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Meghan March

IRONSavagePRINCESS Trilogy #2


Disponibilização: Eva Tradução: Ma.k, Drika, Juzita, Thay, Ligia Revisão: Faby Leitura Final e Formatação: Eva

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Ele é um mistério. Um enigma. Sua própria identidade é um segredo enterrado debaixo de camadas de decepção. Ele também é um vício que eu não consigo largar. Uma atração que não posso combater. E então descubro exatamente quem ele é — um homem mais perigoso do que o próprio diabo. Agora preciso dele para salvar tudo o que importa para mim. Preciso me esconder. Manter-me protegida do perigo que assombra todos os seus passos. O que seria fácil... se eu conseguisse me impedir de acabar apaixonada por ele. Iron Princess é o segundo livro da Savage trilogy.

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Dias de hoje

“Das cinzas as cinzas, do pó ao pó, buscando essa benção de esperança quando o próprio Senhor descerá do céu...” O padre murmura as palavras, que já ouvi muitas vezes, sobre um caixão que não deveria estar aqui. Nenhum de nós deveria estar aqui. Este funeral não deveria estar acontecendo. Enquanto o padre continua pregando, curvo a cabeça e olho para as folhas de grama que pisoteei na sujeira debaixo dos meus pés. Não posso encarar aquele caixão de madeira por mais nenhum segundo. Eu deveria estar suando com este calor debaixo das várias camadas de preto que estou vestindo, mas o bloco de gelo alojado no meu peito me mantém congelada onde estou. Eu não sinto o calor. Eu não sinto nada. Nem sei se algum dia voltarei a sentir alguma coisa. Estou paralisada, exceto pela culpa. Eu fiz isso. Tudo isso é culpa minha.

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Kane

Quinze anos antes

O ônibus do aeroporto está demorando demais, mas se quero fazer uma surpresa, não posso ligar pedindo uma carona. Gastei praticamente meu último dólar para pegar este voo, e meu pagamento do Tio Sam1 ainda demorará alguns dias para chegar. Não que seja um belo pagamento, se você pensar no que passamos. Eu concordei com isso ao entrar para as forças armadas. Honra. País. Dever. Essas são as coisas que um homem pode crer, junto com surpreender sua mãe em uma licença inesperada. O ônibus nos deixa na estação, e eu espero até que duas senhoras de idade e outro cara desçam antes de puxar minha mochila sobre os ombros e descer as escadas. Foi uma longa viagem até chegar em casa, mas vale a pena. Mamãe ficará muito surpresa. Eu só não esperava que fosse demais. 11

Tio Sam (do inglês Uncle Sam) é a personificação nacional dos Estados Unidos da América e um dos símbolos nacionais mais famosos do mundo.

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Quinze minutos depois, abro a porta dos fundos e enfio a cabeça dentro da cozinha. O cachorro velho de minha mãe, Rudy, não late para anunciar minha chegada. Esgueiro-me para dentro e fecho a porta atrás de mim, finalmente ouvindo um sussurro vindo da lavanderia. Mantendo meus passos leves, atravesso o piso de madeira polida pelo corredor para os fundos quando sua cabeça loira sai do cômodo. “Surpresa!” Grito e ela deixa cair o cesto de roupas que estava carregando e grita, cobrindo a boca para interromper-se antes de seu olhar encontrar o meu. “Mãe! O que diabos aconteceu? Você está bem?” Chuto o cesto de roupa suja para fora do caminho enquanto me movimento até minha mãe. Minha mãe, que está com a porra de um lábio partido ao meio e uma contusão na bochecha direita, apesar de sua tentativa de esconder tudo com maquiagem. “Você sofreu um acidente? O que aconteceu?” “Kane, você não me disse que vinha para casa.” Sua voz não transmite nada da emoção que pensei que encontraria. Dou um passo à frente e estendo o braço para segurar seu rosto entre minhas mãos. “Mãe, que diabos aconteceu?” Seu olhar azul claro como o meu, é desviado. “Nada. Ando desajeitada.” Arrepios percorrem minha espinha, e os cabelos na parte de trás do meu pescoço se eriçam como um cachorro bravo. Apenas uma explicação faria sentido, e esta é a última que eu quero ouvir. Encontro o olhar dela para um confronto. “Diga-me que ele não fez isso.”

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Seu olhar desce para meu peito. “Kane, não vá tirando conclusões precipitadas. Não fará bem a ninguém. Você me conhece. Sou uma velha senhora desajeitada hoje em dia.” “Você não é desajeitada e não está velha. Vou matar aquele bastardo por colocar a mão em você.” Solto o rosto dela que eu ainda estava segurando levemente e me viro. “Ele está no trabalho?” A atenção dela se volta para meu rosto, seus olhos azuis arregalados de pânico. “Por favor, Kane. Você não pode. Nem sequer pense nisso.” “Por que não?” Minhas mãos tremem com a raiva que está correndo através do meu sangue. “Sessão no tribunal? Muito bom. Assim todos podem assistir enquanto bato em um juiz até ele virar polpa.” Dou um passo, mas ela estende a mão e agarra meu braço, suas unhas perfeitamente cuidadas se encravando em minha pele. “E o que você acha que vai acontecer quando você for embora? Acha que deixá-lo irritado fará com que ele seja melhor para mim de alguma forma?” Viro-me, minha mandíbula apertada. “Então não voltarei para lá.” Ela dá outro puxão em meu braço. “Você precisa. Você está fazendo algo de si mesmo. E se você não fizer isso, então acabará na prisão. Eu não visitarei meu filho na prisão. Está me ouvindo?” “Diga-me que esta foi a primeira vez que ele tocou em você.” Sei que não importa o que ela diga, não vou acreditar, por mais que eu queira. Espero que isso acalme a tempestade no meu sangue. As linhas finas que contornam sua boca ficam mais profundas, como sulcos, enquanto ela aperta os lábios. Sua voz

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treme quando ela diz, “Foi minha culpa. Deixei cair seu uísque favorito e a garrafa quebrou. Ele havia acabado de sair de um julgamento horrível. Eu deveria ter sido mais cuidadosa.” Ouvir minha mãe tentar justificar as ações do meu padrasto é como se alguém enfiasse uma faca em meu abdômen. “Mãe, largue-o. Agora. Hoje.” Seus lábios tremem antes de serem pressionados juntos. “Não é grande coisa, Kane. Eu juro. E não vou pedir o divórcio por causa de algo trivial como isso.” Trivial? Balanço minha cabeça enquanto ouço o que ela diz. “Como você pode, por acaso, achar que isso é trivial? Ele bateu em você, porra. Nenhum homem que levanta a mão com raiva para uma mulher ainda pode ser chamado de homem. Ele precisa aprender uma lição, e tenho certeza que sou capaz de ser aquele que vai ensiná-lo.” Seu aperto fica mais firme. “Você voltou para cá para criar problemas e deixar minha vida mais difícil? Porque é isso que está prestes a fazer. Se você dá a mínima para minha vida e quer que eu possa vivê-la tão pacificamente quanto possível, vai fingir que não viu nada. Farei um trabalho melhor com a minha maquiagem depois que arrumar seu quarto.” Nojo toma conta do mim, misturado com raiva e eu não sei o que fazer. Eu seria um homem que não vale nada se deixar isso impune, mas que tipo de filho eu seria se fosse contra a vontade dela? Solto meu braço de seu aperto. “Não se incomode arrumando meu quarto. Não ficarei aqui e enfrentarei essa desculpa patética de homem sem arrancar seus braços e usá-los para bater nele até a morte.”

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O sangue é drenado de seu rosto. “Kane, por favor. Apenas... esqueça tudo. Você não pode dizer nada para ele. Ele está sob muito estresse com este julgamento.” “Não se preocupe. Não direi nada, porque ele não me verá enquanto eu estiver aqui. Esse homem está morto para mim.” “Ele é seu padrasto.” “E é um filho da puta. Tem sido desde o dia em que se casou com ele.” “Ele cuidou de nós quando precisávamos.” “Diga a si mesma o que quiser. Eu vou tirar você daqui, acomodá-la perto da base, dar-lhe cada centavo do meu salário e me certificar que você tenha tudo. Apenas me diga que virá embora e nós começaremos a carregar o carro agora. Você terá partido antes que ele chegue em casa para o jantar.” “Você sabe que não vou deixar sua avó. Ela pode não saber meu nome, mas ainda sou tudo o que lhe resta.” “Então nós podemos levá-la também.” O olhar de mamãe fica duro, dizendo-me que estou perdendo meu tempo. “Você deveria lavar-se para o jantar.” Fecho os olhos e balanço a cabeça. “Vou encontrar outro lugar para ficar.” “Kane, espere...” Dou-lhe as costas e saio pelo corredor.

*** Com minha mochila por cima do ombro, ando aproximadamente cinco quilômetros para o único outro lugar que

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posso pensar em ir. Empurro a porta da frente e sinos feitos de latão soam para anunciar a minha entrada. “Só um momento,” uma voz familiar e rouca chama dos fundos. Inspiro o cheiro de pólvora e bolor, e de repente me sinto mais em casa do que me senti naquela casa grande e perfeita que o juiz obriga minha mãe a gastar todo seu tempo mantendo-a chique. Atravesso até as vitrines de vidro que exibem revólveres brilhantes e pistolas na cor preta fosca e deixo meus dedos trilharem a parte superior enquanto admiro as armas e desejo ter uma delas para sair à caça do juiz e fazer uma escolha por minha mãe. Mas, novamente, ela não queria me visitar na prisão. “Em que posso ajudá-lo hoje, meu filho?” A voz áspera pelo fumo vem do outro lado da vitrine e eu levanto meu olhar. “Puta merda. Kane Savage. Não fazia ideia que você estava em casa, soldado.” Jeremiah Prather, proprietário cumprimenta e eu devolvo o gesto.

do

Bulletproof,

me

“Visita surpresa,” digo. O sorriso forçado que se curva brevemente em meus lábios desaparece rapidamente. O olhar dele se desvia para onde estou remexendo a mochila por cima do meu ombro. “Surpresa para você ou para sua mãe?” Algo em seu tom me deixa no limite. “A cidade inteira sabe que ele está batendo nela?” A expressão de Jeremiah fica triste. “Fofocas começaram a circular. Alguém soube que houve algum tipo de discussão por lá na outra noite, por que um vizinho estava passeando com seu

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cachorro e ouviu, e a especulação começou a correr solta uma vez que sua mãe faltou à igreja, mas foi pega em um canto do mercado usando óculos escuros e maquiagem pesada, com quase três centímetros de espessura.” Engulo a raiva que ameaça me sufocar. “E ninguém fez absolutamente nada?” Jeremiah cruza os braços sobre o peito robusto. “O que você espera que façam? Giles está tão envolvido com o chefe de polícia e com o promotor, que ninguém apresentaria uma queixa se sua mãe resolvesse tentar fazer qualquer coisa.” Meu padrasto, Bernard Giles, é o dono desta cidade. Inferno, a família Giles é proprietária da maior parte do distrito. Qualquer um que o incomodar acabará se vendo arrastado para o banco dos réus antes mesmo de sentir as algemas em seus pulsos. Suas sentenças são lendárias por sua falta de misericórdia, mas ninguém nunca se atreveu a dizer qualquer coisa contra ele. Unir forças com seu irmão que é um promotor distrital sujo e com um chefe de polícia desonesto acabou resultando em uma combinação letal. “Eu vou matá-lo.” Não há um pingo de hesitação no meu tom e Jeremiah me conhece a tempo suficiente para saber que não estou de brincadeira. Ele olha para mim, as rugas se aprofundando em seu rosto envelhecido. “Não diga uma merda destas na frente da câmera, menino. Você é mais esperto que isso.” Ele se retira para o escritório nos fundos antes de reaparecer alguns minutos depois. Em vez de retornar à sua posição à minha frente, ele vai até a entrada, vira a plaqueta para a posição de fechado, e tranca a porta.

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“Precisei apagar tudo até os momentos antes de você entrar e agora desliguei o equipamento. A última coisa que você quer é dar corda para estes caras enforcarem você.” Inclino-me no balcão, meus punhos cerrados na lateral do corpo. “Então me dê uma peça descartável, e estarei fora antes que saibam que passei por aqui.” “Rapaz, eu sei que você carrega uma arma diariamente para o Tio Sam, mas o que você está dizendo agora é algo totalmente diferente. Você não faz uma jogada dessa sem que isso manche sua alma completamente.” Meus dentes rangem. “Você acha que eu já não vi e fiz coisas que me enviarão diretamente para o diabo? Duas excursões para o inferno, e eu não sou a mesma pessoa que era quando parti.” “Eu sei. Você não precisa me contar.” Jeremiah levanta o antebraço, onde as linhas de sua tatuagem de Prisioneiro de Guerra/Desaparecido em Combate foram feitas e estão desbotando. “Mas isso ainda é diferente. Por que você não vai até a cordilheira e dá uns tiros em algumas caixas para tirar um pouco dessa raiva que está dentro de você. Vou lhe dar uma arma. Minha arma.” Sua ênfase não foi um erro, assim como também não foi um engano a sua escolha de arma. Jeremiah sabe, ou pelo menos ele acha que sabe, que não usarei esta arma para matar Giles. Velho astuto e bastardo. Ele sai detrás do balcão novamente e desaparece por um momento antes de voltar com uma velha .45. Ele a coloca sobre o balcão e pega três caixas de munição da prateleira atrás de si. “Se eu não ouvi-lo disparar, vou encontrá-lo com minha AK, e não será um bom dia.”

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Eu juraria que nada poderia arrancar a menor sugestão de um sorriso genuíno de mim, mas Jeremiah conseguiu isso com sua brincadeira com a letra de It Was a Good Day do Ice Cube. “Eu darei uns tiros, mas quando terminar, não posso prometer nada. Posso até pedir a AK emprestada.” “Vá dar uns tiros, coloque sua cabeça no lugar e nós nos falaremos um pouco mais tarde. Não vou deixá-lo fazer alguma tolice, sem ao menos pensar sobre o assunto milhares de vezes.”

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Kane

Destruo alvo após alvo com a .45, e a cada tiro, imagino a cabeça de Giles. Em vez de liberar e mudar de ideia, minha raiva arde mais do que uma fornalha e endurece em algo afiado e mortal. Giles não merece viver. Nenhum homem que levanta a mão com raiva para uma mulher merece. A imagem da contusão coberta de maquiagem no rosto de minha mãe e seu lábio cortado está gravada em minha memória como uma marca de gado. Se ninguém nesta cidade dará um jeito no juiz todopoderoso da família toda-poderosa, então não tenho outra escolha. Vou desaparecer, ausentar-me de meu posto sem a intenção de abandoná-lo, talvez ir para o México e viver em uma praia pelo resto dos meus dias, bebendo Corona e ficando de olho na mamãe à distância. Puxo o gatilho e a pistola faz clique. Vazia. Olho para a caixa de munição. Vazia.

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Isso significa que está na hora. Caminho pelo corredor por trás das pistas vazias e volto através da pesada porta de metal na loja, mas Jeremiah não está sozinho. Baixo minha cabeça, puxando meu chapéu mais para baixo para esconder minha identidade de quem está ali com ele. Quanto menos testemunhas, melhor. “Vou sair do seu caminho. Posso tomar a porta dos fundos para chegar lá fora.” Antes que eu possa dar dois passos, o homem no terno lustroso, de pé no balcão, vira-se para mim. “Você chegou a tempo, Savage.” Quem diabos é esse cara? E como diabos sabe meu nome? A parte de trás do meu pescoço se arrepia em alerta quando olho para cima. “Acho que não o conheço.” Seu penetrante olhar negro não me intimida, mas com certeza me deixa perturbado. “Meu nome é Mount. Entendo que temos um interesse mútuo no Juiz Giles.” Olho para Jeremiah com a traição ardendo no meu íntimo. “Que porra você disse a ele?” Jeremiah levanta uma mão. “Antes de lançar ameaças ou fazer algo precipitado, eu liguei para alguém que pode ajudar.” “Quem? Um assassino de aluguel? Porque eu não tenho um centavo para pagar qualquer um e prefiro lidar com isso sozinho.” O homem me estuda mais de perto. Não tenho certeza do que ele está vendo, mas sinto como se estivesse perfurando até a medula dos meus ossos.

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“Eu não faço mais o trabalho sujo. Muitas camisas manchadas. Isso deixa meu alfaiate puto.” “Então fique à vontade para esquecer tudo o que Jeremiah disse a você, juntamente com o meu nome e o de Giles.” “Agora, espere, menino,” Jeremiah diz. “Mount tem uma proposta para você. Você pode querer ouvi-lo.” “Eu não sou seu menino,” rebato. “Não, mas seu pai e eu servimos juntos, e prometi para ele que eu cuidaria de você. Então, traga seu traseiro até aqui e ouça. Este tipo de oferta não aparece duas vezes.” Jeremiah nunca me enganou antes, então essa traição doeu mais do que eu esperava, mas não tenho muita escolha. Enfio a .45 vazia na parte de trás da minha calça jeans e deixo a porta bater atrás de mim. “Que tipo de proposta?” Mount puxa um grosso envelope do bolso e o joga no balcão. “Cinquenta mil. Metade agora, metade quando você terminar o serviço.” Meu olhar se alterna entre ele e Jeremiah algumas vezes. “De que porra você está falando?” Mount empurra o envelope para mim com um dedo. “Vinte e cinco mil. Metade de seu pagamento. Você recebe a segunda parte, quando Giles estiver morto.” O que ele está dizendo, finalmente faz um clique em meu cérebro. “Você quer me pagar para matar Giles? O homem que eu já quero morto? Que porra de negócio é esse?” A expressão de Mount fica estoica. “Isso não é tudo.”

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Cruzo os braços sobre o peito. “Imaginei que houvesse alguma pegadinha. Pode muito bem bater na minha cara com ela.” Mount imita minha postura, mas por alguma razão, ele parece bem ameaçador quando faz isso. “Depois de fazer isso, você fará mais três trabalhos para mim. Quando estes forem cumpridos, você pode ir e tocar suas coisas.” “Que tipo de trabalhos, porra? Não farei merda nenhuma que eu não concorde primeiro.” “Assassinatos. Acidentes. Contratos.” “Você quer que eu seja seu maldito mercenário? Porque você não faz mais o trabalho sujo?” Desvio meu olhar para Jeremiah. “Esse cara está falando sério? Depois do primeiro, eu acabarei na prisão, no necrotério ou em algum país do terceiro mundo.” Mount balança a cabeça lentamente. “Não. Porque primeiro você precisa morrer.” Minha boca fica escancarada em estado de choque. “Que merda você disse?” “Você pega os vinte e cinco mil e este telefone.” Ele puxa um aparelho para fora do bolso e o coloca sobre o balcão ao lado do envelope. “Nós arranjamos para fingir sua morte, jogamos suas credenciais de metal em algum corpo, o enfiamos dentro de um carro de merda, e colocamos fogo. Em seguida, alteramos sua aparência de um jeito que nem mesmo sua própria mãe vai reconhecê-lo. Por último, eu lhe digo quando e onde e você acaba com Giles. Ligue para mim quando tiver terminado o serviço e receba os outros vinte e cinco mil. Depois disso, você atende quando eu ligar, faça outros três trabalhos pelo mesmo preço, e então você pode decidir para onde diabos quer ir depois.”

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Engulo em seco. Jesus fodido Cristo. Ele tem tudo planejado, e eu ainda estou lutando para acreditar que estamos tendo essa conversa, para começar. “Você está falando sério?” Pergunto. “Você quer que eu...” repasso tudo na minha cabeça novamente. “Sim. Você tem cinco minutos para decidir antes que eu saia por aquela porta e minha oferta desapareça para sempre.” “E se eu não fizer? Você vai contratar outra pessoa para cuidar do assunto?” Sua expressão está em branco quando ele responde. “Não. Porque saber que o bastardo do Giles está batendo em sua mãe é o suficiente para transformar você em um homicida. Você vai matá-lo eventualmente, mas fará isso sem os cinquenta mil, sem um plano sólido e sem uma saída. Como seria se sua mãe tivesse que gastar seus sábados dirigindo até a prisão para conseguir quinze minutos para conversar com você em uma penitenciária estadual?” Suas palavras pintam o quadro de forma tão eficaz como se ele estivesse com um pincel em sua mão, como um artista mestre. O irmão de Giles, que é o promotor, e o xerife corrupto que trabalha com eles nunca me deixaria escapar disso. Inferno, eles não descansariam até que me vissem receber uma injeção letal. “Kane, você deve pensar sobre isso. Se vai fazer isso de qualquer maneira, esta é a opção mais inteligente.” Isto vem de Jeremiah, cujo conselho eu normalmente confio. Mas como diabos posso confiar nesse cara que nunca conheci? “Não posso acreditar que você o trouxe aqui.” Mount interrompe. “Você tem três minutos e eu estou perdendo a paciência.”

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Que porra estou fazendo ao considerar uma coisa destas? Pergunto a mim mesmo. “Quem diabos é você, afinal?” Pergunto. “Lachlan Mount.” “Eu deveria ter ouvido falar de você?” O sorriso que surge em seus lábios só pode ser descrito como selvagem. “Não, porque você não existe no meu mundo. Mas se aceitar este acordo, terá um lugar para si à mesa lá dentro, mesmo sendo um fantasma. Da forma como eu vejo, você tem duas escolhas — prisão ou uma vida que você não pode sequer imaginar. Não receberá mais os centavos pagos para colocar a sua bunda na linha de tiro todos os dias. Ninguém tomará decisões por você, além de você mesmo.” “E você,” aponto. “Por agora. Eu não preciso da porra de um animal de estimação, Savage. Preciso de um atirador que não deve nada a ninguém e tem coragem de dar um tiro quando ninguém mais ousaria. De acordo com seu amigo aqui, este cara é você. Você tem um minuto para decidir. Está dentro ou fora? Porque de qualquer forma, o resto da sua vida mudará agora.”

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Kane

Um mês antes do funeral

“Mas que diabos você acabou de dizer?” Temperance, a mulher que eu que não deveria ter tocado, está na minha frente, tentando compreender a bomba que acabei de soltar em seu colo. A bomba-relógio, muito parecida com a que Mount jogou sobre mim todos esses anos atrás. Nunca explodiu na minha cara, mas sei que esta aqui vai. “Eu aceitei um contrato para matar seu irmão. Um contrato de meio milhão. Tenho trinta dias para concluir o serviço antes que ele volte a leilão.” Seus olhos se estreitam e sua postura fica rígida. “Filho da puta! Seu pedaço de merda!” Ela se atira para frente, inclinandose para bater o ombro em mim como um linebacker 2 . Alguém deveria dizer a ela para não tentar o combate corpo-a-corpo com um homem treinado pelo melhor.

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Linebackers são membros do time de defesa e se posicionam atrás da linha de scrimmage, atrás dos homens da linha defensiva.

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Seguro em volta de seu corpo para dominá-la, mas subestimo quão magra e ágil ela é enquanto se contorce e pega alguma coisa na mesa de centro. A última coisa que quero é que ela pegue uma arma que eu ainda não tenha encontrado e descarregado. Quem diria que uma mulher estaria tão fortemente armada? Então, novamente, considerando quem é seu irmão, não estou tão surpreso. Mas ela não tenta pegar uma arma. Ela bate na madeira, espalmando uma caneta e golpeia minha jugular. “Jesus fodido Cristo, mulher.” Eu prendo seu pulso com uma mão e torço os braços na frente do seu corpo, apertando até que ela não tenha outra escolha senão deixar a caneta cair. “Eu vou matar você!” “Você não é a primeira pessoa a dizer isso, e com certeza não será a última.” “Sim, eu serei, porque não vou falhar.” Ela rosna as palavras enquanto mantenho-a presa. “Você terminou?” É a pergunta errada a se fazer. Temperance joga a cabeça para trás, acertando meu queixo antes de varrer minhas pernas debaixo de mim. Nós dois caímos com força no chão de madeira. Ela tenta rastejar para longe de mim, mas eu pego um dos rasgos nos joelhos de sua calça jeans para retardá-la. O tecido se rasga ainda mais e ela chuta meu rosto. “Acalme-se, porra.” Mais uma vez, a coisa errada a se dizer a uma mulher tendendo ao homicídio. Sua cabeça gira como se ela estivesse procurando outra arma, e uso esta desatenção momentânea para me lançar sobre ela, pousando peito a peito.

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Ela solta um grito que deixaria uma Amazona orgulhosa. Temperance balança um punho e martela a lateral da minha cabeça, então pego seus pulsos, um em cada mão e os fixo no chão. “Solte-me,” ela diz com os dentes cerrados. “Não vai acontecer.” “Então me mate, porque essa é a única maneira de você ser capaz de andar pelas ruas sem olhar por cima do ombro pelo resto de sua vida. Nunca vou parar de caçar você.” A veemência em seu tom me pega de surpresa, assim como o fato de que suas ameaças me deixam duro como pedra. “Você é sexy pra caralho quando está ameaçando acabar comigo.” Suas narinas inflam e pela terceira vez em poucos minutos, eu percebo que disse a coisa errada. Isto é o que acontece quando você gasta mais tempo dentro de sua própria cabeça do que falando com as pessoas durante os últimos quinze anos. Minhas habilidades sociais, que nunca foram muito boas, devem ter ido para o espaço. Normalmente me contento em grunhir ou digitar minha resposta à pergunta de alguém, mas Temperance tem detonado minha vida de mais formas do que é capaz de perceber. Ela remexe os quadris, sem dúvida tentando me tirar de cima dela, mas tudo o que consegue fazer é rebolar contra o meu pau duro em sua virilha. “Eu não faria isso se fosse você.” Seus olhos castanhos furiosos estreitam. “Você nunca vai conseguir acabar com isso. Eu não me importo com quem você é. Uma vez que o Mount descobrir isso, ele vai destruí-lo.” “É aí que você está errada. Mount já sabe.”

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Seu rosto empalidece, como se todo sangue tivesse sido drenado. “O quê?” Ela sussurra, piscando várias vezes em uma rápida sucessão. “Que... isso não é possível.” “Eu contei quando ele ligou pedindo para eu vir aqui.” “Mas...” “Mas nada. Você está pronta para parar de tentar me matar durante dois minutos para que eu possa soltá-la? Se não, ficarei aqui o tempo que for preciso.” Suas bochechas recuperam a cor assim que ela percebe o meu pau duro cravado contra sua buceta. “Nada que você não tenha sentido antes, princesa.” Temperance mostra seus dentes como uma coisa selvagem. “Eu não posso acreditar que deixei...” “Eu foder você de todas as mais diferentes formas? Você provavelmente deve adicionar a esta frase que também não pode acreditar que gostou disso pra caralho.” “Eu te odeio.” Por alguma razão, isso realmente me faz sorrir. “Você não ouviu que o amor e o ódio são dois lados da mesma moeda? Eu aposto que posso fazer você chegar lá também. Talvez basta dizer a você que não tenho a intenção de enterrar uma bala na cabeça do seu irmão.” Sua boca se abre e ela pisca repetidamente. “Você não vai matá-lo?” “Nós dois temos história, e apesar dele obviamente ter ferrado com a pessoa errada em alguma maldita confusão enorme, eu não acabo com as pessoas que gosto. A lista já é curta o suficiente, do jeito que está. Não preciso riscar nomes que constam

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nela sem ter uma boa razão para isso. Embora, eu acho que tenho uns bons quinhentos mil motivos quando se trata dele.” “Eu não entendo. Você disse...” Temperance balança a cabeça como se estivesse com problemas de compreensão. Eu me mexo quando seus quadris relaxam. “Eu peguei o contrato. Contrato de exclusividade. Isso significa que ninguém mais pode pegar o trabalho e ser pago por isso a menos que eu não o conclua no prazo de trinta dias.” “E você não vai matá-lo.” Ela solta um suspiro de alívio, mas ainda é muito cedo para isso. “Não vá pensando que Rafe está fora da linha de fogo ainda. Ele se meteu em alguma merda ruim e se nós conseguirmos tirálo disso, eu ainda poderia matá-lo por ser tão estúpido. Isso é o que faz com que as pessoas sejam mortas. Acrescente ainda todo o trabalho extra que ele me deu e o fato de Mount precisar se envolver e ele terá sorte se conseguir manter sua pele intacta.” “Quem quer vê-lo morto?” Balanço minha cabeça. “Não vou lhe contar merda nenhuma, porque tenho certeza que você colocará sua amiguinha hacker do esquadrão geek para tentar derrubá-los, e, em seguida, saberão que estamos indo atrás deles. Estou jogando de forma inteligente.” “Ajude-me a levantar. Por favor.” Encontro os olhos castanhos de Temperance, que estão drenados do desejo de me matar. Pelo menos, por agora. Ela provavelmente vai querer me matar novamente mais tarde. Ainda não contei tudo a ela. Eu não seria um assassino de aluguel muito bom se revelasse todos os meus segredos.

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Temperance

Quando o homem que está em meu apartamento rola de cima de mim, tantos pensamentos estão correndo em minha cabeça, que eu não tenho certeza de como lidar com todos eles. Risca isso. Com qualquer um deles. Enquanto viro de costas para ele e tento me recompor, eu foco nos fatos. Alguém colocou um prêmio pela cabeça do meu irmão. Esse cara — a quem conheço biblicamente, mas não sei seu verdadeiro nome — conhece meu irmão. Mount sabe que ele aceitou um contrato para matar meu irmão. Porque ele é um assassino de aluguel. E eu acabei de virar minhas costas para um assassino. Viro-me rapidamente para encará-lo e sua expressão é difícil de traduzir. Se eu tivesse que adivinhar, diria que é uma mistura de diversão, aprovação e... excitação? Uma vez que aparentemente eu o peguei terminando de se ajustar.

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“Você conhece Rafe há muito tempo?” Por alguma razão, esta parte das revelações bomba que estão caindo em meu colo é a que estou tendo mais dificuldade em digerir. No topo está o fato de que ele mata pessoas. De todas as pessoas neste mundo inteiro, como é que acabei fodendo com um cara que mata pessoas e conhece o meu irmão? Sério. Isso. Não é. Justo. Ele balança a cabeça, e parece que está de volta à sua personalidade de homem-de-poucas-palavras. “Há quanto tempo?” “Tempo suficiente.” Encaro-o duramente, e se eu tivesse a capacidade de disparar raios laser com meus olhos, eles estariam vermelhos e brilhantes agora. “E você sabia quem eu era o tempo todo?” Seu rosto está completamente impassível agora. “Isso importa?” Ele está maluco? “Sim, com certeza importa! Pensei que estava tendo uma aventura selvagem com um estranho sexy e descubro que estou fodendo com o amigo do meu irmão!” Seus lábios se movem como se ele estivesse tentando não rir e minha raiva de antes volta com tudo. “Não se atreva a sorrir para mim.” “Estranho sexy, hein?” “Cale-se. Isso não é engraçado.” “Mas você é tão gostosa quando está furiosa. Se eu soubesse...” “Você teria me contado tudo e conseguiria me deixar irritada mais cedo?”

