solidário. "Bem. Eu irei. Você sabe onde eu estou, se você quiser conversar." Ele me deu um aceno de cabeça; então ele se levantou e caminhou voltando a subir as escadas e entrou na casa. 236


No meu caminho de volta para minha casa pensei em parar pra ver Willa e o que ela sabia, mas decidi contra isso. Sra. Ames estaria lá, e ela não parecia muito interessada em me ter perto de Willa. Eu não queria causar nenhum problema. Saindo da propriedade Lawton, virei e conduzi através da cidade antes de ir para casa. Ver se alguém estava acordado cedo. Mãe provavelmente estaria fazendo café da manhã, e eu precisava voltar antes do tempo. Eu tinha certeza que West iria se juntar a nós para isso também. Ele sempre fez aos domingos. Parei em um sinal vermelho, o meu olhar caiu sobre um rosto familiar enquanto ela caminhava pela rua. Riley foi a ex de Gunner e toneladas de razão que Rhett quase perdeu a bolsa de futebol. Ela o tinha acusado de estupro. Todo mundo sabia que Riley era virgem. Ela era a típica boa menina, e por que ela estava namorando Gunner, ninguém sabia. Era apenas uma questão de tempo antes que ele a traísse, mas então a coisa do estupro saiu e… meus olhos finalmente deixaram seu rosto para se concentrar no fato de que ela estava empurrando um carrinho de criança. Ela era babá? Olhando para baixo, eu olhei na pequena face da menina. Seus cachos loiros e grandes olhos azuis pareciam tanto com Riley. Tinha seus pais tido um bebê? Eu realmente não me importava. Riley era uma cadela que não se podia confiar. Por que ela estava de volta na cidade não fez nenhum sentido para ninguém. Ela não era desejada aqui. Talvez tenha sido o que estava errado com Rhett. Riley estar aqui estava causando problemas para os Lawtons. Isso fazia sentido. Por que ela não apenas saiu e os deixou em paz? Virando meu caminhão ao redor, eu fui para casa. Eu deveria parar e dizer a bagunça que ela estava fazendo da vida doméstica de Gunner, mas ela não se importaria. Ela só se preocupava com o seu próprio ganho. De mais ninguém. Esse era o tipo de garota que você corria longe. Ela não era nada parecida com Willa.

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Willa era outra coisa que eu tinha que trabalhar através da minha cabeça. Eu gostava dela. Muito. Eu queria estar com ela. Mas a partir da maneira como ela e Gunner tinham olhado um para o outro na noite passada e o fato de que ele só chamou-a para sair com ele significava alguma coisa. Agora ele precisava de alguém mais do que eu. E se Willa estava ajudando, então eu tinha que ficar para trás e deixá-lo acontecer.

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Eu tenho que cuidar de mim. CAPÍTULO QUARENTA E SETE

GUNNER

Sra. Ames estava trabalhando na cozinha quando entrei. O cheiro de queijo e ovos provenientes do forno significava que ela tinha uma quiche lá. Isso seria um inferno de muito melhor do que o meu cereal. "Bom dia, Sra. Ames," eu disse enquanto eu levava a minha louça para a pia para lavar. Quando eu era criança, eu tinha sido instruído pela Sra. Ames que os homens reais não deixavam os seus pratos sujos na pia. Meu pai deixava o seu sobre a mesa para Sra. Ames recolher. Eu gostei da ideia de ser mais homem do que ele, então eu tinha começado a limpar meus próprios pratos. Mesmo que fosse para o meu pai, isso fazia Sra. Ames feliz. Isso era um bônus. "Bom dia", disse ela, sem sorrir em troca. Fiz uma pausa e a estudei um minuto. Ela parecia incomodada com alguma coisa. "Você está bem hoje?", perguntou ela. Eu balancei a cabeça. Não adiantava dizer-lhe minha merda. Ela iria apenas ajudar. Ela não precisa saber a confusão acontecendo ao redor dela. "Eu vou ficar melhor quando eu conseguir um pouco dessa quiche." Ela não sorriu, mas balançou a cabeça, em seguida, virou-se para voltar para o trabalho dela. Eu pensei que ela estava feita

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comigo quando disse algo mais. "Willa tem algumas dores profundas como você. Ela tem que se curar. Deixe ela curar. " Parei e pensei sobre o que ela tinha acabado de dizer. Eu não estava mantendo Willa de curar. Ela tinha falado mais comigo do que qualquer pessoa. Eu a estava ajudando. "Eu sabia disso. Ela falou para mim. " Sra. Ames parou o que estava fazendo com a tigela em frente dela e olhou para trás para mim. "As meninas não precisam se esgueirar para ver os meninos no meio da noite. Isso não traz coisas boas. E Willa não precisa disso agora." Isso é o que se tratava. Willa tinha sido pega noite passada. Bem, maldição. Era em momentos como esse que eu realmente desejava que ela tivesse um celular como o resto do mundo moderno, para que ela pudesse mandar um texto para mim e me preparar para esse tipo de coisa. "Não vai acontecer de novo", eu assegurei-lhe, pegando um croissant e me dirigindo a porta. "Não, não vai", ela concordou. Isso tinha soado um pouco forte e importante. Sra. Ames colocou o pé para baixo. Isso me fez sorrir. Eu voltei para as escadas quando eu estava indo para o meu quarto mas me dirigi para a entrada do lado oeste para que eu pudesse esgueirar até lá para ver Willa. Eu precisava ter certeza de que ela estava bem. Sra. Ames não parecia muito feliz com ela. Ou eu. Lidar com a bunda intrometida de Brady, essa manhã não tinha ajudado depois da minha interação com Rhett e seu pai. Rhett estava atualmente no escritório de seu pai sendo atualizado sobre a verdade. Eu comecei isso, e agora tinha que terminar. Eu sabia a verdade agora. Não significa que eu ainda não queria correr para longe, mas sabendo me fez sentir mais poderoso. Não completo ou uma parte desta família, mas eu ainda me sentia no controle. 240


