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DISPONIBILIZAÇÃO: EVA TRADUÇÃO E REVISÃO INICIAL: CURLY, DRIKA, GISLENE, PAOLA, RENATA, THAY, TACI, DARIANE, GILMARA REVISÃO FINAL: FABY FORMATAÇÃO: NIQUEVENEN

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A série Infidelidade contém conteúdo adulto e destina-se ao público adulto. Enquanto o uso de linguagem excessivamente descritiva é pouco frequente, o assunto é direcionado a leitores com idade superior a dezoito anos. Infidelidade é uma série romântica com suspense de cinco livros. Cada livro individual vai acabar de uma forma que venha a fazer você querer mais até chegar ao fim da jornada épica. A série Infidelidade não defende ou glorifica trapaças. Esta série é sobre a luta interior de comprometer suas crenças para o seu coração. Trata-se de trapacear consigo mesmo, e não outra com pessoa. Espero que você aproveite o conto épico de Infidelidade!

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"Armadilhas definem fim de amizades, vidas e futuros pendurados em uma balança."

Um encontro casual mais… Um sexy, macho alfa possessivo e uma corajosa e determinada heroína mais… Uma semana de incontida paixão desenfreada mais… Uma decisão impulsiva vezes... Duas declarações de amor divididas por… A soma do entrelaçamento do passado, com mentiras e regras quebradas é igual a…

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"Infidelidade - não é o que você pensa."

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O fim de Deception...

A assinatura Crimson fluía acima do colarinho branco engomado de sua camisa, quando Alton Fitzgerald parou e virou minha direção. "Parece que a filha pródiga voltou." Eu não parei de andar até que eu estava diante dele. "Eu quero vêla." "Você tem que entender que eu não tenho nenhuma intenção de fazer um sacrifício nesta ocasião, simplesmente porque você decidiu nos agraciar com sua presença." "O que aconteceu?" Perguntei. Ele olhou por cima do ombro em direção ao SUV quando uma limusine parou próxima a borda da passarela. Voltei-me para ver os dois Clayton e Deloris de pé ao lado do SUV, parecendo como se estivessem prontos para virem em minha direção. "Venha para casa e vamos discutir isso. Sozinhos." ele enfatizou a última palavra. "Discutiremos isso agora. Eu não quero voltar para a mansão. Quero ver minha mãe." O tom de Alton baixou. "Você vê, Alexandria, esse é o problema. Por muito tempo você tem sido mimada. Seus dias de conseguir o que quer

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acabaram. É hora de você concordar com o seu futuro, da mesma que forma Laide fez." Eu balancei minha cabeça. "Eu não sei do que você está falando." "Claro que não. Você esteve muito envolvida em suas próprias frivolidades para se preocupar com o que é importante. Talvez se você não tivesse sido desligada em Nova York, você teria sido capaz de ajudar a sua mãe. Agora, seu destino está em minhas mãos." "O que diabos isso significa?" Eu me encolhi quando ele chegou para mim e colocou uma mão no meu ombro. Meu estômago virou quando ele inclinou o rosto mais perto do meu e seu hálito quente e pútrido encheu meu nariz. "Vire-se, Alexandria." Eu fiz, não porque eu queria obedecer, mas porque eu precisava respirar ar fresco. Brantley estava em pé, perto da porta aberta para a limusine. Alton falou perto da minha orelha, sua mão ainda segurando meu ombro. "Se você quiser ver sua mãe, ou se ela tem uma chance de ser liberada, você vai entrar no carro e fazer o que eu disser." Eu olhei de volta para Deloris e Clayton. "Alexandria, não vou perguntar de novo." Meus olhos se fecharam, bloqueando o sol da tarde enquanto eu cerrei os dentes e apertei sua mão. Com uma respiração profunda, eu dei um passo e depois outro. Enquanto eu caminhava na prancha para a minha própria morte, eu disse adeus a Charli. Alexandria assentiu para Brantley e subiu no banco de trás da limusine.

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Antes que a porta se fechasse, nos envolvendo no interior fresco e escuro, meu telefone vibrou com uma chamada recebida. "Dê-me sua bolsa." Alton disse com a mão estendida. Eu levantei meus óculos de sol para o topo da minha cabeça e ficou olhando. "O quê? Não." Lágrimas vieram em meus olhos e virei rapidamente meu rosto machucado pela batida da palma da mão contra a minha bochecha. Que diabos? Enviei punhais através dos meus olhos enquanto pisquei a umidade. "Sua mãe não é mais um fator. Ouça-me pela primeira vez e não vou precisar ter certeza de sua atenção." Alton estendeu a mão novamente. "Eu não me repito." Quando não me mexi, ele pegou minha bolsa e o seu olhar me desafiou a impedi-lo. Estúpida! Por que eu entrei neste carro? Com o cenário se movendo além das janelas coloridas da limusine em movimento, sentei ereta, tentando contemplar o meu próximo passo. Alton removeu meu telefone e devolveu minha bolsa. Eu segurei minha língua, como eu tinha sido ensinada a fazer, quando ele o desligou e colocou-o no bolso. Embora meus pensamentos estivessem cheios de muita coisa para registrar, a mensagem de texto do Chelsea veio à mente. Eu não tinha apagado. Se Alton ligar o telefone, ele poderá vê-la.

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"Alton," Eu tentei usar o meu tom mais respeitoso. "Por favor, faleme sobre a minha mãe." Ele encostou-se no assento, aparentemente pensando sua resposta. "O seu tempo em Nova York acabou. Sua mãe queria um casamento no Natal. Eu acho que se Suzy começar os planos, ele ainda pode ser realizado. A única variável será se Adelaide estará bem o suficiente para participar." Alton suspirou e inclinou a cabeça para o lado. Com um sorriso reto de lábios, ele acrescentou: "Acho que é depende de você. Bem vinda ao lar, Alexandria."

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Eu tentei processar as palavras de Alton... Casamento do Natal. Suzy. A Sua pergunta... Será que Adelaide estará bem o suficiente para participar? E, finalmente, a sua declaração... Bem vinda ao lar. As palavras formaram frases em minha língua nativa. Eu entendi cada uma individualmente, mas não combinadas. Seu significado, na ordem falada estava além da minha compreensão. Com a dor do seu tapa ainda formigando no meu rosto, eu apertei os lábios e esperei por mais, para ele para explicar o que ele disse, o que ele tinha decretado. Eu tinha jogado este jogo muitas vezes, eu sabia as regras e os resultados. Meus poucos momentos de vitória vieram na presença de minha mãe. Ela não estava aqui. Eu estava sozinho com Alton na limusine em movimento. Não completamente sozinho, porque Brantley estava atrás do vidro nublado, embora não importa o motivo, ele nunca interviria. Engoli meus pensamentos e perguntas. Eles só me ganhariam outro tapa. Mesmo em tempos de confusão, o meu eu antigo que entendia sua situação, sabia que para sobreviver autopreservação e bom senso eram necessários para ignorar meus impulsos. Agora que eu voluntariamente entrei na armadilha de Alton, a sobrevivência era a minha nova meta.

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As rodas da limusine giravam e o tempo passava, mas Alton não oferecia nada mais. Nenhuma explicação. Sem esclarecimentos. Com cada tic tac dos segundos, o silêncio pairava em torno de nós, estabelecendo-se como uma nuvem. O zumbido oco dos pneus contra o pavimento abafou a nossa respiração. Não houve palavras ou música ambiente; mesmo Brantley permaneceu em silêncio, sua silhueta além da janela nublada mal se movia. Era como se a maior parte do mundo tivesse parado, deixando-me cativa, incapaz de afetar o futuro. Quilômetro após quilômetro o carro continuou em frente, sem dúvida, levando-nos a Montague Manor, longe da vida e, quase em direção a morte, literalmente. Charli não poderia viver por trás dos portões de ferro e altas paredes de pedra. Ela não iria sobreviver. Convoquei Alexandria, que se virou para o marido da minha mãe. Seus lábios se apertaram quando sua atenção passou da janela lateral para a tela do seu telefone. Embora eu olhava, nenhuma vez que seus olhos redondos viram em minha direção ou suas palavras oferecem uma explicação. Pela satisfação presunçosa em sua expressão, ele parecia confiante de que tinha a minha aceitação ou, no mínimo, o meu cumprimento. Meu pescoço esticou quando percebi que na mente de meu padrasto, eu já concordei com o meu futuro como a minha mãe tinha feito. O que diabos isso significa? Respirando fundo, eu levantei meu queixo. "Você vai explicar-se?" Seu olhar se voltou minha direção quando seu sorriso desapareceu. "Meu erro. Eu assumi que uma graduada de Stanford iria entender uma simples declaração. Mas por todos os meios, Alexandria, eu posso esclarecer para você. Afinal de contas, eu venho fazendo isso por sua mãe durante os últimos vinte anos."

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Cobre revestido a minha língua enquanto eu aplicava a pressão necessária para reprimir a minha réplica. "Como eu disse," ele ofereceu em um tom mais condescendente. "vamos discutir isso durante um tempo, uma vez que estiver em casa." Sufocando o meu desgosto, eu voltei para a minha formação infância e fiz o meu melhor para igualar o tom condescendente. "Talvez eu precise fazer isso simples para você também. Você vê, tenho uma casa, em Nova York. Eu tenho aulas e um namorado. Apesar do que você assumiu, não posso concordar com qualquer coisa que vai interferir com nada disso." Em vez de ser ofendido, Alton sorriu. "É você que não parece entender. Alexandria, você não tem uma escolha." Isso não pode ser real. Eu continuei a olhar, esperando o vermelho revelador se levantar em seu colarinho. De alguma forma estranha, a sua ausência me assustou mais do que a sua presença previsível. A raiva, o seu barômetro normal, tinha ido embora. Em seu lugar havia uma arrogante confiança que enviou um arrepio na minha espinha. "Você tem algo a dizer?" Perguntou Alton Fitzgerald. Para um estranho, a sua pergunta poderia ser interpretado como uma oferta de esclarecimento. Não era isso que meu padrasto estava fazendo. Sua pergunta servia para nenhuma outra finalidade do que para me fazer dizer alguma coisa, qualquer coisa, para justificar outro de seus tapas. Respirando fundo, eu tentei por outro ângulo. "Por favor, diga-me sobre a minha mãe."

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"No tempo devido." De repente, eu me assustei. Um toque estridente encheu o interior da limusine. Como Alton pegou o telefone, ele assentiu minha direção, apertou os lábios pálidos juntos, e sem palavras me silenciou. "Olá, Suzy." Suzanna Spencer era a mãe de Bryce e melhor amiga da minha mãe. Será que Suzanna me diria o que estava acontecendo? Certamente ela estava preocupada com minha mãe. Tinha que ser por isso que ela estava chamando Alton. Com um esforço consciente para aparecer como se eu não estava ouvindo, eu me virei na direção da janela. Os músculos do meu pescoço tensos, como o cenário além do vidro, tornaram-se cada vez mais familiares. Não mais perto da cidade de Savannah, as estradas eram agora mais rurais. As copas de árvores criavam túneis esmaecidos quando Brantley rapidamente nos levava dentro e fora da luz solar. Ponderando sobre cada uma das respostas de Alton, eu procurei por um bocado de informações. Com cada declaração, eu permanecia vazia. Cada frase, cada resposta, eram calculadas e bem pensadas. Como o flash de luz continuava a iluminar, eu contemplava o que tinha sido dito até agora. Tanto a minha mãe e Jane tinham mencionado que as coisas em Savannah estavam mudando; No entanto, com cada quilômetro que chegávamos mais perto de Montague Manor, eu sabia que não era verdade. Colonizadores criaram esses caminhos centenas de anos atrás. Cavalos e rodas de carroça tinha esculpido o barro da Geórgia, suas trilhas fazendo o que mais tarde se tornaria as estradas pavimentadas e intocadas

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de hoje. Embora os colonos não reconhecessem as superfícies pretas endurecidas atuais, as árvores que alinham a rota ainda eram as mesmas. Era mais um exemplo da maneira de Savannah: a mudança sem mudança real. Alton continuou sua conversa com as costas para a janela traseira do carro, deixando-me sentada à sua esquerda. Meu assento enfrentava o lado, do outro lado da porta que levava à minha prisão atual. Meu olhar vagou de janela em janela. Meus lábios se uniram quando eu suprimi um suspiro e meu pulso acelerou. Eu não deveria ter sido surpreendida com o que vi na minha visão periférica, mas eu estava. Minha infância tinha um jeito de me trazer, mas com isolamento de onde eu estava sentada eu podia ver pelo canto do meu olho que eu não estava sozinha. Um pouco atrás da limusine estava a SUV preta de Clayton. O que Deloris achava que poderia fazer? Passar o portão da Montague Manor? Isso nunca aconteceria. Os funcionários de Alton foram muito bem treinados. Eles nunca deixariam Deloris e Clayton passar. Agarrei minha bolsa, desejando o meu telefone. Se somente eu pudesse enviar um texto... Não deixar Deloris tentar. Seus esforços seriam inúteis, possivelmente instigaria outros problemas. Por que eu não tinha compartilhado mais com ela sobre as operações de Montague Manor? Então, novamente, havia uma parte de mim que queria tentar, querendo que ela e Clayton invadissem o portão. Imaginei os guardas chamando a polícia. Quando eles chegassem, eu diria a eles a verdade, que eu tinha sido levada contra a minha vontade e minha mãe estava em

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perigo. Na história formada na minha cabeça, as pessoas boas iriam ganhar e os maus perderiam. Era assim que fantasias funcionavam. Essa não era uma fantasia ou um conto de fadas. Isso era a Montague, e eu sabia muito bem que o mal iria ganhar. Ele sempre ganhava. A conversa de Alton continuou quando eu continuei a tentar recolher qualquer notícia da minha mãe. À exceção de um ou dois comentários que ele iria dizer a Suzy sobre essa situação depois, nada sobre minha mãe foi mencionado. Ele mencionou o nome de Bryce, mas não falou de Chelsea. Momentaneamente eu fechei os olhos e tentei decifrar o quebracabeça que está sendo colocado diante de mim. As peças foram sendo movidas, mas eu não poderia fazer pelo meu destino. Por apenas um segundo antes de Alton desligar meu telefone, eu tinha visto na tela. Era o nome de Deloris. Ela tinha sido a que tinha ligado, sem dúvida, querendo respostas, perguntando o que eu tinha feito entrando neste carro. Eu queria acreditar que ela estava falando com Nox, enviando mensagens para ele, ou de alguma forma relativa, contando o que tinha acontecido. Porque eu entrei neste carro? A questão comeu o meu interior até que somente um buraco permaneceu. Era um vazio familiar que eu tive a maior parte da minha vida, que até recentemente, só permitiu-me sobreviver. Ele tirou minhas emoções.

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Eu trabalhei para encher meus pulmões, para preencher o vazio com o ar. Eu iria sobreviver. Já fiz isso antes. Mas desta vez era diferente. Desta vez eu tive ajuda. Embora Alton possa acreditar que eu estava sozinha, eu não estava. Nox estava comigo. Estendi a mão para o meu colar e acariciei a gaiola de platina cima e para baixo na corrente. Ele pode não estar comigo fisicamente, mas ele estava lá. Eu estava com ele, um pequeno ponto em seu telefone, mas lá, no entanto. Nox conhecia muitos dos meus segredos, minhas sombras, e ele ainda me amava. Eu o amava. Isso era algo que eu nunca tive antes. Era algo que minha mãe nunca teve. O conhecimento que eu conquistei deume forças. O vazio dentro de mim encolheu quando o amor de Nox correu pelas minhas veias e rodaram com meu próprio pesar. Abri os olhos, desejando que eu pudesse voltar no tempo. Desejando que eu pudesse desfazer minha decisão de entrar neste carro. De repente, eu endureci meu pescoço, ajeitei meus ombros, e prendi a respiração. Foi uma resposta involuntária ao simples movimento do

braço

de

Alton.

momentaneamente

O

canto

encontraram

rosa os

dos meus

lábios.

Seu

quando

olhar ele

cinza

levantou

dramaticamente seu pulso e puxou a manga de seu paletó. "Devemos chegar à mansão em menos de dez minutos," ele falou em seu telefone. "todos já estão reunidos em meu escritório. Eu estou feito com esta farsa." Exalei enquanto me desconectei da sua ligação, com raiva de meu próprio show de fraqueza. Meu vacilo tinha mostrado vulnerabilidade. Eu precisava ser forte se eu tinha uma chance de salvar minha mãe.

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Com um sorriso fino, largo o suficiente para expor os dentes manchados, Alton estendeu a mão e bateu no meu joelho. "Paciência, assim que voltar para a mansão, Papai vai explicar tudo." Eu lutei contra a refutação e concentrei-me sobre a razão que eu tinha chegado ao carro. Eu precisava saber sobre a minha mãe. Alton podia dizer o que quisesse sobre o meu futuro. Não era seu para ele decidir. No entanto, o que ele disse sobre o destino de minha mãe era preciso. Como seu marido, seu futuro estava em suas mãos. Sem dúvida, ele tinha a documentação jurídica necessária para apoiar o seu poder. Ele já tinha poder sobre suas ações de Montague. Quão difícil seria para ele para obter mais? O poder de fazer todas as suas decisões, especialmente se ela tivesse sido considerada legalmente doente? Havia tanta coisa que eu precisava saber. Que a admitiu no Magnolia Woods? De algumas das minhas leituras, eu sabia que as leis mudavam se alguém se admitia em uma instalação em vez de ser levada por outro. "Minha mãe?" Perguntei novamente. "Você vê, ela tem um problema." Eu esperei. "Com o passar do tempo a sua mãe perdeu seu controle, ela tornou-se mais e mais perturbada." Foi a mesma palavra que minha mãe tinha usado quando eu questionei sobre acusações de Bryce que ela estava doente. "Nenhum de nós percebeu o grau em que ela tinha caído, o estado de depressão que ela se encontrava. Talvez fosse porque sua mãe nunca reclamou. Nós não vimos até que fosse tarde demais." "O que quer dizer com tarde demais?"

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"Seu comportamento tornou-se..." Ele fez uma pausa. "… ímpar. Muito ao contrário da Laide que todos nós conhecemos. Ela bebia mais que o habitual, mas não só isso. Não era apenas o vinho, ela estava constantemente fora do personagem. Ela sofria mais e mais dores de cabeça e perguntou ao Dr. Beck para analgésicos mais fortes e mais fortes." Meus lábios apertaram-se enquanto ele distribuía pequenos pedaços de informações. "Ela parou de tomar o medicamento, o prescrito, o que mantinha suas enxaquecas à distância. Nós só podemos suspeitar que fosse porque ela queria que as drogas fossem mais fortes." Eu balancei minha cabeça. "Ela sempre bebeu, mas ela sempre se tratou bem." "Houve alguns incidentes." Ele deitou sua cabeça contra o assento. "Eu quase odeio dizer." Minha boca seca. "O quê? O que incidentes?" "Laide começou a alucinar. Ela ia de carro em algum lugar, recusando-se a ser conduzida pelo motorista, e depois não sabia onde estava. Ela começou a esquecer, bem, tudo e fabricava histórias que não faziam sentido. Esta internação é para seu próprio bem." "Será que ela concordou em ir para o Magnolia Woods? Foi ideia dela?" Alton zombou. "É óbvio que a mais simples das decisões já está além de sua capacidade. Vestir, tomar banho, comer..." Meu peito doía. Era claro que ela não tinha admitido a si mesma. "Por favor, eu quero vê-la."

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Ele balançou sua cabeça. "Ela não sabe reconhece ninguém." "O que quer dizer que ela não me conhece? Eu sou sua filha." "Os médicos dizem que vai levar tempo. A combinação de drogas e álcool não pode ser interrompida de repente; Se retirada podem ser fatais. Ela perdeu peso e cortar o que seu corpo anseia seria perigoso para o coração." "O coração dela? Ela nunca teve problemas de coração." Seus olhos se estreitaram. "Alexandria, o quão bem você sabe realmente sobre o que está acontecendo com a sua mãe? Talvez se você tivesse feito como ela pediu, se você voltasse para casa, ido para a Universidade Savannah Law, ou estivesse aqui, você pode ter visto os sinais. Você poderia tê-los visto mais cedo do que nós fizemos. Mas não. Você foi egoísta e agora... Agora os narcóticos danificaram o coração e a mente dela." Lágrimas brotaram nos meus olhos enquanto eu tentava lembrar as conversas recentes. Eu procurei qualquer coisa que poderia refutar o que ele disse, mas eu não conseguia pensar em uma réplica. No passado recente, a minha mãe parecia dispersa. Ela disse coisas sobre dever e informações, sobre as mudanças... nada disso fazia sentido. Isso não quer dizer que eu tinha pensado que ela estava perdendo contato com a realidade. Eu pensei que ela estava desesperada. Talvez ela era. Talvez ela precisava de mim e eu não ouvi a realidade por trás de seus fundamentos. "Obrigado." Ele arqueou as sobrancelhas. "Por quê?" "Por me dizer." Eu sabia como jogar este maldito jogo. "Por favor, deixe-me vê-la. Eu não me importo se ela não me conhece. Eu quero estar lá para ela agora."