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A alegria em sua expressão evapora. “Não. Se fosse por mim, você nunca teria sabido de nada.” Seu olhar se intensifica. “Eu sabia que nunca deveria ter tocado você.” “Então por que você o fez?” Seu olhar me esquadrinha, e por mais chateada, assustada e confusa que eu esteja, não posso deixar de sentir o calor aumentando. Forço o sentimento para baixo, tentando me concentrar no que realmente importa. “Eu não entendo nada disso. Você precisa explicar melhor. Por que alguém quer matar o Rafe?” “Precisamos continuar esta conversa em outro lugar. Em algum lugar mais seguro.” Isso chama minha atenção. “O que você quer dizer?” “Arrume sua mala, princesa. Você virá comigo. Ordens da sua chefe. Ou devo dizer, ordens do chefe.” Ele não tem que explicar de quem está falando, mas isso não significa que simplesmente acreditarei na palavra dele sem verificar. Finalmente estou começando a entender que esse homem não é nada, além do que aparenta ser na superfície. “Não espere que eu acredite em absolutamente nada do que você disser para mim daqui em diante.” Alcanço meu telefone e vou para o quarto. Por que acabei de virar minhas costas para um assassino? Eu giro, mantendo meu olhar fixo em seu rosto enquanto ando para trás, meu outro braço estendido atrás de mim, tateando pela porta do quarto. Abro-a e deslizo para dentro, nunca quebrando o nosso olhar. “Pode continuar. Ligue para ela. Confie, mas verifique.”

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“Confiar? Isso é muito valioso.” Fecho a porta, cortando minha visão centímetro por centímetro. Minha visão sexy, de dar água na boca. Seu cabelo está bagunçado por rolar comigo no chão e seu colarinho está aberto. Não, Temperance. Pare. Você não está interessada. Sorrio para mim mesma. Nem eu mesma acredito nisso. Então lembrome que ele é um assassino de aluguel. Desanimador. Clico no contato de Keira e espero até que ela atenda. “Ele encontrou você?” Ela pergunta, em vez de dizer ‘alô’. “Se por ele você quer dizer o assassino que assumiu a incumbência de matar meu irmão, apesar de conhecê-lo? Sim. Ele me encontrou. Você pode, por favor, me dizer que diabos está acontecendo e o que eu devo fazer agora?” “Aguente. Lachlan quer o telefone.” Claro que quer, o bastardo mandão, eu penso, porque não ousaria dizer isso em voz alta. “Temperance.” Sua voz profunda soa mais relaxada do que o normal, o que parece completamente em desacordo com a situação que temos acontecendo. “Há um assassino de aluguel em minha sala de estar,” deixo escapar. “Bom. Faça o que ele diz.” “Você está brincando? Porque estou realmente, de verdade, torcendo para que você esteja brincando.” Tudo o que ouço é silêncio no outro extremo da chamada. “Ok, então isso é um não para a parte da brincadeira. Entendi.” Tento injetar um pouco de humor em minha voz.

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“Seu irmão está em uma situação ruim. Esta situação ruim pode espirrar em você. Minha esposa não quer que nada lhe aconteça, então eu fiz uma ligação e agora você está segura.” Eu engulo e tento encontrar algumas palavras para conseguir pensar uma frase coerente depois deste pronunciamento. “E Rafe?” Outro momento de silêncio. Então, “Saxon é o melhor. Se há alguém que pode ajudar Rafe, é ele.” Saxon. Ele tem um nome. Imagino o homem na sala de estar, mas não se encaixa nele. “Você está bem?” Mount pergunta. Bem? Ele está falando sério? Respondo honestamente. “Eu não sei bem como estou agora.” “Você é feita do mesmo material que a minha esposa. Você conseguirá dar conta disso.” A chamada termina antes que eu possa responder. “Bem, foda-se,” digo para a sala vazia. “Arrume sua mala. Estamos saindo.” Solto um grito penetrante e giro para ver o meu estranho — Saxon — de pé na porta aberta do meu quarto. Eu nem sequer ouvi a maldita ser aberta. “Nunca mais faça isso!” “Sem promessas.” Eu estreito meu olhar. “Como você pode se mover tão silenciosamente, afinal?”

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Ele me lança um sorriso torto. “Faz parte da descrição do trabalho.”

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Kane

Ela é tentadora demais e não posso parar de observá-la enquanto ela trabalha com a informação que deixei cair em seu colo. Temperance vai obedecer... ou fazer outro movimento para tentar me matar. O júri ainda está deliberando, mesmo com as ordens de Mount. Hoje em dia eu só trabalho para o Rei não oficial de Nova Orleans quando é inevitável, ou se é um trabalho que eu aceitaria independentemente de quem o está oferecendo. Ultimamente, Mount e eu fazemos negócios principalmente em troca de favores, o que ele preferiria não fazer. Mas eu aprendi — aprendi rapidamente — que um favor de Mount vale mais do que dinheiro. Ele está no topo da pequena lista de pessoas vivas que sabem quem eu sou e o que faço. Uma lista que, surpreendentemente, fiquei contente em adicionar Temperance Ransom também. O irmão dela também está nela. Rafe Ransom e eu nos conhecemos há um longo tempo, mas não somos amigos. Eu não tenho amigos.

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O intermediário que uso na Dark Web é um avatar sem nome, sem rosto e que não sabe nada sobre mim além da minha capacidade de cumprir meus contratos com perfeita consistência. E então há Jeremiah, aquele que me colocou neste caminho ao ligar para Mount no começo. Ele cuida da minha mãe, certificando-se que ela tem tudo que precisa. Canalizo dinheiro em suas contas através de criptomoeda e por isso não é possível rastrear as remessas para minha rede de empresas offshore. “Onde iremos?” Eu continuo querendo sorrir em torno de Temperance, o que é completamente estranho para mim. Nem sabia que meus lábios eram capazes de fazer isso tantas vezes, e agora estou tentando ativamente permanecer impassível. Outro novo desafio. “Para um lugar seguro.” Ela puxa uma inspiração longa, lenta e solta o ar. “Quaisquer outros detalhes que você queira compartilhar?” “Não.” De novo, luto para não sorrir quando ela estreita os olhos e me enfrenta com as mãos apoiadas nos quadris. “Traga tudo que possa precisar. Você não voltará por um tempo.” “Você sabe que eu tenho que trabalhar, certo? Não posso simplesmente me esconder em algum lugar e deixar que a destilaria vá para o inferno. Keira conta comigo.” “Eles voltarão mais cedo do que o planejado. Mas até então, para todos na destilaria, sou seu recém-contratado assistente.” “Até eu demitir essa sua bunda,” ela retruca. Perco a batalha, e um sorriso predatório curva meus lábios. “Eu acho que você deveria estar mais preocupada com a sua bunda.”

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Seu rosto fica vermelho com a lembrança de nossos encontros no clube, o que envia um soco de luxúria ao meu estômago. Você não pode tocá-la. Aqui não. Não é seguro. Eu forço o pensamento para fora da minha mente e pergunto: “Onde está sua bolsa?” Em vez de responder, ela puxa uma pequena mala de mão para fora do armário atrás de si. Encaro-a com ceticismo. “Você está me dizendo que pode ficar bem com tudo que caiba aí dentro?” “Não se preocupe. Eu tenho uma bolsa separada para minhas armas.” Falo sem pensar, algo que raramente faço. “Quem diria que você seria a mulher perfeita?” “Sim. Claro.” Ela me mostra seu dedo do meio e começa a empacotar. Temperance não faz ideia de que estou dizendo a verdade. Ela é perfeita pra caralho. Determinada. Atrevida. Linda. Fode como um sonho. Meus instintos guerreiam com o meu autocontrole, porque tudo que eu quero fazer agora é dobrar esta mulher sobre a cama e... Pare, homem. Ainda não. Tire-a daqui primeiro. Quinze minutos mais tarde, estou atordoado com o fato de que ela está pronta para ir, com tudo empacotado. “Então, para onde? Para a Bat Caverna?” Meus lábios se contorcem.

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Porra, já mencionei que ela é perfeita?

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Temperance

“Não vou colocar isso. Você é louco.” “Não me obrigue a sedá-la.” Mesmo que pareça meio divertido, tenho cem por cento de certeza que ele não está brincando. Olho para o capuz na minha mão. O que devo supostamente colocar sobre a minha cabeça, tapando meus olhos para que eu não possa ver a entrada da Bat Caverna. Achei que estivesse sendo pressionada até meu limite quando tive que concordar que ele voltará para buscar o meu Bronco amanhã, mas isso aqui é besteira. “E se nós pararmos perto de algum policial? Ele vai pensar que estou sendo sequestrada. Como você explicaria isso?” Em vez de tapar minha boca com fita e amarrar minhas mãos e pés com braçadeiras, o que suponho que seria um procedimento operacional padrão para um assassino de aluguel — se ele não atirar em você primeiro — Saxon tem sido estranhamente paciente.

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Saxon. Eu ainda não acho que o nome se encaixa com como ele parece para mim do outro lado do banco, dentro do seu perfeitamente restaurado International Harvester Scout3. As ondas de inveja que estão se chocando contra as paredes da minha alma por causa de sua tração nas quatro rodas podem ter ajudado em minha complacência quando ele abre a porta do passageiro para eu subir. Mas até mesmo o incrível estofamento dos bancos, em preto e branco, que me faz ansiar ter o dinheiro extra que seria necessário para restaurar o meu Bronco, não me deixa condescendente o suficiente para colocar este capuz sem alguma argumentação. Ele aperta um botão no painel e as janelas claras ficam pretas. “Problema resolvido.” “Você está brincando comigo?” Minha boca se abre, e eu me viro para olhar o banco de trás. Cada pedaço de vidro agora está escuro como os vidros de uma limusine. “Onde estão montados os foguetes?” Dou-lhe um olhar de canto de olho e pego uma risada contida do seu lado do veículo. “Não sou o Batman. Não há qualquer foguete. Meu trabalho exige um pouco mais de sutileza.” De jeito nenhum essa coisa está desarmada. “Metralhadoras? Vidros à prova de bala? É por isso que não me deixou abrir a porta, por causa do peso da armadura?” “Coloque. O. Capuz.”

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Sua paciência está diminuindo e mesmo que eu devesse sentir medo dele, não estou. Meu queixo se projeta para frente teimosamente. “Isso vai acabar com você consciente ou inconsciente, Temperance. A escolha é sua.” Olho bem para ele. “Você é um idiota.” “Você gosta do meu pau,” ele atira de volta. Eu odeio que ele esteja tão certo sobre isso, então minto. “Gostava. Pretérito. Isso foi antes de saber que ele está conectado a um assassino.” Quando minha declaração drena qualquer humor de sua expressão, parte de mim deseja poder voltar no tempo e não dizer aquilo. “Coloque-o.” “Ok.” Puxo o capuz sobre minha cabeça e cubro meus olhos. Eu não sei de que tipo de tecido este capuz é feito, provavelmente do mesmo material do Bat Uniforme, mas, definitivamente, toda a luz foi bloqueada, sem mencionar que o cheiro é incrível. Como o dele. Um perfume masculino, limpo e picante me domina enquanto ele engata o SUV e o coloca em movimento. Por um tempo, tento manter a contagem das ruas que dobramos, mas depois de cerca de cinco minutos, isso se torna impossível. “Fale-me sobre a destilaria,” diz ele. “O que há pela frente? Mais eventos especiais que trarão grandes multidões?” “Nós estamos organizando um evento de speed-dating4 esta semana. Solteiros se encontrarão no restaurante para conviver e Uma atividade social organizada onde pessoas que buscam relacionamentos amorosos têm uma série de conversas curtas com parceiros em potencial, a fim de determinar se há interesses mútuos. 4

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se misturar. Não há outros eventos previstos, além dos nossos passeios regulares até o próximo fim de semana, graças ao Senhor, ou então eu enlouqueceria.” “Esse é seu trabalho principal? Eventos especiais?” “Tecnicamente, sou a COO – Coordenadora Operacional.” “Título fantasia. O que isso realmente significa?” Rolo meus olhos, mas ele não pode vê-los sob o capuz. “Significa que eu faço o que Keira me manda fazer, incluindo eventos. Embora iremos contratar alguém que eu espero que passe a lidar especificamente com estas festas, porque está começando há ficar um pouco esmagador dar conta de tudo.” “Você fez um bom trabalho no leilão.” Eu dou de ombros. “Porque tinha que fazer. Era uma grande causa. Mas ir atrás de todos os detalhes de última hora para ter certeza que o evento terminará sem nenhum incidente não é o que eu quero fazer da minha vida.” Por um momento, eu me pergunto o quão inteligente é contar isso para alguém que tem uma linha direta com o marido da minha chefe, mas duvido que ele vá fofocar. “O que você quer fazer da sua vida?” Estou surpresa que ele me pergunte isso, mas, novamente, o homem tem sido uma surpresa em todos os sentidos que posso imaginar. Penso em sua pergunta, e minha mente vai imediatamente para a peça inacabada na oficina de Elijah. Isso não é algo que estou pronta para compartilhar com ele, então mudo de assunto. “Essa coisa coça e é quente.” Ajusto o capuz ao mentir. “Você vai sobreviver.” “Tem certeza?”

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“Considerando que esse é meu trabalho? Sim.” Franzo a testa, mas seu comentário evoca outra pergunta em meu cérebro. “Como alguém acaba entrando na profissão de assassino de aluguel? Existe algum tipo de estágio para isso?” Não é a mudança de assunto mais sutil, mas não me importo. Ele fica quieto por longos momentos, o que me faz querer poder ver seu rosto. “Não foi minha primeira escolha.” “Exército ou marinha?” Embora eu não possa ver sua cabeça girando para me encarar, posso sentir isso. Tive um pressentimento e arrisquei. “Por que você diz isso?” “Sua postura. Eu sempre consigo identificar. Na faculdade, tive uma queda por um cara do Corpo de Treinamento de Oficiais. Ele se portava como você.” “Qual era o nome dele?” Ele pergunta, tentando dar a sua voz um tom casual, sem dúvida, e quase conseguindo. Engulo uma risada. “Você realmente vai caçar o cara porque a postura dele entregou o seu disfarce?” “Depende.” “Do quê?” “Até que ponto foi esta queda.” Não sei por que eu gosto do reflexo sutil de ciúme, mas gosto sim. “Para qual faculdade você foi?” Ele pergunta em seguida. Faço uma pausa antes de responder. “Não me faça perguntas que você já sabe a resposta. É dissimulado.”

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“Se você acha que sei sua história de vida inteira, você está errada. Ransom não se desviou muito de seu caminho para me contar todos os detalhes sobre sua irmã mais nova e eu não cavei a fundo.” Por que estou igualmente feliz e irritada com sua resposta? Eu queria que ele tivesse me investigado? Devo ser uma pessoa danificada. “O que ele contou a você?” Pergunto para preencher o silêncio crescente. Mais uma vez, tenho que esperar por uma resposta e me pergunto se é porque ele está dirigindo no meio do tráfego ou porque está formulando uma resposta. Parece que estamos entrando na via expressa. “O suficiente. Que você é mais nova. Foi para a faculdade e ele não. Que você trabalha para a mulher de Mount. Que está fora dos limites.” “Fora dos limites?” Meu irmão não é exatamente o irmão mais protetor do planeta, mas ele definitivamente assustou seu quinhão de caras. Posso sentir o olhar de Saxon em mim. “Sim. Fora dos limites.” Tantas perguntas lutam pela supremacia em meu cérebro, mas uma delas triunfa. “Então por que você...” deixo minhas palavras morrerem. “Próxima pergunta.” Sua resposta é curta. Algo parecido com vitória borbulha dentro de mim, e eu não tenho ideia do que fazer com esse sentimento. Estamos ambos em silêncio por alguns minutos antes de eu perceber que estou

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perdendo a chance de descobrir mais sobre ele... Quer dizer, a chance de interrogá-lo. “E você? Será que quis se alistar logo após o ensino médio?” “Sim.” “Foi para alguma faculdade?” “Não.” Suas respostas curtas não são exatamente um convite para mais questionamentos. “Qual era o seu trabalho?” Ele faz uma pausa, como se não fosse responder. Finalmente, ele responde: “Sniper — atirador de elite.” “Eu acho que combina. Quanto tempo você ficou?” “Tempo suficiente.” Suas não-respostas deveriam me dissuadir de fazer mais perguntas, mas não vou perder esta oportunidade. “Por que você saiu? Não gostou?” Ele resmunga. “Já era tempo.” “Então, como você acabou trabalhando para Mount?” “Eu não trabalho para ele.” “Espere. Estou confusa. Pensei...” “Não. Eu não trabalho para ninguém e com certeza não aceitaria receber as ordens dele diariamente.” “Eu ainda não entendo.” Ele resmunga como se não quisesse responder, mas acaba falando novamente. “Estou fazendo um favor a ele. Eu não perco a chance de Mount ficar em débito comigo muitas vezes. Nunca se sabe quando precisarei dele.”

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Não tenho certeza do que fazer com tudo isso, mas continuo meu interrogatório. “Como conheceu Rafe?” “Através de Mount,” ele responde, mantendo suas respostas curtas, mas esta traz minhas perguntas de volta ao ponto inicial. “O que meu irmão faz? O que há de tão diferente sobre este trabalho? Mount fez isso soar pior do que normal...” faço uma pausa, não sei mais o que dizer. “O quanto você sabe sobre o que seu irmão faz?” A pergunta me pega desprevenida, principalmente porque nunca falei sobre isso com ninguém. Não apenas porque não quero que ele acabe em apuros, mas também porque isso me permite fingir que meu irmão não é um contrabandista que passa mais tempo no lado errado da lei, do que no lado certo. “O suficiente,” respondo, mantendo minhas respostas curtas como ele. “Continue.” “Ele transporta coisas,” digo, e quase posso sentir seu olhar de soslaio. “Seu irmão é um transportador.” “Eu sei. Não sou idiota. Empregos ilegais pagam mais do que os legais, então ele aceita estes mais frequentemente do que não.” “E isso incomoda você?” “Não é minha vida ou decisão minha. Isso é com Rafe.” Faço uma pausa. “Mas se fosse seu irmão, você não se incomodaria...” Interrompo minha pergunta, porque percebo que é uma coisa ridícula de se perguntar a um assassino. Saxon finge que não percebe. “Ransom aceitou um trabalho grande. Exatamente qual nós não sabemos ainda, mas ele fodeu

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com as pessoas erradas. O tipo de pessoas que você não quer ferrar, porque não sobreviverá para contar a história.” Meu cérebro começa a correr e o medo que sinto por Rafe percorre até o núcleo dos meus ossos. “Por que ele se arriscaria a ferrar com alguém? Ele deve saber que isso não daria certo. Ele me disse que era algo grande, ou seja, ele sabia.” “Não sei, mas espero que ele possa apresentar uma razão boa pra caralho.” Baixinho, eu digo: “Ele perdeu meu aniversário. Rafe jurou que não o perderia por nada, mas não apareceu. Ele pode não ser a pessoa mais íntegra do mundo, mas é tudo que eu tenho. E Rafe sempre cumpre sua palavra.” Mais uma vez, sinto os olhos de Saxon em mim. “Quando foi seu aniversário?” Mesmo sem poder enxergar qualquer coisa por causa deste capuz estúpido, abaixo meu queixo contra meu peito. “Hoje,” sussurro. “Merda. Você está brincando.” Balanço minha cabeça. “Não. Feliz aniversário maluco para mim.” Odeio soar como se fosse alguém digna de pena, mas não consigo evitar. Além da mensagem de texto de Keira esta manhã, nem uma única outra alma neste planeta me desejou feliz aniversário. Quão patético é isso? “Jesus, desculpe, Temperance.” “Não se preocupe com isso. Não importa. Nada além do bemestar de Rafe importa. Então, seja lá o que for preciso fazer para que isso aconteça, Saxon, eu vou fazer.”

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Paro por um momento e penso. “Saxon é mesmo seu nome verdadeiro?”

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Kane

Saxon... o codinome que escolhi de um maldito livro de história na sala dos fundos de Jeremiah enquanto esperava pelo sinal verde para puxar o gatilho no meu primeiro assassinato não sancionado pelo governo dos EUA. Na época, achei que soava bem — na verdade, achei que tudo isso parecia uma boa ideia — mas eu era um moleque de vinte e um anos de idade que não sabia de nada. Pela primeira vez em muito tempo, odeio o nome que escolhi. Eu não quero ouvi-lo nos lábios dela. Apenas as duas pessoas que sabem que estou vivo conhecem meu verdadeiro nome, e até agora eu não havia percebido o quanto quero ouvir alguém dizê-lo em voz alta depois de tanto tempo sem ouvi-lo. Não quero que essa mulher me chame pelo mesmo nome que os assassinos e criminosos usam. Eu com certeza não quero que ela diga este nome quando estou dentro dela. “Kane.” Assim que digo isso em voz alta, sei que deveria querer voltar atrás. Ela poderia usar isso contra mim. Ou de alguma forma,

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descobrir quem eu sou. Desenterrar minha verdadeira identidade, que precisa ficar enterrada no passado. Ela tem vários amigos hackers e dizer a verdade a Temperance faz de mim um idiota. “Kane.” Ela experimenta e de repente isso já não parece mais a escolha errada. Parece como a melhor escolha que fiz em muito tempo, porra. “Gosto disso.” Não sei por que sua aprovação é importante para mim, mas isso também é bom de sentir. Que diabos há de errado comigo? Sei que ela já fodeu meu mundo e o deixou de cabeça para baixo antes, ao entrar naquela cena montada no escritório do clube, mas não havia percebido o quanto até agora. Eu gosto desta menina. As implicações nisso são inconcebíveis. Nunca cheguei a ter relacionamentos como uma pessoa normal. Eu não sou normal. Nunca tive esse luxo. Claro, eu poderia me mudar para um bairro suburbano e acenar para os meus vizinhos quando estivessem saindo para o trabalho de manhã, mas depois de um tempo, acabariam fazendo muitas perguntas e eu teria que ir embora e nunca olhar para trás, e este tipo de desaparecimento levanta muitas perguntas. Então eu me resguardo. É mais seguro. Mais fácil. “Para onde você está me levando, Kane?” Assim que Temperance faz a pergunta, eu mudo de ideia novamente. Definitivamente, estou fodido. Ela pode me perguntar qualquer coisa agora, e quando usar meu nome, vou querer responder com a verdade. Seja esperto. Pense com sua cabeça e não com seu pau. Ou com qualquer outra coisa que não possa continuar a mantê-lo vivo.

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Dou-lhe a resposta mais básica, que na verdade acaba sendo a verdade. “Para o meu lugar.” “Para a Bat Caverna?” O pânico que me atingiu como um soco no estômago dois segundos atrás, se dissipa completamente. “Eu tenho algumas coisas legais, mas, infelizmente, não tenho uma entrada secreta através da água.” “Isso é decepcionante. Mas como seu nome não é Bruce, vou deixar isso pra lá.” “Obrigado.” “Mas você tem que fazer um acordo comigo. Se você arranjar uma entrada destas, vai ter que me deixar vê-la sem este capuz.” Não faço ideia de como ela está conseguindo manter intacto seu senso de humor, mas gosto disso também. “Combinado.” “Legal. Talvez nós devêssemos dar as mãos para selar o acordo e então você poderia confiar em mim o suficiente para deixar que eu tire este capuz estúpido antes de sufocar.” “Isso não vai acontecer.” “Mas...” “Não está cobrindo sua boca. Você está bem.” Com um pfft, ela sopra uma corrente de ar entre seus lábios e uma mecha de cabelo solta em seu pescoço vibra. Um pescoço que quero percorrer com minha língua... Droga. Preciso parar de observar todos os detalhes nela. Sim, como se isso fosse possível. Estou viciado nesta mulher. Muito.

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Temperance

Dez minutos depois, o Scout desacelera e os meus sentidos se animam novamente. Eles são embalados pelo som dos pneus na estrada e o silêncio surpreendentemente agradável. Nós fazemos mais algumas curvas antes dele frear, e eu ouço o que soa como uma porta de garagem. Ele acelera novamente e o som se repete, e suponho que estamos dentro quando ele para o SUV e desliga. “Alfred está aqui?” Pergunto conforme puxo o capuz da minha cabeça suada, sem esperar para pedir permissão. Não sei por que estou presa nas piadas do Batman. O Batman não é um assassino criminoso com uma veia voyeurista como o homem sentado ao meu lado. Apesar de que... talvez Bruce Wayne não seja tão diferente de Kane. Kane. Esse nome lhe cai muito melhor do que Saxon, mas não posso evitar pensar se é outro pseudônimo ou o nome com que ele nasceu, e eu preciso saber. “Nenhum Alfred.”

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“Poxa.” Eu viro para verificar ao meu redor através dos vidros escuros, mas é muito difícil ver. O pouco que consigo ver deixa minha inveja em alta, no entanto. “Você tem que estar brincando comigo.” É como se eu tivesse morrido e ido para o paraíso da antiga tração nas quatro rodas. Meu queixo cai, eu saio do Scout — e eu estava certa sobre a porta blindada. É pesada como o inferno, mas isso não me impede. Estou muito animada. É um armazém cheio, e está lotado de Scouts, Broncos, Land Cruisers, Hummers, Jeeps, e muito mais, de alta qualidade e completamente restaurados. “Isto é mesmo real? Você realmente me deixou inconsciente e estou sonhando com o paraíso?” O chão é pintado de preto com faixas de corrida vermelhas no centro. Em um canto há dois elevadores hidráulicos, caixas de ferramentas brilhantes e suficientes para deixar um mecânico louco, e o que parece ser cinco mil metros de prateleiras guardando peças. “Você gosta disso?” Eu viro para encará-lo. “Você está louco? Isto é... isso deve ser uma das maiores coleções particulares de antiguidades de tração nas quatro rodas do país.” Um canto da sua boca levanta. “Do mundo, na verdade.” “Acho que estou apaixonada.” O outro canto da sua boca sobe. “Então, isso é o que é preciso.” “Pelos carros,” eu digo, esclarecendo.

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Ele interrompe o nosso olhar e olha para sua coleção de uma maneira que eu esperaria que um rei usasse para examinar seus súditos adorados. “Quantos são?” “Aqui? Cento e quatorze. Mas eu tenho mais de quatrocentos no total.” Eu praticamente engasgo com o número. “Como?” “O trabalho sujo paga bem.” Alguém poderia pensar que minha admiração seria atenuada com a menção do dinheiro de sangue que ele usou para comprar e reconstruir todos estes veículos lindos. Alguém também estaria completamente errado. “Essa é a sua fachada? Como você lava o dinheiro?” Ele dá de ombros enquanto se afasta. “Algo parecido. Venha.” Não consigo tirar meus olhos dos carros, e eu acaricio a parte de trás de um espelho lateral. O cromado é impecável. Como se ele tivesse acabado de sair da linha de montagem. “Temperance.” Meu nome ecoa através do armazém enorme, e Kane fecha a porta traseira do Scout alto o suficiente para chamar minha atenção. Ele tem minha mala em uma mão e minha mochila no ombro. Kane as tem, devo dizer. Ele tem um nome. Minha pergunta anterior volta para mim. “Kane é realmente seu nome, ou outro pseudônimo?” Estou fazendo um milhão e uma perguntas por várias razões. Um, porque informação é poder. E dois, porque isso está evitando que minha mente comece a surtar sobre o meu irmão. Se

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Mount não tivesse me mandado fazer o que Kane diz, eu estaria exigindo que fossemos encontrar Rafe agora. Estou guardando isso por mais cinco minutos, e então chegarei nisso. “Isso importa?” Ele para a minha mala de rodinhas e abre um portão que bloqueia o elevador de carga. É do tipo que você vê nos filmes, mas eu nunca vi um na vida real. Eu entro e espero enquanto ele fecha a porta antes de apertar o botão para o terceiro andar. “Você sabe meu nome verdadeiro. Parece justo.” Ele olha para mim com o canto do olho. “Não é porque eu fodi você?” “Não me lembro.” Realmente quero dizer isso porque se ele disser mais, eu ficarei pensando sobre o quanto quero que ele faça isso de novo. O que não pode acontecer. Não só porque ele é um assassino de aluguel, mas porque eu preciso ficar focada no Rafe. Mas o cheiro incrível vindo dele, agora que estamos neste espaço fechado me faz lembrar que nem tudo sobre ele é terrível. O elevador para, e ele faz uma pausa antes de se movimentar para nos levar para fora. “Sim. É o meu nome verdadeiro.” Há algo velado nessa admissão. Como se eu precisasse proteger o seu nome verdadeiro com a minha vida, pois poderia realmente foder com o seu mundo se o divulgasse. Eu deveria estar correndo para os policiais com essa informação. Para o marido de Valentina, no mínimo. Ou mesmo para Ariel. Mas não quero fazer isso, e não só porque o marido da minha chefe provavelmente colocaria um assassino atrás de mim se eu os envolvesse nessa situação. Trabalhar para Keira agora

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tem algo em comum com crescer no Bayou5 – resolvemos as coisas nós mesmos. Sem ninguém de fora. O pensamento voa da minha cabeça quando dou o primeiro passo para fora do elevador. Oh. Meu. Deus. “Puta merda,” eu sussurro. Minha escultura está sentada como um modelo na entrada da enorme sala do Kane. Minha escultura. Na casa dele. Tiro meu olhar fora do metal tempo suficiente para olhar para o rosto de Kane. Sua atenção ainda está no meu trabalho, como se ele estivesse maravilhado. Isso me atinge em lugares que eu não quero admitir. “Tive que comprar. Eu não podia não comprá-la.” “Você sabia —” eu digo, mas perco a coragem. “O quê?” Eu reformulo. “Você sabia que não era uma obra do Gregor Standish?” “Eu não me importei com quem era o artista. Eu simplesmente tinha que tê-la.” Orgulho me faz levantar o queixo e me atrever a dizer-lhe a verdade. “É minha.” Ele se vira para olhar para mim, seu olhar se estreita. “O que você quer dizer?”

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Bayou é um termo geográfico que no sul dos Estados Unidos (especialmente Luisiana) serve para designar uma massa de água formada por antigos braços e meandros de rios como o rio Mississippi, assim como também são chamados os nascidos nessas áreas.

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“Eu fiz isso. É minha arte.” Ele olha de mim para a escultura e vice-versa, como se estivesse me vendo de uma maneira nova. Uma maneira que eu gosto mais do que é saudável ou inteligente. “Como diabos eu não sabia disso?” Casualmente, encolho os ombros. “Não são muitas pessoas que sabem. Foi um erro. Não era para estar no leilão.” “Eu não vou devolver,” Kane diz, estreitando seus olhos. “É meu.” Algo em sua declaração possessiva começa um fogo baixo na minha barriga. Eu engulo, tentando ignorar. “Eu não a pediria de você. A doação foi para uma boa causa.” Sua expressão fecha novamente antes dele resmungar. Nós ficamos em silêncio por alguns momentos, ambos estudando minha arte. Eu reconheço as falhas nela. As soldas onde minha técnica poderia ter sido melhor. O pedaço de metal que não foi cortado de forma limpa. A borda que cortou a minha mão quando a levei do pátio de sucata. “Eu posso fazer melhor. Eu vou.” Não sei o que me possui para fazer essa declaração, mas Kane se vira para olhar para mim de novo. “Explique.” “Uma galeria no Quarter encomendou várias peças. Tenho que trabalhar nelas esta semana. Minhas habilidades ficarão mais acentuadas. Eu vou ficar melhor. Alguém vai realmente pagar por essas peças.” “Eu paguei por esta.”