Foi o melhor que eu poderia fazer com essa situação, embora uma parte de mim ainda doía pela família que nunca tive, e nunca teria. Quando eu fui para fora de casa, eu corri de volta perto da casa na árvore e usei a área arborizada para esconder para que ninguém me visse dirigir para a casa da Sra. Ames. Especialmente Sra. Ames. Ver Willa e conversar com ela faria a minha manhã melhor. Ela era a única coisa que podia. Assim que cheguei à porta de trás, bati e esperei. Depois de alguns minutos, bati novamente. Nada. Onde ela poderia estar? Pouco antes de ir bater em sua janela, uma carta saiu através do vão na porta e caiu no canto, quando atingiu a varanda, antes de ser jogada aos meus pés. Gunner foi claramente escrito na parte dianteira com a caligrafia de Willa. "Willa? Abra a porta ", eu disse alto o suficiente para que ela pudesse me ouvir. Nada. Que diabos estava acontecendo? Ela estava lá dentro. A prova estava em meus pés em alguma letra boba. Inclinando-se, eu peguei e abri para tirar uma carta manuscrita dobrada dentro. "Willa! O que é isso?" Eu chamei, meu coração afundando. Cartas de meninas que não queriam falar com você nunca eram uma coisa boa. Eu precisava dela para falar comigo. Eu não precisava de uma nota! Droga! Quando ela não disse nada, eu desdobrei a carta e comecei ler. Gunner, Lamento que isso tem que ser feito em uma carta. Acredite em mim, isso não é a minha maneira de enfrentá-lo. É a única

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maneira que eu posso me proteger. Não de você, mas de ser mandada embora. Mais uma vez. Nonna estava esperando por mim na noite passada quando cheguei em casa. Ela não parecia bem, e foi semelhante ao que tinha acontecido com minha mãe quando ela tinha essa idade. Nonna tem medo que eu vá acabar como minha mãe, e ela se preocupa comigo. Eu não tinha ninguém e Nonna me acolheu. Ela merece mais de mim do que eu me esgueirando. Ela me pediu para não passar tempo com os meninos, e eu quebrei essa regra na primeira semana que eu estava aqui. Não é justo com ela. Ela está me dando uma casa quando ninguém mais o fez. Você tem um monte de dor dentro de você que precisa de tempo e espaço para curar. Indo para a faculdade no próximo ano vai lhe dar isso. Há todo esse mundo fora de Lawton que você pode conquistar então. Eu não posso dar-lhe a cura que você precisa. Eu gostaria de pensar que te amar fosse o suficiente, mas não é. Você não pode amar ainda. Nosso tempo está fora, e para ambos isso é o melhor. Vou estudar online agora pelo resto do ano e ficar nessa casa. Não mais passeios sociais ou entrar em contato com ninguém. É o melhor. Eu preciso para me curar. Me desculpe, eu não poder estar lá para você, mas eu tenho que cuidar de mim. Willa Eu não reli. Eu não preciso. As palavras eram claras. Dobrei o papel de volta para o pequeno retângulo que estava e coloquei de volta no envelope antes de deslizar de volta através da abertura. Então eu fui embora. Não havia nenhuma razão para discutir com ela. Eu estava cansado de implorar para o mundo me amar. Eu estava exausto de tentar ser bom o suficiente para alguém querer lutar por mim. Willa não era diferente. Eu deveria 242


ter esperado isso. Algo estava errado comigo. Essa era a única explicação. Ela não tinha me amado. Se ela me amasse, ela teria aberto a porta e me encarado. Explicado isso para mim. Me dado mais do que um pedaço de papel. Eu tinha ido a sua casa. Batido na porta e chamado o seu nome. Isso foi o mais perto à mendicância que eu ia fazer. Sempre mais uma vez. Eu deveria ter conhecido melhor do que amar alguém e confiar neles para me amarem em troca.

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Seja seguro, Gunner CAPÍTULO QUARENTA E OITO

WILLA

Em pé na minha janela, eu segurei a carta que ele tinha lido, em seguida, deslizado de volta para mim. Sua forma de recuar era difícil, e eu queria chamar seu nome e correr atrás dele. Mas eu não podia. Nonna havia deixado claro que eu tinha que ficar longe de Gunner ou eu estaria indo para uma escola católica em Nashville. Ele não tinha dito mais nada para mim através da porta ou até mesmo tentado me fazer perguntas. Eu estava preparada para responder se ele tivesse. Ignora-lo era muito difícil. Me machuca por não responder a ele. A carta era a única maneira que eu poderia pensar e não ficar em apuros com Nonna. Ela não entendia que Gunner precisava de mim. Ela estava preocupada comigo. Quando eu já não podia mais vê-lo, eu coloquei a carta no meu criado mudo e fui para cozinha, onde o telefone estava. Ligar para ele era tentador, mas isso não iria ajudar. Isso tornaria as coisas mais difíceis. Então eu fiquei lá sozinha na cozinha. Desejando que as coisas fossem diferentes. Sabendo que elas nunca seriam. Dois dias depois Nonna me forneceu um laptop e eu me inscrevi para fazer as aulas online. Ele não era aquele grande com a tecnologia, mas eu era, então eu tinha sido capaz de pesquisá-lo e mostrar-lhe o que ela precisava fazer. Segunda-feira eu tinha pensado que eu poderia conseguir dormir até tarde uma vez que as 244


aulas on-line ainda não tinham começado, mas Nonna tinha me acordado às cinco da manhã com uma lista de coisas que ela queria que fosse feito na casa. Desde antes do sol nascer até se pôr eu trabalhei essa lista. Só fiz uma pausa para almoçar. Eu não me queixei embora. Eu prefiro fazer a limpeza da casa de Nonna do que de alguma mulher estranha que eu não conhecia em Nashville. Terça de manhã eu estava aliviada por ter o meu computador e as classes prontas para que eu não tivesse que fazer outra daquelas listas novamente. Não que houvesse alguma coisa para fazer na casa. Ela estava impecável e completamente organizada agora. No entanto, Nonna me acordou às cinco novamente com outra lista, essa muito mais curta do que ontem, e eu tinha fazer essas coisas antes das oito quando ela esperava que eu começasse as minhas aulas. A esse ritmo eu ia começar a ir para a cama às oito, todas as noites, a fim de sobreviver. Ninguém deve ser acordado as cinco horas da manhã. Não tinha nem sequer luz lá fora. Eu estava quase terminando com o último item da lista quando ouvi um barulho na varanda de trás, quando Nonna veio até a casa com uma expressão preocupada. "Você falou com Gunner?" Eu balancei minha cabeça. "Não, senhora." "Tem certeza?", perguntou ela em um tom mais exigente. "Eu juro. Ele veio aqui sábado de manhã, e eu não atendi à porta. Ele foi embora. Ele não voltou. " Nonna suspirou e seus ombros caíram. "Desde de segunda de manhã ele não desce para o café da manhã. Essa manhã sua cama estava desfeita quando eu fui para limpar o seu quarto. Mas, então, eu não limpo aos domingos, de modo que poderia ter sido desde sábado à noite. Ele não veio tomar café da manhã ontem e 245