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"E Nova York?" Eu queria dizer que não ia embora. Rezei para que se eu falasse com a Dra. Renaud, minhas oportunidades permaneceriam em Columbia. Eu queria acreditar que Nox apoiaria a minha decisão de ajudar a minha mãe, mas eu não sei se algumas dessas decisões eram verdadeiras. "Vou entrar em contato Columbia. Eles oferecem teleconferência das aulas. Eu só tenho mais um mês deste semestre antes das provas finais." As palavras eram vis em minha língua. "E então, se eu tiver que, eu posso tentar me transferir para Savannah." "Há mais," disse Alton. "coisas que em breve você vai entender, mas por agora, isso é um começo." Assim como eu comecei a acreditar que eu tinha feito o que eu precisava fazer, disse o que eu precisava dizer, só para me comprar algum tempo até que eu pudesse ver a minha mãe, o tom de Alton mudou. "Eu espero ser obedecido." O gosto terrível deixou para trás a aceitação vil sobre o meu futuro próximo e borbulhou do meu estômago para a garganta. Eu tremi com a finalidade do decreto de Alton. "Eu posso não ser seu pai," ele continuou. "mas você vai, a partir deste ponto, mostrar-me o respeito que vem com esse título. Ninguém vê Adelaide, se eu não autorizar. Houve decisões tomadas no passado que afetam o seu futuro, bem como de sua mãe e da Montague. Não é dentro de sua capacidade de argumentar estas decisões. Elas foram tomadas." O carro diminuiu quando o grande portão de ferro apareceu ao lado. Eu lutei contra o impulso de olhar pela janela de trás, para ver se

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Clayton e Deloris ainda estavam atrás da limusine. Eu temia que se eu fizesse, eu alertaria Alton. "Eles não serão permitidos," ele disse com mais de um toque de desdém. "Sempre." Meu coração afundou quando me virei para a janela de trás e vi o portão perto. Os pneus da limousine viraram contra a entrada longa de automóveis, pois fomos transferidos sob as árvores de carvalho gigante. "Quando

entrarmos

na

mansão,"

ele

continuou.

"você

irá

diretamente para o meu escritório. Suzy e Bryce estarão lá. Eu tenho algumas coisas para discutir com os guardas da frente. Lembre-se o que eu disse. Suas recusas e tom desrespeitoso acabaram. Não me faça centrar a sua atenção novamente." Eu lutei contra a torção de náuseas no meu intestino quando o carro parou na calçada circular de paralelepípedos. Antes que a porta se abrisse, Alton se inclinou mais perto, sua mão mais uma vez no meu joelho. "Em cada decisão, Alexandria, eu quero que você pergunte a si mesma duas perguntas." Suas

palavras

eram

pesadas

correntes,

garantindo

minha

obediência, bem como o meu cativeiro. Eu não me atrevo a falar por que eu fiz, eu certamente dizer algo que eu ia me arrepender, algo para fazer com que ele me reorientar. "Pergunte a si mesma," ele continuou. "eu quero ver a minha mãe? E eu quero que ela fique melhor?" A porta oposta se abriu, inundando o interior com luz. Embora uma rajada de ar quente do outono na Geórgia veio, minha carne arrepiou com um frio familiar.

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Antes que eu pudesse mover ou falar, Alton apertou meu joelho. "Estou esperando." Engolir a bile, eu respondi: "Eu quero vê-la e a quero melhor." "Muito bem. Lembre-se disso." Ele fez sinal para eu sair primeiro. Abaixando meus óculos de sol nos meus olhos, eu aceitei a mão de Brantley. "Bem vinda ao lar, senhorita Alexandria." Não reconhecendo suas palavras, eu olhei para cima, em direção as paredes altas, cheias de janelas. Não houve necessidade de corrigir o nome que Brantley tinha usado para me tratar. Em vez disso, eu me forcei para frente, passo a passo, como os meus sapatos baixos movendo-se sobre a calçada, em direção a porta da frente aberta.

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Explosões de vermelho. Flashes brancos. Explosões visíveis apenas para mim, momentaneamente impedindo minha visão. Piscando, eu tentei fazer sentido a mensagem de texto de Deloris. "ALEX entrou em um carro com Alton Fitzgerald. Nós estamos os seguindo." Embora o avião subiu mais alto, meu coração caiu para um abismo, o lugar onde meu estômago costumava ser. Eu li novamente. As palavras se recusavam a mudar. Emoções cozinharam dentro de mim, criando uma mistura turbulenta capaz de destruição. Olhei para a pequena janela, esperando ver as nuvens girarem, mas só vi o azul enganando um céu complacente. Apesar da calma enganosa, descrença, dor e raiva giravam através do meu corpo, correndo através do meu sangue, apertando o meu peito, e enfraquecendo meus joelhos. Inconscientemente, meus dedos enrolaram, criando punhos que precisavam se conectar com algo, com qualquer coisa, quando eu aumentei a pressão sobre o telefone. Certamente ele iria rachar e quebrar.

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Eu li as palavras uma e outra vez. Elas não fazem sentido. Charli não faria isso. Ela não estaria disposta a entrar no carro de seu padrasto. Algo terrível havia acontecido. Eu testemunhei sua apreensão e desgosto quando se tratava de Alton Fitzgerald. Ela tinha compartilhado seus medos e algumas de suas histórias. Ele era o outro diabo, o que ela falou. Não importa o que ele tinha feito com ela ou não feito a ela no passado, estar com ele era perigoso. Ela sabia disso e por isso, eu também sabia. Charli não estaria disposta a ir com ele, não depois que ela me prometeu que ficaria segura. Eu cerrei os dentes, ouvindo suas palavras em minha mente, suas promessas... As mentiras dela. Quando ela se recusou a esperar por mim para esta viagem para Savannah, Charli tinha prometido que ficaria com Deloris. De acordo com esta mensagem de texto, ela não tinha. Isso é o que as palavras na minha tela estavam me dizendo. A mensagem de Deloris confirmou que Charli tinha feito à única coisa que a proibi de fazer. Ela colocou a única pessoa com quem eu tinha confiado aos seus cuidados em perigo. Ela voluntariamente se sacrificou. Eu precisava entender o porquê. Eu precisava falar com ela, mas eu não podia. Uma vez que o avião tinha acabado de sair do chão, eu não poderia fazer uma chamada até que estávamos suficientemente alto para o Wifi para ser ativado; no entanto, isso não impediu meu discurso. Batendo na mesa diante de mim com o meu punho, eu vomitei muitas palavras ruins.

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A explosão, infundida com obscenidades, repetia-se inutilmente através da cabine. Sabiamente, Isaac permaneceu quieto, justamente assumindo que eu iria partilhar mais quando eu estava pronto. A aeromoça, porém, era nova. Ela não me conhecia. "Sr. Demetri, está tudo bem?" Perguntou ela, com os olhos maiores do que os pratos do jantar, enquanto corria em torno de uma parede e se aproximava de mim. Com cada passo que ela oscilou um lado e depois o outro, seu corpo perde o equilíbrio quando o avião continuou a sua ascensão. "Não! Nada está certo. Vá se sentar antes de cair. Não há nada que você pode fazer." "Senhor," disse ela, olhando para o telefone ainda na minha mão. "ainda não estamos fora da gama de torres de celular, o que acontecerá em breve, mas uma vez que tem Wifi que você será capaz de fazer ligações." Eu freei o pouco autocontrole ainda tinha. Este não era o meu primeiro voo. "Estou ciente." "No entanto, se não quiser esperar, o avião tem um telefone via satélite. Gostaria de usá-lo?" O quê? Por que eu não pensei nisso antes? Porque eu sou muito atordoado para processar. "Sim. Pegue-o imediatamente." Seus joelhos se dobraram enquanto manobrava em direção à cabine, com as mãos apoiando-a para um lado e depois o outro. "Eu estou ligando do telefone via satélite. Eu quero detalhes!"

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Mandei o texto para Deloris, não me importando se ele iria enviar ou se ela iria recebê-la. Apenas digitar as letras me deu algo para fazer. Assim que a aeromoça colocou o telefone via satélite na minha mão, eu comecei a discar a sequência mais longa do que o normal de números. A cada segundo que eu esperei para a conexão, a minha pressão arterial subiu mais um ponto. A corrida em minhas veias encheu meus ouvidos com um rugido interno, silenciando zumbido do motor. Toque. Toque. Toque. "Você ligou-" Embora o avião continuou sua escalada, ao som de sua voz, meu estômago deu outra queda livre. Apertei o botão de desligar, eu liguei para a Sra. Witt. Ela provavelmente deveria ter sido minha primeira chamada, mas eu precisava tentar chegar a Charli. Eu queria saber que eu podia falar com ela. Agora, eu sabia que eu não podia. Como o telefone via satélite novamente eu esperei para se conectar, cheguei para o meu próprio telefone e empurrei o aplicativo no rastreador de Charli. Nada. Minha mente fundamentou que não era porque ela estava inacessível. Ela pode ter entrado no carro, mas ela não iria tirar o colar. Não havia nada sobre o aplicativo, porque ainda não tiveram acesso Wifi e o serviço celular não estava disponível.

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Assim que o telefone via satélite começou a tocar, Deloris respondeu: "Lennox estamos seguindo-a..." "O que diabos aconteceu? Onde ela está? Onde aquele bastardo a levou? Por que diabos ela entrou em seu carro? Por que você não a impediu? Ele ameaçou ela?" "Ela estava a alguns metros à nossa frente, na rua. Estamos fazendo o nosso caminho para fora da cidade. Segundo o rastreador dela, sua frequência cardíaca está elevada, mas caso contrário, acreditamos que ela está segura. De acordo com os GPS parece que estamos indo em direção a sua casa." "Sua casa?" Perguntei incrédulo. "Não, Deloris, sua casa está em Nova York." "Sua casa da família," ela corrigiu. "Eu disse a ela para não ir com ele. Liguei depois dela. Eu já lhe disse antes que Alex tem uma mente própria." "Será que ele a forçou? Onde diabos estava Clayton?" "Ele esteve aqui. Ele ainda está comigo. Estávamos apenas a alguns passos de distância. Ela insistiu em falar com o Sr. Fitzgerald. Eu não podia ouvir a conversa, mas eu imagino que era sobre sua mãe." Deloris falou rápido, mal respirando entre cada instrução. "Ela é uma paciente em uma instalação chamada Magnolia Woods. Eles disseram que ela está estável, mas eu não poderia obter qualquer informação adicional. Eu estou trabalhando em entrar em seu banco de dados. A equipe se recusou a dar acesso à Alex para ver a sua mãe." "Alex estava certa em assumir que era obra do Sr. Fitzgerald. Ele estava lá. Falei com ele por alguns instantes. Ele recusou-se a fazer mais do que isso. Ele deixou claro que Alex não seria permitida a entrada se não

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fosse através dele. Eu estava prestes a explicar tudo para ela quando ele saiu das instalações. Ela não ouviu." "E você...?" Interrompi. "Observamos a conversa de uma distância segura, mas assim que ela deu um passo para a porta do carro aberta, nós dois fomos atrás dela. Lennox aconteceu rapidamente. No momento em que chegamos ao carro, as portas estavam fechadas e ele estava se movendo. Nós corremos de volta para o nosso carro e os seguimos. Nós estamos seguindo." "Você ligou para ela?" "Claro. Liguei imediatamente. Ela não respondeu. Eu tentei várias vezes e ele vai direto para a caixa postal." "Eu tentei, também. Eu não posso nem vê-la pelo aplicativo rastreador." "Eu posso." Deloris me tranquilizou. "Como eu disse, com exceção do ritmo cardíaco elevado, seus sinais vitais parecem normais." Eu me inclinei para trás e fechei os olhos. Por trás de minhas pálpebras eu vi a minha Charli. Uma colagem de imagens bombardeou meus pensamentos. Como se ainda estivéssemos juntos, eu a vi, ainda dormindo esta manhã em nossa cama. A imagem me ajudou a respirar. Meu peito subia e descia quando recordei seu cheiro, flores e perfume, a mistura perfeita. Eu não a tinha despertado. Em vez disso, eu tinha deslizado do calor das cobertas para deixá-la dormir. Ela não precisa acordar tão cedo e eu tinha coisas para fazer. Mesmo depois do meu treino, ela ainda estava dormindo. Ela tinha trabalhado diligentemente esta última semana em algo para a sua graduação, algo que levou a maior parte do tempo. Eu nunca tinha

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questionado ou exigido mais dela. Faculdade de Direito era muito importante para ela. E isso era importante para mim. A rocha formada na boca do meu estômago endureceu. O que aconteceria? O que isso significa para suas aulas? O que esse padrasto idiota planejou? "Deloris," eu disse quando a linha ficou em silêncio. "pegue-a. Eu não dou a mínima para o que você tem que fazer. Jogue a merda de carro fora da estrada. Eu não me importo. Basta pegá-la." "Você tem alguma ideia das repercussões de uma coisa dessas? Os Fitzgerald são poderosos. Eu não estou dizendo mais do que o Demetris. Eu estou dizendo que é diferente." "Eu não dou a mínima!" A aeromoça olhou em torno de uma parede perto da frente do avião e tão rapidamente desapareceu. "Nós estamos em Savannah. Este é o seu mundo. Vamos seguir. Vamos tentar entrar, mas eu vi fotos de sua casa. É muito bem protegido." "Do lado de fora." eu disse. "O que isso significa?" "Isso significa que ela não quer estar lá. Isso significa que ela está mais segura fora dessa prisão. Assim é como ela a chama. Deloris, não podemos deixá-la lá." "Eu vou fazer tudo que eu puder." "Faça mais. E tenha um carro esperando por mim. Se você não puder entrar, eu vou. Eu não vou parar até que ela esteja em meus braços."

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E então, depois eu segurarei com força e lhe assegurarei que tudo ficará bem, eu depois vou avermelhar sua bunda perfeita por colocar-se em perigo e deixar todos assustados. "Faça-o!" Eu gritei, interrompendo alguma coisa Deloris vinha dizendo. Desliguei o sinal do telefone via satélite, eu verifiquei meu celular. O Wifi agora estava funcionando. Com apenas uma varredura do meu dedo, eu abri a aplicativo rastreador e encontrei seu ponto azul. Porra! Ele estava se movendo. O GPS zerado, permitindo que um mapa se materializasse em torno do ponto. Sentei-me impotente, enquanto o ponto azul mudou ao longo das estradas da Geórgia. "Eu estou indo para você, Charli. E depois…" O ponto azul diminuiu, e ainda na parte inferior da tela eu podia ver que seu pulso estava aumentando. Eu ampliei o mapa, concentrado em sua localização. O ponto mudou-se novamente. Era uma pista privada. Deloris estava certa. Aquele desgraçado a levou de volta para Montague Manor. Enviei uma mensagem via FaceTime. "Eu posso vê-la, ela está na Montague Manor. Deixe-me saber qualquer atualização."

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Cada passo era um pedaço de cada pesadelo que eu já tive. Embora o meu exterior permanecesse calmo, a Montague torcia o meu interior e empurrava para cima... enchendo minha garganta com o gosto amargo de medo. Engoli continuamente enquanto eu colocava um pé na frente do outro. Eu suspirei quando uma sensação de afogamento tomou conta de mim. Olhando ao redor, eu sabia que ninguém dentro da mansão iria me lançar um bote salva-vidas. Eu estava sozinha em um mar de pessoas. Olhos me encaram brevemente antes de olhar para baixo com respeito. As paredes da grande porta de entrada estavam alinhadas com o pessoal da Montague, soldados obedientes em seus postos, reforçando o comando inquestionável de Alton. Pessoas que reconheço, tanto do meu passado, bem como da minha última visita e muitos mais que eu não estava em suas posições, criando um caminho para o escritório de Alton. "Olá, Srta. Alexandria." "Bem vinda ao lar, Srta. Alexandria." Minha ansiedade se construía com cada passo. Nós sobre nós formando-se no meu estômago

quando

o meu coração disparou.

Pressionando meus lábios, eu obedientemente apontou para os rostos familiares e não familiares. Memórias nesta mesma sala, do meu corte de cabelo, assim como outras injustiças, brilharam através dos meus

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pensamentos momentaneamente, misturando o passado com o presente. Cada lembrança era uma sugestão, bem jogada pelo meu padrasto, para reforçar que este era o seu domínio e que todo mundo se curvava para ele. Meu caminho designado pelo foyer fez-me passar as grandes escadas para o escritório de Alton. A cada passo eu perdia um pingo de minha nova independência. Os pedaços eram migalhas de pão que poderiam me levar para fora... Mas elas eram transitórias e facilmente arrastadas. Logo desapareceriam, assim como Charli. Arrumei meus ombros. Alexandria Charles Montague Collins estava em casa. Vendo o último membro da equipe posicionado perto da porta do escritório de Alton fez meus pés vacilarem. O nó que se formou na minha garganta estourou enquanto lágrimas oscilaram em minhas pálpebras. Seus olhos escuros me disse que viam a minha tristeza, mas nem uma palavra foi inicialmente falada. Este não era o lugar ou o tempo. Eu sabia. No entanto, com tudo dentro de mim, eu ansiava por cair contra o peito de Jane e ser envolvida em seu abraço. "Ainda não, filha. Nós vamos. Conversaremos. Eu ajudo. Eu sempre ajudarei." Seu tom rico encheu-me, embora seus lábios não se movessem. Ninguém mais ouviu seu encorajamento; não foi falado com os lábios, mas com o coração. No entanto, através de nossa conexão, ouvi cada palavra. Não só ouvi, mas eu a levei, desejando que me desse força para continuar. Balançando a cabeça ao mínimo, eu levantei meu queixo.

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Deixe a exposição de cães e pônei começar. Jane assentiu. Não o suficiente para que a maioria notasse, mas eu vi. Engolindo a secura na boca, enquanto desejava que a umidade nos meus olhos desaparecesse, eu estava diante da grande porta. "Srta. Alex, irei preparar o seu quarto." Sua verdadeira voz passou por mim, um rio de calor neste lugar frio e escuro. Virei-me para Jane. Alex. Ao contrário de todas as saudações dos outros, ela me chamou Alex. "Obrigado, Jane. Eu estarei lá assim que eu puder." Nossos olhares se encontraram na comunicação silenciosa quando a porta do escritório de Alton abriu, desviando a minha atenção. "Alexandria, entre." A voz de Suzanna cortou, retirando o calor e isolando a saudação de Jane. Algo no tom de Suzanna era diferente. Eu não podia entender, mas se ela estivesse com o coração partido sobre a minha mãe, nesse milissegundo eu não senti isso. Enquanto eu debatia a minha saudação, eu atravessei o limite e parei. Nada poderia ter me preparado para quem vi. Quem estava perto das grandes janelas era a única pessoa que eu nunca esperava ver na minha casa, não sem o meu convite. Quando ela se virou minha direção, eu digitalizei minha melhor amiga. Fora de contexto, as pessoas e as coisas se tornam desconhecidas. Como, após quatro anos de viver lado a lado dessa mulher diante de mim, ela poderia de repente parecer uma estranha? Eu não sabia, e nem eu conseguia entender.

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Silenciosamente, indignada, sua postura endireitou. Seu pequeno corpo tonificado, modestamente coberto com um vestido de linho cor de rosa, endureceu. O vestido simples, mas elegante abraçou todos os lugares certos. Era lindo, mas não um estilo que ela usava. Seu cabelo, agora um tom de castanho avermelhado, foi inteligentemente torcido atrás de sua cabeça, e seus sapatos eram o acessório perfeito. Em volta do pescoço havia uma simples linha de pérolas. Chelsea Moore era linda. Ela sempre tinha sido aos meus olhos. No entanto, hoje era diferente. Olhando para mim não era a minha melhor amiga, mas um triste reflexo assombrado. Se tivéssemos sido vestidas para combinar, eu mesma podia ter dito que eu não a estava vendo, mas minha própria imagem refletindo na janela grande. No entanto, o dia não havia terminado. O sol lá fora ainda estava brilhando e as janelas não estavam escuras. A sala ficou em silêncio enquanto olhávamos uma para a outra. Em seu olhar cor de avelã havia muitas emoções para se catalogar. Eu estava aqui, em Savannah, na Montague Manor, por causa de sua mensagem de texto. No entanto, naquele momento o meu pensamento esmagador era de alívio que eu finalmente a encontrei. Eu tive a confirmação visual de que ela estava bem. As outras pessoas na sala, Bryce e Suzanna, desapareceram na bruma circundante enquanto eu corria em direção Chelsea. "Oh meu Deus, Chelsea." Estendi a mão para os ombros e a puxei. Sua cabeça balançou quando ela rigidamente aceitou o meu abraço.

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Eu a empurrei para comprimento do braço. "O que diabos está acontecendo?" "Alex... Alexandria," ela corrigiu. "Eu sinto muito." Ela nunca tinha me chamado pelo meu nome de nascimento. Bryce se aproximou. "É agradável da sua parte se juntar a nós, finalmente." Os pequenos cabelos na parte de trás do meu pescoço arrepiaram com sua saudação. Ele soou mais como Alton do que ele mesmo. Os nós em meu estômago emaranharam-se mais apertados. Esta era a porra de um pesadelo, que eu não via terminar em breve. "Sim, Alexandria, bem-vinda a casa." Saudação de Suzanna retumbou na sala inteira. Eu mudei meu olhar de Chelsea para Bryce, e dele para Suzanna e, finalmente, para o escritório. Tudo estava como sempre foi. As estantes inalteradas cobriam as paredes, enquanto cortinas pesadas caiam ao lado das janelas. Era mais um pedaço da fortuna Montague, régio e ostensivo. Para mim, a beleza estava ausente. Ela nunca tinha estado presente. Em minha mente, a madeira ornamentada e cores régias em negrito foram silenciadas por sombras. Eu nunca tinha sentido a estima apropriada pela elegância da Montague Manor. Não era uma mansão. Não foi bonito. Era uma prisão e a realidade era demasiada avassaladora para ignorar: Eu era uma vez mais sua prisioneira. Meu peito expandiu, empurrando meus seios em direção a minha blusa, mas eu não podia respirar. Alguma coisa tinha mudado. Enquanto eu lutava para encher meus pulmões, eu percebi que era o ar. Parecia diferente.