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“Mas não estava destinada à venda. Era apenas... eu me metendo nisso. Eu poderia ter soldado esta parte melhor.” Aponto o pedaço que está me incomodando. “As imperfeições a torna única. Nunca peça desculpas por elas.” Absorvo suas palavras conforme ele abaixa a minha mochila em um console perto do elevador. “Venha. Vou te dar um tour, se quiser ver o lugar.” Agarro-me a essa distração antes de fazer algo estúpido, como pular nele. “Recusar a chance de ver a Bat caverna? Nunca.” Ele resmunga novamente enquanto me conduz através do espaço cavernoso. É bastante aberto, com grandes janelas escuras dos dois lados para impedir que alguém veja do lado de fora. “O que era este lugar?” “Um armazém.” “Eu sei que ainda estamos em Nova Orleans. Então, se você está tentando garantir que eu nunca saiba onde é o seu esconderijo, provavelmente não funcionará.” “Eu posso tentar.” “Você esqueceu que eu tenho GPS no meu telefone.” Sintome presunçosa quando aponto a falha em seu plano. Um lado de sua boca levanta. “Não funciona dentro de um raio de quatrocentos metros do edifício, mas boa tentativa, princesa.” Dou de ombros como se não fosse grande coisa e examino a grande cozinha que parece ter um quilômetro quadrado de bancada de granito. Os aparelhos sofisticados podiam também ter etiquetas de preços sobre eles, porque eles gritam caro.

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“Você está bem abastecido, não é?” É uma pergunta estúpida, principalmente por causa do comentário que ele fez lá embaixo sobre os carros. “Estou bem.” Ele aponta para a cozinha. “Há comida na geladeira e nos armários. Fique à vontade. Se você gostar de cozinhar, fique à vontade. Se quiser algo que eu não tenha, peça.” Kane não espera por uma resposta antes de continuar em direção à área de estar. “Sala de estar. A TV tem satélite e tudo mais que você possa imaginar.” Sigo-o conforme ele para em frente a uma escada aberta. “Quartos e banheiros estão no andar superior.” Absorvo tudo o que eu posso ver. A decoração é claramente de persuasão industrial, o que funciona para o espaço. Os sofás de couro preto parecem confortáveis, como se eu pudesse me enroscar e tirar uma soneca agora. Isto é, se houvesse algum travesseiro ou um cobertor. O lugar é desprovido de toques femininos e não há uma única foto de uma pessoa, mas ele tem fotografias emolduradas de lugares pelo mundo penduradas na parede, junto com telas e máscaras e armas. Eu não consigo evitar pensar se ele tira fotos de si mesmo. Depois há as prateleiras com uma grande variedade de itens que eu não posso nem começar a listar sem um olhar mais atento. Lembranças de viagem? Kane atravessa para um grande armário de metal e madeira. “Bebida?” Ele pergunta conforme derrama o que se parece uísque ou Scotch em um copo, sem gelo. Dado o dia que eu tive, não direi não, embora a bebida forte não seja a minha preferência. “Faça o meu duplo.” É algo que eu sempre quis ter a chance de dizer. Quando traz os dois copos para a mesa em frente ao sofá, ele inclina o queixo como se para me chamar. Kane tem a bebida,

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então eu vou. Pego um copo dele, e antes que eu possa levá-lo em meus lábios, Kane bate com o dele. “Eu sei que isso não é o ideal, mas feliz aniversário, Temperance.” O desejo de feliz aniversário é um lembrete de tudo errado no meu mundo, também conhecido no geral como toda maldita coisa. Olho para a escultura na sua porta de entrada e mudo o meu pensamento. Quase tudo. “Obrigada.” Minha voz ainda carrega uma aspereza. “Diga-me o que Rafe lhe disse antes de partir.” Envolvo ambas as mãos em volta do copo antes de afundar na luxuosa almofada de couro do sofá. Sua pergunta me traz de volta para o que mais importa — meu irmão. “Que ele tinha um grande trabalho. Um perigoso.” “Ele não deu detalhes específicos?” “Você diria para a sua irmã?” Pergunto depois de tomar um gole. O calor corre sobre a minha língua. “Se eu tivesse uma irmã, teria certeza que nada nunca a tocasse.” Sem irmã, então. “Para isso, Rafe teria que me cortar completamente, e isso não é algo que eu jamais o perdoaria por fazer.” Uma onda de emoção corre por mim, e lágrimas repentinas queimam meus olhos. “Não que eu um dia perdoarei aquele bastardo por correr esses riscos estúpidos em sua vida.” Kane se aproxima e cobre o meu joelho com sua mão enorme. “Rafe é um homem adulto. Capaz. Ele sabe o que diabos

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está fazendo.” Kane me aperta, mas noto que ele não faz promessas sobre trazer Rafe de volta em segurança. “Então por que ele ferraria com alguém? Ele tem que saber que não poderia acabar bem.” Os lábios de Kane se curvam. “Seu irmão não faz exatamente muitas perguntas antes de aceitar um trabalho. Especialmente se o preço for justo.” Tomo outro gole da bebida, e o calor queima o caminho até o meu estômago. Apoiando a cabeça para trás sobre a almofada atrás de mim, eu fecho os olhos. “Estúpido ou ganancioso. Essas são as duas razões para ferrar alguém, certo?” Kane concorda. “Então, qual é?” “Não posso te dizer. Porque pode haver outra alternativa.” “Como qual?” “Talvez ele descobriu que aquela linha ele não atravessaria.” Eu bufo. “Certo. O homem que vai contrabandear qualquer coisa se o preço for justo de repente tem moral.” Ele olha para mim de uma forma estranha. “Você acha que seu irmão contrabandeia qualquer coisa?” “Eu suponho que sim.” Kane balança a cabeça. “Primeiro, pelo que eu sei, Rafe não aceita todo trabalho que aparece. Ele pode escolher, assim como eu. Ele pode trabalhar muito, mas é exigente da mesma maneira.” Não tenho certeza se isso me faz sentir melhor ou pior. “Então, qual é o próximo passo? Matar as pessoas que estão tentando matá-lo? Encontrá-lo antes que eles façam isso?”

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Kane toma o resto de sua bebida. “Nós procuramos. Então nós reagimos.” A resposta genérica não me traz exatamente conforto. “Quanto tempo Rafe tem para ficar seguro? Você disse que tem um contrato de exclusividade de trinta dias. E depois?”

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Kane

Temperance é uma anomalia. Ela deveria estar chorando e implorando para encontrar seu irmão. Oferecendo tudo e qualquer coisa para ter Rafe de volta neste exato minuto. O fato de que ela não está me diz muita coisa. Primeiro, ela é muito mais ciente de como o mundo de Rafe funciona do que imaginei, apesar de eu saber que ele a mantém na periferia. Suas perguntas são afiadas e inteligentes. Tudo isso só me faz querê-la mais. Ao longo dos últimos quinze anos, eu me convenci de que nenhuma mulher andando nesta terra, exceto, possivelmente, uma na minha mesma linha de trabalho, poderia caber na minha vida ou desconsiderar o que faço. Eu definitivamente não deveria estar pensando que Temperance pode, mas com base nesta quantidade limitada de informações, eu estou. “Depende. Rafe é bom em desaparecer. Ele conhece aqueles pântanos melhor que a maioria, eu diria, e se não quer ser encontrado, ele não será por muito tempo.” Temperance esfrega o rosto. “Então, como isso funciona? Qual é a ameaça real?” Falo para ela diretamente. “Se não conseguirem chegar ao Rafe, eles tentarão usá-la para trazê-lo. Então matarão vocês dois.

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Se eles o encontrarem antes de termos um plano, eles irão matálo.” “Então, qual diabos é o plano, e quando você vai elaborá-lo?” “Estou trabalhando nisso.” “Não estou duvidando de suas habilidades, mas parece que há um inferno inteiro acontecendo agora.” “Há, mas Mount me chamou para mantê-la segura. Você não é parte disso. Não precisa sofrer pelo que seu irmão fez.” “Mas você tem que mantê-lo seguro também. Eu não posso... não posso perdê-lo. Rafe é tudo que me resta.” Eu não posso lhe dizer que há pouca chance de que isso terminará com um felizes para sempre depois. “Você não pode simplesmente matar todas as pessoas ruins, e então ele pode voltar?” Encontro seu olhar. “Nós a mantemos fora das mãos deles, e eu trabalharei no Rafe. Isso é tudo que posso fazer.” Quando Temperance toma o resto da sua bebida, eu levanto e pego a garrafa para encher seu copo de novo, e depois sirvo outra dose para mim. “Esse é o plano, então? Esperar e ver? Por que não caçálos?” Eu não respondo, e ela de alguma forma trabalha isso em sua cabeça. “Oh espere. Esse não é o trabalho que você está sendo pago para fazer.” “Eu não estou sendo pago para este trabalho. Mount me deve um favor agora.”

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“Você sabe o que eu quero dizer.” Ambos ficamos quietos, tomando nossas bebidas e, sem dúvida considerando coisas semelhantes. “Eu não posso te fazer nenhuma promessa, só que farei o que posso, e no final — você estará segura.” Temperance me estuda por longos momentos. Ela deve perceber que é tudo o que conseguirá de mim, então concorda. “Ok.” Agora eu tenho que mudar de assunto antes que ela fique se retorcendo mais sobre isso. Não há nada que qualquer um de nós possa fazer esta noite. Eu coloquei para fora a palavra que eu precisava, e agora espero. “Como você começou a fazer esculturas de metal?” Pergunto. A questão está pairando no meu subconsciente desde que ela confessou ser a artista da peça que comprei. Eu teria feito a doação à Casa de Maria, independentemente, mas a peça me prendeu. Uma vez que a vi, eu tinha que tê-la. Sabendo que Temperance a fez... deixou tanto a peça como ela ainda mais incríveis. O olhar de Temperance vai para a bebida no seu copo como se fosse a coisa mais fascinante do mundo. “Quando você cresce como eu cresci, não há muitas opções para manter uma criança ocupada. Rafe gostava de caçar e pescar e explorar o pântano. Ele me contou uma história sobre um jacaré de mais de cinco metros que ele viu e me assustou demais em um verão. Eu não entrei em um barco por meses, não importa o quanto meu pai gritasse comigo. Em vez disso, eu fiquei na sua oficina e recolhi sucata de metal, e comecei a colocá-las juntas para fazer coisas. Finalmente, quando fiquei mais velha, aprendi a unir e soldar, e isso meio que assumiu uma vida própria. Nunca tive a intenção de vender. Não

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me ocorreu que as pessoas pagariam, especialmente esse tipo de dinheiro, por coisas desse tipo.” Eu penso sobre o quanto todos os outros licitantes estavam dispostos a pagar. O trabalho da Temperance tem um mercado. Não há nenhuma dúvida sobre isso. “E agora que você tem? O que isso significa para o seu trabalho na Seven Sinners?” Ela olha para mim através dos cílios longos e escuros. “Tenho certeza que este é um caso de não largue o seu trabalho.” Ela sorri, mas parece mais como uma careta. “Mas você não soa como se amasse seu trabalho.” Para mim, eu acrescento, e você não se ilumina quando fala sobre isso, como faz a sua arte. “Partes dele,” diz ela, me corrigindo. “Assim, mesmo se você conseguir o suficiente para viver com suas esculturas, você continuará trabalhando na destilaria?” Ela faz uma pausa como se nem sequer tivesse considerado a possibilidade. “Não é uma fonte confiável de renda. Além disso, ela não é tão respeitável como ser uma Coordenadora de operações.” Sua resposta me surpreende. “Respeitável? Mesmo? Você liga para isso?” Seus olhos se estreitam em mim. “Tente ser um lixo e me diga como se sente.” Ahhh. E outra peça do quebra-cabeça que é a fascinante Temperance Ransom cai no lugar. “Então, você manteria um emprego que você não gosta ao invés de sair para fazer o que você ama, só por causa do que os outros pensam?” “Você não entende.” Ela toma mais um gole.

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“Não, eu acho que não. Afinal de contas, eu tenho certeza que não tenho o que você chamaria de um trabalho respeitável, e isso não me incomoda nem um pouco. Na verdade, foda-se respeitabilidade e o que alguém pensa. Não importa. Ter um emprego respeitável não torna alguém uma boa pessoa.”

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Temperance

A resposta de Kane é alucinante. Ele é um assassino de aluguel. Ele vive de matar as pessoas. Como ele pode não se importar com o que as pessoas pensariam disso? Então, novamente, não é algo que ele provavelmente conta a muitas pessoas, mas ainda assim. “Você tem um ponto, eu acho.” Para isso, ele não diz nada, apenas contemplativamente. Eu pego a dica dele e faço o mesmo.

bebe

Quando meu copo está vazio, o calor do bourbon está correndo nas minhas veias e eu me sinto muito mais calma. Talvez seja por isso que as pessoas bebem. Leva embora todas as merdas ruins. Normalmente eu fico bem apenas com um ou dois copos de vinho, então várias doses de uísque vão direto para a minha cabeça. “Você deveria ter um Alfred,” eu digo. Uma gargalhada enferrujada escapa dele. “Qual é a sua obsessão com o Batman?”

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“Eu realmente não tenho uma. Só acho essa coisa toda surreal, e se você tivesse um mordomo com um sotaque britânico, eu realmente acreditaria que estava sonhando.” Ele arranca o copo da minha mão. “Eu acho que você já teve o bastante.” “Essa coisa não tem o sabor tão ruim assim.” Ele ri. “Se você soubesse o quanto ele custa, você provavelmente teria se engasgado com ele.” “Ou me sentiria muito mal quando cuspisse no seu tapete caro. Quem decorou este lugar, de qualquer maneira?” Faço uma varredura na sala cavernosa — que consegue ser masculina, convidadita e funcional ao mesmo tempo — com sua canalização exposta, metal e madeira, mobília contemporânea cara, e um esquema de cores de mogno e creme. “Eu fiz.” “Uau.” Embora, eu provavelmente não deveria estar surpresa, considerando que ele provavelmente não poderia contratar um designer de interiores para decorar seu esconderijo secreto em um armazém. Bat caverna ainda soa mais legal. Especialmente agora que estou embriagada. “Mais uma bebida,” eu digo, não querendo perder esta sensação. No calor da minha excitação, sou capaz de deixar ir a preocupação com tudo o que não posso controlar, mesmo que apenas por uma ou duas horas. A realidade descerá em breve. “Pensei que você não bebesse.” Rolo meus olhos para cima. “Você realmente acha que o meu nome diz a verdade?” “Não, mas você nunca foi para o bar no clube para pegar uma bebida.”

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“Porque eu não sabia disso até Magnolia me mostrar. Além disso, parecia que havia algumas pessoas estranhas lá.” Suas sobrancelhas ficam juntas. “Quem?” “Um cara chamado Giles. Soava pretensioso como o inferno. Achei que nomes não fossem autorizados lá de qualquer maneira, então foi estranho que Magnolia deixou escapar.” Algo pisca na expressão de Kane, mas some antes que eu possa tentar interpretar seu significado. Não que eu esteja na melhor forma, ou seja realmente boa em ler as pequenas coisas que sua expressão mostre. Mas eu quero ser. Esse pensamento balança minha base. Já estou lutando com o fato de que ainda tenho um caso grave de desejo por um assassino de aluguel, e agora estou ameaçada com talvez gostar do cara. Eu não deveria querer conhecê-lo melhor. Meu cérebro racional se intromete com um contraargumento. Seu irmão é um criminoso que aparentemente acabou com algumas pessoas muito más. Isso faz você amá-lo menos?

Touché, cérebro. Touché.

“Se eu pudesse ler mentes…” Sua voz profunda interrompe minha linha de pensamento. “O quê?” “Estou pensando que eu aprenderia um monte de coisas interessantes se pudesse ler a sua.”

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Balanço a cabeça, mas a compreensão permanece presa. Eu poderia gostar de um assassino de aluguel. Isso não está acontecendo. Então minto, que é algo que pareço fazer muito frequentemente em volta dele essa noite. “Na verdade não. A maior parte é chata lá dentro.” “Não com quantas vezes você deve pensar em mim nu,” ele diz com um sorriso malicioso. Imagens dele piscando o mesmo sorriso malicioso enquanto me espreitava no clube dominam a minha mente, e murmuro, “Bem, eu estou agora.” Ambas as sobrancelhas sobem, e eu caio mais e mais no buraco do coelho. Ele é atraente demais para o seu próprio bem. E quando penso sobre o que está por baixo daquela fileira de botões e aquela calça com um corte perfeito. Não. Preciso parar de pensar nisso. Eu preciso parar de pensar em tudo isso. Como ele é devastador com as mãos, a boca, seu… Pego a bebida de novo e mando para baixo tudo em um gole final. “Calma lá.” Eu o ignoro e me sirvo outra dose da bebida. Nunca fui do tipo de buscar esquecimento em uma garrafa, mas estou começando a entender por que é uma solução tão popular. Tem um problema? Adicione álcool, e as linhas ficam difusas e seu cérebro fica mais lento. Ainda te incomodando? Obviamente, tome um pouco mais, ou simplesmente fique totalmente bêbada e você não se lembrará de nada.

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Meu melhor julgamento fala de repente para me lembrar de que estou na companhia de um assassino. Um assassino com os olhos mais incríveis que eu já vi e o melhor gosto por arte. Ando para longe de seu olhar penetrante e fico na frente de um totem no canto com o bico e as asas de uma águia que se estendem no topo. “Conte-me sobre o resto de sua arte. É uma coleção bastante eclética.” Minha língua ameaça tropeçar nas últimas sílabas, mas eu consigo controlar. Com dificuldade. “Sou um homem de gostos ecléticos.” Seu tom carrega um toque de sugestão, como se não estivéssemos falando apenas do seu gosto na arte. “O que significa que você transa com uma morena, uma loira e uma ruiva, tudo ao mesmo tempo?” A pergunta sai, e não quero pegá-la de volta. Ela tem me incomodado desde a noite que Kane não apareceu. Ele estava com outra mulher? Agora eu percebo que é mais provável que ele não estivesse, mas não tenho prova. É estranho que eu prefira que ele estivesse matando alguém ao invés de tendo sexo com outra mulher? Há algo seriamente errado comigo. Outra risada livre vem dele, e esta parece menos enferrujada do que a primeira. “Apenas uma morena deliciosa.” Sua voz se enrola na minha orelha conforme o calor do seu corpo penetra atrás da minha blusa. Eu viro. “Como é que você se move assim tão silenciosamente? É assustador. Como a velocidade louca do Edward Cullen.” Faço uma pausa, minha imaginação nos livros correndo solta. “Você é um vampiro?” Toda a sua expressão suaviza conforme ele joga a cabeça para trás e enche o espaço com o riso.

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“Você é única, Temperance. Verdadeiramente,” ele diz, e eu absorvo o elogio como o sol depois de um furacão. “Alguma outra pergunta?” Abro minha boca para falar uma das muitas que eu tenho, mas ele pressiona um dedo nos meus lábios. “Deixa pra lá. Eu sei qual é a resposta para isso. Vou te dar as respostas que eu puder. Com o tempo.” Ele faz uma pausa, seus olhos azuis gelados piscando como um relâmpago. “Mas eu gosto que você esteja com ciúmes.” “Eu não estou com ciúmes.” “Mentirosa.” Ele passa o dedo pelo meu lábio inferior, e minha língua se lança para fora para lamber. “Você está jogando um jogo muito perigoso, Temperance.” Eu gosto que ele diga meu nome. Por alguma razão me faz sentir mais certa. Nós não somos mais dois completos estranhos. Kane sabe quem eu sou e de onde venho, e ele ainda olha para mim da mesma maneira que me olhava antes, como se quisesse me devorar. “Você não ouviu? Minha vida é um jogo perigoso.” Não sei de onde aquela voz sensual e sexy vem enquanto minhas pálpebras fecham e eu me inclino para ele, meus lábios antecipando os dele. Mas ele não vem. Pisco e olho para ele. Suas feições perderam o calor, virando pedra. “Não deveria. Você deveria estar segura. Foda-se o seu irmão por arrastar você para isso. Foda-se eu por tocar você. Nós dois deveriamos levar um tiro.”

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Todos os meus bons sentimentos de alguns momentos atrás dissolvem, e isso me irrita. Eu gostava daqueles sentimentos. Eu bato-lhe no peito com um dedo. “Desça do seu salto alto. Eu sei o que você é agora, e não me vê correndo na outra direção por que... Você. Não. Me. Assusta.” Eu pontuo cada uma das últimas quatro palavras com o dedo. Relâmpagos atravessam seu olhar de novo, e seu maxilar trava. “Que assim seja.” Antes que eu possa realmente compreender o que está acontecendo, ele me pega em seus braços e estamos nos movendo em direção às escadas. O mundo gira, e eu enrolo os braços em volta do seu pescoço. Kane é uma rocha no mundo caótico girando em volta de mim. O andar de cima está escuro, mas ele se move com confiança. Se Kane pode ver no escuro, eu não ficaria surpresa. Quando ele me abaixa em pé, espero estar em um quarto, mas há paredes de vidro e espelhos. Um banheiro? Ele acende as luzes baixas e vejo o que parece ser um chuveiro. Quando Kane entra e acerta alguns controles, vapor sai dos bocais. Apesar da temperatura quente no banheiro, meus mamilos ficam duros e meu clitóris pulsa. Minhas inibições aparentemente desaparecem com cada dose do uísque que bebi, e eu alcanço os botões da minha blusa. Ele afasta minhas mãos antes de abrir os botões um de cada vez. “Quando você entrou naquela sala pela primeira vez, eu senti como se tivesse levado uma marreta no peito.” Levanto os olhos para os dele.

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“E quando você percebeu o que estava acontecendo na sala ao lado? Eu nunca vi nada tão sexy na porra da minha vida. Como você queria tanto tocar a si mesma?” Não posso nem começar a descrever o tanto quando ele olha para mim assim. Ele chega ao último botão e empurra a seda sobre meus ombros. Eu a deixo cair no chão. “Eu queria ver você se tocar enquanto você os assistia. Tomou tudo que eu tinha para pará-la.” Minhas mãos vão para o botão da minha calça jeans, mas Kane já está lá. Ele escorrega a calça para baixo das minhas pernas e fico em pé diante de sua forma agachada, morrendo para ele me tocar novamente. “Por que você me parou?” “No segundo que você tocou a si mesma, eu teria te prendido na mesa.” Meus mamilos endurecem, imaginando-o saindo das sombras para me levar como o homem possuía aquela mulher. A imagem dele fodendo com o rosto dela aparece na minha cabeça. Eu queria aquilo. Agora, eu só quero o meu estranho. Não, não é mais um estranho. Quero Kane. Ele se levanta na minha frente. Usando seu jeans e camiseta, ele é ainda mais devastador do que no terno que ele usava naquela noite. As mangas esticam ao redor de seus bíceps, e cada centímetro de pele coberta de tinta me faz querer traçar as linhas com a minha língua, afastando a roupa que esconde o resto. Ele é grande e proibido, mas de alguma forma, isso o torna infinitamente mais marcante. E ele me atingiu tão forte que me tirou completamente do equilíbrio.

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Ele é um homem perigoso. Um homem por quem eu não deveria estar atraída. Não deveria querer mais do que eu quero respirar agora. Mas quero. E tanto quanto quero jogar meu controle a seus pés, eu me seguro em um fio, dizendo a mim mesma que isso importa. Dando um passo em direção ao vapor, alcanço as minhas costas para abrir o sutiã, passo-o pelos meus braços, e puxo-o antes de deixá-lo cair. “Você quer me ver agora, não é?” “Caralho, sim.” Sua voz soa irregular, quase tão necessitada como aquela dentro da minha cabeça, e uma onda de poder me enche enquanto tiro minha calcinha, viro para encontrar a porta de vidro, e empurro-a aberta. Vapor me envolve, e o calor intensifica tudo o que já estou sentindo. “Eu quero ver você se tocar também.” Pensei nisso mais do que quero admitir desde aquela primeira noite. Deixo a porta fechar comigo dentro e continuo me movendo para trás até meus ombros baterem no azulejo. O cabelo em volta do meu rosto enrola em pequenos cachos com a umidade, e as pontas dos meus dedos enviam calafrios na minha pele quando eu os arrasto sobre a minha clavícula. Seus olhos brilham, e eu sinto que estou provocando um animal selvagem. É mais intoxicante do que a bebida. “Você deve gostar de jogos perigosos, porque você está jogando um novamente.” Sua voz é mais profunda, mais áspera, como se talvez ele esteja tão afetado por mim como estou por ele. Quero fazê-lo queimar por mim. Eu quero forçá-lo a perder o domínio sobre seu controle de ferro. O que aconteceria se ele parasse de se segurar e simplesmente pegasse?

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“Estou apenas começando. Sinta-se livre para entrar quando quiser.” Passo a mão sobre os meus mamilos, e eles ficam incrivelmente mais duros antes de eu apertá-los. As narinas de Kane abrem pouco antes de alcançar atrás do seu pescoço e puxar a camiseta sobre a cabeça e jogá-la no chão. Seu olhar trava no meu, dizendo que o próximo movimento pertence a mim. Meu Deus, ele é ridiculamente sexy. Seu corpo não poderia ser mais perfeito se um grande mestre esculpisse em pedra e, em seguida, acrescentasse suas tatuagens em traços perfeitos. Estou tão fora de mim, que não é nem mesmo engraçado. E ainda assim, suas mãos grandes flexionam em seus lados, como se ele mal conseguisse evitar arrebentar a porta de vidro do chuveiro para chegar até mim. Outra onda de necessidade e poder corre sobre mim, me estimulando. Eu circulo os botões duros como se estivesse prestes a arrancá-las, mas não faço. Sou uma provocação. Kane dá um passo ameaçador para frente antes de se lembrar da calça jeans e botas. Os sapatos vão primeiro, e então ele faz um trabalho rápido e o botão voa. Seu pau sai sem cueca para segurá-lo, e ele empurra o jeans para baixo antes de chutalo de lado. Ele dá mais um passo para frente, mas em vez de abrir a porta, ele se inclina contra ela, os dedos espalmados no vidro enquanto olha para mim. “Você não tem ideia da merda que faz comigo. Você é uma tentação diabólica.”

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Kane

Temperance, a tentação diabólica. É exatamente o que ela é. Talvez por isso eu esteja tão atraído por ela, mesmo desde o início, quando disse a mim mesmo que não a tocaria. Mas tudo sobre ela — desde cada fio de cabelo grosso, escuro, na sua cabeça até a pele lisa me tentando conforme se envolve em volta de cada curva de seu corpo — foi feito para destruir meu controle. Talvez para me destruir. Eu nunca quis nada na minha vida tanto quanto a quero. E isso só cresce e se espalha até eu ser consumido por ela. Juntando sua atitude e o traço de vulnerabilidade que ela tenta esconder? Temperance não tem ideia do poder que tem sobre mim. Não é porque estou vendo-a brincar consigo mesma, arrastando as pontas dos dedos sobre os mamilos, que estou preso em sua armadilha. Não. É tudo o que Temperance Ransom é. Ela me pegou pelas bolas. Estou preso. Voluntariamente. Deus me ajude se ela descobrir. “Você vem?”

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Ela aperta seus mamilos novamente, e eu quero puxar um entre os dentes e fazer com que ela gema, mas isso não é o que começou tudo. Quero vê-la se tocar mais do que quero viver para ver o amanhã. “Você será uma boa menina quando eu for?” Um sorriso felino nasce em seus lábios antes deles formarem uma única palavra. “Não.” Porra. Esta mulher é além de perigosa. A primeira vez era para brincar com fogo e sair antes de me queimar, mas quando ela saiu correndo do quarto, eu não estava nem perto de estar pronto para ela ir. Mas ainda assim, eu disse a mim mesmo nunca mais. Então eu a vi no leilão. Vi e a observei. E sabia que estava mentindo para mim mesmo. Eu teria ido atrás dela. Teria encontrado uma maneira de atraí-la de volta ao clube. Eu deveria ter esperado. Não deveria tê-la encontrado naquela segunda noite, quando a cobri com um cobertor. Tomou todo meu autocontrole para sair daquele quarto. Desejei apenas dizer foda-se para o trabalho que eu já estava atrasado, mesmo que isso tivesse destruído a minha reputação e possivelmente me custado a vida. Temperance Ransom não tem ideia do quão perigosa ela é. Todo homem tem uma coisa que pode levar à sua queda. Sempre estive convencido pra caralho de que eu não tinha. Até que a conheci. Eu deveria estar amaldiçoando-a, mas tudo o que quero é fazê-la sentir a mesma tempestade que está em fúria dentro de mim. Quero que ela sinta esse vício. Porra. Eu quero mantê-la.

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E isso seria o último prego no meu caixão. Mas não esta noite. Essa noite, nós roubaremos tudo o que podemos ter. “Você vem?” Ela pergunta. Porra sim, eu penso. Nós dois vamos gozar essa noite. Deixo um sorriso preguiçoso se esticar nos meus lábios antes de afastá-lo, seguro o puxador metálico no vidro que nos separa. “Quando eu abrir esta porta, você é minha. Você segue as minhas ordens. Obedece aos meus comandos.” Suas sobrancelhas escuras sobem. “Eu acho que nós veremos se você pode me fazer obedecer, Kane.” Ela enfatiza o meu nome, e isso desencadeia outra onda de necessidade conforme escancaro a porta. Olhando para mim através dos cílios, ela brinca com seus mamilos, e sua língua se lança para fora para molhar o lábio inferior. Temperance, a tentadora. E toda minha.

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Temperance

Quando seu olhar encontra o meu de novo, eu engulo em seco. “Quero saber seu gosto quando você gozar na minha garganta.” É como desencadear uma besta. “Foda-se,” ele diz com um gemido antes de atacar minha boca. Não há nenhuma hesitação, apenas dominância. Seus lábios batem contra os meus enquanto sua língua exige entrada, e Kane engole meus gemidos e palavras murmuradas — provavelmente mendicâncias. Ele não para até que meu corpo parece que está pegando fogo, e a única maneira de apagar é subir nele e deslizar em seu pau até que eu esteja esticada, tão preenchida que não haja mais ele e eu, só nós. Meu quadril balança contra ele enquanto minha perna levanta por sua própria vontade, envolvendo em torno do seu quadril, tentando forçar seu pau contra minha buceta. “Eu preciso de você. Agora.”