esta manhã. Quando eu fui arrumar a sua cama, estava intocada. Assim como eu deixei ontem. " "Você chamou os Higgenses? Pergunte ao Brady, ou a sua mãe? Talvez ele esteja lá." Esse foi o pensamento esperançoso. Ele não estava lá. Ele se foi. Gunner tinha fugido. Assim como ele queria. E a culpa era minha. Eu era tudo o que ele tinha para falar sobre isso, e eu o tinha encerrado para me salvar. "Eu fiz", ela concordou. "Eles não o viram também. Eu estou tentando contatar sua mãe. Ela está fora em San Francisco em algum spa ". Ela não disse que precisava dizer a seu pai. Não havia o porquê. Ele não se importaria. "Rhett ainda está em casa?" Ela balançou a cabeça. "Não, ele foi embora domingo." Meu coração ficou ferido. Ele tinha tomado que a minha Nonna iria notar que ele estava faltando. Ele sabia que não iria afetá-los. Eles não iriam procurá-lo. Isso era o que ele queria. Esta era a única maneira que ele pensou que poderia encontrar a felicidade. "Ele fugiu, Nonna. Ele odeia seus pais. Ele odeia essa cidade. Então ele fugiu. Ele estava ameaçando fazê-lo naquela noite que eu estava na casa na árvore com ele. Ele. . . ele queria que eu fosse com ele. Eu disse não. Eu não podia. Eu tinha que pensar. " Nonna ficou lá olhando para mim por vários momentos. Então, finalmente, ela falou. "Será que o menino sabe sobre seu pai?" Minha Nonna tinha estado naquela casa há mais de trinta anos. Ela sabia muito. Ela tinha visto um monte. Eu apenas assenti. "Quem lhe disse?" "A mãe dele." 246


Ela balançou a cabeça. "Ela disse isso para o menino, então foi para Califórnia para um spa. Jesus, isso só fica pior. Pobre criança. " Eu engoli o caroço na minha garganta. Saber que Gunner tinha desaparecido era muito difícil. Eu queria ir atrás dele, mas eu não tinha ideia de por onde começar ou mesmo o que dizer. Eu o tinha empurrado afastando ele com essa carta. Se eu tivesse aberto a porta e falado com ele. . . "Você acha que ela vai procurar ele?", perguntei. Nonna assentiu. "Ele é o cofrinho dela. É assim que ela o vê. Ela vai procurar ele. " Eu odiava todos eles também. Por ferir Gunner e trata-lo como se ele fosse uma posse indesejada que tinham que manter. Uma parte de mim me odiava por tê-lo afastado. Apesar de que eu estava tentando ficar perto. Gunner precisava encontrar o amor. Talvez lá fora, ele fosse aprender a amar e encontrar a felicidade que ele não tinha aqui. Se era isso que ele queria, deixá-lo ir era tudo que eu poderia fazer. Mas eu gostaria de poder falar com ele apenas mais uma última vez. “Volte para dentro e comece o seu trabalho escolar. Eu vou voltar para a casa grande e fazer algumas chamadas. Ver se eu não consigo descobrir onde ele foi antes que eu ligue para sua mãe. Ela vai arrastar seus saltos fazendo isso. " Nonna virou-se e voltou para os Lawtons. Eu assisti ela ir, pensando que ela nunca iria encontrá-lo. Ele não tinha ido sem pensar nisso. Ele havia planejado, e ele tinha o dinheiro para ficar escondido. "Fique seguro, Gunner," eu sussurrei, embora fosse em nenhum lugar perto de mim. Então eu me virei e fui para dentro

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para colocar o pensamento distante e começar o meu primeiro dia como uma sênior no ensino mÊdio de aulas online.

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Era para nós dois. CAPÍTULO QUARENTA E NOVE

GUNNER

Olhei para o telefone descartável que eu comprei no Walmart antes de decolar. Eu tinha deixado o meu iPhone desligado e escondido no meu quarto. Não que eu pensei que meus pais poderiam querer realmente me encontrar, mas se eles percebessem que eu estava faltando, então me rastrear através do meu celular seria fácil. Embora eu tivesse mais de dez mil dólares em dinheiro, graças a falta de criatividade do meu pai com a combinação, eu tinha sido capaz de tirá-lo do cofre no escritório, eu estaria vivendo simples. O quarto de motel que eu tinha acabado em algum lugar no Tennessee, cerca de 500 milhas a partir de Lawton, era apenas quarenta dólares por noite, e foi por uma boa causa. Este lugar era um buraco de merda. Eu não tenho ninguém para ligar, então por que eu tinha comprado o telefone em primeiro lugar era estúpido. Ontem à noite eu considerei ligar para Brady ou West e deixá-los saber que eu estava bem. Mas eu não fiz. Olhando para ele agora, eu queria chamar Willa. Se alguém estivesse preocupado, seria ela. Será que ela sequer sabe que eu tinha ido embora ainda? Será que a Nonna disse a ela, desde que ela estava, aparentemente, sob prisão domiciliar? Eu repassei essa carta na minha cabeça. Desejando que eu não tivesse devolvido, mas guardado. Meu orgulho havia vencido naquele dia, e eu empurrei-a de volta para ela. Meu orgulho não

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estava ganhando agora embora. Eu queria vê-la. Ler suas palavras. Falar com ela. Deus, eu sinto falta dela. Virando de volta minha bunda na cama barata, eu dirigi meu olhar frustrado para o teto manchado de água. Era isso o que eu queria? Começar a viver a partir de um motel barato sozinho? Com certeza não me sentia livre. Não viver naquela casa com aquelas pessoas era um alívio, mas isso não era muito melhor. Não havia a Sra. Ames cozinhando na cozinha, e eu não iria para o campo na parte da tarde e jogar futebol. Mais importante ainda, não havia Willa aqui. Eu deveria ter lutado mais. Ela tinha sido a única a me dizer que me amava. Eu não tinha dito as palavras de volta para ela. Porque eu não tinha sido capaz de fazer. Dizendo essas palavras soou como se eu, não fosse bom para manter promessas. Eu era um Lawton, depois de tudo. Sangue ou não, os outros homens que eu conhecia e tinham o mesmo sobrenome não tinham um osso com moral em seu corpo. Por que eu seria diferente? Se eu tivesse sido capaz de dizer essas palavras, ela teria aberto a porta no sábado? Ela teria ido contra a regras por mim, então? Daria mesmo a porra de um pensamento sobre isso? Não. Rosnando em frustração, eu batia meus punhos na cama. Isso não era o que eu queria. Eu queria ser… inferno, eu queria ser um Brady Higgens ou West Ashby. Um cara que Willa pudesse confiar e amar sem medo. Um cara que poderia dizer a ela que a amava de volta como ela merecia. Por que eu tenho que ser assim tão confuso?