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Isso é mesmo possível? Será que o ar parece morno? Eu podia sentir isso? Não era como se uma brisa soprou. Pelo contrário, o ar na sala de Alton era pesado, e estagnado. Enquanto eu olhava ao redor da sala, para os ocupantes e os arredores, todos eles se moveram. Eu mais uma vez tive a sensação de ser a pessoa estranha, a única sem qualquer indicação do que fazer. Desta vez eu queria. Eu queria um roteiro na minha mão ou um teleprompter no canto, me dizendo qual direção tomar. Inferno, eu aceitaria uma bússola. Meu telefone tinha uma bússola, mas Alton ainda o tinha. Vindo em meu socorro, Suzanna apontou para a longa mesa. "Querida, vamos todos sentar. Seu pai vai estar aqui em breve." Eu balancei minha cabeça. "Suzanna, que você pode me dizer sobre a minha mãe?" "É bom que você esteja aqui. Ela precisa de você." "O que isso significa? Alton disse que ela... ela está confusa?" Suzanna pegou minha mão. "Alexandria, eu odeio ser a único a dizer isso, mas ela está delirante. Suponho que como sua amiga, eu deveria ter visto isso. Eu não fiz. Eu sinto muito." Sem dar-lhe muita atenção, eu puxo para trás a pesada cadeira e me sento. "Por quanto tempo?" Os lábios de Suzanna se reuniram e seus olhos esmaeceram. "Essa é a coisa, não temos certeza. Agora estamos questionando tudo. Ela já lhe disse alguma coisa que parecia fora do comum?" Enquanto pensei nas nossas últimas conversas, Bryce sentou-se na extremidade da mesa e Chelsea sentou algumas cadeiras depois de mim.

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Quando Suzanna pairou perto da cadeira da minha mãe, seu lugar na Montague que ela sempre se sentou, parecia errado. "Você pode pensar em qualquer coisa que ela pode ter dito que parecia estranho?" Perguntou Bryce, reformulando a pergunta da sua mãe. Minha cabeça se moveu de um lado para o outro enquanto eu olhava para ele. "Por que você está aqui? E você?" Perguntei a Chelsea. "Quero dizer, bem, Suzanna, você é a melhor amiga de mamãe, mas eu não-" "Família, querida," Suzanna disse, abaixando-se a sede da minha mãe. "Somos todos fa-" "Essa é a minha mãe-" "E nos pediram para estar aqui." Bryce adicionou antes que eu pudesse fazer meu protesto conhecido. "É verdade." Chelsea murmurou baixinho. Pela maneira como Bryce virou para ela e sua expressão brilhou, ele também a tinha ouvido. "Espere," eu disse. "Eu quero respostas." Não ficaria mais sentada, eu empurrei minha cadeira para trás e me levantei. "Isso não é sobre a minha mãe, mas a partir de... Facebook... artigos de notícias... o que diabos está acontecendo com vocês dois?" O peito de Chelsea subiu enquanto seu queixo caiu. O silêncio estagnou-se até que Bryce encontrou meu olhar. "Nós estamos contentes você está em casa. Eu te amo." Eu coloquei minhas mãos sobre a mesa. Enrugando meu nariz, eu estreitei os olhos e olhou sua direção, como se por estrabismo eu poderia entender suas palavras. "Obviamente." Eu zombei.

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"Não, Alexandria, eu faço. Eu sempre amei." Ele olhou para o Chelsea. "Ela sabe. Eu nunca menti para ela. Mas você não falava comigo. Você não me respondia. Ao longo dos últimos quatro anos eu viajei muitas vezes para a Califórnia para vê-la." Ele o quê? "Durante essas viagens, a Chelsea se encontrou comigo. Ela iria me dizia que você não queria me ver, explicando o quão ocupada você estava." Ele colocou seu braço sobre a mesa, em direção Chelsea. Embora seu olhar não tivesse saído da mesa, ela levantou a mão e colocou-a na palma da mão dele. Com seus dedos entrelaçados, ele continuou: "Nós crescemos perto. Está em curso há alguns anos. Nós nunca tivemos a intenção de que isso fosse tão longe, mas bem, eu tive que explicar aos tribunais que eu não poderia ser o responsável pelo desaparecimento de Melissa. Eu estava na Califórnia com a Chelsea." "O quê?" Ele levantou a mão e levou seus dedos aos lábios. A ação reviveu os nós no meu estômago, apertou e reforçou o emaranhado de nós. "Não, Melissa já estava desaparecida pelo mesmo tempo que a Chelsea foi ferida? Você sabe quem a machucou?" Perguntei. Ainda assim, o olhar da minha melhor amiga ficou fixo na mesa. "Eu sei que eu estava feliz que eu estava lá por ela," disse Bryce. "Eu só desejo que eu não a tivesse deixado sozinha naquela noite." "M-mas você me chamou de Atlanta no dia seguinte. Lembro-me de você dizer isso. Eu estava no aeroporto a caminho para vê-la. Você não poderia ter estado na Califórnia." "Eu fui. Eu menti. Nós ainda não queríamos que você soubesse."

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Meus joelhos cederam quando eu deslizei de volta para a cadeira. "Chels? Conte-me. Você nunca mentiu para mim. Bryce sim. Eu quero ouvir isso de você." Uma lágrima caiu de seus olhos castanhos quando ela finalmente encontrou o meu olhar. "Eu sinto muito. Eu menti para você." Um peso desembarcado no meu peito, seu peso esmagando-me quando eu me esforcei para respirar. "Vocês dois...? Vocês amam um ao outro?" "Eu te disse," disse Bryce. "Eu te amo. Eu sempre vou." "Que porra é essa? Você é um porco. Você está segurando a mão dela e professando seu amor por mim? Isso não faz qualquer sentido. E você é uma merda doente se você acha que ele faz." "Alexandria! Olhe a sua língua." Suzanna repreendido. Eu momentaneamente voltei-me para a amiga da minha mãe. Depois de apenas um segundo, eu balancei a cabeça com desdém e vireime para Chelsea. "Eu não acredito em você." "É verdade." Chelsea confirmou. Tentei me lembrar, mas as peças não estavam se encaixando. "Mas no seu quarto de hospital, você disse que ele estava lá e que você não o reconheci-" "Eu sabia que você ia esbarrar com ele no hall de entrada. Eu queria jogá-lo fora." "Não, não... isso não está certo. Não faz sentido."

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"Por quê?" Bryce perguntou defensivamente. "Você pode se enroscar alguém ao lado, mas eu não posso?" "Você está brincando comigo? Lennox não está do lado." Meu volume aumentou com cada frase. "E, além disso, você foi se enroscando pessoas do lado desde que estávamos na escola. Eu ouvi recentemente sobre o seu comportamento na academia. Chelsea, Millie, como muitos dos meus amigos? Será que eu te deixaria ao saber que você está transando com meus amigos?" "Eu não sei; eu te deixei quando soube que você está com um criminoso?" "Crianças!" A reprimenda de Suzanna passou despercebido como eu reagi: "Ele não é um..." Minhas palavras desapareceram quando todos nós nos viramos para a abertura da porta do escritório. O ar que acabou de ser aquecido caiu para um frio desconfortável no olhar gelado de Alton. "Alexandria," disse ele, chamando-me para fora sobre Bryce. "isso será o suficiente! É hora de você começar a se comportar como a Montague que você é e não uma criança mimada ou estudante de coração partido. Você tem que manter sua postura, o que não inclui palavrões." Ele deu um passo para dentro do quarto e fechou a porta atrás dele. "A equipe pode ouvi-la todo o caminho até o hall de entrada e além. Sua mãe ficaria desapontada novamente com outro exemplo de seu mau comportamento." Ele colocou a mão no meu ombro. "Não me faça corrigi-la novamente na frente da família e amigos." Punhais voaram dos meus olhos quando a minha pele foi repelida por seu toque. Levei um minuto para perceber que Alton teve o mesmo

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efeito sobre Suzanna e Chelsea que ele tinha sobre mim. Ambas estavam à beira do seu assento, esperando pelo próximo decreto do rei. Lentamente, ele caminhou até a cômoda e ergueu uma garrafa de cristal. Derramou o líquido âmbar em um copo, e suspirou. O silêncio prevaleceu quando ele levantou o copo aos lábios. Seus olhos se fecharam e o pomo de Adão balançou enquanto ele bebia, não parando até que o conteúdo se foi. Mais uma vez ele derramou, mas desta vez ele voltou para a mesa. Com o copo mais da metade cheio, ele levou-a até a cabeceira da mesa e mudou o olhar de Suzanna para Bryce e de Bryce para Chelsea e, finalmente, para mim. Eu queria que ele dissesse algo para Suzanna sobre onde ela estava sentada, mas ele não o fez. Ao contrário, ele respirou fundo e sentou-se. "Isto é melhor. Espero que o silêncio continue enquanto eu explico."

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A voz de Alton ressoou através do escritório. "O que eu estou prestes a dizer pode ser um choque. Pode parecer arcaico, mas eu garanto que é verdade e legal. Ralph Porter ofereceu-se para estar aqui para mostrar-lhe a documentação, mas eu disse a ele que não seria necessário. Ninguém nesta sala refutaria o meu pedido." Era um desafio, e eu não era estúpida o suficiente para aceitar. Eu não tinha ideia do que Alton estava prestes a dizer, mas o que quer que fosse, quando eu pudesse, certamente exigiria a documentação. "Isso tudo começou depois que Russell Collins morreu," Alton continuou, falando para mim. "Seu avô estava preocupado com o futuro da Montague, toda a Montague. Você pode entender quão ansioso ele estava deixando-a nas mãos de Adelaide. Ele queria saber, precisava saber que um homem capaz estava no controle. Ele me escolheu." "Ele escolheu você?" As palavras saíram antes que eu pudesse censurá-los. Os olhos cinzentos de Alton capturaram os meus. "Não interrompa. Você se lembra de suas duas perguntas?" Eu quero ver a minha mãe? E eu quero que ela fique melhor? "Sim." eu disse, levantando meu queixo. "A menos que sua resposta a qualquer uma delas seja não, não fale até que eu termine. Está claro, Alexandria?"

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Como no inferno posso responder a isso? Eu balancei a cabeça. "Muito bem. Como eu disse, seu avô me escolheu. Eu sempre tive os melhores interesses da Montague no coração. Como CEO e acionista majoritário da Montague Corporation, eu passei os últimos vinte anos olhando pelo seu sucesso." Eu queria salientar que as suas ações eram realmente da minha mãe e minhas, mas agora não parece ser um bom momento. "Charles era um homem inteligente. Ele não acreditava em deixar nada ao acaso, não a escolha de Adelaide em um marido, nem a próxima geração." O conjunto casual que eu tinha usado para a aula esta manhã consistia em um top de mangas compridas e calças cinza de malha. A roupa era perfeita para o tempo mais fresco New York. No SUV, enquanto esperava por Deloris fora do Magnolia Woods, tinha sido muito quente. Agora, nas profundezas da Montague Manor, eu estava mais uma vez refrescada. Quando sua declaração caiu sobre mim, arrepios correram pelas minhas mangas compridas e calças de malha. "O-o que isso significa?" Eu pulei quando a palma de Alton bateu a superfície brilhante da mesa grande, as reverberações ecoaram como um lembrete do meu silêncio necessário. Pressionei meus lábios e foquei nele. Já não me importa

que

Suzanna,

Bryce,

e

Chelsea

estavam

presentes.

Nas

profundezas dos meus ossos eu entendi que o que quer Alton estava prestes a dizer teria repercussões de mudança de vida. "Como eu estava dizendo..." Ele tomou outro gole de uísque. "... Mesmo a próxima geração. Como foi o caso com Charles e Olivia, Adelaide

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e eu não vamos viver para sempre. Montague é uma empresa de propriedade familiar. Sempre foi. Será sempre assim. A maioria das ações deve continuar com os Montague. A última vontade e testamento de Charles desde que, no caso de apenas herdeiros do sexo feminino, seus maridos teriam o poder de voto sobre o seu estoque. Eu tive o controle das suas ações, Alexandria; no entanto, isso vai acabar quando você completar 25 anos. Antes disso, é essencial que você se case para que seu marido possa ser o detentor das suas ações." Casar? Que diabos? Minha mente foi imediatamente para Nox. Nós não estávamos prontos para essa etapa. Além disso, eu tinha dúvidas de que era o plano de Alton. Como seu decreto afundou mais profundo em minha alma, eu entendi que essa coisa toda era arcaica e sentia-se confiante que o meu avô não podia ditar o meu futuro de sua sepultura. Ninguém tinha esse direito ou privilégio. Isto tinha de ser ilegal. "Nós..." Alton gesticulou para Suzanna. "... Havíamos deixado para a sua mãe para lhe informasse de suas funções e responsabilidades como uma Montague. Ela falhou... como ela tem falhado em tantas outras coisas. Atualmente, ela está doente, gravemente. Os médicos estão trabalhando para livrar seu corpo das toxinas que ela dispostamente ingeriu. Eles não estão certos de que ela vai se recuperar totalmente, mas uma coisa é certa: sem o seu cumprimento, ela não vai." Um silêncio atordoado caiu sobre a sala. Alton tinha toda a atenção de todos. "Alton, diga-lhe a melhor parte." Virei-me para Bryce e sua expressão autoconfiante. Ele não se parecia com um amigo preocupado que tinha conhecido recentemente a

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enfermidade de minha mãe. Em vez disso, ele parecia uma criança prestes a receber um presente. Minha pele se arrepiou com tremores sobre o que, ou mais precisamente, qual seria esse presente. Voltei-me para o meu padrasto. "Charles não deixou o seu casamento ou o futuro da Montague ao acaso mais do que ele fez a sua mãe. O céu sabe, o tipo que você está saindo ultimamente seria o fim de uma empresa respeitável como a Montague. Esse relacionamento foi muito longe. É hora de você fazer o que é de-" Meus dedos instintivamente foram para o meu colar, rolando a gaiola polvilhada com diamantes entre as pontas dos meus dedos e confirmando a conexão que Alton dizia ser para sempre cortada. Fúria e angústia encheram minha alma. Isso não estava certo. A pressão dentro de mim se construiu. Direi que se dane. Eu precisava me mover ou eu explodiria, vomitaria ali mesmo na mesa. Apressadamente, eu movi minha cadeira para trás e fiquei de pé, balançando a cabeça. "Não, isso não é real. Isso não pode estar acontecendo. Não há nenhuma maneira no inferno que eu estou concordando com nada disso." Olhei ao redor da mesa. Todos eles pareciam calmos, como se eles não estivessem ouvindo esta notícia pela primeira vez. Então isso me bateu. Eles sabiam. Todos aqui sabiam disso, até mesmo Chelsea. "Você está totalmente louco se você acha que eu vou ir aceitar isso." "Alexandria!" Alton parou, mas com a mesma rapidez Bryce fez também.

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Em um ou dois passos Bryce estava ao meu lado, girando-me para ele e longe de Alton. "Seu avô me escolheu. Eu vi a vontade. Verdadeiramente, até recentemente, eu não tinha idéia. Ninguém disse a qualquer um de nós, porque queria que fosse real. Alexandria, eu acho que nós... podemos voltar ao que éramos quando mais jovens. Era real. Pode ser novamente. Temos uma vantagem que seus pais nunca tiveram. Nós temos um passado. Nós podemos ter um futuro." Meus joelhos enfraqueceram e o quarto inclinou. O aperto de Bryce sobre os meus ombros me manteve na posição vertical. Olhei para além do seu ombro. Ainda sentada à mesa, praticamente imóvel, estava Chelsea, observando esta cena diante dela. Como ela se encaixa nisso? Nada disso fazia sentido. "Alexandria." o tom severo de Alton veio atrás de mim. Comecei a girar sua direção. "Não," Bryce disse, mantendo seu aperto e não me permitindo virar. "ela está confusa. Dê-lhe algum tempo." Olhei para Bryce. O que estava acontecendo? Por que ele estava de pé, contra Alton, em meu nome? Ninguém nunca se levantou contra Alton? Eu não conseguia lembrar-me disso acontecendo na minha presença. O aperto de Bryce caiu para meus braços e, embora atenuado, permaneceu estável. "Alexandria, vamos resolver isso." Era o tom do meu amigo, meu companheiro de infância, e a pessoa que se alimentava do meu passado. E, em seguida, ele me liberou em um movimento rápido, e se colocou entre Alton e eu. Andei para trás, sua mão foi para a minha, o

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como o queixo levantado e se encontrou com Alton olho no olho. "Isso é o suficiente por hoje." Eu estava atordoada demais para lutar ou para remover a minha mão de suas garras. No curto espaço de tempo desde que entrei no carro de Alton, a minha luta tinha encontrado seu esconderijo. Eu queria acreditar que não era verdade, em vez disso eu sabia que deveria deixá-la de fora. Agora não era o momento. Vermelho subiu do colarinho de Alton. "Há mais que ela precisa entender." "Dê-lhe tempo." "Ela não tem tempo." "Ela não tem semanas ou meses, mas ela tem horas e dias. Irei levá-la para o Magnolia Woods esta tarde e então amanhã nós podemos discutir mais." Magnolia Woods. Prendi a respiração. "Adelaide não pode ter visitantes," Alton disse. "não pelas primeiras quarenta e oito horas." Bryce não desistiu. "Ela pode se você disser que ela pode." Meus lábios permaneceram selados enquanto os dois iam e voltavam. Eu era uma voyeur, alguém que entendia que neste mundo a minha voz não tinha nenhum poder. Se falasse, ninguém sequer me ouviria. "Não," Alton decretou. "Alexandria não pode deixar a mansão até que tenhamos tudo ao seu redor seguro." Bryce virou-se para mim. "Você sabe o que ele está falando, não é?"

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Eu não tinha certeza se eu sabia alguma coisa. "E-eu não tenho certeza." "Sua vida está em perigo. Ele está em perigo. Precisamos ter certeza de que você está protegida." "Eu estou," disse eu. "Clayton não permitirá..." Minhas palavras se desvaneceram com a expressão no rosto de ambos. "É isso aí. Você está com medo de eu deixar que as pessoas de Lennox... " "Precisamos ter certeza." Bryce apertou a mão que ainda segurava. "Você vê, ele não está nos impedindo de ver sua mãe. Nós poderíamos ir agora. Você poderia vê-la, mas não podemos arriscar a sua segurança. É por causa dele." "Minha

segurança?

Os

conhecidos

de

Lennox

jamais

me

machucariam." "Eles já tentaram." A minha atenção voltou para Alton. "O que você está dizendo?" "O tiroteio no Central Park foi uma tentativa de tirá-lo da sua vida. Você não é querida lá e estar com ele ou ser vista com ele é perigoso e proibido." "Não, você não pode fazer isso. Além disso," eu protestei. "isso não é verdade. O tiroteio foi uma coisa interna. O marido da mulher foi levada para interrogatório." "Foi um estratagema," disse Bryce. "Alton contratou detetives particulares para cavar mais fundo. O atirador foi contratado por Demetri."

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Minha cabeça se moveu de lado a lado. "Você está mentindo. Nox estava lá. Eu vi como ele estava chateado. Ele nunca iria contratar alguém para me machucar, e por que ele iria arriscar sua própria vida?" Lembrei-me de sua declaração de amor naquela mesma manhã. Lembrei-me de sua preocupação, obsessão, e precisa saber que eu estava segura. Então me lembrei das mentiras que tinham sido espalhadas ao longo dos últimos meses: o apartamento invadido, a carta de Bryce, o ataque a Chelsea. "Você está tentando me assustar, assim como a carta. Não vou..." Bryce soltou minha mão e agarrou meu rosto. Embora eu quisesse me afastar, ele era tudo o que estava entre Alton e eu. Quando meu olhar encontrou o dele, ele disse: "Ouça-nos, Alexandria. Temos provas. Lennox Demetri não contratou o atirador; seu pai, Oren Demetri, o fez." "N-não..." "Toda a família é perigosa." "Eles são criminosos." Alton disse com sua voz retumbante enchendo a sala. Eu me afastei de Bryce e voltei para Alton. "Lennox não é um criminoso." "Ser associado com o Demetris faz você ligada às suas conexões." disse meu padrasto. "O tiroteio não era um risco. Os criminosos na cama com aquelas pessoas poderiam atirar um homem em um estádio lotado. Tendo você bater e, ao mesmo tempo perdido seu filho não era mesmo uma preocupação para os gostos do pai e seu chamado namorado. A única

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falha veio com o passo em falso de alguma infeliz mulher empurrando um carrinho de bebê." "Não. Falei com Oren." "O quê?" A voz de Alton berrou. Bryce novamente enfrentou Alton, o peito crescendo a cada segundo como seu pescoço e ombros endureceu. "Nós estamos feitos por hoje. Vamos, Alexandria, descansar. Ela não vai a lugar nenhum. Uma vez que a segurança for definida, eu vou levá-la para sua mãe." "Isso não vai acontecer por um dia ou dois." "É essa a sua palavra?" Perguntei. A testa de Alton franzida. "Minha palavra?" "Isso de que em um dia ou dois que eu serei capaz de vê-la?" Ele olhou de mim para Bryce para Suzanna e de volta para mim. "Uma vez que tudo estiver seguro." "Eu preciso do meu telefone. Se você quiser garantir que os Demetris não invadam este lugar, você precisa me deixar falar com Lennox." Ele zombou. "Não. Ninguém, especialmente ele, vai invadir minha casa. A segurança Montague, como tudo o mais na Montague, é superior ao desses criminosos." Ele levantou uma sobrancelha. "Não há letras será deixado para você aqui." O turbilhão de emoções que eu tinha retido se soltou. As lágrimas vieram aos meus olhos para a espera de esmagamento da situação. "Foi você. Você colocou a carta cheia de mentiras sobre a minha mesa."