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Ele afasta os lábios e levanta meu queixo para forçar o meu olhar no seu. “Mudando de ideia tão rápido? Achei que você queria isso —” Seu quadril vira contra mim, e seu pau está duro como uma rocha. “Na sua garganta.” “Mas —” “Qualquer um pode soltar palavras ousadas, princesa. Mas você pode garanti-las?” Eu concordo. Seu olhar azul fica mais quente. “Bom. Porque você não terá o meu pau até que você engula cada gota do meu gozo e me chupe até que eu esteja duro novamente.” Inalo bruscamente, suas palavras tão poderosas quanto seu beijo dominante. Se ele acha que irei recuar e fugir de seus desejos escuros, ele não me conhece muito bem. Ele não sabe quanto tempo eu sonhei com isso — um homem forte o suficiente para assumir o controle e dobrar-me à sua vontade, mas magistral o suficiente para me fazer amar cada segundo da minha submissão. Uma fêmea alfa somente se curva para um homem forte o suficiente para ser digno dela. “Faça isso.” Eu formo cada palavra com um propósito. Com esperança. Pode ser perverso, mas eu quero que ele me empurre. Sua expressão brilha com aprovação, suas pupilas dilatam. Ele adora isso. E eu também. Suas mãos travam em volta dos meus pulsos e Kane me leva de volta para a bancada. Uma única toalha está pendurada na barra em cima dele. Ele alcança atrás para pegá-la antes de cair no chão. “De joelhos, sedutora.”

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Ele solta meus pulsos e eu olho para a toalha abaixo, que está rapidamente ficando úmida com o vapor espesso. Estou chocada com a sua preocupação. Tão chocada, que eu quase caio. Mas paro, abaixando-me para dobrar a toalha em uma almofada antes de olhar nos olhos dele novamente. “Quanto você me quer de joelhos, Kane?” Seus olhos brilham com intensidade. Ele entende o que eu preciso. Kane se aproxima e agarra meus ombros com suas mãos enormes. “O suficiente para colocá-la assim eu mesmo.” Ele aumenta a pressão, e eu resisto por apenas um momento antes de me dobrar. Seu aperto aumenta antes de me soltar. “Homens matariam para ter você de joelhos diante deles se tivessem alguma ideia do quão incrivelmente linda você fica ajoelhada.” Ele agarra a base de seu pau com um puxão forte, mas a outra mão encontra meu queixo, forçando o meu olhar para cima. “Eu posso sentir o poder rolando para fora de você em ondas. Mesmo que esteja de joelhos, você ainda sabe que está no controle.” Sua observação perspicaz me choca — porque ele está certo. Abro a boca para responder, mas seu polegar desliza sobre meu lábio inferior e empurra para dentro. “Eu ainda vou testar seus limites, sedutora. Porque você está tentando destruir os meus. Agora, chupe. Mostre-me que você quer meu pau entre esses lábios.” O desafio foi lançado. Isso não é apenas sexo, é uma troca decadente de poder e controle. Dar e ganhar. Submeter-se e receber. Mas ainda estou determinada a fazê-lo quebrar primeiro.

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Envolvo meus lábios em torno de seu polegar e acaricio com a minha língua. Eu gemo enquanto chupo, aceitando-o inteiro quando ele empurra-o mais fundo. Finjo que é seu pau e o reverencio. Ele acaricia seu pau cada vez mais forte a cada segundo que seu polegar está entre meus lábios. Estou com inveja dos seus dedos quando ele tira uma gota de seu pré-sêmen da ponta. Meus pensamentos devem estar estampados no meu rosto. “Você quer isso?” Lentamente, eu concordo, e ele puxa o polegar para fora e libera o aperto no seu pau para espalhar a umidade no meu lábio inferior. Minha língua desliza para fora e prova aquela salinidade. Mas é tudo uma provocação. Eu quero mais. Quero que ele me leve ao meu limite.

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Kane

Gulosa. É exatamente assim que ela parece conforme lambe meu pré-gozo dos lábios. A ganância nunca pareceu tão sexy. “Você quer o meu pau? Você vai levá-lo como uma boa menina?” Ela acena com a cabeça. “Quero ouvir você dizer isso.” Temperance se inclina para frente, pressiona as palmas das mãos contra minhas pernas, e arrasta seu rosto pelo meu pau, mal fazendo contato. Seu olhar corta para o meu. “Eu quero ver o quanto posso fazê-lo caber na minha boca.” Como antes, suas palavras são ousadas, mas eu sou mais. Seguro a lateral do seu rosto. “Você vai colocar cada centímetro, mesmo que isso signifique que você vá me engolir por toda a garganta bonita.” Seus dedos apertam nas minhas pernas conforme uso a minha outra

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mão para agarrar a base do meu pau e levar a cabeça para os lábios dela. “Lambe. Eu quero que você lamba a cabeça como fez com meu polegar.” Seus olhos se arregalam, e por um momento eu me pergunto se ela irá recusar novamente, mas Temperance sorri. “Finalmente.” Ela envolve seus lábios ao redor da cabeça e começa a me destruir.

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Temperance

Não é apenas um boquete — é uma batalha de vontades. Ou, pelo menos, é pelo primeiro minuto. Mas quando ele geme seu prazer, eu esqueço tudo completamente e só o ouço fazer aquele som novamente. Eu lambo e chupo e o levo mais fundo. “Porra. Sim. Assim.” Kane segura meu rosto, mantendo-me no lugar conforme seus sons guturais aumentam, assim como a intensidade de seus impulsos. Ele bate no fundo da minha garganta e meus olhos ardem com lágrimas conforme engasgo. Falei de um grande boquete, mas eu realmente tenho pouca experiência com isso. E de alguma forma, Kane sabe disso. Ele acaricia meu rosto. “Você consegue levar tudo, princesa. Engula da próxima vez. Respire pelo nariz.” Kane puxa para fora e vai mais devagar da próxima vez, observando-me de perto. Engasgo novamente e puxo para trás, enxugando as lágrimas nos meus cílios. “Você está bem?”

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Eu não estou, mas me sinto menos poderosa do que quando estava fazendo promessas com os meus lábios, o que aparentemente minha garganta não pode pagar. Eu fecho os olhos. “Olhe para mim.” Seu tom é firme, mas gentil conforme ele acaricia meu rosto, e eu olho para cima para ele. “Se você mudar de ideia, diga. Então paramos ou mudamos. Eu nunca te empurrarei sobre um limite rígido. Se você não estiver aproveitando algo que estamos fazendo, eu também não estou.” Algo sobre a sua compreensão muda as peças dentro de mim, colocando uma rachadura na parede que eu tinha colocado em volta do meu coração por tanto tempo quanto posso lembrar. “Você não tem nenhum problema em me dizer o que você quer. O mesmo vale para o que você não quer. Entendeu?” Concordo com a cabeça novamente, mas em vez de me sentir tola, estou calma e determinada. “Quer sentar?” Ele olha para o banco atrás dele. “O que você quiser, princesa.” Eu sorrio. “Cuidado com o que você diz.” “Não esta noite.” Ele abaixa seu grande corpo no banco, tremendo por um momento quando toca no azulejo frio. “Abra suas pernas.” Ele concorda com o meu pedido, e eu coloco a toalha para frente e me reposiciono. “Diga a palavra e eu vou te foder contra a parede no lugar disso.” Eu balanço a cabeça. “Talvez mais tarde. Agora estou ocupada.”

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Kane

Eu sei por que Ransom sempre me manteve longe de sua irmã mais nova. Ela é incrível, porra. Antes, ela era um vício. Agora, está se tornando algo ainda mais perigoso. Um hábito. Não é nenhum segredo que eu gosto de assistir. Isto é o que eu faço. Estudo e observo. Com Temperance, porém, fico maravilhado. Da porta do meu quarto, eu a observo dormir enrolada em meu travesseiro como estava enrolada em volta de mim antes de eu sair da cama. Ou, mais precisamente, quando me forcei a soltála. Já faz mais de quinze anos desde que passei a noite com uma mulher, e mesmo assim não era dormir com elas, era desmaiar bêbado. Eu não queria estar tão perto de alguém por uma noite inteira. Mas Temperance é diferente. Temperance é como uma pistola .50 girando em torno da sua cabeça — Fim de jogo.

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Com esse pensamento, forço-me a virar e ir trabalhar. Com um último olhar, eu deixo a mulher adormecida para trás para enfrentar outro assunto muito menos desejável... A bagunça que seu irmão fez e que eu tenho que limpar.

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Temperance

Na manhã seguinte, eu acordo em uma cama vazia e lençóis emaranhados que não são meus. Leva um momento de pânico e confusão para me lembrar de onde estou. Com o meu estranho. Não, ele tem um nome agora. Com Kane. Memórias do que fizemos ontem à noite voltam com total clareza, apesar do álcool que eu bebi. Para meu choque, eu não tenho tanta dor de cabeça, embora tenha bebido uísque como se fosse o meu trabalho. É um truque dos assassinos de aluguel? O pensamento inapropriado me deixa gelada. Assassino de aluguel. Meu irmão é um contrabandista, e eu ajudei a roubar e cortar carros em pedaços, então não é como se eu pudesse subir no meu cavalo alto e julgar alguém... mas isso é diferente. Maior. Estranho. Assustador. Eu sempre fui capaz de me convencer que o contrabando de Rafe é um crime sem vítimas. Eu sei que é essencialmente enterrar

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a cabeça na areia, mas é o que me ajuda a dormir à noite. Considero minha antiga vida de crime uma tomada de decisão ruim ou necessidade. Afinal de contas, mendigos não podem escolher, e eu caí na categoria mendigo na maior parte dos meus anos de formação. Mas um assassino? Isso é ainda mais difícil de aceitar sob a luz da manhã. O aroma de café sopra pela sala conforme o homem no centro dos meus pensamentos passa pela porta carregando uma caneca. “Eu não tinha certeza de como você prefere, então imaginei que fosse preto.” Kane atravessa o quarto, parando na beira da cama e oferece o café. Eu aceito a caneca quente e inalo o aroma rico. Cheira completamente diferente do tipo industrial que fazemos na destilaria no bule comum. “Pode ser preto.” O calor da caneca umedece as palmas das minhas mãos enquanto eu as envolvo em torno da cerâmica. Quando tomo um gole, minha suposição é confirmada — o gosto é como o maná do céu. Como ele disse antes, o trabalho sujo paga bem. E não apenas bem o suficiente para pagar o café extravagante, mas um armazém enorme e a maior coleção do mundo de carros restaurados. O café delicioso de repente tem um gosto um pouco mais áspero e amargo na minha língua conforme sou lembrada do dinheiro de sangue que o comprou. Eu não consigo parar de fazer a pergunta queimando na minha mente. “Como você vive consigo mesmo? Fazendo o que você faz?”

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O calor na expressão de Kane vira gelo. Ele vira e sai do quarto sem dizer uma palavra. Ótima maneira de começar o dia, Temperance. Sentindo-me como uma completa idiota, especialmente quando encontro minhas roupas cuidadosamente dobradas em uma cadeira, visto-me e demoro com o café esfriando. Eu não tenho certeza se quero encará-lo, e definitivamente estou incerta se posso pedir desculpas pela pergunta. Arrumo a minha coragem e levo a caneca para fora do quarto, forçando-me a descer cada degrau para encará-lo. Como eu me senti tão ligada a ele na noite passada, mas tudo parece tão diferente esta manhã? Eu deveria ter começado perguntando sobre o meu irmão e que progresso ele fez nesse sentido. É isso que importa. Nada mais. Eu piso com cuidado na escada e faço uma pausa no meio do caminho quando espio as bancadas desordenadas da cozinha. Que diabos? Kane está de costas para mim enquanto trabalha no fogão, mas deve saber que estou lá porque ele endurece. Mas tudo isso é secundário para as pilhas de jornais no bar. Eu olho para ele e termino minha caminhada descendo as escadas. “Você quer uma resposta? Como posso viver comigo mesmo sendo o homem do gatilho? Pegue qualquer um desses papéis e me diga se o mundo não seria melhor sem pelo menos um desses doentes fodidos.” Vou até a primeira pilha de papéis e leio a manchete no topo.

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MENINA MANTIDA EM CATIVEIRO POR 16 ANOS FINALMENTE FALA

Então a próxima.

HOMEM RESPONSÁVEL POR TIROTEIO EM SHOPPING É JULGADO.

A próxima pilha tem um jornal de Paris, e meu francês, embora não seja perfeito, é compreensível.

TERRORISTAS MATAM 07 COLIDINDO CARRO CONTRA MULTIDÃO

“Se você não quiser as mãos de um assassino em você, eu não te culparei. Mas também não vou pedir desculpas pelo que eu faço.” Eu encontro a minha voz. “Então algumas pessoas simplesmente precisam morrer?” Eu sussurro. “É isso? Não é sobre o dinheiro?” “Nenhuma quantidade de dinheiro pode me fazer ter um trabalho se eu não for capaz de viver comigo mesmo depois de têlo feito.” Olho para o seu rosto sombrio e de alguma forma encontro conforto em seu tom solene. Este não é um homem que mata indiscriminadamente e não se importa com o valor da vida humana. Na verdade, ele

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provavelmente entende esse valor mais do que ninguém, porque ele sabe como é puxar o gatilho e terminar com ela. “Eu acredito em você.” Coloco a caneca de café no balcão e pego o papel à minha esquerda. Aquele com a manchete sobre a garota que foi mantida em cativeiro por um homem desequilibrado. “Eu teria matado esse desgraçado se tivesse a chance.” Sua expressão gelada derrete alguns graus. “Não estou apenas dizendo isso. Quero realmente dizer isso.” “Eu acredito em você.” Ele ecoa as minhas palavras de alguns momentos antes. Durante quase um minuto, olhamos um para o outro em silêncio, e não tenho certeza do que dizer em seguida. Felizmente, Kane fala primeiro, mudando de assunto. “A que horas você precisa estar no trabalho?” Olho para o relógio no forno. “Assim que Normalmente estou lá antes de qualquer outra pessoa.”

puder.

“E você fica até mais tarde do que todos os outros.” Não é uma pergunta, mas concordo de qualquer maneira. “Normalmente.” “Você terá que cortar suas horas essa semana.” “Porque nós vamos trabalhar em encontrar Rafe?” “Eu vou trabalhar nisso.” Cruzo meus braços sobre o peito. “Vou ajudar. Ele é meu irmão. Conheço ele e seus padrões melhor do que ninguém.” “É por isso que você vai me dizer tudo e me deixar fazer o meu trabalho.”

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Oh, inferno não. “Você não está me cortando disso. Você mesmo me disse que estou em perigo também se não resolvermos isso, então não espere que eu fique de lado.” Ele abre a boca. “E não se atreva a me dizer que é muito perigoso. Eu não ficarei em isolada e de fora do que você estiver fazendo.” “Prepare-se para o trabalho. Vamos discutir isso no caminho.” “Contanto que a discussão termine com você concordando comigo, estou bem com isso.” Dou um salto e volto a subir as escadas, já pensando na ordem em que vou falar meus argumentos no caminho para a destilaria. Kane não viu nada ainda.

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Kane

Eu pensei que Temperance estava impressionante durante a viajem, quando, apesar de ter os olhos cobertos pelo capuz, ela estabeleceu um argumento triunfante em favor dela ser uma parte integrante da Operação: Salve o traseiro do Rafe, como ela dizia. Mas não foi até que a vi em ação na Seven Sinners que eu percebi o quão incrível ela realmente é. A mulher é uma força imparável da natureza quando começa uma coisa. Da cadeira para visitantes em seu escritório na Seven Sinners, eu acompanho como ela critica um fornecedor por perder uma data de entrega, ameaçando processá-lo pela quebra de contrato se eles não fizerem a entrega dentro das próximas doze horas, então eles não precisarão diminuir a produção. Essa não é a parte verdadeiramente impressionante, no entanto. A parte impressionante vem quando ela desliga o telefone e eu pergunto, “Você estava blefando sobre desfazer o acordo?” Ela levanta uma sobrancelha escura, cruza os braços sobre o peito, e franze os lábios. “Eu nunca blefo.”

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“Besteira.” Seus lábios facilmente demonstram um sorriso. “É a verdade. Se ele não quer entregar a tempo sem encargo adicional, já temos o concorrente dele na fila para preencher a lacuna. Keira e eu negociamos o contrato no mês passado, e eles estão prontos para entregar em quarenta e oito horas de antecedência — sem taxas. Se o idiota quer ser difícil, podemos nos mover. Não era o plano, mas não vou deixá-lo pensar que ele pode prender a Seven Sinners nesse acordo. Nada retarda as operações da destilação, certamente não idiotas arrogantes que pensam que já ganhou o completo controle sobre nós.” “Existe alguma coisa que você não consegue lidar?” Somente hoje eu escutei ela lidar com uma disputa com um empregado, um incidente com um cliente, programou três reuniões para eventos especiais, testou a recepcionista em suas habilidades de turismo, e enquanto isso a ponta dos seus dedos voam sobre o teclado para responder e-mails, revisar contratos, e discutir com o advogado sobre um ponto de negociação que ela não concordou. A mulher está facilmente fazendo o trabalho de três pessoas em vez de uma, e estou começando a pensar que ela não é totalmente humana. “Você precisa de uma assistente. Ou três.” Ela me lança um olhar irônico. “Eu era a assistente.” “Você ainda precisa de mais ajuda.” “Confie em mim, eu sei. Keira sabe também. Ela deixou um bilhete dizendo que as entrevistas serão agendadas para a próxima semana, assim que eu terminar de rever esta pilha de currículos e destacar os candidatos mais qualificados que não parecem idiotas.” Temperance dá um tapinha em uma pilha de papéis à sua

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direita, que está ao lado de uma pilha de contratos que ela já me disse que são os próximos na lista de coisas a fazer. “Isso já foi mais lento?” “Ainda não,” ela responde com um aceno de cabeça. Olho para o relógio na parede e percebo que está se aproximando do meio-dia, o que explica o meu estômago roncando. “Você já parou para comer?” Antes que possa responder, seu telefone toca e ela faz uma careta. Temperance responde com uma saudação alegre, mas ouço o estresse em seu tom. Ela pode ser boa neste trabalho, mas não o ama. Neste momento, Temperance está no modo sorria e suporte isso. “Hoje? Eu... bem, provavelmente poderia fazer esse trabalho. Que horas?” Ela faz uma pausa e olha para mim. “Agora? Acho que posso fazer isso. Encontre-me no segundo andar do restaurante? Vou levar minha agenda. Obrigada por ligar, Yve.” Temperance desliga o telefone. “Sobre o que é?” Ela pega um lápis e gira-o entre os dedos. “Outro possível evento.” “Mulher, você precisa comer.” “Eu vou. A reunião de almoço acabou de ser programada.” “Jesus Cristo. Nunca acaba. Com quem você vai se encontrar? Eu preciso de contexto. Você não vai se sentar na mesa de alguém se eu não concordar.” Temperance revira os olhos. “Ela não é uma ameaça. Ela é uma amiga. Uma nova amiga.”

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“Nova amiga? Eu não gosto disso.” “Você não precisa gostar, mas Yve não é uma ameaça. Ela é proprietária de algumas lojas no Quarter.” “Que tipo de lojas?” “Bem, lingerie, por exemplo.” “Então, depois do trabalho... você está pensando em fazer compras.” “Você iria gostar,” Temperance diz enquanto se levanta e recolhe sua agenda e um bloco de notas. Oh, princesa, você não tem ideia do que eu desejo.

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Temperance

Depois do aviso de Kane sobre não divulgar nada sobre sua identidade, meu irmão, ou a nossa atual situação, nós seguimos até o restaurante para encontrar com Yve. Eu posso sentir seu olhar em mim de sua posição perto do bar enquanto me acomodo no assento da mesa em frente a ela. Você pensaria que depois de estar perto dele durante todo o dia, eu estaria acostumada com seu olhar observador, mas ainda é inquietante. Como os meus sentimentos são conflitantes quando isso é exposto a ele. Antes de saber quem era Kane, ele me fascinou. Agora? Meu fascínio está aumentando para níveis doentios. Ele não é nada como eu esperava. Pensei que ele se sentaria no canto do meu escritório e observaria a porta, como o Cicatriz faz quando está vigiando Keira, mas Kane me chocou por ajudar. Quando eu despejei uma pilha inteira de faturas fora da minha mesa sobrecarregada, ele pegou cada uma e as reordenou. Precisei de alguns minutos para processar o fato de que um homem que é, provavelmente, mais acostumado a lidar com balas

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do que papelada estava colocando em ordem alfabética minhas faturas. Era completamente abaixo dele, e ainda assim, Kane não hesitou. Eu fui a mulher do trabalho árduo na hierarquia da Seven Sinners por tanto tempo que é estranho ter alguém tirando alguma coisa do meu prato. E agora, em vez de pairar sobre mim em um espaço quase público, ele está observando a uma distância sem interrupções. Bem, sem interrupções de tudo exceto minha concentração. “Você está tão apreensiva como uma gata no cio. O que está acontecendo?” Yve me estuda, parecendo se concentrar em cada gesto inquieto. “Nada. Estou bem. Bebi muito café esta manhã.” “Provavelmente bebeu um pouco de uísque para ajudar a domar essa excitação, sim?” “Não. Eu não bebo uísque, especialmente durante as horas de trabalho.” “É justo, mas vou pedir um. Tirei a tarde de folga. JP está segurando as pontas, juntamente com alguns novos funcionários, e eu pedirei uma carona para casa.” “Fique à vontade. Estou feliz em servir você com todo o uísque que puder beber.” Eu aceno para um dos garçons, e Yve pede seu uísque e eu peço um aperitivo. Assim que o garçom se afasta, começo a trabalhar. “Diga-me sobre o evento que deseja planejar.” No telefone, Yve mencionou a criação de uma noite de degustação de uísque em sua loja como uma forma de conduzir as pessoas para a nova loja de lingerie.

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“Quero chamá-la de Frisky Whiskey Night 6 com a Pretty Kitty7.” Eu sorrio. “Perfeito.” “Eu pensei assim. Minha concorrência é grande com champanhe e noites comerciais, mas isso é chato. Uísque é muito mais divertido, e acho que realmente atenderia melhor a minha clientela.” Eu abro minha agenda. “Para quando você está pensando?” Discutimos algumas datas, debatemos, e finalmente chegamos a um acordo. Durante a nossa conversa, não pude deixar de olhar para Kane sobre o ombro de Yve meia dúzia de vezes. Quando fecho meu caderno e tento mais um olhar furtivo, ela balança a cabeça. “Sério, garota? Você não é nem um pouco sutil.” Ela casualmente olha por cima do ombro, e pela sua mudança de postura, eu sei o momento em que ela o vê. Sua atenção oscila de volta para mim. “Agora eu entendi. Quem é o homem de sorte?” Ela faz uma pausa, levantando um dedo. “Espere. É ele, não é? Aquele que você tinha algo, e não sabe o nome dele?” “Shhh. Por favor, não diga nada. Não tem algo. Não há nada acontecendo. Não é grande coisa.” Ela se inclina para trás no assento e levanta o queixo. “Você é uma péssima mentirosa. Esse é totalmente ele. Agora vejo por que você continuou voltando. Eu iia também. Você sabe, se não tivesse meu próprio homem. Ele é delicioso.”

6 7

Frisky Whiskey Night — Noite divertida do uísque. Pretty Kitty — Gatinha bonita.

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“Não é nada. Mesmo. Não vai a lugar nenhum.” Mesmo que eu diga as palavras, quero pegá-las de volta, porque não quero que elas sejam verdade. Então, novamente, como podem ser qualquer coisa exceto a verdade? Ele é um assassino de aluguel. Vamos rastrear meu irmão, descobrir como manter ele e eu seguros, e nos livrar das pessoas que querem vê-lo morto. E depois... acabou. Simples assim. O olhar de Yve se transforma em deboche. “Garota, eu sei tudo sobre não querer se envolver com um cara. Eu até sei tudo sobre odiar um cara, ou pelo menos dizer a mim mesma que odeio, o que claramente não é o problema aqui. Às vezes, o universo tem planos diferentes dos seus, e não há absolutamente nada que você possa fazer sobre isso.” Ela finge alcançar a bolsa que está sobre a outra cadeira e olha por cima do ombro novamente. Um momento depois, ela se vira para mim. “Ele não consegue tirar os olhos de você.” “Não é o que você pensa.” “Pshh, garota. Ele está praticamente comendo você viva. Aquele homem parece que vai arrastá-la para um canto e conseguir o que quiser de você assim que ele comer aquele hambúrguer na frente dele.” Yve não está mentindo. Quando o olhar de Kane me encontra, não há como negar a fome. “Não sei o que fazer,” eu sussurro. “Ele é um bom homem?” A pergunta de Yve deveria ser fácil de responder, mas eu congelo. Kane é um bom homem? “Eu acho que depende de como você define bom.”

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“Ele bate em você? Fala de forma ofensiva? Faz você se sentir estúpida?” O olhar de Yve é intenso, e eu odeio pensar que ela tem experiência com qualquer uma dessas coisas, mas dada a nitidez em seu tom, eu sei que ela possui. “Não. Definitivamente não.” “Ele é imprudente? Mentiroso? Um idiota? Mal para crianças e cães?” Balanço minha cabeça. “Não. Embora eu nunca o vi com uma criança ou um cão.” “Você acha que ele seria um idiota com eles?” Tento imaginar isso, mas eu realmente não posso. “Não posso imaginá-lo sendo assim.” “Ele esconderia um corpo por você?” Essa pergunta me pega completamente desprevenida. “O quê?” “Ele cobriria a sua bunda, não importa o quê? Você sente isso sobre ele?” Ela não sabe, mas ele já está comprometido em cobrir fisicamente minha bunda e fazer tudo o mais que puder para me ajudar. “Sim. Ele faria isso,” respondo de forma inequívoca. “Ele é gentil com você? Útil? Sempre garante que você goze?” É uma sorte eu não estar mastigando porque certamente teria engasgado. “Oh sim.” “Então ele é um bom homem, ou pelo menos bom o suficiente.”

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Analiso seus requisitos para ser um bom homem, e estou um pouco atordoada. Todas as coisas que ela disse — as positivas e as negativas — separava o ruim do bom... mas há muito mais nisso. Não é? “Nenhuma quantidade de dinheiro pode me fazer ter um trabalho se eu não serei capaz de viver comigo mesmo depois de têlo feito.” Isso é o que Kane disse quando eu soltei uma pergunta absurda sobre ele esta manhã. Ele pode fazer coisas ruins, mas isso faz dele uma pessoa má? Meu irmão faz coisas que muita gente classificaria como ruim, mas ele me ama e faria qualquer coisa para mim. Eu não acho que ele é uma pessoa má. No final do dia, isso é o que realmente importa. Não é?

Os comentários de Yve me deixaram com muito para pensar pelo resto do dia, tornou-se ainda mais complicado com o homem do outro lado da mesa. A presença de Kane me deixa extremamente consciente de cada movimento que faço, até o deslize da blusa pela minha pele. No meio da análise dos currículos, minha mente vagueia ao que aconteceu no chuveiro na noite passada, e a estranha mistura de vulnerabilidade e força que isso revelou. Com minha concentração completamente destruída, eu fecho meu laptop. “Já encerrei meu dia.” As sobrancelhas de Kane sobem. “Tem certeza?” Eu concordo. “Sim. Estou cansada.” Kane levanta e alonga seu corpo. “Finalmente. Eu aguento bem longos dias, mas você é um burro de carga.”

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“Eu não sei se gosto dessa descrição.” Desligo meu laptop e giro a cadeira para pegar minha bolsa do chão para organizar tudo. Assim que estou com ela nas mãos, eu endireito minha postura na cadeira, com a intenção de girar de volta, mas Kane está atrás de mim. Não o ouvi caminhar até aqui, mas posso senti-lo. “Você é esperta. Determinada. Disciplinada. impressionado. Quero dizer isso como um elogio.”

Estou

Eu quero me enrolar em seu aroma picante, limpo e quente, mas suas amáveis palavras me deixam cautelosa. Como se eu não estivesse pegando alguma coisa. Giro em minha cadeira para encará-lo. “Por que eu sinto como se você quer alguma coisa de mim?” Kane envolve uma mão em torno de cada um dos braços da minha cadeira, prendendo-me nela. “Porque eu quero.” Meu coração palpita. “O quê?” “Você, nua.” Calor irrompe na minha barriga, não apenas por suas palavras, mas pela necessidade saindo delas. Quero obedecer. Dar tudo o que ele quer. E isso me assusta. Como é que o deixei ganhar tanto poder sobre mim? “Você não precisa me amolecer com lisonjas para conseguir isso, como nós dois sabemos.” Tento olhar para longe, mas Kane puxa a cadeira para mais perto dele e capta minha atenção mais uma vez. “Que diabos isso significa?”

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Olho-o com irritação. “Eu já estou fodendo com você. Não há necessidade de jogar charme agora. É praticamente algo consumado... a menos que haja outra coisa que você esteja atrás.” Seu olhar se estreita, e por longos momentos, um silêncio pesado cresce entre nós como caixas de dinamite. “Você não vê. Como diabos você não vê isso?” Suas sobrancelhas se unem enquanto ele balança a cabeça. “Do que você está falando?” “Você ainda não tem uma pista sobre a sua autoestima.” Eu me irrito com o seu comentário. “Não sei do que você está falando.” “Obviamente.” Ele solta os braços da cadeira e levanta. “Vamos. Estou com fome.”

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Temperance

O clima tenso dura até quando estamos de volta na casa de Kane. Como ele se atreve a dizer que eu não conheço minha própria autoestima? Como se ele fosse algum tipo de autoridade sobre mim, e eu sou ignorante? Não tenho ilusões sobre o que e quem eu sou. Quando a porta da garagem se fecha atrás de nós, eu arranco o capuz da minha cabeça. “Você vai me fazer usar isso todo o tempo?” Ele resmunga. Oh, ótimo. Agora ele não quer falar. Excelente. Ainda estou recolhendo minhas coisas quando ele abre a porta para me deixar sair do carro que nós usamos hoje. Não vi esse na coleção de tração nas quatro rodas, mas isso é provavelmente porque esse não é tão alto e estava escondido entre eles. É um indescritível sedan Audi preto com janelas escurecidas que me faz pensar do Transporter 8 , que é provavelmente 8

Transporter (Carga Explosiva) – Franquia de filmes de ação estrelados pelo ator Jason Statham.

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apropriado. Embora, Kane tenha quase todas as qualidades dexxx Jason Statham, incluindo completa fúria. Ele pega minha mochila do meu ombro e leva-a até o elevador, mas me permite ficar com minha bolsa. “Então, o que tem para o jantar?” Pergunto para interromper o silêncio constrangedor aumentando no elevador. “Jacaré.” Viro minha cabeça bruscamente para olhar nele. “Sério? Tentando fazer a garota do pântano se sentir em casa?” Sua expressão fica sombria. “Você precisa cuidar dessa sua convicção. Está começando a lhe atrapalhar. Talvez eu simplesmente goste de jacaré. Carne magra. Saudável. E eu coloquei para marinar esta manhã.” “Oh,” eu sussurro. Kane não responde, e o elevador soa no lugar quando atinge o terceiro andar. “O que tem no segundo andar?” Pergunto quando ele abre o portão. “Nunya.” Eu abro minha boca para perguntar o quê? Mas depois fecho. “Não é da minha conta? Como o nome da empresa? Muito bonito, por sinal.” Sua expressão finalmente suaviza. “Eu tenho senso de humor.” À medida que saímos do elevador, eu ainda seguro minha pergunta como um cachorro segura um osso. “Você realmente não vai me dar uma pista? Nenhuma mesmo?” “É onde eu trabalho.”