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Willa foi a melhor coisa que já me aconteceu. Quando eu era um menino e agora. Ambas as vezes ela caminhou na minha vida e me deu uma razão para sorrir. Uma razão para esperar por mais. Fugir estava jogando isso fora. Eu sabia que nunca teria outra Willa. Nunca outra chance para a forma como ela me fez sentir. Mas voltar significava enfrentar os demônios em minha casa. Conquistá-los e aprender a viver com eles. Me convencer de que eu não era tão pouco ou ninguém mais que eles poderiam maltratar. Eu ainda os via como sendo poderosos e no controle. Sentando, peguei meu telefone e liguei para o único número que podia no momento. Ele tocou duas vezes antes de responder. "Olá." A voz de Brady reconfortante. Simplesmente porque era uma parte de casa. Uma parte de Lawton. Um lugar que eu pensei que eu odiava, mas meu peito aquecia com a ideia dele. Meus pais não eram a cidade. A cidade era Brady e sua família, West e sua mãe, Asa e sua família, Nash e Ryker. Eram todas as pessoas que eu tinha crescido, e era Sra. Ames. . . e Willa. "É Gunner," eu disse. "Onde você está cara? O treinador ficou furioso quando você perdeu o treino ontem. Eu fui para sua casa e ninguém atendeu. Mesmo em Willa e nada lá, também. Ela não está na escola também. " "Willa está bem. Ela está estudando em casa. Estou chegando. Eu pensei em fugir, mas eu vou voltar. Eu preciso de sua ajuda com algo embora. " Ele fez uma pausa. "Você fugiu? Como fugir de casa? " Um cara como Brady ia ficar preso a todo os detalhes. Eu precisava que ele se concentrasse no que eu ia perguntar a ele. Não no playboy em mim que fugiu. 251


"Sim, merda ficaram ruins em casa, então eu só sai" "Onde você está?" Ele me cortou, soando em pânico agora. Eu sorri. Eu estava perdido. Brady me perdeu. Eu não tinha dado crédito para Brady por cuidar de mim quando ele tentou me mostrar mais de uma vez que ele estava lá, se eu precisasse dele. Eu me sentia seguro com Willa. Sabendo que ele se importava… me senti bem. "Estou a cerca de 500 milhas de distância, mas eu estou voltando para casa. Agora, será que dá para me escutar e fazer uma coisa para mim? " "Quando você saiu? Jesus, Gunner, eu tentei ser um amigo e ouvi-lo no sábado. Você me enviou para longe. Se você precisava falar, eu estava disponível. Você não tem que fugir." Se o Sr. Coração mole não calar a boca e me ouvir, eu ia perder minha merda. "Brady, você pode se concentrar por favor?" "Estou focado. O que você quer? Vou precisar de uma boa desculpa para o porquê de você faltar no treino novamente. Nós precisamos de você no campo sexta à noite. O treinador não vai deixar você jogar se você não tiver uma boa desculpa. " Uma boa desculpa era a última coisa na minha mente. "Conte a Willa para dizer a Sra. Ames tudo. Explicar tudo. E que eu estou voltando para casa. " Eu quase aumentei e disse a ele para dizer que eu a amava, mas eu queria eu mesmo dizer essas palavras. Por ela. Por nós dois. Uma parte de mim deixando de lado a amargura me controlando. "Ok", ele respondeu lentamente, em seguida, acrescentou: "Isso vai deixa-la em apuros? Porque ela está em liberdade condicional. Ela não pode entrar em problemas. Ou ela já está? Por que ela está estudando em casa? " "Tudo isso pode ser respondido mais tarde. Apenas faça isso. Por favor."

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"Vou tentar. Agora volte para casa. "

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Artilheiro nem sequer têm isso. CAPÍTULO CINQUENTA

WILLA

Uma batida na porta quebrou meus estudos, e eu estava grata. Eu estava sentada aqui por mais de quatro horas. Isso era chato. Mas não era uma escola católica. Levantei-me, fui para a cozinha e espiei pela janela. A BMW prata da minha mãe estava estacionada ao lado. Fiz uma pausa, sem saber o que era que eu estava vendo. Por que será que minha mãe estava aqui. . . em seu carro? Deixando cair a cortina de volta no lugar, eu andei até a porta devagar, tentando o meu melhor para não entrar em pânico. Ela não tinha razão para estar aqui sem aviso prévio. Olhei para o telefone e pensei em ligar para Nonna. Eu queria que ela estivesse aqui. Minha mãe bateu novamente. Eu não tinha nada para ter medo. Esta não era a casa da minha mãe. Ela não podia me expulsar fora daqui. Se alguma coisa, ela seria expulsa. Abri a porta e girei a maçaneta de latão com um nó no estômago. Puxei-a e tentei respirar normalmente, mas era difícil. Eu não a via desde o dia que ela me expulsou. Eu não tinha falado com ela também. "Olá, mãe", eu disse simplesmente. "Willa. Minha mãe está aqui? " Foi sua resposta profissional. "Ela está na casa grande." Eu quase ofereci para chamá-la, mas decidi que minha mãe poderia fazer isso sozinha. 254