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Alton deu de ombros. "Não fui eu. Eu não iria entrar naquele antro de iniquidade." "Eu tenho que falar com ele." "Não há nada a dizer. Vá para o seu quarto." "Eu não sou um menino de doze anos de idade." Suzanna se levantou. "Alexandria, descanse um pouco. Amanhã, os fotógrafos estão chegando. Você precisa estar na sua melhor aparência." "O quê?" "Sim, precisamos de profissionais em fotos de noivado. Afinal de contas, o anúncio será feito na página sociedade de segunda-feira." Segunda-feira? Hoje é quinta-feira. Virei-me para Alton. "Eu tenho aula. Preciso entrar em contato a Columbia sobre as teleconferências." Ele olhou para o relógio. "É depois das quatro da tarde. Você pode contatá-los amanhã em minha presença. Nada vai interferir com esses planos." "Mas... eu preciso falar com Nox." Bryce soltou a minha mão e respirou fundo. "Não mencione esse nome novamente." "O quê?" Ele se virou para Alton. "Acabamos por hoje?" "Bem. Leve-a para o seu quarto e volte aqui." "Esperar? Eu posso ir…"

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Bryce novamente pegou minha mão. "Basta aprender quando deve manter sua boca fechada." disse ele, puxando-me para a porta. Olhei para trás a tempo de ver Alton inclinar-se para Suzanna antes de Bryce abrir a porta e continuar com o seu conselho indesejável. "Ela vai fazer isso ir muito mais fácil." O ar frio do corredor despertou meu espírito, e eu puxei minha mão. Os membros da equipe Montague não estavam mais encostados nas paredes. A grande entrada estava vazia, exceto para o som dos nossos sapatos no chão de mármore. "Eu não preciso do seu conselho ou da sua ajuda. Já fiz isso antes." Eu parei, afirmando minha posição. "Bryce, você não pode, possivelmente, achar que vou aceitar isso." Suas bochechas aumentaram quando ele ficou novamente para o meu lado. Embora eu tentasse puxar para longe, seu aperto era forte. "Não lute contra isso, Alexandria. Eu mais do que acho que vai concordar. Eu sei que você vai. Você vai aceitar, porque se você não fizer isso, haverá repercussões que só você poderia ter parado." Seus lábios se apertaram. "Você nunca permitirá que isso aconteça." "Você está agora ameaçando a minha mãe também?" "Não. Isso é com Alton. Logo você vai entender. Quando você fizer isso, você estará sorrindo como a noiva que deve ser. Agora, deixe-me levála para o seu quarto." Eu consegui libertar minha mão. "Eu sou capaz de encontrar meu próprio caminho. E você com certeza não irá para lá comigo."

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Bryce sacudiu a cabeça. "Eu vou acompanhá-la. Alton não quer que você encontre qualquer outra pessoa ou tente sair. Você sabe que não é possível, não é?" Eu não respondi quando o peso de suas palavras me segurou cativa. Silenciosamente, subimos as grandes escadas. No topo, ambos viramos a esquina para o corredor que conduz ao meu quarto. Uma vez que estávamos lá, Bryce alcançou a maçaneta. "Não deixe seu quarto. Alton vai deixar você saber quando você pode sair. É para sua própria segurança." acrescentou. Dei um passo acima do limite, mas imediatamente me virei para ele. "Não venha aqui." Bryce sorriu. "Sempre uma dama, exceto quando você está espalhando as pernas para um lixo como Demetri." Minha palma ardeu, uma vez que bateu em sua bochecha. Muito rápido Bryce segurou o meu pulso. "Hmmm, talvez eu devesse agradecer a ele. Eu não sabia que você gostava de coisas ásperas." "Deixe-me ir." "Não fique muito confiante," disse ele. "Eu vou ficar neste quarto. Não apenas aqui: Eu vou viver aqui. Eu vou ser seu marido. Mesmo antes disso, você reconsidere esse convite, porque, Alexandria, eu sou tudo que você tem aqui. E como eu disse antes, você não quer ser responsável por aquilo que vai acontecer quando você me decepcionar." "Que diabos isso quer dizer?" "Você vai ver."

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E com isso, Bryce fez um gesto para me dar um passo atrรกs. Quando eu fiz, ele fechou a porta, deixando-me a encarar a madeira branca enquanto a fechadura virava.

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Vozes iam e voltavam, mas suas palavras se perdiam. Eu não tinha certeza quando isso aconteceu ou como, mas o estresse e a formalidade da vida tinham sido lavados em uma onda de limpeza. Nada importava, nem mesmo a minha própria consciência. Minha cabeça já não doía com a batida do meu coração. Luzes não mais me cegavam, e meu corpo já não tremia. Em um lugar que eu não conhecia, rodeada por vozes que eu também não conhecia, eu estava contente. Tal palavra estranha, contente. Eu não quis dizer feliz e nem triste. Era somente uma palavra de emoção, um planalto sem picos ou vales. Era serenidade e paz. Nos recessos da minha mente, me lembrei de um plano para acabar com a minha própria vida. Talvez eu tivesse conseguido. Talvez seja esta a vida após a morte. Havia realmente nenhum céu ou inferno, era simplesmente uma satisfação sedentária que tirava as alegrias e dores da vida cotidiana? "Sra. Fitzgerald, você tem que beber. Se você não fizer isso, vamos precisar reinserir outra IV. Você não quer isso, não é?" No purgatório de contentamento, eu ainda estava presa ao nome que eu queria esquecer. Eu esperava que Deus me permitisse voltar para o

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nome Montague, para deixar Fitzgerald para trás, mas, infelizmente, isso não era o paraíso. Deve ser o inferno. Outra das minhas esperanças frustradas. "Sra. Fitzgerald..." Eu não respondi a voz. Eu não tentei cumprir o que ela pedia. Eu não tinha nem sede e nem fome. As picadas no meu braço eram apenas momentâneas e depois o resto poderia ocorrer sem a minha ajuda. As vozes não precisavam da minha ajuda. A minha filha não precisa da minha ajuda. Meu marido certamente não queria a minha ajuda. A realidade era clara: eu era inútil para eles e para mim. Eu não tinha vontade de alcançá-los ou até mesmo decifrar onde eu estava. Tudo estava além de mim. Meu interior era o caminho a percorrer.

"Adelaide, abra o olhos." o timbre surdo profundo me acordou de meus sonhos. O rosto bonito diante de mim superou qualquer sonho que minha mente poderia criar. Minhas bochechas subiram quando eu levantei meus lábios em direção a Oren e estendi a mão para seu rosto desalinhado. "Adoro acordar com você." "Você poderia fazê-lo todos os dias. Basta dizer a palavra." Meu peito doía com um peso, e não era de seu amplo meu peito, mas a partir do peso da vida e da responsabilidade.

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Seus beijos vieram mais rápidos, um ataque rápido nos meus lábios e bochechas. "Pare com isso." "O quê?" Eu perguntei, olhando para as profundezas de seus olhos azuis claros. "Não pense sobre isso. Não pense sobre o futuro. Desculpe-me, eu disse o que eu fiz. Eu sei que é a sua decisão. Eu entendo. Deixe-me ver o belo sorriso que apenas acordou, não a tristeza que minha oferta trouxe." Esfregando a palma da minha sobre o meu rosto, a barba matutina desgastava a minha pele, lembrando-me da sensação das suas outras partes em meu corpo. Havia algo sobre esse homem, algo que eu nunca tinha experimentado antes, que deixou meu interior retorcido em um constante estado de necessidade. "Eu amo a sua oferta." "Seus olhos dizem de forma diferente." Alcancei para a folha a distância, puxando-a contra os meus seios nus. "Por favor, Oren, por favor, pare de me perguntar... lembrando-me que há uma vida lá fora, que eu nunca imaginei." Ele jogou as cobertas e virou-se. "Como? Como você poderia viver este tempo e nunca saber que você pode ser feliz?" Era uma pergunta carregada. Em vez de responder, eu fui para o humor, como se poderia haver humor no que estávamos dizendo. "Você está me chamando de velha?" Seu pescoço torceu quando ele esticou o rosto para trás em minha direção. Seus penetrantes olhos azuis me beberam. Eu devo estar horrível, a primeira coisa na parte da manhã, meu cabelo deve estar em condições

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horríveis após uma noite cheia de paixão. Subconscientemente, chego ao meu cabelo para suavizar os emaranhados. Em poucos momentos, Oren estava de volta, nossos narizes se tocando e minha mão em sua mão. "Velha, não. Bonita, vibrante e cheia de vida. Perdoe-me, amore mio..." Ele beijou os nós dos dedos da mão que ele manteve em cativeiro. "... Por querer ver você sorrir. Por querer ser o único que te faz sorrir. Por uma sensação tão extremamente honrada de estar com você, ao seu lado..." mais beijos. "… dentro de você. Quando estou com você, eu não me sinto como o camponês que está fingindo ser um príncipe. Adelaide, com você eu sou um príncipe, um rei, e você é a minha rainha." "Leve-me, meu rei." As palavras mal tinham saído quando Oren fez como eu pedi. Consumindo-me, me protegendo do mundo além, e me enchendo até não haver mais espaço para ninguém, somente ele. Atencioso e ainda possessivo, que nos tornamos um. Onde um começa e o outro termina ia além da minha compreensão. Nós nos encaixamos como se nós só fossemos sobreviver com o outro. Estávamos sozinhos, mas éramos a metade de um todo. Nossas viagens curtas, os nossos pequenos encontros, deixaram-me macia e satisfeita como eu nunca tinha sentido. Meu corpo doía pelo o que Oren poderia me dar, mas depois de uma noite ou mesmo uma tarde, eu estava marcado de uma forma que eu temia seria visível. Nunca tinha feito amor antes dele. No passado tinha sido sexo, e eu fiz o que tinha que fazer. Com Oren era tecnicamente o mesmo ato e ainda assim não poderia ter sido mais diferente. Eu desejava agradá-lo e ser satisfeita por ele. Sentimentos e sensações que eu só tinha lido detonaram dentro de mim. Sons e palavras escaparam de meus lábios como se o mundo em torno de mim explodiu até que não havia nada a não ser restos carbonizados.

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A única coisa que eu desejava dizer, eu mantive escondido. Eu não poderia chamar o seu nome na paixão, porém, estava na ponta da minha língua. O risco era muito grande e muito perigoso. Um deslize, uma palavra minúscula, e meu mundo iria implodir. Envolto em um manto macio, meu cabelo lavado, eu olhava através pequena mesa redonda enquanto eu segurava uma xícara de café para os meus lábios. Oren Demetri podia ser cerca de 13 anos mais velho que eu, mas não havia nada sobre ele que dizia velho. Em idade ele era um pouco mais velho que o meu marido, e estava ainda em meados dos anos cinquenta, Oren era mais bonito do que qualquer um que eu já conheci. Seu corpo firme, cintura fina, e ombros largos rivalizava com as de um homem muito mais jovem. Seu cabelo negro possuia a quantidade perfeita de branco, criando a aparência distinta que só os homens podiam transportar. "Quando eu vou te ver de novo?" "Eu não sei," eu respondi honestamente. "É muito difícil para mim para planejar." Ele estendeu a mão sobre a mesa e cobriu minha mão livre com a sua. Olhei para o contraste na nossa pele. Embora eu duvidava que ele passou muito tempo no sol, o meu não foi nada em comparação. "Você sabe que eu vou fazer o que puder. É só me avisar." Eu balancei a cabeça quando a sensação familiar de medo borbulhou dos meus dedos, me enchendo com tremores sobre o meu retorno para casa. "Eu sei. Eu também sei que pedir-lhe isso não é justo da minha parte." "Não é justo da minha parte pedir-lhe para desistir de sua vida." Suas bochechas rosa. "Mas eu vou fazê-lo até que você concordar." "Alexandria…"

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"Será que se dará bem com Lennox. Estou certo disso." Eu zombei. "Oh, por favor. Ela já tem um casamento arranjado no seu futuro." "Isso não foi o que eu quis dizer. Ela soa como uma menina de temperamento forte. Ele faria Lennox aprender que ele nem sempre é o cão superior." "Se ao menos ela tivesse um irmão." "Ela podia." Ele estava de pé, tomando a xícara de café comigo. "Eu posso desejar, mas isso é tudo que sempre será. Se você não pode concordar com isso-" O braço forte da Oren cercou a minha cintura por trás e puxou minhas costas contra seu peito. Fechando os olhos, eu permanecia em seus braços, permitindo que sua loção pós-barba marcasse os meus sentidos e me enchesse com seu cheiro. "Você não vai se livrar de mim tão facilmente. Eu só me preocupo com você... com ele." Girei e levantei meu queixo para ver seus olhos azuis. "É por isso que eu preciso ir para casa hoje. Ele não vai estar de volta até o dia depois de amanhã. Há uma chance de que ele não vai nem saber que eu deixei a mansão." "Mas se ele descobrir?" "Se ele fizer, eu tenho a minha história. O Museu Metropolitano de Arte tem uma nova exposição El Greco. Como membro da Liga de Arte de Savannah, eu me ofereci para visualizá-lo. Fala-se de uma parte da viagem

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para exposições. Estamos no processo de apresentação de um subsídio no Telfair." "Quando você tem que sair?" "Logo à noite. Eu iria para o Met em primeiro lugar." "Posso acompanhá-la?" Era em New York City. O museu seria preenchido com milhares de pessoas. Alguém me conheceria? A expressão de Oren escureceu. "Eu entendo se você não-" Levantando-me para cima eu beijei seus lábios, acalmando suas palavras. "Sr. Demetri, eu hesitei por nenhuma vez eu o levei para uma exposição de arte." "E por que isto? Eu vivi e em torno de New York minha vida inteira. Aprendi a apreciar as coisas boas." Ele me puxou para mais perto. "E com cada gosto, eu quero mais." "Se você tem certeza que você não tem trabalho e não vai ficar entediado." "Eu tenho trabalho, mas ele pode esperar. Eu entediado, com você? Eu não acho que isso é mesmo possível."

"Eu vou levantá-la. Você precisa mudar de posição." Quem está me levantando? Onde?

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"Deixe-me voltar." eu disse. O pedido saiu antes que eu pudesse censurar a minha resposta. Talvez isso não seja o purgatório, se não posso voltar para Oren. Talvez este é o céu. "Senhora, você pode ir para casa quando o médico achar que você está pronta." Pisquei como luz e o cenário desconhecido encheu meu campo de visão. "O-onde eu estou?" "Magnolia Woods. Você já esteve aqui por quase um dia." "Um dia?" Isso não faz sentido. Olhei para o rosto redondo de um jovem desconhecido que apertava meu braço direito e avaliava uma multiplicidade de tubos transparentes e várias agulhas longas, sem sucesso, escondidas atrás de linhas. "O que é isso? Eu não quero isso." Estendi a mão para os tubos. "Tire-os." O homem de azul pegou minha mão. "Não o toque." "Mas eu não quero isso." "Você não sabe o que é." "Seja o que for me fez ficar um dia inteiro inconsciente. Eu não quero isso. Onde está meu marido? Onde está o meu médico?" "O Dr. Miller será mais tarde hoje." "Dr. Miller?" Minha mente estava confusa, mas eu não iria esquecer meu médico. Ele tinha sido meu médico pela maior parte da minha vida. "Miller, não. Meu médico é o Dr. Beck." O homem dolorosamente apertou minha mão que ele ainda segurava. "Se eu deixar sua mão, você vai deixar a sua IV sozinha ou eu preciso impedi-la?"

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"Impedir-me? Você sabe quem eu sou?" "Eu acho que a verdadeira questão é se você sabe quem você é." "Claro que eu sei quem eu sou. Estou Adelaide Montague Fitzgerald." "Bem, Adelaide Montague Fitzgerald, o nome do seu médico não é Beck, é Miller, e se você retirar aquelas agulhas, não vou pensar duas vezes em restringir suas mãos para os lados de sua cama. Está claro?" "Quem você-?" "Meu nome é Mack. Eu sou um dos seus enfermeiros aqui no Magnolia Woods e você vai aprender a me ouvir. Eu não faço ameaças vazias." Afastei-me Mack e olhei de volta para a IV. "O que tem aí dentro?" "O que quer que mande o Dr. Miller." "Eu preciso me levantar." "Sim, senhora, é por isso que eu a sentei. Você não pode sair da cama ainda, mas eles querem que você sentada." "O que quer dizer que não posso? Eu posso sair." Estendi a mão para a grade. Mack empurrou meu ombro para trás. "Não. Você não pode. Você está restrita a sua cama até que comecem os exames novamente." "Que exames?" Com cada declaração, minha mente pareceu clarear. "Sra. Adelaide Montague Fitzgerald," ele repetiu o meu nome com um tom desnecessariamente paternalista. "o nosso trabalho é fazer com que você fique limpa. Não importa quantos nomes você tem. Você é a única

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que enchia seu corpo com todos os tipos de produtos químicos. Vai levar algum tempo, mas vamos deixá-lo limpa." "Eu não tenho..." Ou eu tinha? Será que eu, finalmente, tomei essas pílulas, as que Jane tirou de mim? Havia tantos pontos em branco em minha memória recente. "Não, isso não está certo." "Diga-me quais pílulas você está tomando." "Eu não tenho tomado qualquer pílula, exceto as que previnem a minha enxaqueca." "Não minta para mim. Nós vamos ter os resultados em breve." "Eu-eu não estou mentindo." "E o vinho. Quanto vinho você tem bebido? " "O quê?" Eu alcancei novamente para o corrimão. "Eu quero sair daqui. Quero o Dr. Beck. Onde está minha família?" Balançando a cabeça, Mack foi até as caixas que criaram uma parede de coisas para o futuro monitor perto da IV. "Apenas relaxe. Você está ficando exaltada. Eu vou lhe medicar e você vai ficar feliz de novo." "Eu não quero..." Estendi a mão para o meu braço. "Pare..." O calor encheu minhas veias, pesando minhas pernas e parando a minha réplica. "É isso aí. Durma." Quando o quarto começou a desvanecer-se, meu braço esquerdo foi levantado e uma pulseira fria se fechou sobre meu pulso.

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Uma breve batida ecoou quando a porta do SUV fechou, e eu esperei enquanto Isaac colocava o seu cinto de segurança. Segundos depois, ele falou: "Senhor, tenho GPS que vai nos levar diretamente a Srta. Collins." Não havia nenhuma necessidade de enchê-lo. Ele tinha estado comigo desde que partimos para Savannah. Ele tinha testemunhado o meu discurso e o posterior retorno aos meus sentidos. Jogando o meu paletó, eu me estabeleci contra o banco traseiro. O calor da maldita Geórgia só piorou a minha angústia, cada grau empurrando meu temperamento e meus nervos mais tensos. "Só um minuto. Estou colocando Deloris no viva-voz. Vamos descobrir se existe quaisquer novas atualizações." Foi uma ilusão, mas é o que tinha acontecido desde que eu soube da decisão de Charli de entrar no carro de seu padrasto. Eu desejava que ela tivesse esperado por mim. Eu desejava que ela não tivesse feito isso. Eu desejei que eu a encontrasse, na nossa suíte de hotel, com uma camisola de seda cobrindo seu corpo pequeno, com um copo de uísque em suas mãos e aguardando a minha chegada. No entanto, de acordo com o ponto azul no meu aplicativo, nenhum desses desejos se tornaria realidade. Eu disse Charli uma vez que a vida não era um conto de fadas e eu não era o Príncipe encantado, mas em

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meus desejos, eu imaginava atacar o castelo e libertar a princesa. Isso é o que ela era para mim: minha princesa. "Sim, senhor." respondeu Isaac, mantendo o SUV em marcha lenta no lugar. Enquanto esperávamos, o zumbido do ar condicionado criava uma brisa

refrescante,

mudando

lentamente

o

interior

de

abafado

e

insuportável para apenas desconfortável. O telefone de Deloris começou a tocar durante o frio artificial, o sinal sonoro não proveniente das colunas, mas do meu telefone. Sua voz veio alta e clara. "Lennox, você conseguiu." "Nós conseguimos. Agora eu quero estar com Charli. Vejo no aplicativo que ela ainda está lá." "Ela está." Deloris admitiu. "Eu ainda não consigo alcançá-la por telefone. Parece que foi desligado. Como eu lhe disse, a casa tem uma entrada bloqueada. Foi-me dito em termos muito específicos que não seríamos recebidos no terreno. O guarda sabia os nossos nomes. Ele mencionou você e disse que tinha ordens para não permitir que a sua entrada também." Meu peito se apertou enquanto ela continuava a falar. "Existe outro caminho para a propriedade? Certamente nem todos usam o portão da frente." "Sim. Venho estudando as imagens de mapas e satélites. Eu suponho que cada entrada é, pelo menos, monitorada e, no máximo, guardada ou fechada."