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“Ah, o coração da Bat caverna.” Este comentário, pelo menos provoca um riso dele. “Algo parecido.” “Ainda nada do meu irmão?” Kane balança a cabeça. “Estou com uma equipe observando se ele usa cartão de crédito ou aparece de qualquer outra forma rastreável, incluindo uma rede de contatos. Mas Ransom é bom em se esconder. Usar você é a melhor forma de fazê-lo aparecer.” “Mas isso não vai acontecer.” “Não. Nós não deixaremos isso acontecer.” Ele se vira e vai para a geladeira. “Se jacaré não é adequado para você, eu tenho frango.” Eu sento em um banquinho no bar. “Jacaré está ótimo. Tem gosto de frango de qualquer maneira.”

*** Eu nunca soube que assistir um homem cozinhar seria tão sexy. Eu também estou cem por cento certa que não sou a única mulher a ter esse pensamento. No entanto, tenho certeza que sou a única mulher a ter esse pensamento com Kane... qualquer que seja seu sobrenome. Digo a mim mesma que eu não preciso saber isso, mas estou mentindo. Quero conhecê-lo e todas as coisas sobre ele, tudo o que é errado. Abandonei as coisas no clube quando estava começando a ficar apegada porque eu era sábia o suficiente, mas agora que as coisas mudaram, é como se meu bom senso se retirou. Kane é perigoso, e isso não tem absolutamente nada a ver com o fato de que ele provavelmente poderia me espetar agora com

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a faca em sua mão enquanto corta alguns vegetais. Estar em estreita proximidade com ele e vê-lo como mais do que um cara que fode como um deus está me esgotando. Falando sobre foder como um deus... Eu me lembro que ele disse no meu escritório sobre me querer nua, e meus mamilos endurecem contra a minha blusa. Por que usei branco com um sutiã fino quando eu sabia que ele estaria por perto é outra questão fabulosa. Removerei essa combinação do meu guarda-roupa. Eu giro ao redor no banquinho super chique e afasto meu olhar dos músculos em seus braços enquanto ele fatia e corta em cubos, porque não posso lidar com a sua sensualidade. Pulo do meu assento, determinada a colocar distância entre nós então poderei limpar a minha cabeça de toda a loucura nela. Eu paro na frente de uma prateleira que possui livros empilhados casualmente e que de alguma forma conseguem parecer chique e confuso. Ao lado dos livros tem uma tigela de madeira esculpida com pés que tem bacias menores de madeira descansando no seu interior. Eu levanto uma pequena, cuidadosamente. “Isso é... uma casca de coco?” Kane olha por cima do ombro, vê onde eu estou de pé, e assente. “É para kava.” “Kava?” “É uma bebida normalmente feita pela população das ilhas Fiji. Eu ganhei de presente de um ancião de uma aldeia em Fiji.” Das fotografias espalhadas em seu apartamento, eu pensei que ele era bem viajado, mas soltar frases como ancião de um aldeia em Fiji me faz pensar que suas viagens não são nada como

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a dos funcionários da destilaria fazem em seus cruzeiros do México até o Porto de Nova Orleans. Só mais uma coisa que eu nunca fiz. “Fiji? Uau.” “Eu prefiro o Taiti. Menos comercial. Muitos lugares remotos para se perder. Boas pessoas também.” Ele soa tão sofisticado e eu sou... nada. “Eu nunca saí da Louisiana.” Desta vez, ele se vira para olhar em mim. “Sério?” Balanço minha cabeça. “Sim. Nós não tínhamos dinheiro suficiente. Férias, quando eu era criança, significava um dia de viagem para a cidade. Assistir um cortejo fúnebre talvez. Na faculdade, trabalhei em todas as horas que não estava na aula ou estudando. Eu não tinha dinheiro extra para ir até a Cidade do Panamá ou onde quer que as outras pessoas vão durante as férias de primavera.” “Você adoraria Fiji.” “Eu tenho certeza.” Sorrio. “Quem não gostaria?” Ele sorri. “Você provavelmente odiaria kava, no entanto. Pelo menos na primeira vez. Parece água suja e tem gosto disso também. É uma raiz que é moída e colocada em um saco e então é encharcada.” “Por que diabos alguém iria querer beber isso? Parece nojento.” Assim que digo isso, eu me arrependo, porque seu sorriso se alarga e ele mostra as covinhas. Como isso é justo? Oh, bem, não é. “Depois de um longo dia de trabalho, os homens se reúnem enquanto um deles faz a kava. Eles sentam juntos e bebem tigela

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após tigela disso. Depois de vinte ou mais, você sente euforia com alguns dos efeitos sedativos. É relaxante, e alguns dizem levemente alucinógeno.” “Vinte tigelas? Da coisa que tem gosto de água suja? Isso soa como uma maneira trabalhosa para ficar chapado.” As covinhas reaparecem novamente, e eu estou me importando cada vez menos sobre Fiji e kava. “Essa é a maneira deles, e é uma tradição antiga. É como eles relaxam e se conectam. É parte da herança.” “E por que o ancião da aldeia presenteou você com isso?” “Eu fiz um favor a ele.” “Quem você matou?” A pergunta escapa, e eu quero me chutar quando seu sorriso desaparece. “Ninguém.” Kane afasta seu olhar e volta a cortar. Coloco a pequena tigela no lugar e sigo da sala para a cozinha ficando ao lado dele. “Isso foi uma coisa idiota de dizer. Eu sinto muito.” Sua mão fica imóvel sobre o talo de aipo. Ele levanta os olhos para mim, e eles brilham com intensidade. “Existe muitas coisas a meu respeito além do que faço. Por alguma razão, eu pensei que você pode entenderia isso, mas aparentemente não.” “Sinto muito.” Eu inspiro e depois expiro. “Eu... eu não sou boa nisso. Não tenho amigos. Não tenho relacionamentos. Eu tenho meu irmão. Pelo menos, eu tinha.” Balanço minha cabeça. “Não estou dando desculpas, só estou dizendo a você... que eu cresci em um barraco no pântano, aprendi sozinha a escrever o alfabeto usando uma vara e a sujeira. Quando não podia pagar o combustível para ir até a escola por alguns anos, minha mãe me

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ensinou com livros que Rafe roubava. Eu não sou normal, Kane. Não sei o que é normal.” Seus traços suavizam e o mesmo acontece com a dureza em seus olhos. “Também não sei o que é normal, então eu acho que significa que estamos na mesma página.” A faca cai sobre o balcão e ele dá um passo em minha direção, prendendo-me contra o balcão. “Normal é superestimado,” eu sussurro. “Isso mesmo.” Kane inclina a cabeça e esfrega de leve seus lábios sobre os meus. “O jantar vai atrasar, porque estive morrendo de vontade de te beijar durante todo o dia. Eu disse a mim mesmo para me controlar, mas eu menti.” Seu beijo é um enigma, assim como o homem. Intenso e suave ao mesmo tempo. Complicado, mas simples. E acima de tudo — surpreendentemente delicioso. Kane não apenas usa seus lábios. Ele usa todo o seu corpo. Com as mãos enterradas no meu cabelo, ele me gira ao redor e me força a andar para trás até que estou pressionada contra os armários inferiores do outro lado da cozinha. Quando Kane finalmente libera o meu cabelo, deixando-o em uma confusão em torno de meus ombros, ele afasta. “Eu vou te foder aqui a menos que você diga o contrário.” Eu fico em silêncio. O jantar pode esperar.

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Kane

Afasto-me da minha mesa e olho para o relógio. Três da manhã. Eu estive cavando por horas e não consegui uma única pista sobre Ransom. Preciso entrar em contato com ele ou esta situação vai ficar ainda mais fodida. Quando Mount me chamou, não apenas ele não percebeu que eu já tinha uma conexão com Temperance, ele também não percebeu qual carga Ransom não entregou que começou toda esta situação. Pessoas. Ransom entrou na pilha errada de merda. Pegou um trabalho ruim. Por que, eu não tenho nenhuma ideia, pois ele sempre odiou traficantes de seres humanos. Agora ele está escondido em algum lugar com uma carga humana, porque, eu suponho, ele não poderia viver consigo mesmo se terminasse o trabalho. Mesmo que eu queira arrancar seus dentes por colocar sua irmã em perigo, não posso culpá-lo.

Meghan March

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Ainda não sei quem deveria receber essa carga, mas dado o desastre em nossas mãos, é alguém que não pode se dar ao luxo de ser pego, daí o assassino muito bem pago e a urgência. Eles queriam o trabalho feito em duas semanas. Eu negociei com seis. Nós resolvemos em um mês, mas eu tenho a sensação de que eles não ficaram felizes. O que significa que o meu período de exclusividade pode não valer a pena. Se eu estiver certo sobre o quão longe isso vai, temos muito menos tempo antes que tudo desmorone, e há mais pessoas à procura de Ransom agora do que apenas eu. Tenho que encontrá-lo primeiro. Essa é a única opção.

*** “Eu acho que tenho uma ideia,” Temperance diz, sua voz me assustando quando volto para a cama. “Você deveria estar dormindo.” No escuro do quarto, eu mal posso ver a teimosia assumir seu rosto. “Você realmente acha que eu não saberia quando você desaparece no meio da noite?” Deixo seu comentário de lado. “Qual é a sua ideia?” Ela respira fundo, quase como se estivesse incerta se quer me dizer. “Você precisa jurar que não vai contar a ninguém. Nunca.” Esse voto é fácil de fazer. “Você quer um juramento de sangue?” Agora que meus olhos estão ajustados à escuridão, eu posso facilmente vê-la torcer o nariz. Não devia ser tão bonito, mas essa é Temperance. “Eu tento evitar derramamento de sangue, obrigada.”

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“Então, qual é a ideia?” “Há um lugar que Rafe pode ter ido. Ou se ele não foi para lá, ele ainda pode ir.” “Onde?” “É no pântano.” “Dê-me as direções.” Com isso ela ri. “Mesmo se eu pudesse dar-lhe instruções, você nunca encontraria.” “Então como diabos você sugere que eu chegue lá?” “Você não. Nós.” Eu estava com medo de Temperance dizer isso. “A primeira coisa é,” ela diz. “Precisamos de um barco, e preciso reprogramar minhas reuniões do dia.”

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Temperance

O barco desliza através da água enquanto nós fazemos uma curva, e um sorriso cruza meu rosto. Esqueci o quanto amo essa sensação. É como voar. “Tem certeza que você sabe onde está indo?” Kane grita sobre o barulho do motor quando eu abrando o suficiente para fazer outra pequena curva antes de bater no acelerador novamente. “Não,” digo-lhe com um sorriso. “Nós provavelmente vamos nos perder e precisar caçar jacaré para sobreviver.” Sua mão segura meu joelho enquanto olha por cima do seu ombro, ele está sentado na minha frente. “Diga-me que você está mentindo.” “Não posso. Nós estamos perdidos até eu encontrar a árvore que estou procurando.” “Uma árvore? Ela pode ter desaparecido desde que você veio aqui pela última vez? Jesus, Temperance. Sério?” “Oh, pessoa de pouca fé.” Eu canto a vitória quando avisto a árvore logo à frente, cerca de noventa metros de distância. É

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inconfundível. Anos atrás, Rafe me disse que os índios entrelaçavam manguezais de uma forma que eles poderiam usar para encontrar o caminho de volta. Independentemente de saber se isso é verdade ou não, isso me ajuda a lembrar este marco particular. “Viemos aqui e seguimos para o norte por alguns minutos.” Kane me dá um olhar de descrença, mas não discute. É um pouco como um cego guiando outro cego, mas é a melhor ideia que eu poderia ter para encontrar Rafe. Ninguém conhece estes pântanos como meu irmão. Ele esteve morando aqui por toda a sua vida — primeiro para brincar e pescar, e depois veio o contrabando. Eu sei apenas o suficiente para nos levar a uma de suas cabanas — ou acabar nos perdendo. É uma chance de cinquenta por cento. Faço um retorno à frente em um toco que parece familiar. Ou, pelo menos, acho que parece familiar. Uma garça-real sobrevoa rapidamente na nossa frente, pegando um peixe da água antes de pousar no galho de uma árvore morta. Eu avisto um jacaré ao lado de um tronco e bato nas costas de Kane para indicá-lo. “Vê? Ele é jovem ainda. Tem muito tempo para crescer.” “Como você sabe?” Normalmente, eu teria tentado esconder o meu conhecimento de todas as coisas do pântano, mas algo sobre Kane faz estar de volta aqui diferente. “Estamos em meu bairro.” Pela primeira vez, o fato não me faz sentir como se eu fosse menos. É apenas um fato. Talvez ele esteja me influenciando.

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Eu avisto a moldura da cabana ao longe. “Lá. À Frente. Está vendo?” A cabeça de Kane gira na direção que estou apontando enquanto ele pega uma .45. “Aproxime-se lentamente.” Solto o acelerador e dou ao barco energia apenas suficiente para deslizar em direção à cabana. Realmente me surpreendeu que ele não discutiu quando lhe disse que ia dirigir. “É claro que ouvirão nossa aproximação.” Os motores do barco são ensurdecedores, daí a razão pela qual estamos gritando um com o outro através de nossos protetores de ouvido. “Não é com isso que estou preocupado.” Kane segura a pistola na frente e aponta para a cabana. “Não atire no meu irmão.” “Se ele atirar primeiro, não faço promessas.” Desde que sei que não acontecerá, eu manobro o barco até que esbarramos contra os postes que suportam a cabana e desligo o motor. Quando eu levanto meus protetores de ouvido, o silêncio é desanimador em primeiro lugar. Além do farfalhar das folhas na brisa e o som de pássaros e água batendo, não há nada. “Ele não está aqui.” Não me permiti ter esperança de que ele estaria, mas isso não impede a pontada de decepção. “Talvez não agora, mas ele pode ter vindo aqui.” Kane salta fora do barco e pega a bolina para nos amarrar. Eu faço o mesmo com a popa.

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“Espere aqui.” Kane caminha ao redor do exterior da cabana antes de empurrar a porta e entrar. Um momento depois, ele grita, “Está limpo.” Eu pulo fora do barco e sigo para a porta. Assim que cruzo o patamar, eu sei que Rafe esteve aqui devido ao cheiro de seu tempero favorito Cajun pairando no ar. “Ele não pode ter saído há muito tempo.” “E Rafe aparentemente sabia que alguém o procuraria aqui.” Kane aponta para a parede. Quatro palavras estão rabiscadas na madeira, mas é algo que ninguém além de mim seria capaz de ler. A comunicação abreviada de Rafe não é exatamente padrão. “O que diz?” Kane pergunta. Meu coração aperta quando eu interpreto. “Não procure por mim.” “Filho da puta.” “Sim.” Toda a emoção esperançosa que me alimentou na viagem até aqui escoa. “Ele não quer ser encontrado.” “Isso é muito ruim.” Kane se vira e bate o punho na moldura da porta. “Ransom do caralho.” Verifico o interior da cabana, quase como se eu estivesse tentando imaginar o que aconteceu neste espaço. Fecho os olhos e inalo o cheiro, imaginando Rafe preparar uma panela de cozido de jacaré no tripé de ferro sobre uma pequena fogueira. “Rafe não está morrendo de fome. Não está machucado. Está apenas permanecendo oculto. Mas qual é o seu plano? Ele precisa ter um plano.” Eu olho para Kane. “Ele precisa saber que isso não vai funcionar. Rafe precisa saber que me arrastou para isso também. Certo?”

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Kane concorda. “E ele sabe que Mount não deixará nada acontecer com você, então ele a considera segura.” “Então ele acha isso.” “Não. Ele tem razão. É uma coisa que Rafe é capaz de confiar.” “Com a minha grande ideia sendo um fracasso, o que faremos agora?”

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Kane

Temperance pode ter desistido desta parte do seu plano, mas eu não estou contente com a minha inspeção da cabana. Agacho ao lado da pilha de lenha e vejo um pedaço de papel. Verificando por cima do meu ombro para encontrá-la já indo para a porta, eu agarro o papel e o olho antes de enfiá-lo no meu bolso. Obrigado, Ransom. Enfio o telefone descartável que eu trouxe comigo no meio do feixe de lenha. Tem exatamente um número nele, então não há dúvida para quem eu quero que Rafe ligue. Levanto e sigo Temperance. “Você acha que será capaz de nos levar de volta ao cais sem se perder?” “Talvez.” Temperance sobe de volta no barco, e, assim como na primeira vez que a vi tomar o lugar do capitão, estou impressionado com o quão capaz ela é. Outras mulheres no meu passado teriam se apavorado com a aranha que ela retirou da almofada bolorenta. Temperance

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aponta calmamente para os jacarés da mesma forma como as outras mulheres observam flores. Ela é verdadeiramente única. “Desculpe desperdiçar seu tempo. Eu pensei... apenas talvez...” “Não se desculpe. Na verdade...” puxo um pequeno caderno do meu bolso. Eu nunca vou a qualquer lugar sem ele. “Vamos deixar-lhe uma nota. Você não sabe se ele vai voltar.” “O que devemos dizer?” “Você também?”

sabe

como

escrever

sua

linguagem

abreviada

Ela balança a cabeça. Aproximo-me dela e arranco uma folha, então ofereço a ela com uma caneta. “Diga a ele que você está segura, mas que quer falar com ele. Você precisa saber que ele está bem.” Ela se vira para usar o lado do barco como uma mesa, então entrega ambos de volta para mim. Olho para o papel e encontro a escrita que para mim é completamente sem nexo. “Sério?” Ela endurece. “Eu não aprendi tudo. Só aprendi o que ele me ensinou.” “Não estou julgando. É útil ser capaz de escrever algo que é essencialmente um código que ninguém pode quebrar. Eu volto já.” Seus lábios pressionam juntos quando volto para a cabana, fazendo mais uma varredura antes de prender a nota na parede com um prego.

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É melhor você ligar, filho da puta. Se você se preocupa com sua irmã afinal... Com outra ordem silenciosa, eu viro e saio.

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Temperance

“Vire bem aqui. É a segunda entrada à direita. A caixa do correio está ligada a um coletor de escape.” Kane levantou uma sobrancelha quando eu lhe disse que havia outro lugar que eu precisava ir depois de devolver o barco na loja de pesca, mas ele não discutiu. Talvez fosse o tom da minha voz quando perguntei, ou talvez fosse porque eu estava subconscientemente prometendo favores sexuais. De qualquer maneira, nós íamos ao ferro velho, e pelo menos por algumas horas, eu poderia esquecer o tamanho do fracasso que foi minha ideia de rastrear meu irmão. “Esta aqui?” Ele diminui quando a caixa de correio de Elijah vem a vista. Ainda me lembro do dia que nós a fizemos, e seu pai o insultou por usar peças que ele poderia ter vendido. Seu pai morreu seis meses depois, e nenhuma pessoa presente no funeral chorou. Elijah e eu viemos do mesmo tipo de pessoa. “Essa mesma.”

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Antes, eu teria me encolhido com o pensamento de trazer Kane aqui, mas já fomos a uma das cabanas do meu irmão no pântano. Ele já presenciou minhas habilidades de condução de barco e não parece olhar para mim de forma diferente, então vou arriscar. Estou disposta a arriscar um monte de coisas para colocar minhas mãos em uma máquina de solda e um pouco de metal. Como um viciado redescobrindo um vício, eu preciso da minha dose. Ele dirige através do portão de tela aberto. “Então, é assim que você começou? Soldando metal em um depósito de sucata?” Enquanto ele analisa as filas de carros quebrados, eu me pergunto se ele os vê com potencial assim como eu, ou lixo, como a maioria das outras pessoas. “Algo parecido.” “Eu passei um pouco de tempo em um depósito de sucata ao longo dos anos. Nem sempre se pode encontrar as peças que precisa para restaurar algo velho em uma seção de peças novas.” Algo sobre o seu comentário me enche de estranha esperança. Ele vê possibilidades. “Siga este caminho em torno do edifício de metal. Podemos estacionar ao lado dele.” Kane balança a cabeça, e nós seguimos lentamente pelos corredores. “Oh, querida. Você viu aquele Wagoneer9?” Kane freia. “Está em péssima forma, mas eu aposto que tem algumas peças boas para fazer outro funcionar.” “Quem restaura seus veículos?”

9

Wagoneer é um Veículo utilitário esportivo de grande porte, produzido inicialmente pela Willys Overland Motors e, posteriormente, pela Jeep, entre 1963 e 1991.

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“Eu faço boa parte do trabalho sozinho. Tanto quanto eu posso, de qualquer maneira. Não amo reconstruir os motores, então eu pago alguém para fazer às vezes.” “Isso deve ter levado anos.” Ele encolhe os ombros como se não fosse grande coisa, mas para mim, é um grande negócio. “Alguns eu comprei já restaurados. Outros, eu simplesmente não consegui desistir. Como aquele Wagoneer. Isso seria o início de um projeto divertido.” O calor se espalha através de mim. “Eli provavelmente deixaria você bisbilhotar por aqui, se você pedir. Ele é um tubarão quando se trata de negociação, no entanto. Especialmente quando sente cheiro de dinheiro.” “Eu não acho que ele sentirá cheiro de dinheiro.” Kane olha para sua camiseta manchada de graxa, jeans rasgado e botas de motociclista. Quando o vi pela primeira vez nessas roupas esta manhã, eu quase tive um ataque cardíaco. Ele é como um camaleão. Mas isso não é um tipo de traje, como se ele estivesse tentando misturar-se na situação. Este é Kane sendo Kane. E, aparentemente, tudo o que tem a fazer é adicionar graxa e rasgar o jeans para me deixar desesperada para rasgar as roupas dele. “Mesmo assim, ele verá isso.” “Eu posso cuidar de mim mesmo,” Kane diz, e eu não tenho dúvida de que ele pode. O homem é mais capaz do que qualquer um que já conheci antes. Não importa o cenário, ele demonstra um ar de confiança que é sexy pra caralho. E se eu não parar de pensar nesse sentido, nós nunca sairemos desse Jeep Tahoe. Estendo a mão para a porta. “Vamos entrar.”

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“Que porra é essa, Tempe? Você é muito esperta para trazer alguém aqui.” O tom de Elijah soa extremamente chateado quando ele joga a esmerilhadeira na bancada e caminha em nossa direção. “Quem diabos é você, idiota?” A mandíbula de Kane aperta, e de repente eu me pergunto o quanto estraguei tudo, não avisando Elijah que estávamos chegando, porque parece que estou prestes a testemunhar uma briga. “Você não fala com ela assim.” Kane dá um passo na minha frente, com as mãos apertadas em punhos ao seu lado. “Eu vou falar com ela do jeito que eu quiser. Você está na minha casa, na minha propriedade, e eu faço as regras aqui.” “Sinto muito, Eli. Eu não estava pensando.” Kane lança um olhar para mim por cima do ombro. “Não se desculpe com ele.” Ele enfrenta Elijah no centro do grande edifício de metal. Existem muitas armas em potencial ao alcance, e estou lamentando o meu impulso de vir aqui. “Você quer vir para minha casa e falar merda? Pensa que você pode me dominar, cara durão?” “Peça desculpas à senhora.” É uma ordem de Kane. “Eu não vou pedir desculpas por nada. Ela não é idiota. Tempe não traz ninguém aqui, e se ela fizer isso, não irão embora.” Kane tem uma arma na têmpora de Elijah antes mesmo de vê-lo pegar isso. “Isso é verdade?” “Por favor, Kane. Não. Ele não quis ser um idiota. Elijah só não pode evitar às vezes.”

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Kane nem sequer olha para mim. “Ninguém fala com ela assim. Eu não dou a mínima para quem você é ou quantos carros você corta. Vou enterrá-lo em seu próprio quintal, filho da puta.” Há um longo momento de silêncio, e me pergunto se Elijah vai desistir ou se precisarei pegar uma chave para bater em ambas as cabeças antes que alguém morra. “Foda-se,” Elijah diz com raiva. Ótimo. “Parem. Vocês dois. Por favor.” Eu olho para Elijah. “Ele está me protegendo porque Rafe entrou em alguma merda ruim. Ordens de Mount. Ele não vai dizer nada a ninguém.” “Temperance,” Kane começa, mas os olhos de Elijah se arregalam quando ele olha de mim para Kane. “Você é um dos malditos lacaios dele, não é? Pensa que você é grande coisa porque seu chefe possui o centro da cidade?” “Eu sou nada de ninguém, mas se você não pedir desculpas a Temperance, então serei o cara que dará em você uma surra de classe mundial como lição sobre como tratar as mulheres antes de acabar com você.” “Eli, peça desculpas, droga!” Elijah deve ouvir o desespero em meu tom, mas eu não tenho nenhuma dúvida de que Kane vai seguir adiante. Elijah pode ser um figurão no pântano, mas Kane está em outra categoria bem diferente. “Desculpe, Tempe. Você sabe que eu não quis dizer aquilo.” “Eu sei.” Eu olho para Kane. “Por favor abaixe a arma. Somos todos do mesmo time aqui.”

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“Você quer dizer do Time: Eu transei com Temperance?” Elijah diz com um sorriso. Meu Deus! Quão estúpido são homens às vezes? Kane puxa de volta a arma. “Kane! Por favor, não.” “A única razão que eu não vou puxar o gatilho é porque ela me pediu para não fazer. Peça desculpas novamente e cuidado com a porra da sua boca.” Elijah encontra o meu olhar, e há uma pequena medida de sinceridade nele. “Sinto muito, Temperance. Por favor, peça ao seu cão de guarda para não me matar.” “Ele não vai te matar. Você não precisa morrer.” Digo com confiança e sei que estou falando a verdade. “Este não é o seu estilo.” “Se ele não ficar de boca fechada, ele pode provar que você está errada,” Kane diz enquanto abaixa a arma. Elijah recua, reajustando sua camisa e afastando-se de Kane. “Acho que não deveria estar surpreendido que Mount enviou alguém para protegê-la. Quem diabos é você afinal?” “Isso importa?” Elijah inclina o queixo. “Quero ter certeza de que ela está segura.” Espero Kane dizer a ele para ir se foder, mas ele não fala. “Eles me chamam de Saxon.” Se eu pensasse que os olhos de Elijah se arregalaram antes, desta vez parece que estão prestes a saltar de sua cabeça de idiota.

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“De jeito nenhum,” ele sussurra, olhando de mim para Kane. “Ele é um maldito assassino de aluguel, Temperance. Não é um guarda-costas. Jesus Cristo.” “Eu sei. Está tudo bem.” Dou um passo mais perto de Kane, na esperança de apresentar uma frente unida. Quase como se ele não pudesse evitar, seu braço envolve minha cintura. “Não está tudo bem, porra. Você não sabe quem ele é. Dizem que ele nunca perdeu um alvo. Sempre entrega.” Elijah se mexe desconfortavelmente, seu olhar saltando entre nós. “Nunca não completou um contrato, por isso ele é pago com uma grande quantidade de dinheiro.” Algo inquietante passa a residir no meu interior pelo medo e temor de Elijah. Eu olho para Kane. “Isso é verdade? Você realmente nunca não completou um trabalho? Então, Rafe...” Elijah olha para onde a mão de Kane repousa no meu quadril. “Espere, você está me dizendo que esse cara pegou um trabalho que envolve seu irmão? E você está...” ele acena um dedo entre nós. “Trepando com ele? Você deve estar brincando comigo.” Kane fica tenso ao meu lado, e eu sei que preciso acalmar a situação antes disso ficar mais explosivo. “Não vou me explicar a você, Eli.” “Bem, você devia explicar isso a alguém para que possam lhe dizer quão fodido isso é.” “Fim do assunto. A menos que você viu Rafe. Isso seria útil saber.” O queixo de Elijah se define em uma linha teimosa, e por um momento eu acho que ele não responderá. Finalmente, ele balança a cabeça. “Não. Eu tinha um trabalho que pensei que ele poderia querer, então mandei uma

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mensagem para ele. Nenhuma resposta. Nada por mais de uma semana. Imaginei que Rafe finalmente foi preso e eu não consegui receber a mensagem. Que tipo de merda ele entrou afinal?” “Longa história.” Elijah encolhe os ombros. “Normal. Mesmo a sorte de um Ransom não pode durar para sempre.”

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Kane

O filho da puta tem sorte que eu não o matei. Temperance estava certa — ele não precisava morrer, mas ele está pedindo por isso com cada palavra que sai da sua boca. Preciso de todo controle que tenho para não puxar o gatilho nas próximas duas horas enquanto Temperance trabalha. Não é até que estamos carregando a peça de Temperance para o Tahoe que ele deixa cair sua última bomba. “Sei onde vi você antes. O café da esquina perto da Tempe. Eu deveria ter reconhecido você.” “Você vai esquecer que me reconheceu agora se quiser viver.” Ele fica irritado. “Não gosto de você.” “E não dou a mínima se você gosta de mim ou não.” “Parem de discutir, vocês dois! Eu juro, vocês são piores do que os cães do ferro velho de Eli.” “O quê? Você pode nos culpar? Nós dois queremos marcar você como nosso território,” o pedaço de merda diz. “Cuidado,” eu repreendo.

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“É o suficiente. Obrigada por me deixar trabalhar aqui hoje, Eli. Ligue se souber de notícias de Rafe. Qualquer coisa. Por favor. Você sabe que ele é tudo o que me resta.” O filho da puta lhe dá um abraço e me lança um sorriso maroto. Meus dedos coçam para enfiar minha .45 em seu rosto novamente. Assim que dirigimos para fora do depósito de sucata e eu entro na estrada, dirijo-me a Temperance e dou um veredito que sei que ela não vai querer ouvir. “Você não vai voltar aqui.” “O quê?” Ela vira sua cabeça para mim, e a bandana azul que ela usou para manter o cabelo amarrado no barco e enquanto trabalhava desliza para baixo. “Eu não gosto dele.” “Com certeza o sentimento é mútuo.” “Eu não dou a mínima para isso.” “Então o que é isso se não um concurso de medição de pau?” “Eu não confio nele. Ele corta carros, o que significa que tem conexões e fraquezas. Alguém poderia chegar até ele e convencêlo. É muito arriscado.” Temperance se vira para mim como se eu tivesse acabado de dizer que o cara é um assassino em série. “Eu conheço Elijah por toda a minha vida. Ele não vai me entregar.” Diminuo a velocidade ao me aproximar de um sinal de pare. “Se você acredita nisso, é mais ingênua do que eu pensava.” Ela cruza os braços. “E é por isso que você é um solitário.” “Isso me mantém vivo.”