"Posso entrar?", ela perguntou, e eu realmente queria dizer não, você não pode. Saia. Mas eu passei para trás para que ela pudesse caminhar dentro. Mãe olhou ao redor da cozinha como se esperasse encontrar alguma coisa. "É o mesmo. Ela nunca muda nada", mãe disse, quase irritada com isso. Eu adorava que Nonna nunca mudava. Era seguro e familiar. "Por que você está aqui?", perguntei, não esperando que ela chegasse ao ponto. Eu não gostava dela olhando para baixo de seu nariz na casa de Nonna. Era a minha casa. "Para vê-la," mãe finalmente respondeu. Ela colocou a mão em seu estômago, e eu olhei para baixo pela primeira vez para ver a pequena protuberância a mostra. "Chance me disse que você estava esperando outro. Parabéns por isso. " Ela sorriu. "Obrigado." Eu não tinha sido sincera, mas ela não pegou isso. Tanto faz. "Eu vim aqui para discutir o seu futuro. Eu não posso esperar que a mãe continue a cuidar de você." Eu não tinha planejado ficar aqui depois do último ano. "Já estou na metade do último ano. Eu vou estar indo para a faculdade depois disso. " Mãe concordou. "Sobre isso…" Ela apontou para a sala de estar. "Por que não nos sentamos. Meus pés estão cansados, e minha parte inferior das costas está me matando." Eu não estava surpresa que ela seria uma mulher grávida dramática. Eu duvidava que ela tivesse chegado a ser tão dramática comigo aos quinze. Agora ela tinha um marido para mimar ela. Ela deve estar adorando isso. Senti pena de Chance por ter de testemunhar diariamente isso.

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Segui até a sala de estar, e cada uma de nós tomou um assento em extremidades opostas do sofá. Coloquei uma perna embaixo de mim quando me virei em sua direção. "OK. Fale ", eu disse, querendo acabar com isso. De repente meu trabalho escolar estava parecendo ótimo. "Eu sei que você está esperando a conta de poupança que Nonna me ajudou a montar quando você nasceu para sua faculdade. No entanto, isso não vai estar disponível. Ao longo dos anos eu nem sempre fui capaz de colocar dinheiro lá. Então, com o novo bebê, eu preciso de dinheiro extra para quarto dele. Você está com quase dezoito anos, Willa. É hora de fazer uma vida para si mesma sem a minha ajuda ou de sua Nonna. Arrume um emprego e pague suas contas. Não podemos esperar e te deixar sem fazer nada. Isso não vai torná-la uma trabalhadora. " Nonna tinha colocado vinte mil dólares na minha conta do seguro de vida do meu avô quando eu nasci, para minha faculdade. Era suposto ter sido acumulado juros ao longo dos anos. Minha mãe havia afirmado algumas vezes ter adicionando dinheiro para isso, mas eu não a tinha ouvido dizer nada sobre isso nos últimos anos. Eu não tinha esperado dinheiro dela, mas esse dinheiro Nonna guardou para eu conseguir passar através do meu primeiro ano enquanto eu trabalhava e guardava para o meu próximo ano. Eu também ia solicitar ajuda financeira. Eu tinha isso tudo planejado. "Nonna colocou vinte mil nessa conta," eu disse, “não sei o que você está falando. ” Mãe endireitou os ombros. "Esse era o meu dinheiro do seguro de vida do meu pai. Você precisava de coisas durante os anos, e o dinheiro estava apertado, muitas vezes. " Espera? O que? "Você está dizendo que você gastou o meu dinheiro?"

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Ela olhou para mim. "Não era o seu dinheiro. Era do meu pai. Ele gostaria que eu usasse se eu precisasse. Ele nem sequer a conheceu. " Ela tinha gasto o meu dinheiro da faculdade. Eu sentei lá e repeti mais e mais na minha cabeça. Se isso era um pesadelo, eu realmente gostaria de acordar agora. Muito obrigado. "Você precisa parar de viver as custas da minha mãe e obter um verdadeiro trabalho. Ganhar dinheiro e encontrar seus próprios pés. Mãe tem mimado você. Você já teve isso muito fácil com ela, e você tomou estúpidas decisões mimadas e egoístas e fez uma garotinha perder a vida. " Se ela tivesse tomado uma faca da cozinha e enfiado através do meu peito, não teria ferido mais do que agora. Ser acusada da morte de Quinn era a coisa mais dolorosa que eu nunca iria enfrentar. Especialmente a partir de minha mãe. Eu nunca teria tocado uma bebida ou fumado se eu soubesse que Quinn estava lá em cima. "Isso não é justo," eu consegui sufocar através da sensação de aperto na garganta. Tornando-se difícil respirar. "Diga isso para os pais de Quinn e Poppy. Para aquela cidade. Diga-lhes que não é justo, Willa. O que não é justo é que desde que você veio a este mundo você foi um problema. Assim como o seu pai. Sem utilidade." Ela se levantou e novamente colocou a mão em seu estômago, como se protegendo a si mesma. "Estou feliz que eu não sou como você", eu disse, enquanto caminhava para a porta. "Você nunca foi", ela cuspiu. "Você se parece com ele." A raiva foi lentamente substituindo a minha dor, e eu me levantei com o meu olhar fixo no dela. "Bom. Acho que eu tenho sorte então ", retruquei.

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Ela empurrou a cabeça para trás como se eu a tivesse esbofeteado. "Não ouse falar comigo de tal maneira. Eu vou dizer a mãe para arrumar suas coisas e expulsá-la. Para você descobrir como o mundo funciona. É hora de você crescer, Willa. " "A única pessoa a sair desta casa será você." A voz de Nonna encheu a sala em um tom de comando alto, e eu nunca tinha sido mais feliz de ouvir qualquer coisa em minha vida. "Mamãe," minha mãe começou, mas Nonna ergueu a mão para impedi-la. "Saia da minha casa com o coração e boca do mal. Essa menina não merece isso de você. Vá vomitar o seu veneno em outro lugar. Se você voltar, eu vou chamar a polícia. Você me ouviu? Saia!" Nonna apontou para a porta, apenas no caso de minha mãe não ter certeza sobre sair. Ela abriu a boca para falar de novo, e Nonna sacudiu a cabeça. "Já ouvi o suficiente." "Estou grávida! Eu vim aqui para contar! ", ela gritou. "Eu posso ver isso. E você quer meu dinheiro para ajudar com o bebê. Eu sei disso, também. Saia da minha casa agora! " Minha mãe fechou as mãos em punhos e correu fora da casa. Nonna bateu a porta atrás dela. Eu vi como ela tocou a porta com uma mão e deu uma respiração profunda. Isso tinha que ser duro para ela. Nonna amava a minha mãe. Ela não era uma mãe como a minha era. Ela ainda a amava. Ela queria o melhor. "Me desculpe, eu não cheguei aqui mais cedo", Nonna, finalmente, disse quando ela se virou para me encarar. "Essa menina é malvada. Sempre foi. Não é possível descobrir de onde sua maldade vem. O pai dela era um bom homem. " "Ela usou todo o meu dinheiro da faculdade," eu disse a ela. Aquilo foi a única coisa que foi dito que eu não poderia deixar solto. Isso afetou tudo.