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"Droga. Se nada mais funcionar, eu preciso enviar uma mensagem a ela, deixá-la saber que estamos trabalhando sobre isso, que nós não a abandonamos." "Lennox, eu tentei chegar a Chelsea. Seu telefone está desligado também." Eu não tinha pensado nela. "Você acha que ela está lá? Por que ela estaria lá?" "Eu não sei se ela está. Ela é a única que enviou a Alex a mensagem de texto sobre sua mãe. Eu pensei que se eu falasse com ela, poderíamos confirmar a segurança de Alex. Agora, tudo o que eu posso te dizer com cem por cento de certeza é que de acordo com o colar, ela está dentro da mansão, seu pulso ainda está elevado, e suas respirações são rápidas." Porra! Porra! "Dê para Isaac a localização." Eu disse: "Vamos nos encontrar e depois de iremos para a mansão. Apenas essa palavra, mansão, soa como um filme de terror do caralho. Eu não gosto disso." "Lennox-" "Não me diga para não ir." Eu balancei a cabeça para Isaac como ele colocou o carro em marcha. "Eu tenho que fazer uma tentativa. Eu tenho que tentar. Se eu não entrar, pelo menos eu posso dizer a ela que eu tentei. Eu não posso olhá-la nos olhos, se eu não tentar." Seus lindos olhos dourados. Deloris suspirou. "Eu entendo. Acabei de enviar a Isaac a localização do hotel. Você tem uma suíte. Eu espero que você a traga de volta."

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Eu esperava isso também, até mesmo desejo isso. Quanto tempo tinha passado desde que eu coloquei minha fé em coisas como esperança e desejos? Essas palavras tinham desaparecido do meu vocabulário depois de Jo. Agora que elas estavam de volta, elas não eram nada animadoras. Elas eram uma cenoura pendurada no final de uma vara, perpetuamente fora do meu alcance, mas ainda visível apenas o suficiente para me fazer tentar. Eram palavras de incerteza são palavras que eu desprezo. No entanto, para Charli, eu precisava da esperança. Eu precisava desejar. Mas eu sabia que não seria suficiente. Se as posições se invertessem e eu fosse o único que tinha Charli, eu não deixaria seu padrasto se aproximar a 200 metros dela. Eu não permitiria. Nos últimos meses, eu tinha feito todo o possível para mantê-la segura e longe daquele idiota que era capaz de lançar sombras indesejáveis em seus belos olhos dourados. Eu tive que pensar em um plano, sobre o futuro. "Nesse meio tempo, o que você fez?" Perguntei não me permitindo pensar em Charli presa em um lugar que ela detestava, tanto quanto ela odiava sua casa de infância. "Voltei para Magnolia Woods," explicou Deloris. "A equipe foi excepcionalmente pouco cooperante, mas não era por isso que eu estava lá. Eu estava lá para me infiltrar em seu banco de dados interno." "Diga-me que você foi bem sucedida." "Eu fui. Eu tive que extrair manualmente as informações; firewalls me impediram de acessar online. Agora que eu os violei, eu posso ver tudo, incluindo todos os registros da Sra. Fitzgerald." "E?"

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"Estou peneirando tudo isso enquanto falamos. Eu vou lhe dizer mais pessoalmente." "Portanto, este não era um ardil apenas para obter Charli aqui? Sua mãe realmente está doente?" "Ela está. Eles a tem em alguns medicamentos fortes. Eu estou tentando aprender mais sobre eles e sobre algumas outras anotações dela enquanto falamos. Eu sou muito melhor com pirataria do que eu com estes termos médicos." Eu concordei e acenei quando as janelas fecharam. À medida que as grandes árvores e musgo espanhol cresceram mais espessas ao longo da estrada, eu imaginava ter Charli ao meu lado, nós dois, juntos, no caminho para visitar sua mãe. É assim que deveria ter sido. Se ao menos ela tivesse esperado. Imaginar. Desejar. Esperança. Este não era eu. Eu era um homem de ação. Cerrando os punhos, eu prometi não parar até que essas palavras fossem substituídas com a realidade de Charli Collins estar onde ela pertencia.

"Senhor, nós estamos nos aproximando. A Sra. Witt enviou algumas entradas alternativas. Você quer tentar ou quer ir para o portão da frente?" "Portão da frente." Eu quase disse que eu não faço as coisas através de portas alternativas, que eu sou muito aberto para isso. Eu quase

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perguntou se Isaac tinha me confundido com meu pai, mas antes que pudesse dizer algo, eu percebi que por Charli, eu porra escalaria uma cerca ou derrubaria um portão. Essa poderia ser a diferença entre Oren e eu? Pode ser que eu nunca tive a motivação para me esconder e usar a merda da porta alternativa? Eu tinha ficado muito preso em parecer melhor que ele, quando na realidade eu não estava. Quando o SUV moveu-se para frente, eu sabia, sem dúvida, que não havia nada que eu não faria para obter Charli de volta, em meus braços. Nada. Se isso me fez gostar Oren Demetri, então foda-se. O SUV diminuiu à medida que se transformou em uma pista ladeada de árvores de carvalho envolto em musgo espanhol. A casa, ou mansão, era visível apenas por detrás das árvores da era senhorial e, porra, ainda tinha uma cerca de ferro forjado da altura com um edifício e com um guarda ao lado do portão. Claro, ele não era apenas um alto-falante. Alton porra Fitzgerald tinha uma guarda real no seu portão. Que diabos? Ele pensava que era o Rei de Savannah? De repente, lembrei-me da introdução de Charli que Oren fez. Lembrei-me dele dizendo que Charli era da realeza, genuína realeza de sangue azul americano. Eu não tinha idéia. Mesmo depois que eu soube sobre sua linhagem, eu nunca imaginei este tipo de dinheiro ou sua casa. A realidade fez o meu sangue ferver. Como diabos alguém que possui patrimônio acaba na Infidelity? Por causa de Alton Fitzgerald.

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Quando o SUV se aproximou, uma agitação estranha começou na boca do meu estômago. Realeza. Porra. Charli não era alguém que deveria ter estado na Infidelity. Ela era alguém que merecia o melhor. Minha corrente sanguínea foi preenchida com um sentimento de inferioridade que eu não sentia há anos. Eram as memórias dos pais de Jo e sua baixa opinião sobre mim. Se eu não era melhor do que o filho de Oren, vindo de uma família de trabalhadores portuários, então a quem diabos eu acho que eu estava exigindo a libertação de Charli? Antes que eu pudesse considerar a minha resposta, o SUV parou, uma vez que chegou ao portão. "Sr. Demetri?" O simples uso do meu nome por Isaac era exatamente o que eu precisava. Eu não era o filho de um simples estivador. Eu sou o Sr. Demetri, Lennox Demetri. Eu trabalhei duro para chegar onde eu estava. Foda-se, mesmo meu pai havia trabalhado muito duro. Ele pode não ter vindo de gerações de dinheiro, mas ganhou o nosso. Eu tinha pago por isso com muito trabalho e sacrifício, e eu com certeza não estava sacrificando Charli. Eu balancei a cabeça no espelho retrovisor para Isaac quando minha janela abaixou e um homem saiu da pequena guarita com um tablet em sua mão. "Você tem um horário marcado?" Perguntou. "Não. Estou aqui para ver Char-Alexandria Collins." "O seu nome, senhor?" "Lennox Demetri."

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"Sinto muito, Sr. Demetri, a senhorita Collins não está aceitando visitas neste momento." "Neste momento?" Perguntei. "Você pode antecipar quando ela vai aceitar visitantes?" Ele olhou para o seu tablet. "O seu nome de novo?" O filho de uma puta sabia meu nome. No entanto, eu mantive minhas emoções turbulentas em cheque. "Demetri, Lennox Demetri." Seus olhos se arregalaram em reconhecimento. "Senhor, ela deixou uma carta, se acaso o senhor passasse por aqui." Eu respirei fundo. "Eu não acabei de passar por aqui. Estou aqui por ela, levá-la." O homem voltou para a guarita e saiu com um envelope. Do lado de fora, escrita em uma caligrafia feminina, havia uma palavra: Lennox. Minha testa alongou. "Você diz que esta é da Srta. Collins?" "Sim, senhor. Ela deu a mim mesma. Ela também me pediu para dizer-lhe para não voltar. Ela disse que a carta explicaria tudo." Lennox. Não há nenhuma fodida maneira que Charli iria escrever uma nota ou carta para Lennox. Inferno, mesmo o Sr. Demetri teria sido mais plausível. "Quando a senhorita Collins entregou isto a você mesmo," eu perguntei. "o que ela estava vestindo?" "Com licença?" "O que a Srta. Collins vestia?" Eu a tinha deixado antes que ela estivesse de pé e vestida para a aula. No entanto, eu conhecia o seu armário, as roupas dela. Eu sabia que seus vestidos estavam todos

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pendurados em seus lugares certos, e como, porra, sexy ela estava em calças leves e uma camisa. Eu saberia se ele estivesse mentindo. A cabeça do homem tremia quando ele olhou para o tablet. "Hum, não é o meu trabalho notar seu vestuário. Na verdade, é inadequado." "O cabelo dela? Como ela estava usando?" "Senhor, suas perguntas são inadequadas." "Você é um empregado dos Fitzgeralds?" Perguntei. "Sim, senhor. Obviamente." "E seu trabalho está em segurança?" "Sim." "No entanto, você está desatento?" "Não," respondeu ele. "Isso não é o que quero dizer. Quero dizer que, olhar para a Srta. Collins assim, prestar atenção em suas roupas e seu cabelo poderia..." "Poderia o quê? Te demitir?" "Senhor, a senhorita Collins gostaria que você saísse e não tente voltar. O Sr. Fitzgerald também declarou os mesmos desejos." Aposto que ele queria isso. Eu balancei a cabeça em direção à guarita. "Você pode ligar para a casa?" "Sim." "Faça. Ligue para a casa. Eu não vou embora até que eu fale com a senhorita Collins."

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Transpiração pontilhou a testa do segurança e o lábio superior. "Senhor, você pode ser escoltado para fora do estabelecimento. Este é propriedade privada..." Agarrei a borda do envelope apertado. "Ligue. Se ela me disser para sair, eu vou embora." Os olhos de Isaac pegaram os meus pelo espelho retrovisor. Quando o guarda voltou para dentro da guarita, eu abri o envelope. Uma página se desenrolou quando eu a tirei do envelope.

Lennox,

Eu sei que isso parece repentino, mas não é. Minha mãe precisa de mim. Não tente me alcançar. Meu telefone está desligado. Preciso de tempo com a minha família. Eu preciso de mais do que tempo e espaço. Eu preciso, não, eu quero fazer o que eu sei que eu faria minha vida inteira. Eu não posso fazer isso e continuar vendo você. Acabamos. Esqueça Del Mar. Esqueça as regras. Volte para Nova York. Envie meus materiais escolares. Todo o resto você pode manter ou queimar. Eu não me importo. Siga em frente com sua vida. Eu estou seguindo em frente com a minha. Adeus,

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Alex

Regras. Meus olhos se fecharam sobre essa palavra enquanto meus dentes apertaram. Não era ela, mas quem mais sabia sobre as regras? "Senhor?" o homem fora da minha janela puxou minha atenção para longe da letra, da escrita, e das palavras. Eu não queria desviar o olhar. Eu já não era o CEO da Demetri Enterprises ou mesmo um namorado em causa. Eu era um detetive, decifrando cada pista. Será que a letra poderia ser dela? Poderia. Era semelhante, feminina. No entanto, o texto me deixou cético. Foda-se, muito cético. Eu não sei como na porra eles sabiam sobre as regras, mas no meu coração, eu sabia que esta carta não foi escrita ou mesmo ditada pela minha Charli. "Sim?" Eu finalmente respondeu, puxando o meu olhar para longe da carta e estreitando-a para o guarda. "Senhorita

Collins

disse

para

lhe

dizer

que

a

carta

é

autoexplicativa, e que o senhor deve sair." "Estamos sendo gravado?" O pomo de Adão do homem subiu e desceu. "Por quê?" "É uma pergunta simples. Eu quero saber se o Sr. Fitzgerald vai ver isso." "Eu não tenho certeza de quem vai..." Olhei até a linha do teto da pequena guarita. Apenas sob o beiral havia uma cúpula escura saliente. Inclinei a cabeça para o lado. "Por

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favor, diga a Alex que eu tenho a carta dela e a ouvi claramente. Isso ainda nรฃo acabou." "Senhor?" Bati no ombro de Isaac. "Nรณs podemos ir." Eu me virei para o guarda, sua tez pรกlida por um segundo. "Diga ao Sr. Fitzgerald para ter certeza que estaremos de volta."

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Levei alguns segundos para processar... O giro das trancas... A batida rápida do meu coração... Eu estava trancada dentro do meu quarto de infância. Meu coração continuava a bater, a batida não era mais no meu peito, mas martelava em meus ouvidos. Lentamente eu me virei sem parar, até fazer um círculo completo. Meu quarto, o papel de parede familiar. Minha cama, a colcha floral e a saia ilhós e o dossel. Minhas janelas, as cortinas puxadas, amarradas por fitas de cetim para revelar a calçada de paralelepípedos abaixo. Tudo estava como tinha sido, meses, anos atrás... para sempre. Inalterado. O pensamento de filmes de suspense e livros coçavam na minha consciência. Eu tinha ido embora? Eu tinha ficado livre? Ou em alguma ironia do destino, eu estava onde eu tinha estado sempre e tudo o mais, Nox, Stanford e Columbia, eram apenas um sonho, uma ilusão? Conforme sombras do passado se escondiam nos cantos escuros, toquei o meu colar. A gaiola cravejada de diamantes fazia mais do que

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rolar entre meus dedos. Era a minha confiança e confirmação de que eu estava livre. Eu tinha vivido uma vida longe de Montague Manor. Eu respirei fundo. Apesar de um milhão de pensamentos de amigos, inimigos e familiares passarem pela minha mente, com o colar ao meu alcance, eu momentaneamente fechei os olhos. Por trás de minhas pálpebras, vi olhos azuis claros de Nox girando de emoção. Os giros não eram uma indicação da paixão que eu desejava ou mesmo a raiva que eu esperava. A mistura de azuis estava cheia de orgulho e apreço. Nox

nunca

tinha

diminuído

meus

sonhos.

Seu

constante

encorajamento, se eu estava lendo um caso ridiculamente chato ou trabalhando de manhã cedo em um documento, era onipresente. "Você consegue fazer isso, princesa. Eu sei que sim. Você não é só bonita, você é a mulher mais inteligente que eu conheço. Eu estou chegando para você, mas, enquanto isso, você consegue. Você é mais inteligente do que eles. Estou chegando e eu te amo. Não deixe que as sombras ganhem." Era como quando eu tinha visto Jane. Ela não tinha falado seu encorajamento, mas eu tinha ouvido. Meu pulso rápido diminuiu conforme abri os olhos e dei outra volta. Sua voz profunda era tão real que reverberava através de mim, para dentro de mim, mas eu estava ouvindo com o meu coração e não meus ouvidos. Engolindo a bile continuamente crescente, eu avaliei a minha situação. O problema atual iminente não era minha mãe, Chelsea, ou até mesmo a acusação de que o pai de Nox era responsável pelos disparos. Eu não podia fazer nada a respeito ou por qualquer um deles se eu estivesse trancada no meu quarto. Tinha que me concentrar na minha situação atual.

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Conforme minha rotação lenta parou, eu estava mais uma vez de frente para a porta. Aquele puto tinha trancado pelo lado de fora. Meus dentes cerraram e as sombras desapareceram conforme minha indignação crescia. Eu não era uma criança que podia ser mandada para o quarto, mas era isso o que tinha acontecido. E por um momento, eu tinha permitido. Agora, eu reconhecia o erro do meu pensamento. Meu quarto de infância não era exatamente o mesmo. Enquanto criança, e até a minha última visita, eu tinha sido a única a trancar a porta do quarto por dentro. Tinha sido minha segurança, sabendo que a porta ficaria fechada e visitantes indesejados iriam ficar de fora. Desta vez era diferente. A porta tinha sido trancada por fora. Eu me agachei, colocando meu olho na fechadura. O buraco da fechadura proporcionava um pequeno vislumbre, um olho mágico para o corredor. Um suspiro escapou dos meus lábios enquanto eu balançava a cabeça. Ou Bryce era um idiota e não entendia a função de chave-mestra e das fechaduras ou ele tinha tirado a chave de propósito para me permitir escapar. Mais uma vez, eu me virei e examinei o quarto. Era hora de saber se ele realmente não estava alterado. Caminhando até o meu armário, eu abri a gaveta inferior direita. Dentro havia roupas que eu não tinha usado em anos, cuidadosamente dobradas em pequenas pilhas. Correndo a mão para o fundo da gaveta, eu passei as pontas dos meus dedos ao longo da junção da gaveta. Meus

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pulmões se esqueceram de inalar quando eu fui da esquerda para a direita e, em seguida, a ponta dos meus dedos a tocaram. Uma das chaves extras. Chave-mestra... Dentro de Montague Manor, elas eram todas iguais. Tinha sido um fato que tinha me levado a muitas noites sem dormir, mas desta vez, agora, ela trouxe um sorriso ao meu rosto. Eu não estava trancada dentro, nem poderia estar desde que eu tivesse uma chave-mestra. Corri para a minha caixa de joias, ainda sentada em cima de uma estante perto da minha velha televisão. Parecia exatamente como ela era anos atrás, nem mesmo uma partícula de poeira. Abrindo as portas superiores delicadas, eu abri o compartimento superior. Ele era feito de fileiras recortadas. Cada uma feita para segurar um anel. Anéis de prata pequenos, assim como aqueles com pedras de signo preenchiam algumas dessas fileiras. Com apenas um aperto do veludo verde, eu levantei o fundo falso para revelar o compartimento secreto. Um sorriso se formou quando eu olhei para baixo, outra chave. Ao longo dos anos, eu tinha adquirido uma coleção. Eu tinha certeza de que havia pelo menos outras três ou quatro escondidas por toda o quarto. Com a primeira chave segura no meu bolso, eu recoloquei o forro de veludo e deixei a segunda chave escondida. Claro, nenhuma delas iria funcionar se Bryce tivesse deixado a chave torta do outro lado da tranca. Era assim a menos que eu tivesse o instrumento comprido com agulha para virar a chave por dentro. A ferramenta era moldada como um picador de gelo, com uma ponta torcida. Eu acredito que foi originalmente usada como algo que ajudava a abotoar sapatos - há muito tempo atrás. Ao

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contrário do meu abastecimento de chaves, eu já não tinha mais o dispositivo engraçado em formato engraçado. Eu tive um uma época, mas durante a minha última visita eu notei que ele estava faltando. Naquela época não parecia importante. Afinal, eu não tinha planejado retornar. Agora, aqui estou. Independentemente de eu ter ou não o instrumento comprido, torcido, desde que não houvesse outra chave na fechadura do outro lado da porta, eu estava livre. Mais importante, ou pelo menos igualmente importante, com uma chave, eu poderia manter a tranca fechada por dentro. Quando me virei novamente, o telefone no criado mudo me chamou a atenção. Correndo até ele, eu levantei o receptor. Quando eu era mais jovem, o telefone tinha sido principalmente utilizado para a comunicação interna da casa. Minha mãe chamaria ou Jane. Eu poderia chamar algum empregado para trazer para mim tudo o que eu precisasse. As ligações podiam ser feitas para fora da mansão, mas na maioria das vezes eu tinha usado meu telefone celular para isso. Levantando o receptor até o meu ouvido, eu escutei. É curioso como se prende a respiração em antecipação, como se a respiração pudesse ocultar o toque distinto de um sinal de discagem. Não havia nada para ocultar. Sem tom de discagem. Só silêncio. Repetidamente, eu apertei o botão longo e estreito na base. Nada. Quando procurei o fio, percebi o que deveria ter sido óbvio. Ele estava faltando. O telefone não estava ligado à parede. Era apenas uma decoração ou talvez, uma provocação para chamar atenção do meu isolamento.

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"Você pode fazer isso, princesa." O timbre profundo reverberou na minha alma. Tocando a chave no bolso, eu desliguei o telefone inútil. Eu precisava dar um tempo até mais tarde e esgueirar-me pela escada para um telefone que funcionasse. Quando eu fizesse isso, eu ligaria para Nox. Eu ouviria a voz que eu amava, não na minha mente, mas através do receptor. Mais uma vez, toquei a pequena gaiola de platina pendurada em meu colar e fechei os olhos. Se eu pudesse ouvi-lo, talvez ele pudesse me ouvir. Falei com a minha mente e meu coração.