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“Ele não faria nada para me machucar.” Ela diz com uma força silenciosa e então rapidamente desvia o olhar. Há algo mais acontecendo aqui. “O quê?” “Ele me traiu... mas foi porque ele queria que eu saísse do pântano. Não queria que eu ficasse e vivesse esta vida, porque eu queria muito sair.” Temperance pausa. “Elijah me deixou ir, mesmo que não quisesse.” “Isso não significa que ele não tentará arrastá-la de volta se conseguir a chance.” “Não é desse jeito.” “Besteira que não é. Seria assim para qualquer homem que deixasse você ir. Você acha que ele não está morrendo de vontade de conseguir você de volta, ter outra chance?” “Portanto isso não é sobre minha segurança. É porque você está com ciúmes.” Eu abro minha boca para dizer mais alguma coisa, mas desisto. Não posso dizer que não estou com ciúmes. Eu nunca estive com ciúmes antes, então esta é a minha primeira experiência com essa emoção. De qualquer maneira, não importa. Só uma coisa importa — manter Temperance segura. Permaneço quieto, mas uma pergunta está me corroendo. Será que serei capaz de deixá-la ir? Talvez Elijah seja o melhor homem, porque eu não posso ver como isso é possível.

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Temperance

Kane e eu nos separamos em silêncio quando voltamos para o armazém. Ainda estou furiosa sobre o concurso de mijo que ele teve com Elijah enquanto tomo um banho, visto outro jeans limpo e rasgado, e fico submersa em todos os e-mails que se acumularam enquanto estávamos fora caçando fantasmas. Eu deixo uma nota para Valentina dizendo-lhe que tenho outra peça acabada. Como ele se atreve a me dizer que eu não posso voltar para o ferro velho? Ele não tem direito de fazer esse pedido. Eu devoro a comida da geladeira quando Kane não reaparece durante horas. Presumo que ele está no coração da Bat caverna tentando rastrear Rafe ou as pessoas que querem vê-lo morto. Rafe é inteligente, eu me lembro. Ninguém o encontrará a menos que ele permita. Só que ele foi estúpido o suficiente para entrar nessa confusão, o que me faz querer bater-lhe na cabeça. Eu pulo do banquinho que estava e caminho pela sala, quebrando a cabeça sobre como sairemos dessa bagunça, e onde conseguirei mais sucata e um maçarico para fazer mais esculturas

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para Valentina se eu não posso ir até Elijah. Eu não percebo que estou pisando alto o suficiente para imitar uma manada de elefantes até Kane finalmente aparecer atrás de mim, me assustando muito. “Não chegue atrás de mim desse jeito!” “Você ainda está chateada?” “Sim.” Nem sequer tento mentir. Eu também tento não notar que ele tomou banho e trocou de roupa e está com um cheiro ridiculamente bom. “Vamos. Nós vamos sair.” Esqueço minha raiva por um segundo. “Encontrou alguma coisa? Uma pista?” Ele não responde, apenas segue para o elevador. “Mas—” Kane abre o portão. “Você vem ou não?” Vou colocar minha confiança cega em um assassino que pensa que pode mandar em mim? Giro e o sigo. Aparentemente, eu vou.

*** “Para onde estamos indo?” Pergunto um pouco mais tarde. Ele retira o capuz da minha cabeça quando chegamos à periferia da cidade. Está escuro agora, e eu provavelmente devia estar me perguntando se cometi um erro em confiar nele, mas não penso nisso. “Você verá.” “O que isso significa?”

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Kane resmunga e entra em uma rua sem iluminação. Passaram-se mais de dez minutos antes de eu perceber onde estamos indo e minha boca cai aberta. “Você só pode estar brincando comigo. Não podemos vir aqui!” Ele me lança um olhar do banco da frente do Tahoe. “Por que não?” Aceno as duas mãos na minha frente, apontando para meu rosto livre de maquiagem, jeans rasgado e camiseta que viu muitos dias melhores, inclusive quando a consegui na faculdade. “Eu não posso estar aqui. Eles vão me expulsar. Tem que ser uma violação de algum código de vestimenta que ninguém me falou.” Os faróis iluminam o portão de ferro no final da rua a nossa frente, e meu breve momento de pânico desvanece-se na raiva que eu já estava morrendo de vontade de libertar. “Vire o carro. Agora mesmo. Eu quero ir para casa.” Pareço um pouco mimada, mas eu não me importo. Não vou me humilhar desfilando através daquela mansão vestindo roupas que eu só usaria no ferro velho. Kane para no portão e abaixa a janela antes de dizer Saxon para o alto-falante. Ele fecha a janela antes de eu ouvir se há alguma resposta, mas o portão abre e ele segue. “Não se atreva a fazer isso comigo. Eu não estou no clima, Kane. Ou Saxon. Ou quem quer que você seja hoje. Leve-me para casa.” Ele olha para mim. “Não.” Senhor, salve-me de machos alfa que pensam que podem me controlar.

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Cruzo meus braços sobre o peito novamente. “Não vou sair do carro. Você pode ir em frente e sair, estarei esperando por você quando terminar.” Ele não diz nada, apenas estaciona o Tahoe assim que nos aproximamos do manobrista. “Não vou fazer isso.” Minha voz oscila, e eu estaria mentindo se o calor da minha raiva não conseguiu encontrar o seu caminho entre as minhas pernas. Eu nunca admitirei isso. Quando o manobrista abre a porta, Kane dá-lhe um aceno de cabeça e sai. Eu fico no meu lugar. Não é como se ele fosse — Meus pensamentos são interrompidos quando Kane caminha ao redor do capô e abre a porta do passageiro. “Cinto de segurança.” “Não vou.” “Cinto de segurança,” ele repete. “Vá se foder.” Sussurro as palavras em voz baixa o suficiente para que mesmo o manobrista, que está esperando do lado de fora da porta aberta do Kane, não possa ouvi-las. “Não, princesa. Esta noite, eu vou foder você até acabar com essa teimosia.” Sua mão aparece, e em vez de ir para a fivela como eu antecipo, ele alcança o topo do cinto, perto do meu ombro, e algo brilha na luz do teto. O cinto de segurança cai no meu colo antes de ser destravado. Uma faca. De jeito nenhum. Ele não fez.

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Mas, enquanto eu ainda estou lutando com o fato de que Kane cortou o cinto de segurança, ele se aproxima me pegando e me tirando do carro antes de me jogar sobre o ombro. “Oh, você não —” “Eu vou entrar pela porta dos fundos,” ele diz a alguém que não posso ver. “Não se atreva a pensar em entrar na minha porta dos fundos, seu idiota. Eu disse que queria —” Ele ri, levantando-me um pouco mais em seu ombro. “Você não sabe o que precisa, as vezes, princesa. Mas eu entendo isso. Esse calor correndo em seu sangue, dizendo-lhe para empurrar contra mim. Mas o que você realmente precisa é me mostrar exatamente por que você continuou voltando, mesmo quando disse a si mesma que não deveria.” Ouço uma porta rangendo, e então nós entramos e descemos alguns degraus. “Você precisa de alguém para canalizar sua energia. Que lhe diga que está tudo bem querer mais. Mostrarei a você como aceitar mais. Eu não sou seu carcereiro, seu assistente, ou a porra do seu guarda-costas, Temperance. Eu sou seu homem, e é hora de lembrar exatamente porque você quer que eu seja.” Suas declarações me deixam desorientada, e eu fico totalmente sem palavras para contestá-las porque estou presa nessas – eu sou seu homem. É o que ele é? Eu não me deixei considerar a possibilidade de que há alguma chance de que possamos ter algo fora desta situação louca. Pensar nisso esteve me rasgando em pedaços pois uma vez que acabar, ele vai embora, e eu ficarei com nada além de memórias de um tempo em minha vida quando encontrei um homem que era meu igual.

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Meu homem. Um arrepio percorre minha coluna, e isso não tem nada a ver com o fato de que estamos entrando em uma sala que é completamente estranha para mim. Kane me coloca de pé e envolve minhas bochechas com suas mãos. “É isso mesmo, princesa. Seu homem. Isso é o que eu sou. Você entende isso?” Ele me prende no lugar com o seu olhar intenso. “Preciso que você me diga que entende e quer isso.” Pressiono meus lábios juntos, esmagada pela enorme onda de emoções rolando através de mim. “Você está comigo? Se não, você diz a palavra e nós saímos por aquela porta.” Eu afasto meu olhar do dele e analiso a sala. “Onde estamos?” “Um quarto de BDSM.” A onda de excitação me atinge, e minhas coxas tensionam. “Sim ou não, Temperance. Faça a sua escolha.” Já é um dado adquirido o que vou dizer. É sempre sim com Kane. “Sim.” Assim que a palavra deixa meus lábios, Kane libera meu rosto, me pega e me inclina sobre algum tipo de banco. “O que você está fazendo?” “Certificando-me que não há qualquer confusão sobre a quem você pertence. Você já foi contida?” Ele pergunta. “Não.”

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“Você está prestes a ser. Se é demais, tudo que você precisa fazer é dizer não, ou pare. Você não precisa de uma palavra segura para me fazer parar se você teve o suficiente.” Ele faz uma pausa com a mão no meu tornozelo. “Você está bem com isso?” “Sim.” “Boa garota.” Kane envolve restrições em meus tornozelos e pulsos, em seguida, os afivela. Eu puxo os punhos suavemente alinhados e meu coração bate mais rápido, desta vez não por raiva, mas pela antecipação misturada com uma pequena dose de medo. Suas mãos envolvem minha cintura, e eu mergulho no calor do seu corpo. Este homem desencadeou algo selvagem em mim. Algo que precisa da sua marca de dominância para ficar satisfeita. Kane faz um trabalho rápido com o botão do meu jeans, e o puxa para baixo sobre minha bunda, juntamente com a minha calcinha, e não perde tempo em dar um leve tapa na minha nádega direita. Minhas costas arqueiam, como se procurasse mais. “Você acha que eu não sei que você precisa disso? Você acha que não posso dizer quando você está se sentindo insegura e com medo e não sabe como pedir o que você precisa para fazer tudo ir embora? Eu entendo você, Temperance. Vejo cada parte sua — até aquelas que você mesma não quer ver.” Como ele vê essa parte de mim quando estou com medo de admitir que ela existe? Kane dá outro tapa, e eu tento me aproximar dele. Ele esfrega minha pele aquecida, acalmando a queimadura e intensificando ao mesmo tempo. “Essa bunda? É minha. Eu vou bater, colocar um plug, foder e fazer qualquer outra coisa que eu queira.” Outro golpe atinge e

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eu gemo. “E você vai adorar cada minuto maldito disso porque... Você. É. Minha.” Ele pontua cada golpe com outro tapa, provocando todas as terminações nervosas sob a minha pele. Estou sofrendo por ele. Se eu não estivesse amarrada, avançaria nele e imploraria. “Por favor —” a palavra sai melancólica. “O quê, princesa? Você precisa de mais?” “Sim,” sussurro. “Você vai receber tudo o que pode lidar. Eu prometo isso.” Kane dá mais três golpes sobre minhas nádegas antes de tocar minhas coxas. “Espalhe seus joelhos. Eu quero ver quão molhada minha buceta está.” Sua buceta. Não deveria provocar arrepios em mim por ouvilo declarar a posse do meu corpo... mas provoca. Este é o homem que eu nunca pensei que seria capaz de manter, mas parece que ele está me reivindicando — o que significa que eu posso reivindicá-lo. Ficar com ele. Eu nunca quis ficar com alguém como quero ficar com Kane. Ele alcança entre minhas pernas por trás, e as pontas dos seus dedos deslizam por minha umidade. “Sempre tão molhada. Tão pronta para mim. Você ama isso, não é?” Tento conter outro gemido, mas isso escapa quando ele empurra um dedo dentro de mim. “Sim.” Kane me fode com um dedo até que estou chegando ao limite da sanidade, puxando minhas restrições, tentando me livrar deste cativeiro. Mas, na verdade, tudo o que quero é mais de tudo o que ele quer me dar.

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E então ele arrasta o dedo molhado para fora da minha buceta em direção a minha bunda. “Diga não se você quer que eu pare agora e deixe esse pequeno buraco doce em paz.” Ele circunda o anel apertado. “É isso que você quer, princesa? Quer que eu pare?” Flexiono meus quadris, empurrando em direção ao seu dedo, buscando mais pressão. Mas ele me frustra, afastando e dando um tapa no meu quadril. “Responda, ou vamos parar.” “Eu não quero parar.” “Você tem certeza?” Ele se afasta de mim e eu o ouço abrir algo. “O que você está fazendo?” “Essa não é a questão, Temperance. Eu quero saber o quão longe você está disposta a ir. Quanto você vai me deixar dar a você.” Eu luto contra minhas amarras. “Você não pode se mover até que eu a solte. Agora, responda a pergunta ou esta noite já acabou.” “Eu quero tudo, caramba!” As palavras saem como um grito de guerra antes de suavizar. “Tudo o que você tem. Eu quero tudo de você.” Ele acaricia minha bunda novamente. “Bom. Porque isso é exatamente o que vou lhe dar. Cada pedaço de mim. As profundezas da minha alma. Você me conquistou, Temperance. Tudo de mim. Eu vou te mostrar.” Ele derrama algo frio na minha bunda, e um arrepio domina meu corpo.

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“É lubrificante, princesa. Não se preocupe.” Antes, isso poderia ter me assustado, mas confio em Kane com o meu corpo... e mais. Ele espalha o líquido escorregadio sobre a minha entrada dos fundos antes de deslizar algo escorregadio entre o banco e meu clitóris que imediatamente começa a vibrar. “Você vai gozar tão forte que vai esquecer tudo, até mesmo o seu próprio nome.” Com o brinquedo preso contra mim, Kane circula minha bunda, aumentando a pressão pouco a pouco antes de recuar. Finalmente, ele empurra a ponta do dedo profundo o suficiente para violar o músculo antes de afastar. Resumindo, ele está me deixando louca. “Mais,” imploro. “Você vai receber o que vou dar, quando eu disser que está pronta para isso.” Ele empurra mais para dentro da próxima vez, talvez até a primeira junta do dedo, mas o dedo parece enorme. É o alargamento mais decadente que já senti. “Eu queria foder a sua bunda desde a primeira vez que entrou naquela sala com o seu terninho perfeito de saia e blusa. E então quando você começou a se contorcer em cima da mesa quando aquele Dom disse a sua mulher que ele ia foder a bunda dela... Eu pensei que você ia gozar bem ali.” Não pude bloquear a memória da minha mente, mesmo se eu quisesse. Eu me contorço agora, lembrando o quão intenso aquele momento foi. “Ele disse que ela estava balançando a bunda para outras pessoas, e ele mostraria quem era o dono daquela bunda,” eu lembro.

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Kane empurra um pouco mais profundo a ponta do dedo, e os meus mamilos ficam duros enquanto meu clitóris pulsa contra as vibrações provenientes do brinquedo. “Isso é como eu me senti mais cedo no depósito de sucata. Assistindo você andar por ali com seus jeans rasgado e camiseta, cabelo todo selvagem com sua bandana. Ele a observou como se você estivesse dando um show para ele, e precisei de todo o meu controle para não ir atrás de você naquela bancada, curvá-la, e mostrar a ele exatamente porque ele nunca colocará as mãos em você de novo.” Eu deveria estar fervendo com a cena que ele descreve. Como ele queria mostrar a Elijah que eu pertenço a ele. Sou uma mulher autossuficiente e não preciso de um homem, mas bom Senhor, eu não acho que haja algo de errado em querer um — ou querer ser açoitada de vez em quando. “O que você teria feito em seguida?” Pergunto. Um resmungo profundo enche a sala quando ele empurra o dedo mais profundo em minha bunda, assim como os pulsos do vibrador ao mesmo ritmo lento e constante. “Você quer que eu diga exatamente o que estava pensando?” “Sim,” sussurro. “Cada palavra suja disso.” Ele se inclina para frente com um gemido e mordisca minha orelha antes de continuar. “Depois de me livrar dele, eu teria arrancado seu jeans sobre seus quadris e espancado essa bunda atrevida até que estivesse vermelha pela minha mão e você pediria mais.” O ritmo lento e constante dele fodendo minha bunda está me deixando insana. Eu empurro contra, buscando mais, e ele atende.

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“Então eu teria fodido você sobre aquela bancada até que gritasse meu nome alto o suficiente para o mundo ouvir.” Suas palavras inflamam uma febre em mim e eu oscilo contra o brinquedo, precisando de mais. Desejando que fosse Kane me enchendo e me tocando ao mesmo tempo. “Eu preciso de mais.” Com seu dedo enterrado na minha bunda, ele faz uma pausa. “Você precisa do meu pau enchendo você, princesa. Isso é o que você precisa.” “Sim!” Ele se afasta novamente por mais alguns momentos antes de ouvir água corrente e, em seguida, outro pacote é aberto. Finalmente Kane volta, e estou desesperada por mais. “Eu vou colocar um plug no seu traseiro antes de te foder, então você saberá como é ter dois buracos cheios ao mesmo tempo.” A cabeça do seu pau pressiona contra a minha entrada. “Sim. Por favor.” Meu desespero está ficando fora controle, mas não me importo. Eu preciso de mais. “Ainda não.” Ouço a tampa do lubrificante abrir novamente e sinto outra gota sobre a minha bunda. Em seguida, ele empurra algo na minha bunda, e eu fico tensa. “Relaxe, princesa. É um pouco maior do que o meu dedo. Você pode aguentar. Pronta?” Concordo com a cabeça, mas Kane não se move. “Eu preciso ouvir.”

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“Sim. Estou pronta.” Meus mamilos estão duros o suficiente para cortar vidro quando o brinquedo viola minha bunda e desliza para dentro, desencadeando uma onda de prazer sombria que parece tão errada, tão suja, e tão deliciosa, tudo ao mesmo tempo. “Porra, você parece tão gostosa com esse plug na sua bunda.” Ele pressiona contra a base, e eu afasto um pouco antes de pressionar de volta com mais força. “Minha garota adora ter um plug na bunda dela,” Kane diz, e algo dentro de mim brilha com o elogio. Então eu sinto a pressão de novo — desta vez, da cabeça do seu pau na minha entrada. Mas onde antes parecia grande, agora parece enorme. “Ele não vai caber,” eu sussurro, temendo que meu corpo não possa aguentar. “Vai caber. Eu prometo.” Kane empurra um pouco. “Você é tão apertada, mas ele se encaixa. Você vai me estrangular com esta buceta doce, princesa. A buceta mais doce que eu já enterrei meu pau.” Ele desliza até o fim e nós dois gememos antes de ficarmos imóveis, arfando. É quase demais... E então ele começa a se mover. “Oh meu Deus!” Eu grito quando meu primeiro orgasmo explode.

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Kane

Temperance é incrível, porra, e quando ela se torna selvagem, eu fico receoso que eu vá explodir em menos de sessenta segundos como um adolescente de dezesseis anos. Seus músculos internos me espremem quando ela monta o seu orgasmo e o plug a torna ainda mais apertada do que o normal. “Jesus fodido Cristo.” Luto para resistir e mal consigo me segurar. Eu não estou preparado. De jeito nenhum, porra, estou pronto pra gozar. Contenho-me e me concentro na parede de pedra na frente do meu rosto, respirando profundamente, da mesma forma que eu me concentraria antes de puxar o gatilho. Alcanço entre seu corpo e a almofada e puxo o vibrador para que eu mesmo possa tocar seu clitóris. Ela está encharcada. “Mais. Por favor.” Sua cabeça se debate de um lado para o outro, e eu gostaria de poder ver seu rosto. Ver Temperence no limite é a mais bela visão que eu já vi, e quero experimentar isso todas as noites pelo resto dos meus dias. Toda maldita noite. Tarde, de manhã... Eu não me importo. Eu só a quero. “Mais.” Ela geme novamente, e eu puxo para trás e empurro, encontrando um ritmo constante que nos levará diretamente ao limite.

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Lembro-me de mais uma coisa, pego no bolso da minha calça jeans o controle remoto e pressiono o botão. Temperance grita quando o vibrador do plug vem à vida, adicionando um novo nível de sensação. “Não posso. não posso. não posso...” ela agita a cabeça de um lado para o outro, e eu enterro meus dedos em seu cabelo. “Você pode. Você vai pegar tudo, entende? Eu nem sequer tomei sua bundinha apertada. Você pode tomar isso.” Eu a fodo com impulsos certeiros. “Você sente isso?” “Sim!” “Você quer que eu pare?” “Não!” “Então você leva tudo porra.” “Sim. Kane, por favor!” Temperance grita meu nome e eu estou perdido. A corrente do meu controle quebra, e eu me perco. Meu pau entra e sai até que ela está gritando meu nome mais e mais enquanto goza, apertando em volta do meu pau. Meu orgasmo ferve de tão profundo, estou receoso de quebrar quando ele explodir. Só o meu domínio sobre Temperance me mantém de pé enquanto a deixo gozar.

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Temperence

Depois que Kane me limpa, ele solta as amarras e massageia os meus tornozelos e pulsos antes de me ajudar a ficar de pé. Meu corpo ainda está zumbindo por causa da sobrecarga sensorial, e leva um momento antes de eu ser capaz de me concentrar no que me rodeia. Pesados móveis excêntricos de madeira estão no ambiente. Suas paredes rochosas de aspecto medieval criam uma verdadeira sensação de calabouço, apesar do caro tapete oriental sob nossos pés. Uma porta aberta para um armário de madeira chama a minha atenção por trás Kane. Dentro dele estão prateleiras cheias de brinquedos e garrafas de lubrificante, tudo em embalagens totalmente novas, como um Sexshop à espera de ser saqueado. Uma pequena pia está ao lado dele, parcialmente escondida por uma tela chinesa pintada. Como o resto do clube, carrega uma sensação cara e opulenta, mas esta é exclusivamente equilibrada, com utilidade e praticidade. “Então, esta é a masmorra?” Minha garganta está rouca de gritar, e minha pergunta sai com um tom áspero.

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Kane olha em torno de nós como se estivesse vendo o lugar pela primeira vez. “É uma sala privada. A masmorra é um espaço público aberto. Mas o clube mantém o equipamento BDSM em grande parte aqui.” Ele pega um higienizador do balcão da pia e limpa o banco onde eu estava amarrada. “E como exatamente isso é chamado?” Ele me lança um sorriso por cima do ombro. “Banco de espancamento.” Ele se vira para terminar de limpá-lo. “Acho que precisamos de um no armazém.” Um tiro de realidade se retorce com entusiasmo. Ele está falando sobre o futuro. Nosso futuro. É algo que tenho medo de pensar desde o primeiro momento em que me preocupei se eu estava me ligando a ele, mas agora estou começando a me sentir mais confortável com a idéia. Não estou prestes a começar a escolher as almofadas para o seu sofá, mas permitir-me imaginar nós juntos alguns dias a partir de agora, em vez de apenas algumas horas, é uma grande mudança. Mas não vou deixar-me ficar muito louca. Eu ainda tenho um irmão que está escondido porque ele ferrou as pessoas erradas. Talvez eu seja como um avestruz enterrando a cabeça na areia, mas não posso pensar em Rafe a cada minuto do dia, porque eu me sinto impotente quando o faço. Inclino-me para Kane, e seu braço se enrola mais apertado em volta do meu ombro. “Você gosta dessa idéia?” Lembro-me que ele está falando do banco de espancamento e o espreito por debaixo dos meus cílios. “Eu não diria que não.”

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O duplo golpe de suas covinhas me bate forte quando ele sorri. O homem é mais bonito do que ele tem o direito de ser, mesmo que seja um pouco áspero, masculino, de forma que ele nunca admitiria que é bonito. Ele estaria errado. “O que faremos agora?” “Agora nós vamos para casa.” A sensação calorosa que recebo da palavra ‘casa’ dura cerca de dez segundos depois que saímos do quarto e entramos em um largo corredor. Magnolia corre em nossa direção. “Você não sairá daqui até que me diga o que diabos está acontecendo. Eu mereço saber.” Kane permanece ao meu lado. “Eu não sei o que você está falando.” “Onde ele está? Você já ouviu falar alguma coisa? Eu mereço saber.” Olho entre o homem ao meu lado e a mulher perturbada na minha frente. Seu espartilho vermelho combina com uma pequena minissaia de couro preto. Ela está praticamente vibrando em cima dos seus saltos de 15 centímetros. “Não aqui, e este não é o momento.” “Você não sairá até que eu tenha algumas malditas respostas. Ninguém me diz coisa alguma.” Ela nos contorna e aponta a porta do quarto que acabamos de sair. “Eu farei os manobristas cortarem cada um de seus pneus, por isso nem sequer tente sair antes de eu obter respostas.” A expressão de Kane, já ilegível, vira pedra. “Não me diga o que devo fazer.”

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“Você me deve.” A mandíbula de Kane aperta, mas ele a segue para dentro do quarto comigo à reboque. “Ela não sabe,” ele diz, logo que Magnolia fecha a porta atrás de mim. “Mas, aparentemente, você não se importa com isso, então você irá forçar a questão.” Meu olhar salta entre eles como se eu estivesse assistindo Forrest Gump jogar pingue-pongue. “Será que alguém me dirá o que diabos vocês estão falando?” “Seu irmão,” Magnolia diz enquanto cruza os braços sobre o espartilho. Encaro-a como se eu tivesse acabado de aprender Inglês como segunda língua. “Espere. Você e meu irmão...” Ela levanta o queixo. “Você acha que ele é muito bom para mim? Porque você também não tem sangue azul, desde a última vez que verifiquei.” “Whoa —” estendo minhas mãos, mas Kane toma a frente. “Veja como fala com ela. Ela não quer dizer nada além do fato de que está surpresa. Por que não estaria? Você fez um inferno de um trabalho mantendo sua perseguição quieta.” “Perseguição? Você faz parecer como se ele estivesse fugindo de mim. Ninguém foge de Magnolia Maison. Ele deveria estar agradecendo as estrelas da sorte que eu gostei dele.” Kane inclina a cabeça para o lado. “E agora, aqui está você implorando por informações.” “Porque, embora eu tenha dito a você que ouvi que ele tinha aceitado transportar uma carga humana, você não me disse que havia um preço pela cabeça dele, e que você aceitou o contrato, seu filho da puta.”

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“Espere. carga humana?” Eu me sinto como se alguém me deu um soco no estômago. “Meu irmão está envolvido no tráfico de seres humanos? Acho que vou desmaiar.” Meus joelhos enfraquecem, e procuro em volta um lugar para me sentar antes de cair no chão. Kane envolve um braço em volta de mim e me guia a uma cadeira no canto, mas seu olhar está fixo em Magnolia. “Isso foi realmente necessário? Isso fez você se sentir melhor?” Olho para ele. “É verdade?” Sua expressão se torna sóbria. “É verdade. E tenho certeza que é por isso que ele não terminou o trabalho. Ele não poderia viver consigo mesmo se o fizesse. Seu irmão tem limites também. Todos nós temos.” “Não posso acreditar que ele faria...” não quero nem pensar nisso. “Acredite, porque ele fez. Mas agora alguém tem que me dizer o que diabos está acontecendo. Onde ele foi? Se ele fugiu, eu vou com ele.” Magnolia soa como uma mulher desesperada com preocupação. É demais para processar. “Será que podemos ir?” “O quê? Você não pode tolerar o pensamento sobre as coisas que seu irmão faz para pagar as contas? Está se sentindo um pouco alta e poderosa desde que você conseguiu aquele trabalho extravagante com a Ke-Ke?” Eu não sei por que Magnolia está chateada comigo, mas seu tom de voz me irrita. Estreitando o meu olhar, eu me concentro nela. “Você não sabe nada sobre como eu me sinto agora. E como poderia se você não me disse que estava com Rafe? Você me atraiu aqui, dizendo-

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me meias verdades e me dando avisos de merda. Que jogo você está jogando, Magnolia?” Ela endurece. “O único jogo que eu já quis ganhar — a vida.” “Chega,” Kane diz. “Nós acabamos aqui. Eu não sei onde ele está. Se soubesse, eu não diria a você. Não aqui. Não agora. Há muitos ouvidos. Muitos olhos. Além disso, não confio mais em você, Magnolia. Então você terá que esperar enquanto nós resolvemos essa bagunça.” “Seu filho da puta —” “Terminamos aqui.” Kane me puxa de pé e eu o sigo para fora do quarto, querendo colocar tanta distância entre Magnolia e nós quanto pudermos antes das minhas dúvidas começarem a sair. Em vez de sairmos o mais rápido possível, Kane para e eu tropeço em suas costas. “Estão com pressa de sair?” É uma voz que não consigo identificar, mas quando espreito em torno do ombro de Kane, eu reconheço o homem. Ele é o único da noite em que Magnolia me deu uma visita à sala comum, e ela deixou o nome dele escapar. Giles. “Sim senhor. Estou mostrando a eles, já que parecem ter perdido suas máscaras.” Magnolia passa por mim para ficar ao lado Kane. “Ah, Magnolia, querida. Você estava sendo impertinente e brincando ao invés de trabalhar?” A voz do cara me faz querer saltar em um chuveiro quente e me esfregar até a minha pele ficar rosa.

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“Não. Estou aplicando as regras do clube. Se você nos der licença.” Ao longo de toda esta conversa, Kane não se moveu, mas ele também não tira os olhos do homem na nossa frente. “Eu não acredito que conheço esse rapaz.” Giles estende a mão. “Eu sou um dos novos parceiros do Haven.” “Desculpe-me?” Magnolia diz, surpresa subjacente em sua resposta. “Desde ontem. Acredito que isso me faz seu chefe agora, Magnolia. Que sorte para você.” Ela endurece e levanta o queixo. “Isso não é um desenvolvimento interessante?” Desdém pinga de suas palavras, e tenho a sensação de que ela é uma mulher que se curvará a ninguém, independentemente do domínio que ele tem sobre ela. E Magnolia está aparentemente viciada em meu irmão. Eu não posso nem imaginar isso. O momento de silêncio se estende desajeitadamente quando Kane não se move para apertar a mão estendida de Giles. “Nós estamos saindo.” Kane me puxa atrás de si enquanto nos dirigimos para as escadas. Eu estico meu pescoço e olho por cima do ombro para encontrar tanto Giles quanto Magnolia olhando para nós. Um calafrio rasga a minha espinha. Eu não gosto desse homem, e não gosto de sair e deixar Magnolia com ele. Kane não fala até que estamos no Tahoe, rugindo até a calçada e indo para longe do clube. “Você está bem?” “Estou bem.”

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Os portões se abrem e ele acelera o SUV, cuspindo cascalho atrás de nós. “Se você ver aquele cara novamente, quero que fique tão longe dele quanto puder. Vá para um lugar seguro e me ligue ou envie uma mensagem de texto, e não pare até que eu responda. Você entendeu?” O calafrio anterior retorna. “Quem é ele?” “Lewis Giles. Ele é um Senador do Estado.” Isso não pode ser tudo, não da maneira como os punhos de Kane apertam o volante, deixando os nós dos dedos brancos. “E?” Eu questiono. “Ele é um pedaço de merda.” “O tipo que precisa ser morto?” Pergunto, com meu tom hesitante. “Sim. Definitivamente.” Eu engulo. “Como você o conhece?” Ele finalmente lança um olhar para mim. “Vida passada.” Seguro essa pepita de informação como se fosse ouro maciço. Presumo que algo terrível teve que acontecer para que Kane quisesse isso, e tenho certeza de que estou certa. “Então, por que ele ainda está vivo?” Kane freia e encontra o meu olhar. “Porque ninguém colocou um contrato sobre ele. Ainda.”