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Nonna assentiu. "Eu sei. Eu verifiquei ao longo dos anos e vi que ela estava tirando um pouco de cada vez. Comecei a fazer o mesmo. Eu acabei economizando cerca de sete mil dele. Eu adicionei para a minha conta de poupança que tem o resto do dinheiro do seguro de vida do seu avô na mesma, e que é mais do que suficiente para que você se mantenha através da faculdade. Você vai precisar de um emprego, é claro, para pagar por sua comida e extras, mas as classes serão pagas e o dormitório ". "Ela não sabe que você tirou?", perguntei, ainda não acreditando no que foi dito que eu tinha dinheiro para a faculdade. "Sua mãe não é inteligente com o dinheiro. Ela não pode pagar para ter um bebê, mas ela está conduzindo um carro importado extravagante. Eu percebi que eu precisava cuidar do seu futuro, porque ela só está preocupada com o dela ". Lágrimas encheram os meus olhos, e eu não segurei. Eu as deixei livremente rolar pelo meu rosto enquanto eu fechava a distância entre mim e minha Nonna. Ter uma mãe como a minha foi difícil. Mas eu tive a minha Nonna. Artilheiro nem sequer teve isso. Nonna puxou-me em seus braços e me segurei com força. Eu solucei contra o peito dela pela mãe que eu não tinha, a avó que tinha, e o Gunner que a vida tinha me dado.

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O Bom Deus não ia descer, e salvar ou mudar nada. CAPÍTULO CINQUENTA E UM

GUNNER

Voltei para minha casa depois de várias horas na estrada com um plano. Essa era a minha casa, e eu estava fazendo isso em algum lugar que eu queria voltar. Eu fui para o escritório, onde eu tinha falado com o homem que não era meu pai. Sem bater, eu andei dentro e encarei. Eu não lhe dei tempo para falar. "No próximo mês depois do dia do meu aniversário, você vai precisar encontrar outra casa para morar. Você pode levar minha mãe com você. Seu subsídio vai acabar. Prepare-se para arrumar um emprego." Eu me virei e comecei a andar fora do escritório. "Você não pode fazer isso! Você não tem ideia de como executar as participações Lawton. Você não foi treinado. " "Vou contratar ajuda. Eu não preciso de você. " "Você não pode fazer isso!" "Você não tem sangue Lawton. Sim, eu posso ", eu lembrei ele. "Agora vá em silêncio, ou eu vou ter certeza que a cidade conheça exatamente como fodida essa árvore de genealógica é. " "Você teria que dizer-lhes que você é um bastardo também! Isso iria arruinar seu nome, tanto quanto o meu. " Eu ri, em seguida, porque ele pensou seriamente. "Eles já pensam que eu sou um bastardo. Eu não estou preocupado em dar-lhes a prova ".

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"Sua mãe acha que ela pode dizer-lhe tudo isso e ficar impune. Eu vou lutar com você sobre isso. Eu não vou desistir fácil. " "Realmente não me importo", eu respondi, em seguida, saí. Eu estaria transformando a sua sala em uma academia. Eu gostaria de ter uma boa academia em casa. Deveríamos realmente já ter uma dessas. Minha mãe estava andando dentro com seu designer de roupas e um novo penteado quando desci as escadas. "Olá, filho. Como as coisas estão desde que eu fui embora? " "Fantásticas, mãe," eu respondi, tão altivo como ela. "Sra. Ames deixou uma mensagem para mim no spa. Alguma coisa sobre você não voltar para casa. Meu voo era para essa manhã, assim eu não me incomodei ligando de volta. Eu estaria aqui em breve. " Eu balancei a cabeça como se isso fosse completamente compreensível. "Certo. Você não precisa ser incomodada por uma criança desaparecida. Se você me der licença. " Ela me deu um olhar confuso, e eu percebi que ela era muito superficial. Eu não tinha certeza que ela tinha mesmo sido estuprada. Parecia mais uma história para torná-la melhor. Ela teria dormido com quem ela precisasse para viver este estilo de vida Lawton. " Rhett já foi?", ela me perguntou. "Se existe um Deus", eu respondi. Então eu entrei no corredor que leva para a cozinha. O cheiro de jantar foi flutuando da porta, e eu estava pronto para o alimento real. Meu estilo de vida fast-food nos últimos dois dias tinha sido áspero. "Sra. cozinha.

Ames, estou em casa ", eu disse quando entrei na

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Sua cabeça se levantou, e um sorriso aliviado tocou seus lábios como se ela fosse verdadeiramente feliz em me ver. "Graças ao bom Deus. Eu estive preocupada com você. " "Eu ouvi que você ligou para dizer a minha mãe, mas ela não podia ser incomodada ligando de volta. Ela me disse quando entrei agora. Ela está em casa também ", expliquei, tentando soar tão casual sobre a coisa quanto possível. A carranca imediata da Sra. Ames me fez perceber ela ainda mais preocupada. Ela não queria que me sentisse indesejado pelos meus pais. " Willa está em casa?", perguntei. Ela continuou a franzir a testa. "Ela está. Mas ela está fazendo aulas online agora e não pode receber visitas. " "Visitas? Ou só eu? " Eu empurrei. Sra. Ames colocou a faca que ela tinha vindo a utilizar para cortar os legumes sobre o balcão e me olhou. "Willa é muito parecida com você. A mãe dela não é uma mãe para ela. Ela foi ferida assim como você. Adolescentes costumam ir à procura de amor em lugares que acabam mal para eles. Ela tem um futuro à sua frente e ficar presa em Lawton como uma mãe solteira não está nesses planos. Vou protegê-la, mesmo se eu tiver que enviá-la para uma escola só para meninas católicas". Uau. Uau. Espere. Não envie. "Eu sei disso. Eu nunca faria nada para machucá-la. Eu a amo." As palavras tinham saído tão facilmente que eu tinha me surpreendido. "Sexo e amor não é a mesma coisa, Gunner Lawton," ela me disse, abanando o dedo. Eu balancei a cabeça. "Eu concordo. Vendo como eu nunca tive relações sexuais com Willa. Sexta à noite ela estava na casa na árvore comigo porque minha mãe tinha acabado de me dizer que eu não sou só o filho do meu avô, mas ele a estuprou e meu pai fingiu que eu era uma criança bastarda e também não era mesmo no mínimo um Lawton. Eu tinha um monte para descarregar em 262