Nox, eu estou aqui. Eu vou voltar para você, eu prometo. Eu tenho que ver minha mãe. Eu tenho que ter certeza que ela está segura e melhorando. Por favor, não desista de mim. Preciso de sua força e encorajamento.

Se ao menos eu não tivesse insistido que o colar não tivesse uma conexão de áudio com Deloris ou Demetri. Quando eu tinha feito esse pedido, eu estava preocupada com as pessoas escutando nossos momentos particulares, mas agora ... Agora, eu desejava com toda minha força que eu pudesse falar com ele, para que ele soubesse que eu estava segura e voltaria. Casar com Bryce! O absurdo do anúncio de Alton tomou conta de mim. Andando o comprimento do meu quarto, eu balancei a cabeça. Absurdo!

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O que fez Alton e Bryce pensarem que eu iria concordar com este decreto arcaico? Como se meu avô pudesse ditar o meu futuro de sua sepultura. Era ridículo. Eu quero ver a minha mãe? E eu quero que ela fique melhor? Eu afundei na borda da minha cama conforme as perguntas de Alton voltavam à minha mente. Com um suspiro, eu deitei-me e olhei para cima para a parte de baixo do dossel. O que estava acontecendo com ela? Que drogas ela tinha tomado? Por que ela faria isso? Como sua condição saiu tanto de controle sem ninguém ver ou perceber? Meus olhos se arregalaram enquanto eu sentei rapidamente e virei meu olhar para a porta. Merda! A chave ainda estava no meu bolso. A tranca virou. Seus cliques encheram o silêncio, interrompidos apenas pela batida mais uma vez acelerada do meu coração. Meu olhar correu de um lado para o outro enquanto eu pensava no meu próximo passo. Eu poderia correr até a porta e tentar inserir a chave. Eu tinha esperado muito tempo. Isso não iria funcionar. Eu poderia correr para o banheiro e trancar a porta. Mais uma vez, muito tarde. Quando a porta começou a se mover para dentro, eu sabia que minha única opção era a mesma de lá em baixo. Encarar Alton de frente. De pé, eu engoli e levantei meu queixo. A pele escura de sua mão foi a primeira coisa que eu vi. Seus belos olhos castanhos foram a seguinte. "Srta. Alex..."

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Corri para a frente. A cada passo minha luta e força evaporavam. No momento em que os braços dela abraçaram meus ombros, lágrimas cobriram meu rosto e meu corpo se liquefez contra seu peito. "Calma, criança. Nós precisamos conversar." Assentindo com a cabeça, eu dei um passo para trás conforme Jane se virou e fechou a porta. Uma vez que ela fez isso, ela inseriu uma chave e girou até que travas fechassem. Outra pequena virada e a chave estava seguro, só capaz de ser removida do outro lado com a ferramenta comprida. Quando ela se virou para mim, Jane abriu a mão. Em sua palma havia outra chave. "Para você." Eu de bom grado a peguei, não explicando que eu já tinha uma no meu bolso e outras escondidas pelo quarto. Em vez disso, peguei a chave prateada e a espremi forte no meu próprio punho. "Obrigada, Jane." "Você é uma mulher inteligente. Você não precisa de uma tranca para mantê-la aqui ". Eu balancei a cabeça. "Eu não quero estar aqui, mas eu - eu não posso sair até que eu veja a mamãe." Jane pegou minha mão e me levou de volta para minha cama. Ao pé da cama havia um banco comprido coberto de veludo amarelo claro puído. Conforme nós duas nos sentamos, ela disse, "É isso que eu quero dizer. Você precisa mostrar a ele que você não vai embora. A porta pode ficar totalmente aberta e você não vai voltar para Nova York ". Nova york. Só as palavras machucavam meu coração. "Eu não sei o que fazer."

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"Sim, você sabe. Sua mãe precisa de você." Jane apertou minha mão. "Criança, ela precisa de você mais do que ela já precisou de alguém. Você é a única, a única que pode ajudá-la." Limpei uma lágrima do meu rosto. "Conte-me sobre ela." Os lábios de Jane apertaram. "Jane, não esconda. Eu preciso saber." "Criança, ela é uma mulher forte. Eu sei que você pode pensar que ela não é, mas ela é. Deus sabe que ele não pensa assim. Mas ela é mais do que forte." Seus olhos castanhos iluminaram. "Ela é inteligente. Ela tentou fazer o que é certo. Ela fez. Você nunca duvide disso. E ela te ama, mais do que a vida, mais do que ela mesma. Você." "O que aconteceu?" Jane balançou a cabeça. "Eu não sei. Ela tinha pílulas do Dr. Beck. Elas ajudam quando ela tem suas enxaquecas. Ela tinha…" "O quê? Ela tinha o quê?" "Muitas delas, mas a coisa é a seguinte. Eu as peguei. Ela as deu para

mim

para

guardar.

Ela

tinha

estado

tomando

este

outro

medicamento, o que detém as dores de cabeça, e elas estavam acontecendo cada vez menos. Eu tinha seus analgésicos. Eu ainda tenho." Jane se levantou e caminhou até a janela e voltou. "Peguei todas as suas receitas, exceto as preventivas. Ela estava tentando. Vejo-a com água não vinho." Jane deu de ombros. "Eu não sei. Então ela começa a agir engraçado... de um jeito estranho. Dizendo coisas e ficando confusa. Eu chamei o Dr. Beck e ele veio para cá, mais de uma vez. Mas ficou pior, não melhor. Isso não faz sentido." Eu não consegui acompanhar. "O que não faz sentido?"

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Jane levantou-se, deixando escapar um suspiro profundo. "O Sr. Fitzgerald, ele ficou bravo com o Dr. Beck. Ele diz que o Dr. Beck não estava ajudando, mas tornando pior. Eu não podia dizer nada. Não é da minha conta." "O que você teria dito?" "Eu teria dito que não era ele, o Dr. Beck não estava deixando pior. O médico falaria comigo. Ele sabe que eu amo a sua mãe. Eu faria qualquer coisa para ajudá-la." Meu coração acelerou com suas palavras. Jane era a cola que mantinha a minha mãe e eu juntas. Ela não era uma empregada. Eu nunca a tinha visto assim. Quando ela dizia que amava, era real e profundo. Era do tipo que fazia você se sentir quente e segura. Saber o que ela tinha sido para a mamãe me fez sorrir. "O Dr. Beck, ele estava preocupado," Jane continuou. "Sua mãe lhe disse que não estava tomando pílulas e de verdade, ela não estava bebendo como ela costumava... mas... então ela fez." "Eu não estou entendendo." Jane se afundou no banco. "Eu não posso dizer o que penso. Eu não tenho nenhuma prova." "O que você acha?" "Eu acho que sua mãe é uma senhora inteligente. Eu acho que ela soube de coisas, coisas que o Sr. Fitzgerald não queria que ela soubesse. E acho que ela... ela está doente e ela precisa de ajuda. Ela precisa de você." A raiva que eu tinha suprimido para ser a Alexandria obediente que Alton pedia inundou minha corrente sanguínea, lembrando-me de quem eu realmente era. Levantei-me e olhei para Jane. A minha pergunta saiu

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mais dura do que eu pretendia. "Conte-me. Você acha que ele fez alguma coisa?" Os olhos de Jane se arregalaram. "Quero dizer algo novo," eu esclareci. "Ele não iria envenená-la? Iria?" Ela baixou o queixo enquanto balançava a cabeça. "Eu nunca pensei isso. Eu não pensei. Eu fiz tudo para cuidar dela. Agora, com as perguntas do Dr. Beck e quão rápido tudo aconteceu... Eu não sei." Era eu agora que acelerava. "O Dr. Beck ainda a vê?" "Eu acho que não. Eu ouvi o Sr. Fitzgerald e a Srta. Suzanna conversando. Acho que o Sr. Fitzgerald, ele demitiu o Dr. Beck e a Sra. Fitzgerald tem um novo médico naquele lugar Magnolia. Mas antes disso, o Dr. Beck fez testes. Ele disse que não estava fazendo sentido e ele queria saber o que tinha no sangue dela. Ele disse que os resultados levam tempo." Ela olhou para cima, a umidade enchendo seus olhos escuros. "Eu não acho que ele tem as respostas ainda." "Jane, eu preciso falar com o Dr. Beck." Ela assentiu com a cabeça. "Criança, eu tenho o número dele. Mas eu acho que o meu telefone foi grampeado." Os olhos dela se arregalaram. "Quero dizer ‘escutas’." Ela balançou a cabeça. "Eles podem fazer isso? Ou eu estou ficando louca também? Talvez nós todos loucos?" Eu brinquei, pensando em Deloris. "Oh, não, Jane, você não está louca. Eu sei que eles podem fazer isso. Eu não tenho certeza se Alton sabe como, mas eu acho que ele poderia pagar alguém. Ele pegou meu telefone. Eu não tenho como ligar, e o Dr. Beck não é o único para quem eu preciso ligar."

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"Aquele jovem?" Eu concordei e um sorriso triste encheu meu rosto. "Eu preciso que ele saiba o que está acontecendo. Ele é... bem..." Eu pensava na melhor maneira de descrever Nox. "... protetor. Eu não posso imaginar o que ele está pensando ou o que está passando. De alguma forma, eu preciso que ele saiba que eu estou bem. E então, tem a escola. Alton disse que ele me deixaria ligar para a Columbia amanhã, mas eu preciso do meu próprio jeito de me comunicar sem ele ouvindo cada palavra." "Eu não acho que meu telefone seja a sua resposta. Você sabe como sua mãe costumava ligar pra você nele?" "Sim." "Ela parou de fazê-lo. Disse que se o fizesse, ele saberia. Eu não sei se ele fez isso mesmo ou se era parte da loucura. Ela nunca mais disse nada sobre isso, mas me assustei. Então, quando você ligou esta manhã, eu não tinha certeza do que dizer." Suspirei. Isso fazia sentido do porque ela parecia tão estranha. "E agora?" Eu olhei para o teto. "Você não acha que eles podem nos ouvir agora, não é?" Seus olhos seguiram os meus. "eu - eu nunca pensei sobre isso." "Eu nem sei o que procurar." Jane fechou os olhos e sacudiu a cabeça novamente. "Se eles podem, nós vamos saber em breve." Nós duas nos voltamos para a porta. O silêncio prevaleceu enquanto olhávamos. Quando ela não se mexeu nem mesmo balançou, ambas respiramos fundo.

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Sua mão foi para o peito. "Honestamente, senhorita Alex, eu não sei o que pensar ou sentir. Eu não sei se isso é real ou não." "O que você acha que a mamãe sabia que Alton não queria que ela soubesse? Era sobre ele e outras mulheres?" Jane soltou um longo suspiro. "Não! Bem, sim, ela sabia disso há muito tempo. Ela dizia que, se uma prostituta fosse ajudá-lo, mais poder para ela. Seria uma vez que ela não tinha que fazer isso." Meus olhos se arregalaram. "Minha mãe disse isso?" Suas bochechas ficaram rosas. "Sim, desculpe. Eu acho que pensei que você tinha idade o suficiente para saber isso." "eu - eu acho que eu sou, mas oh meu Deus. Se não é isso, o que ela sabia? Você tem alguma ideia?" "Eu não sei exatamente. Mas isso tem a ver com o seu casamento com o Sr. Spencer." Eu coloquei minhas mãos na cintura. "Eu não vou casar com o Sr. Spencer. Eu não vou casar com ninguém agora, mas se o fizesse, não seria com ele." Jane inclinou a cabeça para o lado. "Seria aquele jovem?" Dei de ombros. "Nós não falamos sobre nada disso. Nós só estamos namorando desde... bem, nos conhecemos no verão passado." "Mas você gosta dele? Você está vivendo com ele?" Eu não podia esconder meu sorriso. "Eu gosto e sim. Eu tenho um apartamento, mas como eu disse, ele é protetor. Estou mais segura em seu apartamento. Além disso, eu quero estar lá." "Não aqui."

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"Não, Jane. Eu quero estar com Lennox, mas estou aqui pela mamãe, e eu não vou embora até que eu saiba que ela vai ficar bem." Jane se levantou e caminhou em minha direção. Alcançando as minhas mãos, ela sorriu. "Criança, eu nunca fiquei mais feliz em ouvir sua voz do que eu fiquei quando você ligou. Como você soube? Eu estava rezando. Foi Deus? Ele te disse para ligar?" Meu estômago se revirou. "Algo parecido." "Louve o Senhor, senhorita Alex, eu sei que você pode ajudar." "Eu espero que sim, Jane. Espero que sim."

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Os ponteiros do relógio se moviam cuidadosamente lentamente à medida que o céu além do meu quarto se transformava de azul safira para um preto profundo, aveludado e finalmente preenchido de estrelas. Sentada no parapeito da janela gigante, eu observava a entrada de automóveis. As pedras não eram mais iluminadas com luzes. Elas haviam sido desligadas perto da meia-noite. Agora, se aproximando de duas da manhã, apenas as sombras prateadas moldadas pela lua iluminavam a propriedade na frente de Montague Manor. Não havia muito para ver. Se meu quarto desse de frente para a parte de trás da plantação original, eu poderia ver o lago e os campos além. No entanto, a minha vista era limitada pela frente. Eu tinha imaginado o SUV do Clayton entrando em direção à mansão. Isso não tinha acontecido. Nenhum carro tinha vindo até a entrada, não desde que assumi o meu posto. Um tinha saído. Eu tinha visto de trás da cortina. Eu era uma espiã tentando o meu melhor para entender esse terreno estranho ainda que familiar. O carro tinha saído depois da visita de Jane, depois do jantar ter sido trazido, e depois do sol se pôr. Eu tinha ficado perfeitamente imóvel enquanto o sedan preto dirigia para a porta. Eu não conhecia o motorista, mas

ele

usava

o

uniforme

habitual.

Foi

quando

os

passageiros

caminharam para baixo dos degraus largos que eu soube que ele

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trabalhava para os Spencers. O primeiro a aparecer foi a Srta. Suzanna, ladeada por Alton. Meu estômago revirou conforme ele a guiava em direção ao carro, a mão firmemente colocada nas suas costas pequenas. Um gesto amigável? Perguntei-me, até que ele inclinou-se para beijá-la em despedida. Foi em sua bochecha, mas algo parecia errado, como se fosse mais do que amizade. Eu tinha uma suspeita profunda que a camaradagem deles não se baseava preocupação comum com a minha mãe. No entanto, antes que eu pudesse deixar meus pensamentos se arrastarem, minha atenção rapidamente desviou para o próximo casal: Bryce e Chelsea. A julgar pelo tempo, quase nove horas, os quatro devem ter tido um jantar agradável aqui em Montague Manor. Meu coração doía e minha mente questionava a minha nova realidade. Eu fui sequestrada para o meu quarto, enquanto Chelsea jantava na sala de jantar de Montague Manor. A pergunta virou indignação quando Bryce a ajudou a entrar no banco de trás e ela se virou para ele e sorriu. A simples expressão foi como a torção de uma faca, que eu nem tinha percebido havia sido enfiada no meu coração. Como que uma pessoa sofre uma facada sem saber? Eu não podia responder. No entanto, naquele momento, vendo-a sorrir para Edward Bryce Carmichael Spencer, a carne do meu peito rasgou quando a lâmina mergulhou mais fundo. Eu tinha esperado obter mais informações de Jane, mas ela não foi ela quem trouxe a minha refeição ou pegou a bandeja. Eu não conhecia a jovem, embora ela se ajustasse ao perfil de Alton: jovem, atraente e silenciosa.

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A cada minuto e hora que passava, minha mente rodava com a realidade em volta de mim, assim como o que estava acontecendo longe de Montague Manor. Embora eu tivesse como deixar meu quarto, eu me preocupava com as possíveis repercussões. Alton suspeitaria que Jane tinha me dado os meios para isso? O que isso significaria isso para ela? Por que ela não tinha voltado? Eu esperei e passei meu tempo até que o silêncio noturno caiu sobre a mansão. Durante a minha espera, eu percebi que além de ver o número de telefone do Nox uma vez em um post-it no escritório de Karen Flores, eu nunca tinha sabido os números. Em vez disso, eu contava com o meu telefone para guardar essa informação vital. Apesar de quebrar a cabeça, os números estavam longe de serem encontrados. Eu considerei localizar meu telefone. Alton iria levá-lo com ele para a suíte master? Poderia estar em seu escritório? Por horas eu andei e considerei até que eu me encontrei instalada no peitoril da janela gigante com vista para a entrada principal e saída de Montague Manor. Em algum ponto, eu procurei minha bolsa e carteira. O que eu tinha feito com aquele post-it? Eu tinha guardado? Se tinha, eu não conseguia encontrá-lo. No entanto, escondido atrás de um cartão de crédito na minha carteira havia um cartão de visita, que eu tinha recebido para caso de uma emergência, o que quando eu recebi, eu tinha considerado menos um salva-vidas e mais uma âncora , um que eu temia que tinha sido capaz de me afogar nas minhas pobres decisões. Agora, depois das duas da manhã, com o cartão e número de Deloris guardado no bolso do meu roupão, era hora de procurar um telefone. Durante minha infância, cada quarto tinha sido ligado nos

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telefones da casa. Dentro da mansão haviam várias linhas e botões diretos para acessar a equipe. O sistema de telefone era muito parecido com aquele que um grande hotel ainda teria hoje. As travas clicaram quando virei a chave. Seu eco parecia mais alto do que jamais teria sido durante o dia. Virando e puxando a maçaneta de cristal para mim, eu olhei para o corredor. Parte de mim temia que pudesse haver um guarda sentado fora do meu quarto, mas não havia nenhum. O mais silenciosamente que pude, eu fechei a porta e a tranquei. Se alguém viesse e tentasse girar a maçaneta, poderia vir a assumir que eu estava lá dentro. O corredor estava escuro e silencioso, exceto pela pequena luz noturna ocasional entre algumas portas, iluminando o caminho. Eu inseri a chave e abri um quarto vazio. Com um clique da luz, vi que o suporte de cabeceira era desprovido de telefone. Silenciosamente, eu repeti a tarefa, quarto por quarto. Nenhum tinha um telefone. Aparentemente, até mesmo Montague Manor mudou com o tempo. Todo mundo tinha ido para o celular. Quando cheguei ao fim do corredor, eu repensei meu plano. Eu poderia ficar no segundo andar e ir para a biblioteca. A desvantagem é que era mais perto da suíte da Mãe e de Alton. O lado bom era que tinha menos chance de encontrar um funcionário. Então, novamente, a esta hora alguém estaria acordado? Conforme eu me demorava, meu coração batia rapidamente, criando uma cadência como uma bateria ou um pelotão de fuzilamento. Recusei-me a decidir qual deles. Ficando perto da parede, eu fiz meu caminho descendo as escadas grandes um passo de cada vez, permitindo que os meus olhos se

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ajustassem ao saguão escuro. Eu tinha deixado meus chinelos no meu quarto, decidindo em vez disso que eu poderia ser mais silenciosa com os pés descalços. Passo a passo, eu fui para mais perto do piso térreo. Obriguei-me a inalar e exalar, certa de que se eu não o fizesse, eu desmaiaria antes de encontrar uma maneira de chegar a Deloris. Como o segundo andar, o primeiro estava tranquilo. Apenas o zumbido do ar condicionado dominava o ar enquanto eu me movia ao longo do corredor que eu andei no início do dia. O escritório de Alton era arriscado, mas eu sabia, sem dúvida que continha um telefone. Puxei uma respiração profunda quando estendi a mão para a maçaneta da porta. Ela estaria trancada? Empurrei a porta para dentro e ela abriu. Olhando para dentro, eu mais uma vez prendi a respiração, uma parte de mim com medo de que ele estivesse presente. Sombras se escondiam na escuridão, suas presenças eram sentidas mais do que vistas. Eu pisei para dentro e esperei meus olhos se ajustarem. Pelo menos nos corredores havia iluminação indireta. O escritório de Alton estava preto. Mesmo as cortinas pareciam estar puxadas, bloqueando os raios da lua. Eu empurrei a porta fechando-a atrás de mim enquanto o trinco clicava fechado. Eu debati sobre acender as luzes, sabendo que havia uma lâmpada em uma mesa de canto próxima entre duas cadeiras de couro de espaldar alto. Meus pensamentos foram para a configuração da sala. Vinte e quatro anos de experiência combinada com uma memória embutida desta sala me permitiram andar sem colidir em nada. Talvez a falta de vontade dos Montague Manor à mudança tinha suas vantagens. Eu me atrapalhei com o interruptor.