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Kane

Não sei como eu perdi isso, sobre Giles se juntando ao Haven. Provavelmente porque estou muito amarrado à Temperance para fazer perguntas para as minhas fontes habituais de informação. Um ponto a menos para a Magnolia, porque ela deveria ter me dito. E agora ele é dono de parte disso? Minha afiliação com o Haven está acabada. Não posso acreditar que ele voltou. Eu poderia odiá-lo puramente por associação. Ele é irmão do meu ex-padrasto bastardo. O promotor que ajudou o Juiz a dar uma lição em todos aqueles filhos da puta que irritaram a família Giles. Se um contrato sobre ele aparecer, irei aceitá-lo num piscar de olhos. Eu não me importo que ele fez o certo pela minha mãe e ela recebeu o pagamento de seguro de vida do juiz Giles depois que o matei. Tudo que me importa é que aquele pedaço de merda fique longe dela. Mas eu não tive de intervir nisso. Giles não gosta de mulheres de meia-idade. Elas são muito velhas para ele — pelo menos, de acordo com os rumores.

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Busquei evidências. Chamei alguns favores. Nada. O homem cobre seus rastros muito bem. Não há um pingo de provas concretas de que ele já fez algo de errado em toda a sua vida de merda. Mas ele eventualmente vai foder alguma coisa. Eu não gosto de deixar Magnolia com ele, mas ela é feroz e não fará absolutamente nada que não queira fazer. Não com sua melhor amiga casada com o Mount. Ela vive sob o abrigo prolongado de sua proteção, assim como Temperance faz. Mesmo Giles não se atreveria a testar a autoridade de Lachlan Mount. Quando nos aproximamos dos limites externos da cidade, eu olho para o capuz entre os assentos. Odeio pedir Temperance para colocá-lo, especialmente agora. Mas sei que, para sua própria segurança, ela não pode saber para onde estamos indo. Ela lê minha mente e o pega. “Está tudo bem, Kane. Eu só quero ir para casa.” Casa. Ouvi-la referir-se a minha casa com essa palavra me acalma de uma maneira que não sabia que precisava agora. “Obrigado.” Temperance o coloca e aperta minha mão. “Não pense que isso significa que não vou discutir com você sobre isso da próxima vez.” “Eu vou contar com isso.”

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Estremeço enquanto acordo em um suor frio, minha mão se estica para segurar a arma na minha cabeceira antes mesmo que esteja plenamente consciente do que estou fazendo. Eu pisco, deixando meus olhos se ajustarem à escuridão e o corpo quente enrolado contra o meu lado. Foi apenas um sonho. Mas porra, não foi um bom. Eu solto o metal frio do gatilho da pistola e flexiono minha mão antes de virar para o lado para trazer Temperance mais perto. Eu quero envolvê-la com a minha força. Mantê-la segura. Nunca deixar que nada a toque. Ela acha que sabe quão fodido o mundo pode ser, mas ela não tem ideia. Fecho os olhos e inalo o cheiro dela, misturado com o meu, e desejo que pudesse ter mais um milhão de noites como esta, só que sem demônios perseguindo qualquer um de nós. Eu sei que é uma fantasia, mas pelo resto da noite, me deixarei acreditar nisso.

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Temperance

Voltar para a destilaria após um dia fora parece ainda mais difícil do que deveria. Provavelmente porque tenho que lidar com mais um evento e todos os seus detalhes. Não foi possível contratar um cerimonial rápido o suficiente para me atender. Eu deveria estar checando a minha lista de itens de última hora uma hora atrás, mas me distraí quando Valentina respondeu ao meu e-mail, perguntando o quão rápido eu poderia entregar a minha nova peça finalizada. Agora tudo que quero fazer é voltar para o armazém, subir no Tahoe, e dirigir para a Noble Art o mais rápido possível. “Eu juro, Keira planejou suas férias para esta semana de propósito. Ela não estava entusiasmada em acolher este evento de speed-dating depois de Mount ameaçar fazer qualquer um que desse em cima dela desaparecer.” Kane se inclina contra a parede de janelas com vista para o horizonte de Nova Orleans enquanto corro pelas mesas mais uma vez, ajustando os arranjos de centro de mesa. Ele tenta ajudar, mas homens e decorações de mesa não se misturam.

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“Achei que você o contratou para lidar com este absurdo,” Odile diz enquanto ela entra na nossa seção fechada do evento. É apenas a segunda vez que usamos nossa nova parede modular que se parece com prateleiras em uma estante, ou pelo menos perto o suficiente para que os clientes possam se sentir como se estivessem tendo uma experiência autêntica. Ela coloca a bandeja de aperitivos no aparador e dá um olhar penetrante em Kane. “Então, o que ele está fazendo observando você lidar com tudo isso?” “Observando suavemente.

um

mestre

trabalhar,”

responde

ele

“Mais como se ela proibiu você de tocar em qualquer maldita coisa, porque ela quer que fique assim.” Odile abana o dedo para mim. “Não se atreva a tentar reorganizar meus aperitivos. Eu saberei.” “Eu não quero tocar nos seus aperitivos. Gosto de ter todos os meus dedos no lugar.” Balanço meus dedos de volta para ela. Odile balança a cabeça e olha para Kane novamente. “Aprenda com ela. Temperance é inteligente. Se você ficar muito fresco, eu a deixarei pegar uma faca da minha cozinha para tirar sua pele.” Desta vez, Kane se endireita à sua altura máxima. “Eu mesmo entregaria uma se ela achasse que precisaria.” Odile cruza os braços. “Você tem algum tipo de fetiche estranho —” “Odile, por favor. Agora não.” Ela resmunga. “Além disso,” acrescento. “Tenho a minha própria faca, se eu precisar.” Dou uma piscada na direção de Kane, mas ele não

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está sorrindo. Ele parece formal. Como se realmente fosse me entregar uma faca para cortar seu braço antes de me machucar. Uma semana atrás, eu poderia questionar se isso era verdade, mas agora, não tenho nenhuma dúvida. Assim como ele não hesitaria em matar qualquer outra pessoa que me machucasse. Meu homem é ferozmente protetor. Meu homem. Ainda parece estranho chamá-lo assim, mas estou determinada a me acostumar com isso. Assim que Odile desaparece para voltar para a cozinha para pegar outra bandeja, alguém bate na parede modular. Tanto a minha cabeça como a de Kane viram nessa direção. Jeff Doon. O namorado da Keira no ensino médio, que é o presidente da câmara de comércio. Do jeito que o Mount é possessivo, eu estou surpresa que ele deixou o cara viver uma vez que ele descobriu quem ele era. “Oi, Jeff. Você está... adiantado!” Tento parecer animada e deve ser convincente, porque ele sorri. “Temperance, é tão bom vê-la novamente.” Ele diminui a distância entre nós rapidamente e eu estendo a mão para cumprimentar, mas ele tenta me abraçar ao invés disso. Meu braço dobra desajeitadamente entre nós conforme tento me ajustar e acabo com a palma da mão pressionada contra seu peito. Meu primeiro pensamento, antes do constrangimento entrar em ação, provavelmente não é o mais profissional — seu corpo macio está há anos luz de distância do corpo duro de Kane. Eu me afasto dele conforme sua pele explode em chamas depois que ele

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desajeitadamente bate no meu ombro, e eu posso sentir os olhos de Kane perfurando minhas costas. “Jeff, é tão bom ver você. Eu adoraria apresentá-lo ao meu novo assistente.” Aceno um braço na direção de Kane, e Jeff se endireita quando o vê. “Uau, belo terno que você tem aí, cara. O trabalho de assistente deve ser bom.” Mesmo para os meus olhos destreinados, o terno de Kane parece sob medida, de modo que o comentário de Jeff não é tão surpreendente. As riscas de giz são ajustadas pela camisa branca e o lenço no bolso, mas sem gravata. Nunca conheci um homem que usasse um lenço no bolso antes, e eu não tinha ideia que seria tão sexy. Arquivo guardado na pasta Coisas que eu aprendi com o meu namorado assassino de aluguel. Espere, ele é meu namorado? Eu não tenho tempo para resolver minha própria pergunta por que Jeff está falando. “Temperance, você gostaria de nos apresentar?” “Sim. Claro. Sinto muito. Eu estava pensando em outra coisa que ainda preciso fazer.” Viro-me para Kane. “Jeff, este é o meu novo assistente, Ken Sax. Ken, conheça Jeff Doon.” Quando Kane me disse seu nome de assistente ontem no caminho para o trabalho, eu ri e perguntei como ele escolheu. “Lista telefônica,” disse ele, e exibiu o que parecia ser uma carteira de motorista da Louisiana perfeitamente legítima com sua foto como Ken Sax. Quando perguntei quantas outras identificações ele tem, e se alguma estava sob os pseudônimos Bruce Wayne ou o Cavaleiro das Trevas, ele mudou de assunto. “Prazer em conhecê-lo, Ken. Você é daqui?” Jeff pergunta, e eu interrompo antes que ele possa entrar em conversa fiada.

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“Se você não se importa, Jeff, eu poderia usar a sua ajuda para checar a mesa com as etiquetas de nome. Eu sei que você disse que pode haver algumas mudanças de última hora. Você pode fazer isso?” “Sem problemas. Qualquer coisa que eu possa fazer para que isso saia sem problemas, Temperance.” Ele se vira no meio do caminho em direção à mesa antes de parar. “Na verdade, há uma mudança que eu queria falar, e espero que você esteja bem com isso.” Ele parece hesitante, o que imediatamente me coloca em alerta. “O que é?” “Minha secretária deveria participar, mas ela teve um problema de última hora com filho, por isso estamos com uma mulher a menos. Eu estava esperando que você concordasse em entrar e preencher o lugar.” Congelo como um guaxinim pego escavando o lixo. “Desculpe?” “Louise não conseguiu resolver, então —” “Eu ouvi essa parte, mas devo ter ouvido mal quando você disse que queria que eu preenchesse. Preciso administrar o evento. Eu não posso... um encontro.” Jeff suspira. “Sem problemas. Vou pedir a Ernie para sair também. Ele está passando por um momento difícil no circuito de namoro ultimamente, mas acho que ele vai sobreviver.” Não sei quem é Ernie, mas não poderia me importar menos se algum dia ele arrumar um encontro.

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Mas Jeff não está satisfeito. “A menos que... que tal você dar ao seu assistente um teste e ver como ele administra as coisas? Julgamento por fogo. Certo, Ken?” Dou um olhar suplicante por cima do ombro em direção a Kane para me salvar do desastre, mas Odile interrompe quando traz sua última bandeja. “Não te mataria conversar com alguns homens em vez de apodrecer em seu escritório pelo resto da era moderna. Jeff teve uma grande ideia.” “Perfeito.” O rosto de Jeff acende. “Eu farei uma etiqueta de nome para você Temperance, e me livrarei da etiqueta da Louise.” Senhor, ajude-me.

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Kane

Eu não gosto de Jeff Doon, mas tanto quanto eu sei, ele não precisa ser morto. Isso pode mudar a qualquer momento, no entanto. Doon é inofensivo, mas transparente pra caralho. Eu não sei como Temperance não percebe que ele obviamente disse para a pobre Louise que ela não tinha permissão para vir, até que o próprio Doon se sente no último lugar restante do sexo masculino, pouco antes da primeira rodada de conversas começar. Quando ele senta naquele lugar, eu juro que poderíamos alimentar toda a cidade com o brilho do olhar dela — um que Doon perde completamente. Mesmo que ela fosse solteira, o homem não teria uma chance. Ele está tentando saltar da liga pequena para a maior, e essa merda não acontecerá. Eu tive que procurar no Google o que é um speed-dating quando Temperance me disse pela primeira vez sobre este evento, porque eu não tinha a menor ideia do que se tratava. Estranhos se sentam em mesas, e um grupo se move a cada cinco minutos. Durante os cinco minutos que duas pessoas estão na mesma

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mesa, eles têm o encontro cego mais rápido na história dos encontros cegos. Não me surpreenderia se Doon não inscreveu Louise como participante falso apenas para deixar um espaço vazio. Muito provavelmente, ele deve ter imaginado que Keira estaria aqui e Temperance poderia facilmente preencher. O fato de que ele estava desesperado o suficiente para sugerir que o seu novíssimo assistente lidasse com as coisas me diz que Doon pode ter orquestrado todo este evento apenas para ter cinco minutos de tempo ininterruptos com Temperance. Não estou criticando o gosto do cara — eu faria um inferno de muito mais do que criar um evento de namoro falso para conseguir algum tempo a sós com ela. Ao contrário da postura do babaca do ex dela, Doon não dispara nem mesmo o meu primeiro fio para uma reação dura. Ele precisaria de seis vidas, não cinco minutos, para conseguir um encontro com uma mulher como Temperance. E se eu puxasse uma arma para ele como fiz com o cara no pátio de sucata, ele se irritaria, então desmaiaria. Eu me movo, mais uma vez fazendo um circuito na sala para fingir que estou mantendo o controle sobre tudo, mas estou realmente só mantendo o controle sobre Temperance. Mesmo que eu não tenha preocupações sobre Doon, não estou a ponto de deixá-la sem proteção. Estou observando Doon e Temperance tão de perto, que me leva mais tempo do que deveria para perceber que há a porra de outro homem prestando muita atenção em Temperance conforme ela fala com todos esses tipos diferentes que, sem dúvida, querem levá-la para casa esta noite. Troco de posição para que eu possa vê-lo olhando para ela. Ele está no bar, e pegou um dos dois lugares que tem uma vista

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da área principal do restaurante para a seção fechada onde o evento está acontecendo. A menos que meus instintos tenham completamente ido à merda, ele está cuidando do mesmo copo de uísque há um tempo, porque dispensou com a mão a bartender quando ela lhe pergunta novamente se ele precisa de alguma coisa. Uns quarenta anos. Cabelo escuro ficando grisalho nas têmporas. Ombros estreitos. Ele finge jogar no celular, mas na maior parte observa Temperance. Eu não estou em uma posição onde posso tirar uma foto dele para passar no software facial, então não posso obter uma identificação ainda, mas farei isso a menos que ele se precipite. Não há nenhuma maneira no inferno que Temperance saia daqui sem eu saber quem diabos ele é e por que ele não parou de observá-la. Meu instinto diz que ele está trabalhando para a rede de tráfico que está atrás do Ransom, mas não posso provar. O intervalo de cinco minutos finalmente acaba e os homens são forçados a girar. Eu faço uma contagem rápida e me pergunto quanto tempo esta merda louca ainda vai levar. Mais de uma mulher participando do speed-dating lança um olhar na minha direção, mas elas estão olhando na direção errada. Para mim, são todas ameaças potenciais, e nada mais. A única mulher nesta sala que importa é aquela que não me canso — na cama ou fora dela. Desde que Temperance pegou aquela tigela kava, eu a imaginei na varanda da minha casa em Fiji, com vista para o mar e os recifes, seu cabelo balançando na brisa antes dela afundar na piscina e boiar o resto do dia. Fiquei chocado que ela nunca saiu do estado de Louisiana, mas depois de sua explicação, faz sentido. Desejo de viajar é um defeito que não consigo me livrar, e apesar de eu ter o armazém

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aqui em Nova Orleans, eu tenho casas em outros quatro países, e gosto de passar um tempo em cada uma delas a cada ano. Eu quero ser quem vai levá-la para esses lugares. Experimentá-los novamente pela primeira vez ao vê-los através dos olhos dela. Temperance adoraria a cachoeira que espirra da floresta na minha propriedade no México. Nós nadaríamos nus na água fresca e comeríamos mangas da árvore no meu jardim, antes de tomar a melhor tequila do mundo e foderíamos sob o teto de vidro no quarto até que as estrelas aparecessem. Ela olharia com espanto para os Alpes da sala de estar do meu castelo no topo da montanha em Chamonix, na França. Posso imaginá-la enrolada em uma camisola, segurando uma caneca de chocolate quente, sentada na frente da lareira de pedra maciça. E na Espanha... posso imaginá-la bêbada com vinho incrível depois de devorarmos uma paella e assistirmos o pôr do sol sobre a água da minha vila. Eu quero vê-la em todos esses lugares. Lugares que eu nunca levei outro ser humano. Lugares que eu nunca desejei levar outro ser humano até agora. Temperance mudou isso. Ela está me mudando. Mas nenhum de nós pode mudar as consequências que as ações do seu irmão desencadearam.

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Temperance

Se não queria estrangular Jeff antes, eu quero agora. Não posso acreditar que tive que me sentar na frente de quase uma dúzia de pessoas porque ele me queria como um público cativo por cinco minutos. Escapei dos seus pedidos de um encontro real durante o nosso tempo, mas sei que isso não vai impedi-lo para sempre. Nisso, vou precisar da ajuda de Keira, porque ela aparentemente lhe deu a ideia de que seríamos ótimos juntos. Um cara novo senta-se à mesa e olha para mim com olhos esperançosos. Eu gostaria de poder apenas lhe dizer que não vai acontecer e então nós poderíamos ambos comer os aperitivos da Odile por cinco minutos, em vez de nos envolvermos em uma conversa sem sentido. “Nunca vi você em qualquer um dos eventos da câmara antes,” ele diz. “Eu definitivamente me lembraria de você.” “Não tenho tempo para sair para estas coisas muitas vezes,” respondo com um sorriso tenso. “Eu trabalho o tempo todo.”

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“Eu sei como isso funciona. Minha mãe está constantemente pegando no meu pé por não passar tanto tempo no escritório.” “Você é próximo da sua mãe?” Pergunto, porque oh Senhor, você é um filhinho de mamãe não parece educado. “Eu moro com ela. É muito mais fácil. Dessa forma, não tenho que lavar a minha própria roupa ou cozinhar ou limpar. Ninguém sabe passar as minhas cuecas como a Mamãe.” “Uhhh.” Solto um som da minha garganta que não chega a soar como uma palavra, mas ele continua. “E suas rosquinhas de chocolate? São como nada que já provei. Você quer conhecê-la? Ela faz uma grande quantidade extra para os hóspedes. Ela adoraria ter alguma companhia este ano.” Há um nó na minha garganta, e eu estou noventa e nove por cento certa que vou sufocar devido ao choque. Eu tusso duas vezes. “Você está bem?” Aceno e pego a minha água. Ele espera ansiosamente eu terminar de tossir. O silêncio constrangedor cresce, e eu finalmente falo para preenchê-lo. “Qual é o seu nome? Eu perdi quando você sentou.” A etiqueta do nome tem um rabisco que parece que começa com C. Carl, talvez? “Crabs10.” Desta vez eu não engasgo. “Desculpe?” Pisco as lágrimas dos meus olhos lacrimejantes. “Seu nome é Crabs?” “Apelido. Da faculdade. Pegou. Eu só continuei com ele.” 10

Caranguejo ou piolho pubiano.

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“Isso é... interessante.” Nem sei mais o que dizer para Crabs. “Foi a única vez que me mudei e tive que cuidar da minha própria roupa, mas totalmente valeu a pena. Não posso exatamente levar as garotas para casa quando Mamãe está esperando por mim e usando uma touca de dormir. A menos, claro, você sabe, que ela tenha se encontrado com elas durante o dia e deu sua aprovação. Ela não gosta de mulheres soltas.” Olho ao redor da sala, quase esperando alguém saltar para fora do canto e gritar, Surpresa! Pegadinha! Mas esse cara não está brincando. “Interessante,” repito, por falta de outra coisa para dizer a ele. Eu quero, mais que tudo, deixar escapar algo como eu gosto de clubes de sexo, mas isso não é algo que eu possa dizer, enquanto estou sentada no meu local de trabalho. Ou... talvez eu possa e ele vá pirar e correr para casa para a mamãe? “Como você se sente sobre BDSM?” Pergunto. Ele endurece e seus olhos se arregalam. Ele parece tão chocado, que estou com medo que alguns de seus fios restantes de cabelo possam cair direto fora da sua cabeça. “Quem te contou?” Oh Jesus fodido Cristo. Só pode estar brincando comigo. “Quem me disse o que?” A pergunta vem naturalmente, mas lamento-a imediatamente. “Que eu gosto de ser... preso. Trancado.” Seu olhar cai para seu colo. “Você sabe, enjaulado. Até que a minha Senhora me permita sair para brincar.” A campainha toca, e louvo tudo o que é santo.

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Ele me dá um cartão. “Ligue-me. Eu adoraria falar mais sobre nossos interesses mútuos.” Eu sorrio, mas não posso me fazer acenar com a cabeça, mesmo que por educação. Outro homem senta na minha frente e sorri com dentes brancos brilhantes. O tipo de dentes que você vê em comerciais de creme dental. Eles devem ser clareados. Eles são tão perfeitos como seu cabelo loiro habilmente cortado, olhos castanhos simétricos e uma gravata Windsor. Ele oferece uma mão, e eu balanço conforme ele se apresenta. “John Trout. Dentista cosmético local. Eu tenho dois cães golden retrievers. No meu tempo livre, gosto de correr, história, café descafeinado, e Volvos.” “Prazer em conhecê-lo, John. Café descafeinado e Volvos... bem o estilo de vida estrela de rock que você leva.” “Eu gosto de estar na frente. Se você está procurando drama, imprevisibilidade, e momentos selvagens, eu não sou o cara.” “Ok.” Seu olhar vai para o meu crachá. “Temperance. Você parece perfeita para mim, apenas com base no seu nome. Minha terapeuta aprovaria. Você vem aqui frequentemente?” Não tenho certeza se ele está tentando ser engraçado ou se está tentando flertar, mas sorrio. “Eu trabalho aqui, na verdade.” A expressão dele cai. “Temo que não combinamos, então. Estou no AA. Não posso ter uma esposa que trabalha em uma destilaria de uísque.” “Esposa? Devagar, turbo.”

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“Eu não faço turbos. Muito arriscado,” John diz com um aceno de cabeça. “Mesmo com Volvos, que são geralmente muito seguros.” Nós temos a conversa mais estranha na história das conversas fiadas até que o alarme soa novamente. Ele fica de pé. “Antes que eu esqueça, se você um dia desistir desse negócio pecaminoso e quiser me procurar, aqui está o meu cartão. Eu inclui uma imagem do meu pênis na parte traseira para fins de compatibilidade.” Meu queixo cai, e eu o espero começar a rir. Ele não faz. Em vez disso, ele coloca o cartão na minha mão e se move para a próxima mesa. Deixo cair o cartão sobre a mesa com um estremecimento e ele cai do lado errado.

*** Ele não estava brincando. Seguro meus lábios um pouco conforme passo o cartão para fora da mesa e o enfio no bolso. Vou ter que me lembrar de queimá-lo mais tarde. Há algumas coisas que você simplesmente não pode desver. “Você está bem?” Uma voz profunda vem do outro lado da mesa, e eu olho para um homem deslizando para o lugar. “Sim, tudo bem. Eu acho. Uau. Speed-dating não é para os fracos de coração.” “Sem brincadeiras. Já tive ofertas para dois boquetes no estacionamento e para me pegar no motel mais próximo pago por hora.”

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“Uh, então parece que nós não precisamos conversar. Sua programação está cheia.” Eu não sei como consigo dizer isso com uma cara séria, mas eu faço. “Com os boquetes estou bem, mas não coloco nada na minha bunda. Ela estava latindo para a árvore errada. Aposto que aquele cara que estava aqui com você estaria bem com isso.” Ele olha o dentista. “Ele me passa o fetiche de armário sob toda aquela besteira de certinho, dentes perfeitos.” Quero dizer a ele sobre o cartão de pau no meu bolso, mas não posso me fazer admiti-lo em voz alta. “Você quer apenas beber uísque e não falar?” O homem concorda com a minha proposta. “Coisa certa. Vou pegar a loira no final, quando eu sair, de qualquer maneira. Já coloquei o dedo nela um pouco debaixo da mesa, de modo que não seria justo levar você adiante.” Levanto da minha cadeira. “Eu preciso usar o banheiro feminino. Já volto.” Nunca, acrescento silenciosamente. A única coisa em que posso pensar é que preciso lavar as mãos agora antes de vomitar. Eu praticamente corro para o banheiro, quase colidindo com um funcionário e um cliente no caminho. “Desculpe!” Eu lanço o pedido de desculpas sobre o meu ombro, mas não paro até estar dentro. Então esfrego até minhas mãos arderem. “Nojento. Nojento. Nojento.” Se isso é que é namorar, eu não estou interessada. Agora ou nunca, e não só porque cada homem empalidece em comparação com Kane. Eu congelo quando pego uma toalha de papel.

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Nenhum homem pode se comparar a ele. Não é apenas uma coisa física também. É tudo. Ele é diferente. Kane me entende. O que eu quero. O que preciso. Mesmo as coisas que eu não entendo. Ele me vê como ninguém nunca me viu antes. E não quero deixá-lo ir embora. Com essa realização me fazendo vacilar, abro a porta do banheiro e vou para o canto somente para dar de cara com um peito duro. “Desculpa. Eu não estava olhando —” “Com certeza você não estava, e você não vai correr assim de novo.” Eu olho para os olhos de Kane. “Sinto Muito. Foi realmente uma emergência.” Seu olhar estreita. “O que aconteceu? Alguém disse alguma coisa para você?” Sua cabeça vira de um lado para o outro como se estivesse varrendo a vizinhança atrás de predadores. “Não. Só... o esquisitão apertou minha mão depois de tocar outra mulher debaixo da mesa.” Só de dizer isso quase me faz vomitar de verdade dessa vez. “Você está brincando comigo?” Balanço a cabeça. “Eu gostaria de estar.” “Quem foi?” “Não faça uma cena, por favor. Estou no trabalho. Além disso, não vamos falar sobre o cara que me deu um cartão de visita com a foto do pau dele.”

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As narinas de Kane incendeiam conforme ele olha para mim. “Alguém te deu a porra de uma foto do pau? O que diabos está errado com essas pessoas?” Abro minha boca para responder, mas o alarme de incêndio começa estridente. Alarme de incêndio? “Porra,” Kane rosna. “Você não sairá do meu lado. Não importa o que aconteça.” “Mas eu tenho que lidar com o incêndio —” “Não se há uma chance de que alguém esteja tentando causar o caos para agarrá-la. Precisamos tirar você daqui.” “Eu não posso sair agora!” “Você pode e vai.” Kane envolve um braço em volta de mim. “Vamos. Vamos. Cole em mim como uma sombra, entendeu? Se for o idiota que eu estive observando —” ele para de falar conforme Jules, nosso gerente do restaurante, corre. “Não tenho certeza do que está acontecendo, mas nós teremos que dar cortesia de todos os jantares, se não quisermos críticas ruins.” “Tudo bem. Apenas leve todos para fora.” Eu vou para trás de Kane. “Você realmente acha que isso é por minha causa?” “Eu não vou arriscar. Não com você. Nunca.”

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Kane

“Faça-os enviarem um e-mail com todas as imagens de segurança para mim. Quero isso o mais rápido possível.” Temperance retransmite o meu pedido por telefone ao seu escritório conforme nos dirigimos de volta para o armazém. Ela começou uma luta, mas eu não correrei riscos. Ela é importante pra caralho. Temperance Ransom nunca foi um trabalho. Mesmo se Mount não tivesse me chamado, eu estaria exatamente onde estou agora. Posso não ter percebido isso no início, mas é a verdade. Eu não posso ficar longe dela. Saber que ela está potencialmente em perigo me deixa louco. Quando ela saiu correndo da sala durante o speed-dating, eu quase matei o homem na mesa onde ela estava sentada. Sem perguntas. Sem hesitação. Acontece que, quando se trata de Temperance, eu não preciso de um contrato para puxar o gatilho. Vou fazê-lo felizmente, de graça e sentir zero remorso.

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A única coisa que eu não sei é que diabos vou fazer agora que as rodas que coloquei em movimento não podem ser interrompidas. Temperance desliga o telefone e me diz, “Vou ter as imagens quando chegarmos a casa.” “Bom.” Mantenho o meu tom, mas não é a primeira vez que ela chamou meu armazém de casa. Eu gosto muito disso. “Você realmente acha que o cara que você viu teve algo a ver com isso?” “Não sei, mas é possível.” À medida que arrastamos a bunda para fora do estacionamento da destilaria no meu Audi, eu procuro por vans ou SUVs que alguém possa ter estacionado perto de uma saída para uma tentativa de sequestro. Deus sabe, eu já fiz isso. Uma se destaca, e eu guardo a placa na memória. Vou verificar assim que voltar para a Bat caverna. Veja. Ela está me mudando. Mudando a porra de tudo. Eu gosto disso demais. “Então, o que vem agora?” Ela pergunta. Olho para o capuz no seu colo. “É sério? Ainda?” A frustração em seu tom me consome, e eu tento explicar. “Não é porque não confio em você. É porque —” Eu piso no freio quando uma caminhonete passa o sinal vermelho, e nós dois vamos pra frente contra os nossos cintos de segurança. Pelo menos, é isso que digo a mim mesmo. Não porque eu quase disse algo que não deveria dizer.

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Uma vez que estamos do outro lado do cruzamento, eu viro à esquerda para circular novamente e verificar se há alguém nos seguindo. “Por quê?” Ela pergunta. Olho para o retrovisor e vejo o sedan escuro a uma distancia de dois carros atrás de nós virar também. Porra. Eu acelero e vamos para uma rua lateral, e viro várias vezes em rápida sucessão antes de o perdermos. Temperance olha pela janela de trás. “Temos alguém nos seguindo, não é?” “Coloque-o. Por favor. Eu prometo que é para sua proteção e não a minha.” Ela solta um suspiro, mas faz o que peço. “Algum dia eu conseguirei ver este lugar, certo?” “Sim,” digo com certeza absoluta. “Você definitivamente vai.” “Bom. Mas, então, será a minha vez de levá-lo a algum lugar, e você vai ter que usar o capuz. Durante meses, talvez.” Meu peito aperta, e pela primeira vez em anos, sinto arrependimento.

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Temperance

Kane não me deixou ver a filmagem de segurança, e quando meu telefone toca na manhã seguinte, ainda estou discutindo com ele sobre isso entramos no carro. Meu telefone toca na fivela do meu cinto de segurança. Eu retiro o capuz e vasculho minha bolsa. Keira. “Olá?” “Ei, como vão as coisas? Eu soube que houve um incidente na noite passada.” Eu sou a pior Coordenadora de operações na história do mundo, porque não contei a minha chefe o que aconteceu, e ela descobriu por alguém. Impressionante. Tento parecer calma. “Foi algo pequeno. Já lidei com isso.” Tremo com a mentira porque fui empurrada para fora do prédio. “Eu não queria interromper suas férias.” “Você sabe que algo assim nunca seria um incômodo. Nós estamos voltando para casa agora, e estarei no escritório amanhã.