mim e precisava de alguém que podia confiar para me ouvir. Foi por isso que eu pedi para Willa se esgueirar para fora e ir para a casa da árvore comigo ". O rosto de Sra. Ames ficou um pouco pálido. "Sr. Lawton não é um Lawton? Bom Deus! Isso não é algo que um menino precisa ouvir ". Eu discordei. "Eu vou ter dezoito anos no próximo mês, e isso tudo será meu. Ele e minha mãe vão estar se mudando para fora e encontrando um lugar próprio. As coisas estão mudando. Mas o mais importante… Willa. Eu preciso vê-la. " Sra. Ames sentou-se na cadeira mais próxima a ela. "Bom Senhor, meu Deus ", ela repetiu, sacudindo a cabeça. O bom Deus não estava indo descer e salvar ou mudar nada. O sexo tinha sido tido e os bebês tinham sido feitos há muitos anos. Era tudo um negócio feito. "Posso ver Willa?" Por fim, ela ergueu o olhar para o meu. "Sua mãe esteve aqui. A perturbou e ela está descansando. Dê-lhe algum tempo antes de ir à procura dela. Ela precisa fazer a sua própria mente, o que é bom para ela. Eu acho que não pode salvá-la de tudo. Não se ela não precisa ser salva. " Eu poderia aceitar isso. Por mais que eu quisesse correr até lá e certificar de que ela estava bem, gostaria de dar-lhe algum tempo. Mas não muito. Willa tinha me salvado. Ela mostrou me amar e me tirou do caminho autodestrutivo que eu estava. Sem ela na minha vida, eu seria um desastre no momento. Na vida você enfrenta os obstáculos, e você tem que lutar através deles. Se você tiver sorte o suficiente, você encontra alguém para lutar para você também. Eu tive sorte.

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Encontre-me na casa da árvore. CAPÍTULO CINQUENTA E DOIS

WILLA

Eu tinha acabado de entrar para fora da cozinha quando algo bateu o chão. Não era alto, mas ainda fez um barulho. Parei, e me virei e olhei para trás. Havia uma carta ao lado da porta. Caminhando para isso, eu coloquei o meu prato de comida em cima da mesa, então me abaixei para pegar o envelope. Meu nome estava escrito no lado de fora. Era a caligrafia de Gunner. Eu não abri, mas abri a porta para ver se era ele. Mas não havia sinal de ninguém. Eu estava descalça com meus shorts de pijama e parte superior regata, mas eu não me importei. Iria para fora, ainda segurando a carta e procurando qualquer sinal de Gunner. Nonna tinha me dito que iria me deixar saber o momento em que ouvisse alguma coisa sobre ele. "Gunner!" Gritei seu nome, mas não havia ninguém. Frustrada, eu abri a carta ao estar no gramado sozinha. Willa, Fugir não é tão divertido sem você. É solitário. Eu voltei para casa porque casa é onde você está. Quando você me disse que me amava, eu já sabia como eu me sentia sobre você. Eu tenho certeza que eu senti quando éramos crianças. Eu só não entendia. Toda essa emoção era estranha para mim. Estou em casa. Onde eu pertenço. Contigo. Encontre-me na casa da árvore.

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Gunner

Eu não coloquei a carta de volta no envelope, e eu não pensei sobre a escola católica. Tudo o que eu conseguia pensar era em chegar a Gunner. Vê-lo e saber que ele estava bem. Assim. Pedrinhas pegaram o fundo dos meus pés, mas eu não parecia notar. Eu só tinha que chegar a essa casa na árvore. Enfiei a carta em minhas calças e subi a escada ao topo, ansiosa para vê-lo. Para lhe dizer que estava arrependida. Eu não deveria ter apenas lhe dado uma carta. Ele merecia mais. Seus olhos foram a primeira coisa que eu vi quando eu pisei no interior, e um pequeno sorriso esticado em seu rosto. "Você está bonita. Gosto particularmente do cabelo bagunçado, " disse ele, pegando na minha roupa. Aulas online não precisam que eu escove meu cabelo ou coloque roupa decente. "Você está de volta" era tudo que eu poderia dizer. Ele assentiu. "Eu estou." "Sinto muito", eu disparei. "Eu te amo", foi sua resposta. "Eu sempre amei. Eu só não entendi até que você voltou para a minha vida e me completou novamente. " "Oh." Eu queria dizer mais, mas eu não estava esperando ele dizer isso. Ele me pegou desprevenida. "Sim, oh", ele concordou com uma risada, então fechou o espaço entre nós e me puxou contra ele. Ele segurou meu rosto em suas mãos. "Minha vida está uma merda, mas eu tenho uma coisa para te prometer, e isso é que você vai ter o meu coração até o dia que eu morrer. Isso pode soar clichê e bobo, mas eu quero dizer isso. Eu não posso ser feliz sem você. Você é meu feliz para sempre." 265


"Você é o meu também." Ele se inclinou para me beijar, e eu agarrei seus braços para não cair. Um beijo de Gunner Lawton me fazia fraca nos joelhos. E isso era algo que eu sabia que nunca mudaria.

Seis anos atrás . . .