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A luz foi mais rápida do que o som, ainda antes de meus dedos virarem a maçaneta, ouvi os passos. "Oh!" Eu sufoquei um suspiro. Meu coração que tinha diminuído para a velocidade normal pulou, o sobressalto enviando ondas de choque por todo o meu corpo. Um braço passou pela minha cintura enquanto uma mão cobria meus lábios. Em uma fração de segundo, eu estava apertada contra um corpo duro. "Ele disse que você iria tentar isso." O rosnado baixo de Bryce chegou perto da minha orelha. "Eu disse a ele que você era mais esperta do que isso. Eu acho que eu estava errado." Eu o vi sair com Chelsea. Como ele estava aqui? Sua respiração quente de whisky brincava com meu pescoço, enviando arrepios da minha espinha para os dedos dos pés descalços. Eu lutei contra seu aperto. "Por favor, Bryce..." Minhas palavras saíram abafadas pela mão dele. Sem pensar, eu rapidamente inclinei para a frente e bati para trás com toda a minha força. A parte de trás da minha cabeça colidiu com seu rosto. Em que ela bateu? Seu nariz? O queixo? Ao mesmo tempo meu cotovelo encontrou seu estômago. Ooaf. Não era uma palavra, mas um som enquanto seu aperto afrouxava. Sem parar, eu me soltei e corri para a porta. A lasca de luz brilhando sob a grande porta era meu objetivo, minha linha de chegada ou talvez a minha linha de partida. Uma vez mais

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além dela, eu me imaginava gritando por ajuda enquanto eu corria de volta para cima. Correndo para frente, meus pés descalços tropeçaram no tapete de pelúcia conforme eles foram capturados. Desamparada, eu caí para a frente, terminando minha corrida antes de começar. Meus braços voaram, mal me amparando e salvando a minha cara de bater no tapete quando Bryce me puxou para trás, fazendo com que meu roupão fosse para cima momentos antes de ele cair em cima de mim. Eu lutava para respirar enquanto seu peso cobria

minha volta.

Lentamente, ele se moveu, uma risada profunda enchendo o escritório escuro enquanto ele reajustada, o tempo todo me mantendo presa enquanto ele montava o meu corpo. "Porra, você quase quebrou a porra do meu nariz." Sua respiração e palavras estavam perto quando ele se inclinou para baixo, puxando minha cabeça para trás segurando o meu cabelo. "Deixe-me levantar." eu mandei. Chutando meus pés eu encontrei o ar conforme Bryce soltou meu cabelo e agarrou meus ombros. Eu estava indefesa quando ele me virou, me segurando, montando na minha cintura, e segurando meus braços ao meu lado. "idiota," eu cuspi. "Me deixa ir." Por uma fração de segundo, na escuridão pouco iluminada, seu rosto e o contorno de seus ombros largos entraram em exibição. Pelas sombras ao redor dos seus olhos, eu temia que ele me batesse como Alton tinha feito. Em vez disso, ele dolorosamente segurou meu queixo. "Cale a boca, Alexandria."

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Quando eu não respondi, ele se inclinou mais perto. "Mesmo estando errado, eu não posso te dizer como estou fodidamente feliz de finalmente ter o certo." "O quê?" A palavra tinha acabado de sair quando sua mão foi do meu queixo aos meus lábios, esmagando-os dolorosamente contra meus dentes até meu queixo caiu, tanto quanto ele podia ir. O sabor revelador de cobre me alertou para o sangue. "Eu te disse antes," ele disse, a sua advertência indo para um tom ameaçador. "você precisa aprender a manter sua boca fechada. Agora é um excelente momento para fazer uma tentativa." Ele se inclinou para frente até que nossos narizes estavam quase se tocando. "Você pode fazer isso? Você pode ouvir por apenas um minuto?" Minha cabeça mal se movia conforme eu tentava acenar. Mais uma vez, sua risada encheu o escritório. "Eu gosto da sua coragem, quase tanto quanto a sua vontade de submeter-se. Nós vamos nos divertir mais do que eu imaginava." Não eram apenas as palavras que torciam meu estômago, mas a percepção de que sua ereção estava sondando o meu estômago quando ele se inclinou para baixo. Lentamente, ele diminuiu a pressão contra a minha boca. Chupei meus lábios machucados entre meus dentes enquanto ele se sentava mais alto. "Você tem duas opções", disse Bryce. "Eu a deixo ir para cima e falamos sobre tudo o que quer que você ia fazer, ou eu a mantenho aqui e chamo seu pai. Eu tenho o meu celular no meu bolso. Pense nisso: você realmente quer que ele saiba que ele estava certo?"

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Não era só que eu não queria que ele chamasse Alton. Mais importante, eu queria ele fora de mim. "Deixe-me." Quando ele não se mexeu, acrescentei: "Por favor." Os nós dos dedos acariciaram minha bochecha. "Essa é a Alexandria que eu conheço, educada e gentil." Embora internamente eu tremesse, eu fiz o meu melhor para permanecer imóvel. "Bryce, por favor, não faça nada que vá nos arruinar. Por favor me ajude." Seu peito arfava com indecisão. "Nos? É mesmo, Alexandria? Agora você está dizendo que há um nós?" Ele moveu a atenção do meu rosto para as lapelas do meu roupão. Escovando-as de lado, ele revelou a minha camisola. Meu estômago revirou. "Bryce, você não quer que seja assim." Seus olhos se abriram mais. "Como você quer que seja?" Eu não queria que fosse nunca, mas isso não iria tirá-lo de mim. "Você sabe que eu não quero isso." Seus joelhos aplicaram pressão nos meus pulsos presos ao meu lado quando ele se sentou mais alto. "Mas," acrescentou. "se isso estiver no nosso futuro, eu quero que seja especial." Bryce se inclinou. "A sua primeira vez com ele foi especial?" Presa sob Bryce, eu estava em uma desvantagem definitiva; no entanto, eu não poderia responder-lhe com franqueza e dizer-lhe que, apesar de ser tratada como uma puta, minha primeira vez com Nox tinha sido mágica. Eu não podia pensar em Nox e a nossa primeira vez. Eu não podia pensar em Del Mar ou a estrada 101. Eu não podia pensar no posto de gasolina ou mais tarde na sua suíte. Eu tinha que me concentrar em Bryce

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e tirá-lo de cima de mim. "Eu poderia te fazer a mesma pergunta, mas o ela seria bastante ambíguo." O peito de Bryce expandiu conforme ele respirou fundo, ergueu o peso de joelhos, e depois virou para o meu lado. Lutando tão rápido quanto eu podia, eu rastejei para trás e me levantou. Mas antes que eu pudesse correr para a porta, Bryce me puxou para uma das cadeiras de couro perto da luz. Seu tom de voz era baixo e lento. "Nós vamos nos casar. Eu vou ter você, e eu não vou passar o resto da minha vida me desculpando por foder participantes

dispostas."

Ele

alcançou

novamente

o

meu

queixo.

"Alexandria, eu acredito que você estava alcançando aquela luz. Faça isso. Acenda-a e veja o que você fez comigo." "Bryce ..." "Faça!" Eu me atrapalhei novamente com o interruptor, meus dedos úmidos tendo dificuldade em segurar conforme eu girei a maçaneta pequena. Com medo de ver o que eu tinha sentido contra o meu estômago, eu fechei os olhos diante da luz. Mais uma vez ele apertou meu queixo. "Abra seus olhos malditos. Olhe para mim." Respirando fundo, eu fiz o que ele disse. Com sua pressão no meu queixo, ele tinha meu rosto voltado para o dele. Não era o que eu esperava, mas logo percebi que ele queria me ver. "Se-seu rosto?" Eu disse, levantando minha mão para o nó levantado, agora um tom de rosa profundo.

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Ele fechou os olhos enquanto eu corria meus dedos sobre a contusão. Quando seus olhos se abriram, ele se virou e afundou-se na outra cadeira, do lado oposto da lâmpada. "Podemos ter que adiar nossas fotos de noivado." "Boa ideia." eu disse. "Postergar. Não cancelar." esclareceu ele quando ele se inclinou para trás contra o encosto alto e suspirou. Eu quase ri com a visão de seu cabelo loiro despenteado. Normalmente ele era um desses homens com a aparência de mauricinho sem um fio de cabelo fora do lugar. Tomei uma respiração profunda e foquei em minha missão. "Bryce, isso não vai acontecer." Seus olhos cinza se abriram conforme um sorriso apareceu em seu rosto. "Eu diria a você para não lutar, mas porra, eu acho que eu gosto quando você luta." Ele esfregou sua bochecha. "Mas eu vou ter de fazer alguma coisa para garantir que você não deixe marcas, pelo menos não que apareçam." Meus olhos se fecharam em uma tentativa silenciosa para parar a bile. "Eu preciso fazer uma ligação. Por favor, deixe-me ligar para uma amiga. Eu só preciso dizer a ela que eu estou bem." "Ela?"

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A merda do barulhinho do meu iPad me trouxe de volta à realidade. Corri a mão pelo meu cabelo enquanto eu tentava entender som. Estava escuro, meio da noite, mas o som não parava. Ping. Ping. Eu tinha finalmente caído no sono depois de muitos dedos de uísque. Parecia não importar a quantidade de álcool que eu consumia... Isso não era o suficiente para lavar a minha culpa por não ser capaz de ajudar Charli. Eu deveria estar com ela. Ela deveria estar comigo. Sua carta amassada, aquela que tanto Deloris como e eu sabíamos que não era dela, estava o criado mudo ao lado de minha cama. Embora ela não tivesse escrito, sua presença me dava uma sensação de conexão. Ao lado da carta estava o meu telefone. Eu tinha enviado várias mensagens de texto e até mesmo deixado um par de mensagens de voz. Minha mente me dizia que era inútil, mas eu não conseguia parar. Eu continuava a pensar que quando ela finalmente ligasse seu telefone, ela veria que eu tinha tentado, que, apesar dos obstáculos, eu tinha feito o meu melhor para alcançá-la e não iria parar.

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Puxando-me do meu estupor, eu abri meu tablet. As minhas mensagens pessoais estavam se multiplicando a cada segundo. Cada uma era de Deloris. Que diabos? ela estava dormindo com o dedo no botão? Abri a primeiro, a segunda, e depois a terceira. Elas eram todos iguais. "ALEX ESTÁ NO TELEFONE. VENHA PARA O MEU QUARTO."

Os lençóis em torno das minhas pernas de repente eram cordas dificultando o meu movimento. Chutando-os, vestindo apenas shorts de ginástica e uma camiseta, corri do quarto solitário através da sala da frente da minha suíte. Sem parar para sapatos, peguei a chave do quarto e corri para o corredor. Algumas portas para frente, eu cheguei ao quarto de Deloris. Eu teria sabido o número, mas com a porta entreaberta eu podia ouvir a voz de Deloris. A próxima voz que ouvi momentaneamente me parou no caminho. Eu a teria reconhecido em qualquer lugar. Puxando a respiração, eu entrei. A porta balançou contra a parede interior. "O que-?" Rapidamente, Deloris virou na minha direção, apertou os lábios e colocou o dedo à boca. "Claro..." disse ela. Eu não conseguia lembrar o que Charli tinha pedido; Eu tinha ficado muito surpreso ao ouvir a voz dela. "Eu quero falar com ela." eu sussurrei. Deloris balançou a cabeça enquanto ela perguntava: "Alex, você pode repetir? Acho que temos uma conexão ruim."

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A voz de Charli encheu o quarto de Deloris. "Você pode me ouvir agora?" "Sim, você pode me dizer novamente o que você disse? Tem certeza de que está tudo bem?" "Estou bem. Eu queria que você soubesse. " "Ch-" Desta vez, foi a mão de Deloris que me parou quando ela esticou uma anotação na minha direção.

Não fale. Ela está no alto-falante e ela não está sozinha.

Quem diabos está com ela? É seu padrasto? Quem e por quê? São duas e meia da porra da manhã. Por que ela não está sozinha? Essas foram as minhas perguntas não ditas enquanto eu apertei os lábios e ouvi. "Como está sua mãe?" Fiquei maravilhado com a calma na voz de Deloris. Não foi espelhada pela sua linguagem corporal. De pé em um roupão, ela estava estranhamente rígida. "Eu- eu ainda não sei," respondeu Charli. "Eu quero ir vê-la, mas eu preciso de sua ajuda." "Minha ajuda? Claro. O que você quer que eu faça?" "Volte para Nova York." Foda-se!

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Girei como um leão enjaulado conforme eu silenciosamente implorava para Deloris, esperando que telepaticamente ela ouvisse minha réplica. "Alex, como isso vai ajudar?" "Alt... minha... família está preocupada que, se eu deixar a mansão algo poderia acontecer comigo." "Você sabe que nós nunca permitiríamos que nada acontecesse." "Esse é o problema," disse Charli. "eles têm medo que você seja a causa. Eu não posso ver a minha mãe até que eles tenham certeza de que não serei tomada, por você ou por Lennox." Lennox. Ela fez isso novamente. A carta poderia ter sido dela? Esta foi a sua maneira de nos deixar saber que ela estava falando sob coação? A carta pode não ter sido ela, mas a pessoa no telefone definitivamente era. Eu não só conhecia a sua voz, mas seus sons, gemidos e súplicas. Eu balancei a cabeça, tanto por telepatia, conforme os olhos de Deloris alargavam-se, olhando na minha direção.

"A minha palavra é o suficiente para nós sairmos fora ou eles precisam de mais?" Perguntou Deloris. "Hum, eu confio em sua palavra, mas..." Ela fez uma pausa. "... Eles gostariam de prova. Uma exibição do manifesto do voo mostrando que você, Lennox e Clayton deixaram Savannah." "Foda-se." eu murmurei sob a minha respiração conforme me virei. "Como posso chegar até você?" "Você não pode." "Desculpe?" Perguntou Deloris.

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"Eu não posso usar o meu telefone agora, e eu não tenho acesso ao meu

e-mail.

Você

pode

enviar

o

manifesto

do

voo

para

altonfitzgerald@montaguecorp.com." "E quanto a este número? Posso ligar de volta para você nesse número?" "Não, esse é do escritório na casa do meu padrasto. Ele não ficaria satisfeito." "Eu não me importo..." "Deloris," disse Charli. "por favor, me diga que você está sozinha ou eu vou ter de desligar." "É a TV, Alex. Pensei que tinha colocado no mudo." O olhar de Deloris parou qualquer outra coisa de escapar dos meus lábios. "Você ainda quer que Lennox siga suas instruções na carta que você deixou para ele no portão?" "Carta?" Ela fez uma pausa novamente. "Ah sim. Por favor." "Todas as suas roupas ou apenas as de verão?" O quê? A carta tinha dito apenas suprimentos para a classe. "Hum," respondeu ela. "tudo, eu suponho." "Alex, você sabe que tudo o que você tem a fazer é-" "Deloris," ela o interrompeu. "Eu preciso ir, mas primeiro, eu queria dizer obrigada, para você e para todos. Por favor, faça o que eu peço. Preciso ver minha mãe e até que você se vá, eu não posso. E diga..." A voz dela borbulhava com emoção, rasgando meu coração. "... a ele que eu sinto muito. Esta é a forma como sempre deveria ser, o que eu deveria

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fazer. Eu só não sabia. Eu não entendia. Agora eu sei. Nós nunca deveríamos acontecer." Levou cada milésimo da minha força para ficar quieto. Eu queria gritar com o telefone, com Charli, com quem diabos estava com ela. Ela não estava dizendo a verdade. Eu conhecia mais do que sua voz, gemidos e súplicas. Eu conhecia seu coração. Nós devíamos acontecer. Por que diabos eu iria acabar em Del Mar? Por que diabos eu iria para a piscina grande? Era o destino e qualquer que fosse a merda com que ela estava sendo alimentada não poderia parar isso. não nos pararia. "Alex-" Deloris começou. "Adeus." O quarto de hotel encheu com o silêncio enquanto nós dois olhávamos para o telefone de Deloris. A chamada tinha acabado. "Que porra é essa?" Perguntei. "Ela estava obviamente sendo comandada. Eu só não sei quem estava com ela." "Por que ela ligou para você?" "Ela não disse," respondeu Deloris. "Mas, ao menos confirmamos que ela não escreveu a carta." "Nunca achamos que era ela. O que eu quero saber é como é que a pessoa que escreveu isso sabe as regras?" Deloris deu de ombros. "Alex teria dito a alguém?" Corri a mão pelo meu cabelo, ainda em movimento, girando no lugar. "Eu não sei. Ela não teve muito contato com ninguém, só sua mãe e uma mulher chamada Jane."

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"E Chelsea?" "O que tem ela?" "Ela saberia disso? Ela estava com Alex em Del Mar." Eu não conseguia pensar ou raciocinar. "Talvez. O que ela disse antes de eu chegar aqui?" "Não muito. Ela disse que chegou à mansão com segurança, e que ela tinha deixado cair o telefone. Não estava funcionando no momento." "Isso é mentira do caralho. Ela não deixou cair. Quer dizer não está ligado, mas eu não acredito que ela deixou cair." Deloris

deu

de

ombros.

"Lennox,

ela

obviamente

soou

...

comandada." "Não brinca. Ela também se referiu a mim como Lennox nessa conversa," eu disse. "Eu acho que isso significa alguma coisa." "É o seu nome." "Não é como ela me chama. Ela está nos dando pistas, pistas de que quem quer que esteja com ela não entenderia." Meu peito se apertou enquanto eu puxava meu próprio cabelo. A dor em meu couro cabeludo era para me ajudar a pensar. "Porra, Deloris, eles estão fazendo-a dizer coisas que ela não quer dizer." Deloris levantou, encontrando-me de frente. "Ela ligou. Eu arriscaria adivinhar que deu algum trabalho de sua parte fazer isso. Eu também acho que havia mais naquela conversa do que qualquer um de nós ouviu. Eu gravei. Eu vou voltar sobre ela, um milhão de vezes se for preciso. Eu não vou parar até que eu tenha decifrado cada um de seus significados." "Eu não vou deixar Savannah sem ela."

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"Só porque nós partimos não significa que temos que ficar fora." Meus olhos se fecharam conforme eu afundei no sofá. "Se não sair, eles não vão deixá-la ver sua mãe." "Espere..." Deloris disse enquanto apertava botões em seu telefone. A gravação da chamada começou a repetir em trechos: "A minha ajuda... por você ou por Lennox... eles gostariam de prova. Um manifesto de voo que mostre que você, Lennox, e Clayton deixaram Savannah." Deloris apertou o retrocesso e reproduziu a última frase. "Um manifesto de voo que mostre que você, Lennox, e Clayton deixaram Savannah." Os olhos de Deloris se arregalaram. "Você ouviu isso?" "Sim," eu disse desanimado. "duas vezes, ou eu acho, três vezes." "Não. Pense sobre o que ela disse. Quem precisa ir embora?" "Todos nós." "Lennox, não foi o que ela disse. Ela deu o meu nome, você, e Clayton." O quebra-cabeça que Deloris estava me mostrando começava a fazer sentido na minha mente cansada, com o coração arrancado. "Ela não disse Isaac. Talvez ela não saiba que ele está aqui." "Ou talvez ela saiba, mas ninguém mais sabe. Afinal, Clayton e eu fomos vistos em Magnolia Woods. Você foi visto no portão. " "Isaac estava comigo." "Ele era um motorista, atrás de uma janela. Ele poderia ter sido de um serviço alugado." "Isaac pode ficar enquanto partimos?"

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Deloris assentiu.

Minhas costas enrijeceram conforme Clayton dirigiu Deloris e eu até o portão para o aeroporto privado. "Isso me irrita." eu disse pela centésima vez. "Você já mencionou isso." Virei-me para a janela, vendo o barro vermelho da Geórgia enquanto o sol fazia o seu caminho acima do horizonte. "Nós estamos abaixando as calças para ele. Eu odeio isso." "Nós não estamos. Estamos ajudando Alex fazendo o que ela pediu." "Ela não quis dizer isso. Eu sei que ela não o fez." "Dê-me tempo, Lennox. Dê tempo a ela. Há um jogo acontecendo aqui e, infelizmente, não estamos familiarizados com as regras. A coisa que eu fico me lembrando é que ela está." "Regras?" Eu repeti. "Quando foi a última vez que falou com Chelsea?" "Mais de uma semana." Eu me virei para ela. "Se ela escreveu o bilhete, talvez ela estivesse nos dando uma pista também? Talvez ela seja familiarizada o suficiente com os Montagues para que conheça as regras, o suficiente para que possa ajudar?" "Vou continuar tentando. Eu não consegui chegar a ela desde que Alex... desde ontem. Uma coisa é certa: Alex está familiarizada com as

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regras e com o Sr. Fitzgerald." Deloris confirmou. "Tenho certeza que ela lhe disse na confiança, mas quanto mais eu sei sobre a sua infância, a mansão, sobre tudo Montague, mais eu consigo ajudá-la." Lembrei-me da honestidade de Charli, como ela tinha dito que queria me contar sobre suas sombras. Ela disse que sua honestidade não era para que eu pudesse corrigir os erros feitos com ela, mas para que ela pudesse me mostrar que ela confiava em mim com coisas que ela tinha escondido dos outros. "Eu não sei o que vai ajudar você." O carro parou na pista, perto do avião Demetri Enterprises. Conforme Clayton abriu a porta traseira, Deloris disse: "Eu vou pegar o manifesto do aeroporto e mandá-los enviá-lo para o Sr. Fitzgerald. Vou encontrá-lo no avião." Cada passo em direção à escada era mais difícil que o anterior. Cada passo parecia como areia movediça, sua lama me sugando de volta para a argila da Geórgia. Parei no meio da escada e olhei para a paisagem. Além do aeroporto a terra era plana, a expansão praticamente completa com o céu de raio. O que Charli estava fazendo? A que ela estava resistindo? Lembrei-me

da

noite

em

nosso

apartamento

quando

ela

compartilhou.