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Mas...” ela limpa a garganta como se estivesse prestes a dizer algo que realmente não quer dizer. “Mas o quê?” Eu questiono. “Eu não quero que você vá para a destilaria, Temperance.” Minha boca seca como o deserto do Saara, e tento dar sentido as palavras que Keira está dizendo. “O que você quer dizer?” “Lachlan prefere que você não vá para Seven Sinners, de modo que não exista quaisquer outros incidentes por lá. Considere este o seu passe livre para trabalhar em casa por um tempo.” Ela tenta fazer com que seu tom pareça alegre, mas tudo o que sinto é culpa torcendo meu estômago em um nó. Eu estremeço antes de falar, e Kane fica tenso. “Sinto muito, Keira. Eu realmente não queria que nada disso acontecesse. Isso não acontecerá novamente.” Outra voz se junta à chamada. “Você está certa, isso não acontecerá novamente.” É Mount. “Coloque o telefone no viva-voz. Quero que Saxon ouça isso.” “Sim, senhor.” Toco no botão na minha tela para ativar a função viva-voz. “Vá em frente, senhor. Ele pode ouvi-lo.” Eu fixo meu olhar nos joelhos de Kane, porque estou muito envergonhada para olhá-lo nos olhos durante o que tenho certeza que será uma grande repreensão. Algo que prefiro não ter uma audiência, mas não me arriscarei a desobedecer ao terrível marido da minha chefe. “Saxon?” “Estou aqui.” “Você tem um plano?”

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“Sim.” “Você irá acabar com isso?” “Sim.” “Bom.” A chamada termina, e olho para as palavras na tela do meu telefone notificando-me desse fato. Retiro meu olhar dos joelhos de Kane e encaro o seu rosto. “Afinal, o que isso quer dizer?” “Isso significa que Mount já teve o suficiente. Ele está pronto para que isso termine, e não quer nada espirrando na Keira ou na destilaria.” “Então, o que faremos?” “Nós não faremos nada. Cuidarei disso.” Essa declaração me irrita. “Foi o meu irmão que trouxe isso sobre todos. Eu sou parte disso quer você queira ou não. E agora a minha chefe nem sequer me quer no trabalho. Jesus... quanto mais fodido isso pode ficar?” Seu olhar aguça. “Coloque-se na posição do Mount. Alguém traz problemas à sua porta, ameaça a sua mulher e seu trabalho, então você faria a mesma maldita coisa. Não é pessoal. Além disso, você nem mesmo gosta do seu trabalho.” Eu empurro para trás a cadeira. “O que você quer dizer? Eu gosto do meu trabalho.” “Você não se ilumina da mesma maneira que você o faz quando está falando sobre a sua arte. Você não sorri em seu escritório como faz com uma máquina de soldagem na sua mão. Você não sorriu na destilaria do jeito que fez quando estava

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cavando através de um monte de sucata e descobriu aquela chapa de metal rebitada.” Assim como eu percebi antes, Kane me vê. Tudo de mim. “Porque a arte é divertida. O trabalho não é.” “E ainda assim você pode colocar todos os seus esforços em fazer a coisa que você ama para ganhar a vida, mas tem medo de tentar.” Eu me arrepio. “Estou tentando. Tenho uma escultura para entregar a Valentina assim que o universo deixar de me atrapalhar. Mas vamos ser realistas — eu tenho contas para pagar. Não posso simplesmente largar meu trabalho do dia na chance de ser capaz de ganhar a vida com a arte. Eu preciso de uma almofada primeiro. Um plano. Uma rede de segurança.” “A vida não vem com uma rede de segurança ou a porra de um paraquedas.” Ele balança a cabeça. “E é muito curta para esperar, para ir atrás de algo que te faz feliz. Nós poderíamos ter sido atingidos por aquela caminhonete ontem a noite — e você poderia nunca ter aproveitado a chance.” “Então você é a autoridade sobre a minha felicidade agora? Sobre como eu deveria viver minha vida?” Eu desato o cinto de segurança e me viro para encará-lo. “Talvez não a autoridade, mas eu vejo isso mais claramente do que você faz. Abra os olhos, Temperance. Veja o que está bem na sua frente.” Eu engulo e dou um salto de fé. Sem rede de segurança. Sem almofada. Nenhum plano. “Meus olhos estão bem abertos, Kane, e eu o vejo.” Todo o seu corpo fica tenso. “Isso não é o que quero dizer.”

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“Besteira. Eu chamo isso de besteira. Você quer que eu vá atrás do que me faz feliz, então isso inclui você. Então, diga-me, como é que vai funcionar? Porque não tenho a menor maldita idéia.” Ele olha para longe. “O quê? Não há sugestões sobre como viver minha vida agora que eu quero que você nela?” Sua resposta é um silêncio ensurdecedor. Eu pego a maçaneta da porta cegamente, piscando as lágrimas que brotam nos meus olhos com a pontada de dor nas proximidades do meu coração. “Temperance. Espere.” “Não, não acho que vou.” Eu abro a porta do carro, pulo para fora e bato atrás de mim. É bom saber que nem todos os sonhos podem se tornar realidade.

*** Kane me deixa sozinha por uma hora enquanto eu tiro uma página do livro de Keira e caminho de um lado para o outro no terceiro andar do armazém. Quando ele finalmente mostra sua cara na cozinha, não é pela razão que eu esperava. “Eu tenho espaço. Metal. Ferramentas. Tudo que você precisa. Em vez de caminhar aqui em cima, você pode fingir que sou um pedaço de metal e martelar pra caralho.” “Mas —”

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“A oferta está na mesa. Eu tenho trabalho a fazer.” Kane se afasta e caminha em direção ao elevador. Eu mordo meu lábio, querendo rejeitar sua oferta, mas também precisando desesperadamente da saída que ele me ofereceu. “Não posso usar suas peças caras. Eu uso lixo. Ferro velho. Não coisas novas.” Ele faz uma pausa. “Use o que quiser. É seu.”

*** Não era como eu esperava passar meu dia, mas não posso argumentar que o nó torcido no meu estômago se solta aos poucos a cada hora que eu gasto martelando, cortando, modelando e soldando. Só finjo que uma das peças de metal é Kane durante alguns minutos. Na maioria das vezes. Idiota teimoso. Mas não posso mentir... seu país das maravilhas de ferramentas e peças me dá novas ideias, porque é muito mais do que eu já tive acesso com o Elijah. E de alguma forma, enquanto os meus fones de ouvido estão empurrados em meus ouvidos e estou fingindo que ele não existe, dois paletes de sucata são entregues.

*** Kane desapareceu antes que eu pudesse decidir se o agradeceria ou não. Meu cérebro está trabalhando horas extras com ideias e projetos. Eu encontro um bloco de notas enfiado entre duas caixas de ferramentas, pego-o emprestado e gasto várias horas desenhando.

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Meu celular não toca. Ninguém liga da destilaria precisando de minha ajuda. Pergunto-me se Keira deu a ordem para ninguém entrar em contato comigo, mas eu me recuso a deixar-me pensar sobre isso quando eu tenho um lápis ou ferramentas na mão. Meu estômago corrói minha espinha dorsal, e eu finalmente coloco todas as ferramentas longe. Quando chego à cozinha, encontro uma nota no balcão dizendo que há comida na geladeira para mim. Esta poderia ser a minha vida — a minha vida de sonho. Trabalhar na minha arte durante todo o dia, e passar a noite toda com um homem que me entende em um nível que ninguém jamais se aproximou. O homem que estou... me apaixonando. O homem que não tem um lugar para mim em seu futuro. Crescendo do jeito que cresci, eu aprendi a não querer coisas, porque muitas vezes elas são arrancadas diretamente do seu alcance. É por isso que eu construí uma parede que manteve as pessoas fora. Mas Kane a demoliu como uma bola de demolição. Ele me fez querer coisas. Enquanto aqueço a comida que ele cozinhou, percebo que eu deveria saber melhor. Eu não posso ter um felizes para sempre.

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Temperance

Depois de receber um e-mail de Keira esta manhã considerando-me de férias até um novo aviso, faço a única coisa que posso para manter minha sanidade e reforçar a minha autoestima — especialmente porque Kane não veio para a cama na noite passada. Eu trabalho. Agora tenho mais três peças — o grande horizonte que terminei no Elijah já está no Tahoe, um violino com cordas de arame que é perfeito para uma mesa, e uma peça que eu sei que não entregarei a Valentina. Um pequeno jipe do exército. Mesmo que eu me recuse a reconhecê-lo, enquanto a máquina de solda estava na minha mão, eu fiz isso para Kane. Como um agradecimento. Talvez como um adeus. Esses pensamentos queimam como ácido, e coloco o jipe em cima de uma caixa de ferramentas e pego meu caderno.

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Talvez se fingir, eu serei capaz de me convencer que as lรกgrimas manchando as pรกginas sรฃo gotas de chuva.

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Kane

NÚMERO DESCONHECIDO: Abra a garagem.

Eu sabia que ele viria, mas não pensei que seria tão cedo. Ele nem sequer me deu doze horas. Ótimo.

KANE: Qual é a maldita senha. NÚMERO DESCONHECIDO: Abra a porra da garagem.

Dou zoom no monitor na minha frente com a câmera na entrada da garagem. O reconhecimento facial mostra um dos homens de Mount. Não é bom o suficiente. Clico em contato e ligo. “Eu não repito três vezes para ninguém.” A voz profunda é uma que reconheço tão bem quanto a minha. “Todo cuidado é pouco.”

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Ele desliga, fecho meus olhos e cerro o punho. Não tenho outra escolha. Isso não significa que estou pronto para fazer o que tenho que fazer. Eu deveria ter dito a ela esta manhã. Mas não pude encará-la. Sou um fodido covarde. No meu subconsciente, eu sempre soube que chegaria a isso, mas me deixei acreditar no contrário. Como se assassinos ficassem com a garota no final. Desligo o interruptor e todos os monitores no meu escritório apagam. Como o lento passo de um homem indo para a forca, deixo o meu centro de comando no segundo andar. É hora de encontrar o próprio diabo e assegurar-lhe que o plano que discutimos está em andamento.

*** Alcanço a escada em um instante, e o som de ZZ Top toca através de meus alto-falantes e coloca um sorriso no meu rosto antes de me lembrar do que vai acontecer durante esta reunião.

Faíscas voam quando ela corta um pedaço de metal, e quero tomar a esmerilhadeira de suas mãos para eu mesmo fazê-lo, embora eu saiba que ela é mais do que capaz. Mas isso não significa que não quero protegê-la de faíscas — e de tudo o que eu puder. Foda-se, Ransom. Por que você aceitou essa porra de trabalho? Se ele estivesse na minha frente, eu acertaria meu punho na sua cara.

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Então eu me repreendo. Por que você teve que se apaixonar por ela, Kane? Você era mais esperto que isso. Você sabia que teria que deixá-la ir. “Temperance,” eu grito, mas ela não me ouve pois está curtindo ZZ Top. Aperto o botão do aparelho de som, e ela se vira quando tudo fica em silêncio. “Ei!” Aceno com cabeça em direção à porta. “Temos companhia. Faça uma pausa. Suba as escadas.” Ela desliga a esmerilhadeira, coloca-a na bancada, e empurra seus óculos de segurança sobre sua testa. Ela nem sequer me olha nos olhos. Sim, estou fazendo um ótimo trabalho em fazê-la me odiar. Não se preocupe, princesa. O final está chegando. “Que tipo de companhia?” Balanço a cabeça, em vez de responder. “É o meu irmão?” O vestígio de emoção em seu tom de voz me mata, mas reforça que estou fazendo a coisa certa. A única coisa que posso. “Não.” Sua expressão é de desapontamento e ela coloca as mãos nos quadris, finalmente, levantando seu olhar escuro para o meu rosto. “Quem então?” Meu telefone vibra novamente, e sei que meu tempo acabou. “Mount,” digo à medida que ando em direção à trava que bloqueia a porta. “Agora, fique atrás daquela parede de metal. Não

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arriscarei que você seja pega por alguém se eles trouxerem um perseguidor.”

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Temperance

“Não arriscarei que você seja pega...” Suas palavras ásperas me atingem forte. Isto é o que a minha vida se tornou. Fico atrás da parede de aço que Kane, obviamente, colocou aqui com um propósito. Provavelmente, para que ele possa usá-la como escudo se ele tiver que atirar em alguém vindo pela porta da garagem que está abrindo enquanto me escondo. Mount está aqui. Eu já deveria esperá-lo, e não sei por que não o fiz. Keira disse que eles estavam voltando, e eu deveria ter presumido, como o problema número um na empresa, que Mount viria lidar comigo. Lidar comigo. Meu sangue vira gelo. Será que ele vai me matar? Tornei-me um incômodo então sou melhor morta? Será que ele vai me punir pelo problema que meu irmão causou?

Meghan March

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Meu coração bate aterrorizado após passar por todas as possibilidades através do meu cérebro. Imediatamente tento achar uma maneira de sair dessa situação. Keira não deixaria. Ele disse que se certificaria de que eu estava segura. Se ele não se importasse que eu estivesse morta, ele não teria enviado Kane para mim. Certo? Infelizmente, eu não tenho nenhuma ideia de como responder a essa pergunta. A única coisa que sei com certeza é que Kane não o deixará me machucar, não importa o quê. Ele pode não me querer, mas não deixará nada acontecer comigo. Respiro lentamente, tentando manter a calma, e digo a mim mesma que isso não se transformará em um tiroteio que acabará em derramamento de sangue. Por favor, Deus. Não deixe que isso aconteça. Duas portas de carro batem e a porta fecha enquanto eu faço uma oração. “Onde ela está?” “Ocupada.” “Eu não tenho tempo para brincadeiras, Kane. Ela está pronta?” “Ainda não. Eu não disse a ela.” Não me disse o quê? Meu estômago aperta, e sei que, seja o que for, não será bom para mim. “Que porra você está esperando?” “Não é tão fácil assim.”

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“Sim é. Você diz que ela irá encontrar o irmão dela. Fim da história.” O nó no meu estômago se solta com as palavras de Mount. Saio de trás da parede de aço, e imediatamente os canos de duas armas são apontados para mim. “Abaixem suas malditas armas.” Kane ordena, erguendo um braço e dando dois passos para ficar entre mim e o que seriam as trajetórias das balas se os dois homens dispararem. Digo a mim mesma que isso é apenas porque ele se sente responsável por mim. “Posso ver Rafe?” Essa é a única coisa que importa agora. Parte de mim já estava resignada ao fato de que eu nunca veria meu irmão novamente. Que preciso aprender a viver com esse conhecimento. Mas agora, a esperança borbulha dentro de mim como a água através de uma fonte. “Quando? Onde?” “Temperance,” Kane inicia, mas Mount interrompe. “Hoje à noite.” Ele acena para o cara atrás dele. “Traga o capuz.” O homem balança a cabeça e abre o porta malas antes de ir pela parte de trás do Maybach para pegar uma mochila. Minha mente acelera com o que pode estar nela. Dinheiro? Informação? Armas? Eles vêm em direção a Kane e a mim e a estende, junto com as chaves para o Maybach. O que diabos está acontecendo? Kane aceita a mochila e as chaves antes de jogar outro conjunto de chaves para o homem.

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“Não tenho um novíssimo Range Rover para você, então espero que você não se importe de levar o Tahoe.” Por que eles estão negociando carros? Quero fazer a pergunta tão desesperadamente, mas algo me diz para ficar em silêncio. “Contanto que o meu volte inteiro.” “Obviamente.” O olhar de Mount paira sobre mim. “Eu espero que você esteja pronta.” Não tenho nenhuma ideia de como responder, porque não sei o que está acontecendo. Então minto. “O que for preciso para me certificar de que Rafe está bem.” A sobrancelha de Mount ergue-se quase imperceptivelmente. “Você é uma irmã melhor do que ele merece.” Então Mount olha para Kane. “O jato estará pronto às sete. Não se atrase.” Jato? O nó em meu estômago está de volta e quadruplica de tamanho. Quem diabos está indo em um jato? “Estaremos lá.” Mount acena e segue para o Tahoe, que está estacionado na porta. Seu homem sobe no banco do motorista e Mount no lado do passageiro. As janelas escurecem. Kane segue para a caixa de controle. “Atrás da parede,” ele diz, e eu volto antes que ele abra a porta. Tão rapidamente quanto chegou, Mount sai, embora em um veículo completamente diferente desta vez. Assim que a porta está fechada, eu saio de trás da parede e minhas perguntas são repentinas. “O que está acontecendo?

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Porque há um jato? Quem está indo embora? Rafe? Onde ele está indo?” Kane libera a caixa de controle, e sua expressão está totalmente em branco. “Kane... por favor, você tem que me dizer algo.” Ele para na minha frente. “Rafe está deixando o país —” Eu me sinto como se alguém agarrou meu coração e o apertou. Em seguida, ele deixa cair a próxima bomba. “E você também.”

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Kane

Temperance fica pálida, e quero me matar por não preparála quando tive a chance. Eu deveria tê-la avisado. Isso é sobre mim. Porque não estou pronto para deixá-la ir. Eu deveria ser fuzilado. Eu a observo—da sua bandana segurando os cabelos castanhos em um nó no topo da sua cabeça, a velha camiseta YOU BETTER BELIZE IT que ela roubou da minha gaveta, o seu jeans rasgado e botas de trabalho desgastadas. Esta mulher incrível colocou sua confiança em mim, e eu não tenho escolha a não ser deixá-la ir. “O que quer dizer com eu também? Eu não vou embora. Eu tenho uma vida. Eu não posso —” ela engasga com o que vai dizer a seguir, e eu me aproximo. “É a única maneira, Temperance.” Ela olha para mim. “O único jeito? Mas e se... e se eu ver Rafe e ele for embora? Eu não posso ficar —”

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Aperto seus ombros, mantendo meu olhar no seu. “Eles vão caçá-la para sempre, se não o encontrarem. Você nunca estará a salvo. Vocês precisam desaparecer. Não há outra escolha. Não há outro jeito.” Aperto-a mais forte, desejando poder puxá-la contra mim e envolver meus braços em volta dela. “É a única maneira que você estará segura.” Seu olhar escuro carrega emoção intensa e me apunhala no estômago. “Você está me mandando embora. Assim como ele fez. Sendo nobre.” É aí que ela está errada. Não há nada nobre sobre isso. É um resultado de eu sendo colocado contra a parede e sem ter outra saída. “É a única maneira,” repito. Algo acende em sua expressão, e isso parece muito com esperança. “Você pode encontrar os bandidos e matá-los todos. Ou você pode vir conosco. Recomeçar. Ser outra pessoa.” Ela não percebe que eu já fiz isso antes, e um homem só pode morrer algumas vezes. Quando abro minha boca para responder, ela pressiona o dedo nos meus lábios. “Não diga não. Eu me recuso a deixar você dizer não. Eu — ” ela faz uma pausa. “Kane, eu não quero viver o resto da minha vida sem você.”

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Temperance

A mandíbula de Kane aperta como se o tivesse esfaqueado no coração. Quando ele se encolhe e seus dedos flexionam, apertando meus ombros, quase posso sentir sua agonia. Ou talvez esteja dizendo a mim mesma que é isso porque eu quero tanto que isso seja a verdade. “Por favor, não seja nobre, Kane. Eu não posso desistir de você. Eu não vou. Não me peça isso.” É estranho como ameaçar tirar algo de alguém consolida o seu apego a ele mais rápido do que qualquer outra coisa. Antes de Mount vir aqui entregar o veredito, eu estava dizendo a mim mesma que se Kane não me quisesse, poderia deixá-lo ir embora. Agora, eu me recuso a deixar alguém roubar essa chance de nós, incluindo o próprio Kane. Ele força uma das mãos a soltar do meu ombro e segura minha bochecha. “Temperance...” Não quero ouvi-lo dizer não. Não é uma resposta que aceitarei, então faço a única coisa sensata — levanto as mãos e

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coloco-as em torno de seu pescoço para que eu possa puxá-lo e beijá-lo. Meus lábios colidem com os dele, e colo meu corpo contra o seu. A princípio, Kane não responde, como se ele ainda estivesse forçando-se a se afastar de mim, mas não vou deixá-lo. Eu não desisto. Beijo-o mais duro até que seu controle finalmente quebra e ele me devora como um homem faminto. Como um homem recebendo o último gosto da única coisa que ele ama. Mas isso não acontecerá aqui. Recuso-me a ficar longe de Kane. Ele se afasta de mim tempo suficiente para me levantar em seus braços e me levar para o capô do Maybach. Em circunstâncias normais, eu estaria em pânico sobre a possibilidade de arranhar a pintura, especialmente quando o carro é de propriedade de alguém tão aterrorizante. Mas não me importo. Agora, nada importa mais do que este homem e este momento, e eu gravo cada pedacinho disto na minha memória conforme isso acontece. Por via das dúvidas. Ele me coloca de pé antes de afastar sua boca da minha. “Eu preciso de você. Agora.” “Sim.” Com seu olhar fixo em mim, ele agarra a gola da minha camisa e a rasga. “Não importa o que aconteça, Temperance. Nunca te esquecerei. Você me deu algo que ninguém mais jamais me deu — paz.”

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As palavras provavelmente são destinadas a me acalmar, mas elas me rasgam ao invés disso. Eu não quero ouvir não importa o que aconteça a menos que elas estejam ligadas às palavras nós sempre estaremos juntos. Desesperada, agarro a bainha de sua camisa e levanto-a sobre sua cabeça. Corro minhas mãos sobre seu corpo — seu corpo bonito, afiado como uma arma — e o memorizo. Pare de pensar assim, Temperance. As mãos de Kane vão para o meu jeans e rapidamente me livram dele, e os chuto de lado antes de terminar o trabalho dele. Bem ali, no meio da sua garagem e na frente do carro do Rei de Nova Orleans, fico de joelhos e o adoro. Ele nunca me esquecerá. Nunca. Kane salta contra o meu rosto, e desta vez eu não hesito. Engulo cada centímetro, perdendo qualquer traço de inibição. Chupo, lambo e acaricio até que suas costas arqueiam e suas bolas apertam. “Não force sua garganta.” Ele resmunga as palavras antes de colocar os polegares sob minhas axilas e me levantar. Assim que fico de pé, suas mãos envolvem minha cintura e ele me levanta sobre o capô. Sob a minha bunda, o metal ainda está morno do calor do motor. Caio sobre meus cotovelos e espalho minhas pernas. “Façame lembrar disso para sempre.” As narinas de Kane dilatam, e com uma mão na base de seu pau, ele fica entre minhas pernas. “Você ainda me sentirá amanhã.”

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Ele empurra com um único golpe, e é furioso e primitivo. Nós somos dois animais com a intenção de nos marcar um no outro de uma forma que transcende o sexo. Isso é primitivo. Bárbaro. E absolutamente delicioso. Grito meu orgasmo quando gozo, apertando seu pau, e ele me fode mais forte até que ele grita meu nome.

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Kane

“Você está pronta?” Temperance está vestida com roupas de Keira e usando uma peruca vermelha que coincide com o cabelo de sua chefe. Óculos escuros extragrandes escondem a maior parte do seu rosto. Eu odeio vê-la parecer com outra pessoa. Isto não é como me lembrarei dela, eu juro. Vou me lembrar dela com as costas arqueadas enquanto ela gritava meu nome. Vou me lembrar dela dormindo na minha cama. Vou me lembrar dela rindo e bebendo Bourbon no meu sofá. Vou me lembrar dela com uma esmerilhadeira em suas mãos. Não importa o que, eu sempre me lembrarei dela. “Não. Sim. Eu não sei.” Sua voz treme, odeio a sua incerteza. Ela retira os óculos e se vira para mim. “Tem certeza de que não há outra maneira?” Balanço minha cabeça. “É assim que tem que ser.” Temperance inala uma respiração instável. “Então acho que não importa se estou pronta ou não, porque isso vai acontecer.”

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“Vou abrir a porta.” Abro a parte traseira do Maybach. Este é o carro que V normalmente conduz Keira, e enquanto não sou tão grande como a montanha que é o tenente de Mount, escolhi um terno pequeno e usei minhas habilidades de disfarce para ficar o mais parecido possível. Não é minha primeira vez. Temperance entra na parte de trás, mas segura o meu pulso antes que eu possa fechá-la. “Por favor, encontre-me. Prometa que me encontrará.” Não posso mentir para ela. “Se houver uma maneira, vou encontrá-la.” Ela balança a cabeça. Pode não ser o que ela quer ouvir, mas é tudo o que posso oferecer. Fecho a porta do carro e passo para o lado do motorista, pegando meu reflexo no espelho. É hora do show.

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Temperance

Nunca pensei sobre como deve ser para aquelas pessoas que têm de ir para a proteção de testemunhas sem aviso prévio. Ter que deixar sua vida inteira para trás sem planejamento é ao mesmo tempo terrivelmente difícil e incrivelmente fácil. Não me permitiram ligar para ninguém. Contar a ninguém. Levar quase nada. Uma pequena mala, e é isso. Mas quando você está deixando seu coração para trás, o que importa as roupas? Exalo um longo suspiro e observo enquanto saímos do armazém pela última vez. Sem capuz. É assim que sei que isto é real. Kane não se importa se eu sei onde o armazém fica porque não vou voltar. Eu nunca voltarei. Meu peito congela e meu estômago cai em seu milionésimo salto do dia. Temperance Ransom, a vida como você conhece acabou. Em outra época de minha vida, eu ficaria feliz de ter alguém dizendo isso para mim. Agora, estou arrasada. Estava apenas

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começando a descobrir quem eu realmente sou. O que eu realmente quero. Quem eu realmente quero. E agora serei levada porque o meu irmão fez algo estúpido. Pelo menos nós estaremos seguros. Lembro-me que esta é a única coisa que realmente importa. Nenhum de nós será torturado ou morto. Posso viver com qualquer coisa... se conseguirmos viver. Levanto o meu olhar e encontro Kane me olhando no retrovisor. “Você está bem?” Ele pergunta. “Não me pergunte isso.” Sua mandíbula fica tensa e ele reformula. “Você está aguentando firme?” “Mal.” “Você consegue fazer isso. Tudo o que tem a fazer é dar um passo de cada vez. Estarei ao seu lado.” Até eu pegar um avião e nunca vê-lo novamente. “Eu consigo fazer isso.” Digo isso para apaziguá-lo, e porque preciso ouvir isso de mim. Que escolha tenho? Nenhuma, de acordo com Kane e Mount. Olho para baixo para ver o ponteiro dos minutos no relógio de Keira movendo-se cada vez mais perto de sete horas, e me pergunto se isso é como um prisioneiro no corredor da morte sente olhando a contagem regressiva do relógio para a meia-noite no dia de sua execução. Pensamentos mórbidos. Afasto-os.

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Kane me encontrará. Ele sente isso também. Ele está apenas sendo nobre. Nós teremos um futuro. Em algum lugar exótico e bonito. Talvez uma casa de praia no paraíso. No meio de todas as mentiras bonitas que digo a mim mesma, percebo que nunca perguntei sobre o nosso destino. Não parecia importante além do fato de que não era aqui. “Onde estamos indo? O jato, eu quero dizer?” Kane encontra o meu olhar no retrovisor novamente. “Eu não posso dizer isso. Sinto muito.” “Mas você sabe?” Ele balança a cabeça. “Você estará mais segura se eu não souber. Mais segura se ninguém souber.” “E quanto a um plano de voo?” Ele inclina a cabeça para o lado. “Mount tem seus métodos.” Nós ficamos em silêncio novamente, e percebo que esqueci completamente de prestar atenção onde o armazém está localizado. Não que isso importe mais, eu suponho. Quando chegamos ao aeroporto privado, vejo algumas pessoas indo e vindo, mas nada como a agitação dos aeroportos regulares que você vê na TV. Eu nunca estive no aeroporto de Nova Orleans, portanto, a televisão é tudo que tenho para compará-lo. Kane estaciona o carro bem na frente, ao invés de no estacionamento. “Você tem permissão para fazer isso?” Ele se vira e olha por cima do ombro. “Tudo é permitido quando você é Mount. Você está pronta para ser Keira?” Mais uma vez, a minha resposta é claramente não, mas não é isso que Kane quer ouvir. “Tão pronta como eu jamais estarei.”

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“Bem. É hora de ir. Não se curve a ninguém. Você é uma rainha agora, princesa.” Seu apelido quase me quebra, mas encontro minhas últimas reservas de força e forço minha espinha de ferro. Eu não tenho nenhum aço em mim hoje. Kane sai do Maybach, e um momento depois, abre minha porta. Faço o meu melhor para andar como Keira. Não é tão difícil, especialmente quando você considera quanto tempo estive imitando seu andar confiante. Eu nem sequer consegui dizer adeus. Afastando o pensamento angustiante, ajusto meus óculos de sol e fico ao lado de Kane quando ele me leva através das portas deslizantes do aeroporto. O interior é aberto e arejado. Em vez de estar cheio com pessoas, o lobby está quase vazio. Uma mulher espera em uma cadeira de couro ao lado, e um homem fala com um empregado atrás de uma grande mesa de madeira. Pelas grandes janelas de vidro em minha frente, vejo pequenos jatos estacionados na pista. Há um preto elegante diretamente próximo ao conjunto de portas de vidro com um tapete vermelho que conduz às escadas. “É este?” Eu sussurro. “O avião?” Kane acena. “Sim.” “E onde está —” Ele estende a mão para agarrar meu cotovelo e lhe dá um aperto rápido, lembrando-me para não dizer o nome de Rafe. Vou tranquila e procuro no lobby por qualquer sinal de meu irmão, ao mesmo tempo sinto que meu coração está quebrando no meu peito.

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Então eu me lembro de que ele estará vestido como Mount, porque estamos nos passando por eles. Kane aperta meu braço novamente e, silenciosamente, indica que preciso virar. Sigo o comando, e meu coração vai de batidas para uma parada brusca quando vejo um homem de terno e colete caminhar com um ar de superioridade através das portas de vidro deslizantes. Eu nunca vi meu irmão tão vestido em sua vida. Ou sem barba. Ele quase parece íntegro, que é irônico, considerando quem ele está representando. Dou meio passo em direção a ele, mas os dedos de Kane agarram com mais força meu braço e paro. Assim que a mão Kane solta meu cotovelo, ele olha para mim, sua expressão abatida. “Eu sinto muito. Esta era a única maneira.” Um momento sua mão está vazia, e no próximo, ele está segurando uma arma e está apontada para Rafe. Ele puxa o gatilho. Caos deflagra enquanto um tiro ensurdecedor ecoa no lobby do aeroporto. Tudo fica em silêncio em minha mente quando vejo Rafe agarrar o peito, um olhar de choque no rosto. Eu não posso me ouvir gritando. Eu não consigo ouvir nada. Outro tiro destrói cada sonho que eu tinha de um futuro conforme o corpo do meu irmão cai, sem vida, no tapete.

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Iron Princess - Book 2 - Meghan March  
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