Gunner

Fez o meu peito doer agudo e meu estômago se sentir engraçado quando Willa chorou. Eu faria qualquer coisa para fazêla parar. Eu odiava as lágrimas. Eu só queria que ela fosse feliz. Eu não conhecia a mãe dela, mas eu a odiava. Ela estava fazendo Willa chorar, e eu não sabia por que. Eu coloquei meu braço sobre os ombros pequenos. Eu sempre me senti tão grande em comparação com seu pequeno corpo. Nós tínhamos a mesma idade, mas ela não era uma menina grande. Ela era a menina mais baixa na nossa classe de sexta série. Ela também era a mais bonita. "Não chore, Willa. Apenas me diga o que está errado, e eu vou corrigir." Eu não tinha certeza que eu poderia corrigir alguma coisa, mas eu queria e eu faria o meu melhor para tentar. Ela balançou a cabeça e se inclinou para mim. Isso foi bom. Ela confiava em mim, e eu gostava disso. "Você não pode. Ninguém pode," ela soluçou. Isso tinha que ser realmente ruim. Se sua Nonna não poderia corrigi-lo, então o que era? Sua Nonna estaria doente? Foi ela quem a magoou e ela não me disse? "Eu posso tentar", eu disse suavemente. Ela virou o rosto em meu peito e chorou mais. 266


"Não . . . você não pode. Minha mãe está vindo para me pegar ", ela disse entre soluços. "Eu vou me mudar." Eu era um menino e meninos não deveriam chorar, mas ao ouvir aquelas palavras, eu senti vontade de chorar também. Willa não poderia me deixar. Ela era minha melhor amiga. Fazíamos tudo junto. Ela era a primeira pessoa em quem pensava quando acordava todos os dias. "Você não pode me deixar", eu disse com mais força do que o pretendido. Ela se afastou e enxugou o rosto molhado. "Eu tenho. Nonna disse que minha mãe quer que eu vá morar com a sua família." Não. Não. Nãonãonãonãonão. Eu balancei minha cabeça. "Você tem uma família aqui. Com a sua Nonna e eu ". Ela assentiu com a cabeça em concordância e olhei para o rosto dela. "Eu sei. Disse-lhe isso, e Nonna me abraçou e me disse que me amava, mas que minha mãe precisava de mim agora e Chance precisa de mim. " Chance era seu irmão mais novo que ela nunca chegou a ver. Eu me senti culpado um pouco por não querer que ela fosse viver com ele. Eu tinha o meu irmão em minha casa, e era ótimo. Ela perdeu essa chance, e quando ele veio visitar, ela sempre chorava quando ele saia. Eu passava horas contando piadas para fazê-la sorrir novamente. "Chance pode mudar para cá", eu disse, pensando que soava como um bom plano. Willa fungou, mas seus soluços foram lentamente se acalmando. "Ele não pode. Seu pai e minha mãe se casaram Eles querem que eu vá para lá para fazer parte de sua família. " "Em Arkansas?" Ela assentiu com a cabeça. 267


"Isso é tão longe", eu disse, deixando minha própria tristeza começar a assumir. Ela começou a soluçar de novo, e eu percebi que estava fazendo piorar, não melhorando. Eu não queria perder Willa, mas se não havia escolha e ela tinha que ir, eu não quero que ela fique triste, também. Eu poderia chorar sozinho no meu quarto depois que ela se fosse. Mas eu queria saber que ela estava sorrindo e feliz. "Você ainda vai ter de visitar a sua Nonna e eu. Não vai ser para sempre. E quando você for mais velha, você pode vir ficar o verão inteiro aqui. Aposto que iria deixá-la fazer isso se você pedisse. " Willa parou de soluçar e olhou para mim com esperança nos olhos. "Você acha?", perguntou ela. Eu balancei a cabeça. "Sim! Sua Nonna sentirá falta de você, e você vai ter que vir quando quiser. Não é para sempre. " Ela deu um sorriso então. Ainda era triste, mas era melhor do que lágrimas. "Nós sempre estaremos aqui para o outro. Você pode vir para cá e me ver jogar futebol na escola secundária no grande campo sob as luzes." Esse era o meu sonho, e Willa sabia. Para o jogo sob as luzes no grande estádio com Brady, West, Asa, Ryker e Nash. Nós iríamos ganhar o Estadual, e Willa estaria lá me aplaudindo. Nós tínhamos escapado fora algumas vezes e ido para o ensino médio apenas para ficar lá sob as luzes. Todos nós. Nós fizemos nossos planos e construímos nossos sonhos. Em todos esses sonhos Willa estava lá. "Eu não perderia isso. Eu voltarei. Eu não vou nem ficar fora muito antes de eu visitar. Nós vamos ficar bem. " Eu não tinha certeza que meu coração concordava. Ele estava sofrendo enquanto eu estava sorrindo. Willa era a minha parte favorita sobre a vida. Ela fazia as coisas melhor por apenas 268


sorrir. Sua risada poderia completamente corrigir o meu mau humor. Quando ninguĂŠm mais estava por perto de entender, Willa fez. O dia em que a peguei brincando com meus bonequinhos em minha casa na ĂĄrvore tinha sido o dia mais sortudo da minha vida. O que eu faria sem ela?

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Agradecimentos

Voltando para noites de sexta-feira do ensino médio, jogos de futebol, o primeiro grande obrigado a minha editora, Jennifer Ung. Este foi nosso primeiro livro juntos e ela estava me aplaudindo quando houve momentos em que eu não tinha certeza se poderia escrever um livro que eu amava tanto quanto Até Sextafeira a Noite. Com seu incentivo, eu fiz. Devo-lhe por isso. Além disso, eu quero mencionar Mara Anastas, Jodie Hockensmith, Carolyn Swerdloff, e o resto da equipe de pulso de Simon por todo seu trabalho duro no sentido de obter os meus livros lá fora. Minha agente, Jane Dystel. Ela está lá para mim quando eu estou tendo dificuldade em trabalhar em uma história, quando eu preciso desabafar, e mesmo se eu só preciso de uma recomendação sobre um bom lugar para comer em New York City. Eu sou grato por tê-la em meu lado. Quando comecei a escrever eu nunca imaginei ter um grupo de leitores que se reúnem para o único propósito de me apoiar. Exército de Abbi, liderada por Danielle Lagasse e Vicci Kai-Ghan, me humilha e dá-me um lugar de refúgio. Quando eu preciso dos meus espíritos levantados, estas senhoras estão lá. Eu amo cada um de vocês. Por último, mas certamente não menos importante: a minha família. Sem o seu Suporte, eu não estaria aqui. Meus três filhos que estão sempre pé, embora uma vez que eu saia da minha caverna quando escrevo, eles esperam toda a minha atenção, e eles obtêm. Os meus pais, que me tem suportados juntos. Mesmo quando eu decidi escrever coisas steamier. Meus amigos, que não me odeiam, porque a minha escrita está tomando conta. Eles são o meu apoio ultimamente, e eu os amo muito. 270


E JBS, você fez minha escrita mais forte e me deu frescas e novas ideias. Meus leitores. Eu nunca esperava ter tantos de vocês. Obrigado por ler meus livros. Por amá-los. Sem vocês, eu não estaria aqui. É simples assim.

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The Field Party #2 - Under the Lights  

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