"Ele abusou de você?" Perguntei. Ela não hesitou com sua resposta: "Psicologicamente. Verbalmente. Eu nunca era boa o suficiente para qualquer coisa. Sempre uma vergonha. Nunca a Montague que eu deveria ser."

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Porra!

Isso era o que ela estava dizendo ao telefone. Isso era o que ela deveria ser e fazer. Eu não sabia o que isso significava, mas era isso. Eu sabia disso, no meu coração, na minha alma, e isso me assustava, não por mim, mas por ela. O que quer que estava acontecendo não era o que ela queria, mas o que ela deveria fazer. Se eu tivesse empurrado mais. Mas eu não tinha, e agora eu estava perdido. Enquanto eu olhava para fora da janela à procura de Deloris, me ocorreu. Ela estava errada. Eu não poderia responder às suas perguntas, mas havia alguém que podia. Retirando meu telefone, eu procurei meus contatos. O nome tinha que estar lá. Eu tinha ligado para ele pelo menos uma vez antes. Meu relógio marcava 07h26. Talvez se eu corresse, eu pudesse pegar Patrick antes de ele sair para o trabalho.

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"Alexandria? Alexandria?" Meu nome ecoava pela minha mente cansada, pontuada por batidas na minha porta do quarto. Arrastei-me para fora da minha cama, envolvi meu roupão em volta de mim, e caminhei até a porta. "Oi." Minha voz soou sonolenta até para os meus próprios ouvidos. "Estou entrando." "Suzanna?" Perguntei, embora eu soubesse que era a voz dela do outro lado da porta trancada. Ontem à noite, depois da minha ligação para Deloris, Bryce insistiu em me trazer de volta para o meu quarto, apenas depois que entreguei a minha chave. Eu tentei explicar que eu não iria sair; eu só queria fazer uma ligação. Ele não aceitaria um não como resposta. Felizmente, ele tinha aceitado não para todo o resto. Cada vez que estávamos juntos, era como se houvesse uma luta de poder acontecendo dentro dele: seu desejo em agradar Alton versus ser o Bryce da minha infância. Desde que era possível que Alton acabaria por saber que eu tinha feito a ligação para Deloris de seu telefone, Bryce poderia rebater, dizendo que ele havia orquestrado meu diálogo, assim como confiscado meus meios para posterior fuga. Dar-lhe a chave foi moleza. Quando eu expliquei que era um que eu tinha escondido no meu

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quarto durante anos, ele não parecia questionar. Eu não mencionei haver numerosas outras esperando para tomar seu lugar. Voltei-me para o relógio. Eram quase dez da manhã. Um novo pânico passou por mim. Alton tinha partido para Montague Corporation? eu tinha perdido minha chance de entrar em contato com a Columbia? Dei um passo para trás conforme as travam clicavam e Suzanna abriu a porta. Quando a porta se abriu, ela instruiu a mesma garota da noite passada para entrar, empurrando o que eu deduzi ser o meu café da manhã, ou, pelo menos, um carrinho com uma variedade de pratos cobertos, uma garrafa, copos e xícaras. Puxando meu roupão fechado, eu observei enquanto Suzanna direcionava a menina onde colocar tudo e, em seguida, instruiu-a a sair. Uma vez que estávamos sozinhas, a mãe de Bryce virou-se para mim, sua expressão cheia de compaixão artificial. "Alexandria, como você está?" Cada palavra pingava com seu sotaque sulista açucarado. Essa era a sua apresentação? Forcei meu sorriso perverso. "Estou aveludada como um pêssego. Muito obrigado por perguntar. Afinal, você simplesmente destrancou a minha porta para entrar. Isso não soa como diversão para você?" "Realmente..." Ela se sentou em frente à bandeja em uma pequena mesa no meu quarto e levantou a tampa de prata. "... Querida, você deve comer. Ouvi dizer que você teve uma noite agitada." Eu levantei minhas sobrancelhas. "É bom que Bryce discuta coisas com sua mãe. Eu gostaria de fazer o mesmo."

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"Olha, o cozinheiro fez panquecas. Você sempre amou panquecas." Eu franzi meu nariz. "Não desde que eu tinha sete anos." Eu sentei e peguei a jarra de café. Embora houvesse duas xícaras; eu só derramei na minha. Quando eu acrescentei o creme, Suzanna bufou e serviu seu próprio copo. Puta, eu não sou sua empregada doméstica. Eu não disse isso. Ao invés disso, eu ofereci a pequena jarra. "Creme?" Alcançando a jarra, Suzanna disse: "Querida, você realmente tem a capacidade de fazer isso melhor. Você decide." "Se for por mim, eu quero ver minha mãe e voltar para Nova York." Não era o que Jane tinha me dito para dizer, mas era a verdade. "Isso não é o que quero dizer. Quero dizer, você e eu devemos ser amigas. Seu pai pediu que eu planeje seu casamento para o sábado antes do Natal." Seus olhos se iluminaram. "Isso é véspera de Natal. Você pode imaginar o quão bonito vai ser? Agora, pense nisso. Nós não temos muito tempo. Quem você quer que fique com você? Toda menina imagina seu casamento dos sonhos. Conte-me sobre o seu." Depois de tomar um gole de café, ela assentiu sabendo. "Só porque este é apressado, não significa que nós temos que poupar. Seu pai não queria ouvir falar disso. Ele quer o maior casamento, o mais grandioso que Savannah viu nos últimos anos... até décadas. Isso é monumental, os Carmichaels, Fitzgeralds e Montagues, todos se tornando um." Eu fiz uma careta por cima da borda do meu copo enquanto ela entusiasticamente falava. Eu tinha visões dos apresentadores que eram capazes de descrever a destruição de um desastre em massa com um sorriso em seus rostos.

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Cinco mil mortos conforme um tsunami devasta... em uma notícia mais leve, o concurso Miss América vai continuar como planejado. "... Realmente pode ser um evento épico. Eu comecei a lista de convidados." "Desculpe-me," eu interrompi, controlando meu sarcasmo. "Não há Fitzgerald nessa equação." Eu estava pronta para dizer que eu preferiria casar com um Fitzgerald do que com um Carmichael, quando uma ideia me ocorreu. "Patrick." Suzanna olhou. "O quê?" "Quero Patrick Richardson para ficar comigo." "Bem, é claro, ele poderia ser um padrinho de casamento." "Eu não disse isso," eu corrigi. "Eu quero que ele fique comigo." Dei de ombros. "Eu provavelmente teria escolhido Chelsea, mas você pode ver como isso poderia ser um pouco desconfortável. Não estou mais próxima de qualquer um dos meus colegas da academia e aqueles em Stanford não sabiam sobre... bem, isso." Fiz um gesto ao redor da sala. "Quero Patrick." "Querida, nós precisaríamos discutir isso com o seu pai. Eu sei que ele não está satisfeito com as escolhas de vida que Patrick fez." A Infidelity ou ser gay? Eu iria com a Infidelity, uma vez que a homossexualidade não era realmente uma escolha. Então, novamente, a infidelidade era um segredo, então, aparentemente, era a sexualidade de Patrick que Alton não aprovava. Inclinei a cabeça. "Eu não quero saber como você sabe o que Alton pensa, mas se você chamá-lo de meu pai mais uma vez, eu vou derramar meu café por todo o seu lindo vestido creme." "Alexandria! Eu estou tentando ajudá-la."

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Bati minha xícara quase vazia sobre a mesa. "Vamos esclarecer uma coisa. Eu não quero me casar com seu filho. Eu nunca quis casar com seu filho. Eu não vou casar com o seu filho, mas vou jogar este jogo maldito para chegar à minha mãe. Agora, que tal você parar de fingir ser minha melhor amiga e começar a ser a da mamãe?" Ela levantou. "E-eu estou simplesmente horrorizada." Conforme ela se agitava ao redor do meu quarto, com a mão perto da garganta, eu encostei na minha cadeira e ri. Tudo começou como uma risadinha simples, mas conforme os segundos se passaram o rumor cresceu para um riso de corpo inteiro retumbante. Finalmente, ela limpou sua garganta. "Você não parece entender. Este casamento vai acontecer. Você não quer ter escolha no seu vestido de noiva?" "Você está certa, eu não entendo. Que tal em vez de dar-me uma escolha em vestidos, eu tenha uma escolha em noivos?" Ela endireitou os ombros. "Alexandria, eu vim aqui esta manhã para ajudá-la." Ficando de pé para encontrá-la, eu perguntei, "Por que você não me conta sobre a minha mãe? Melhor ainda, uma vez que você tem a chave da minha liberdade, por que você não me leva até a minha mãe? Deixe-me ver a sua condição por mim mesma." Sua língua disparou para seus lábios e ela concordou. "Eu-eu acho que devemos nos concentrar em onde podemos fazer o melhor, onde podemos fazer maior progresso. Assim, temos menos de dois meses antes que você e Bryce façam seus votos. Há chás que precisam ser planejados, cartórios que precisam ser concluídos, e uma lua de mel planejada. Você ficará feliz em saber que eu já garanti a Igreja Presbiteriana..."

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Eu estreitei meu olhar. "Você está falando sério?" A Igreja Presbiteriana era uma das igrejas mais antigas, mais históricas em Savannah. Não parecia possível que ela pudesse reservar em um prazo tão curto, especialmente na véspera de Natal. A doação deve ter sido suficiente para cobrir a minha faculdade de direito pelos três anos completos, incluindo a minha habitação. Bem, pelo menos agora eu sabia onde meu fundo de garantia tinha ido. Colocando a xícara de café sobre a mesa, Suzanna escovou o fiapo imaginário da saia do vestido. "Alexandria, o seu pai..." Ela enfatizou as palavras, me desafiando a chegar até o meu café. "... Espera você em seu escritório ao meio-dia. O fotógrafo estava marcado aqui às duas horas para as fotos do seu noivado, mas parece que isso precisa ser adiado." Ela deu um passo mais perto e levantou uma sobrancelha. "Talvez você e Bryce consigam manter marcas limitadas a lugares cobertas pelo vestuário, pelo menos pelo futuro próximo." "Eu estava, o caralho, lutando com ele-" A palma da mão se aproximava do meu rosto, mas com a mesma rapidez me afastei, poupando-me de outro tapa e agarrei seu pulso. Cerrando os dentes, eu falei. "Não pense que você pode um dia me atacar." Ela puxou o pulso longe, esfregando a área que eu tinha acabado de segurar. "Você pode ter estado afastada divertindo-se ao redor do mundo e sua mãe pode tê-la mimado, mas, senhorita Collins, você está de volta em Savannah e senhoras adequadas não dizem caralho. A partir deste momento em diante, essa palavra será tirada do seu vocabulário seja voluntariamente ou à força. A escolha é sua." "Você sequer se importa a porra com a minha mãe?" Abri os olhos em discussão, assim como em desobediência.

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"Laide é minha melhor amiga. É claro que eu me importo. Você não entende

Alexandria?

Eu

estou

aqui

com

você,

tolerando

o

seu

comportamento insolente por ela. Você acha que Alton faria isso? A resposta é não. Ele não faria isso e não vai suportar a sua conduta desrespeitosa. Estou aqui para ajudá-la e ajudar Laide. Eu acho que a pergunta é... Você se importa com a porra com o que acontece com ela?" Era a pergunta de Alton, atualizada. Suzanna virou sobre os calcanhares e caminhou em direção à porta. Com a mão na maçaneta de cristal, ela acrescentou, "Eu vou deixar a porta destrancada. Tome um banho, se vista e esteja no escritório do seu pai antes do meio-dia. Se a sua resposta à minha última pergunta é sim, então não esteja um segundo atrasada." Eu queria que ela desaparecesse. Eu também não queria obedecer qualquer coisa que ela, Bryce, ou Alton dissessem, mas eu estava presa. "Suzanna?" "Sim?" "Ele disse que eu poderia ligar para Columbia. Ele está aqui? Eu poderia ir para baixo e ligar para o meu orientador acadêmico agora. Eu já perdi uma aula ontem à tarde e outra esta manhã." Ela me olhou de cima a baixo. "Uma dama não anda por Montague Manor em um roupão de banho." Depois de torcer o botão, ela abriu a porta e tão rapidamente desapareceu conforme a porta fechou.

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Virei a chave do meu lado da minha porta e a retornei à minha caixa de joias. Eu não podia ir para o banheiro e tomar banho sabendo que a porta podia ser aberta. Eu tinha visões de emergir do banheiro para alguém, qualquer um, no meu quarto. Eu duvidava que seria Alton, mas, novamente, tudo era possível. Na minha opinião, Bryce e Suzanna eram visitantes igualmente inaceitáveis. Antes do meu banho, eu tinha movido o carrinho com meu café da manhã de volta para o corredor. A chave era um risco, uma forma de alertar os outros que eu tinha outra. Eu esperava que colocando o carrinho no corredor iria impedir a jovem de tentar entrar no meu quarto. Quando procurei por roupas, percebi que não importava que as coisas que eu tinha embalado em Nova York estavam com Deloris e Nox. Meu armário estava cheio. Haviam tanto roupas que eu tinha deixado em Savannah,

como

novas.

Mesmo

os

armários

de

banheiro

foram

preenchidos com a minha escolha de cosméticos. Lembrei-me de que Jane tinha desempacotado para mim durante a minha última visita, mas com cada nova descoberta, eu temia que houvesse outra explicação, alguém mais que ajudou a planejar o meu regresso. Ninguém

mais

teria

conhecido

as

minhas

preferências

tão

exatamente, exceto a pessoa que tinha compartilhado minha vida e meu apartamento nos últimos quatro anos. Tudo estava certo, todo o caminho até os nomes de marcas e cores de sombra para os olhos. Eu não queria pensar que Chelsea propositadamente me enviou a mensagem de texto para me atrair de volta para Savannah. Eu raciocinava que, mesmo se ela tivesse, dada a condição da minha mãe, eu estava feliz que eu estava de volta. Além disso, se o Chelsea não tivesse me contatado, alguém teria sequer me dito sobre a minha mãe?

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Enquanto eu me preparava para o meu desempenho de controle no escritório de Alton, ocorreu-me que, embora meu armário e cosméticos fossem satisfatórios, eu não tinha tudo o que eu precisava. Eu precisava da

minha

mochila,

material

escolar,

medicamentos

e

pílulas

anticoncepcionais. A ausência de meu medicamento me deu outra ideia. Talvez fosse tão fantasiosa como ter Patrick no meu casamento, isto nunca aconteceria, mas valia a pena a tentativa. Eu precisava do meu anticoncepcional. Se Alton não me deixava ter minhas coisas de Nova York, havia apenas uma alternativa: Eu precisaria ver o Dr. Beck, sozinha. Dando uma última olhada no espelho, eu dei de ombros. O vestido simples e sapatilhas eram um meio-termo. Eu teria preferido jeans e um agasalho leve, mas eu estava jogando o seu jogo. Se eu fosse sequestrado para a mansão, meu traje não importaria. Meu objetivo era chegar a Magnolia Woods. Para isso, eu precisava parecer adequada. Com uma respiração profunda, eu fui em direção ao escritório de Alton. Era o mesmo caminho que eu tinha feito durante o meio da noite, sem a verificação dos quartos vizinhos. Embora a passagem fosse mais brilhante durante o dia, as sombras de Montague Manor nunca evaporavam totalmente. Elas se escondiam dentro das passagens obscuras e menos viajadas. Eu lutei para respirar conforme o sangue correu do meu rosto. Era 11h50 quando eu levantei a minha mão para bater na porta do escritório. Eu sempre tinha desprezado esta sala, e lá estava eu, entrando nela pela terceira vez nas últimas vinte e quatro horas. Eu posso ter pensado nisso antes, mas a exposição de cães e pôneis agora estava em pleno andamento.

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Andei até perto das janelas do meu escritório. O mundo além do vidro continuava a se mover. Carros pequenos criavam fitas de tráfego, e pequenos pontos de todas as cores diferentes caminhavam ao longo das calçadas. As cores dos pontos eram criadas por jaquetas e casacos, chapéus e luvas, possivelmente, até mesmo lenços. Enquanto o sol no início da tarde lançava sombras sobre as fitas e os pontos, ele fazia pouco para aquecer o ar. Mas essa era Nova York. Os moradores foram duros e iam perseverar. Apesar da brisa do fim de outubro soprando ferozmente entre os edifícios, todos os pontos moviam para a frente, adiante como se o meu mundo não estivesse à beira da implosão. Eu era daqui, nascido em Brooklyn, criado em Rye. Eu era resistente, mas eu não me sentia assim. Em vez disso, eu me sentia derrotado. Por que eu estava de volta a Nova York? Como eu poderia enfrentar Charli um dia, admitindo que eu tinha a deixado... naquela casa de horrores? Nada sobre minha breve conversa com Patrick nesta manhã aliviou meu nível de stress. Nós não tínhamos tido muito tempo e ele tinha um compromisso prévio. Foi por isso que nós dois tínhamos uma reunião marcada para amanhã no jantar. No entanto, durante a nossa conversa rápida, ele tinha confirmado os meus medos não ditos. Com cada resposta, tive

a

realização

repugnante

que

eu

não

tinha

ENTRAPMENT aleatha romig

compreendido

a


profundidade do desespero de Charli quando ela chegou pela primeira vez em Nova York. Eu podia dar desculpas. Eu podia culpar a minha própria raiva, mas isso não mudava o fato de que ela tinha sido com dor e eu não tinha percebido. Isso não aconteceria novamente. De acordo com Patrick, a perda do fundo fiduciário de Charli foi súbita e recente. Ela tinha me falado sobre isso, mas não em detalhe. Ela disse que sua mãe e Alton Fitzgerald o tinham tomado. O que ela não tinha me dito era que eles lhe ofereceram outra opção. Sua alternativa para ficar sem dinheiro era se mudar para Savannah Law, casar com Edward Spencer, e viver em Montague Manor. A minha Charli não tinha cedido à vontade deles. Ela lutou com eles... e descobriu a Infidelity. Embora a companhia fosse para ser um segredo, parecia que era realmente do tipo mal guardado. Patrick foi quem tinha dito a Charli sobre ela. Ele ainda achava que eu era cliente dela. Na cabeça dele, isso deixou o tópico aberto para discussão. Enquanto eu observava as fitas e pontos, espalmei minhas têmporas. Minha cabeça doía tanto do uísque demais como de não dormir o suficiente. Dormir não tinha sido uma opção após a ligação de Charli. Havia algo mais que me incomodava. Patrick tinha dito mais de uma vez que ele estava feliz que Charli tinha me encontrado e que tínhamos ficado juntos. Ele não sabia o idiota que eu tinha sido, como eu a tinha tratado, castigando-a por uma escolha e decisão que deveriam ter sido elogiadas. Não que eu desculpe ou tenha desculpado Infidelity, mas ela deveria ter sido aplaudida por afrontar as injustiças que ela tinha sofrido. Não era o que eu tinha feito. Em vez disso, eu tinha menosprezado e punido ela.

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O que deixava tudo pior, dez vezes, mil vezes, um milhão de vezes a porra pior, era que agora, apesar de tudo isso, ela estava de volta sob o seu teto deles novamente. A independência que ela tinha exercido foi tirada dela em um instante. Patrick não tinha dúvida de que de alguma forma eles a tinham sugado de volta. Ele levantou a possibilidade de nunca realmente libertá-la, especialmente uma vez que sua mãe estava doente. Um buraco negro, ele dizia. Eu não discuti, embora eu discordasse veementemente. Eu a libertaria nem que fosse a última maldita coisa que eu fizesse. Mas primeiro, meu objetivo era entender os meus adversários. Eu queria saber cada detalhe, desde o layout de Montague Manor, o terreno da casa, à maneira que Alton Fitzgerald tomava seu café. Eu queria saber tudo. Eu aprenderia com Patrick o máximo possível e uma vez que o fizesse, eu a libertaria. E então eu passaria o resto da minha vida me redimindo do meu comportamento inaceitável. Nunca mais ela se sentiria presa. Nunca mais ela iria ser sugado para dentro da escuridão Montague. Eu faria qualquer coisa e tudo para cumprir uma promessa que tinha feito a ela. Eu tinha dito isso quando eu estava chateado, mas eu quis dizer cada maldita palavra. Alexandria Charli Montague Collins é minha. Ela pertence a mim. Eu não sou um bom homem, mas eu sou o único mal do caralho que eu quero perto dela. Essa tinha sido a minha promessa e minha ameaça. Eu não iria descansar até que eu fiz disso a realidade dela. Pela milionésima vez, eu abri o aplicativo rastreador no meu telefone. Seu ponto azul ainda estava na mansão. Assim que se movesse, eu alertaria Isaac. Ele tinha acesso ao mesmo aplicativo. Eu sabia que ele

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também estava observando, mas me fazia sentir melhor vê-la, mesmo que ela fosse um ponto azul. Eu até falei com o ponto azul: "Charli, eu pode ter saído de Savannah, mas saiba que foi só porque você pediu. É só porque isso vai ajudar você a ver sua mãe. Não pense em mim como tendo desaparecido. Eu ainda estou com você e você está comigo. Fique forte, princesa. Eu vou ter você de volta... este homem mal precisa de você. Você é o meu bem, minha luz." O bipe do interfone chamou minha atenção para o alto-falante no meu telefone de mesa, longe do aplicativo rastreador. "Sr. Demetri, seu pai está na linha dois." Se eu ficasse perfeitamente imóvel, eu poderia ignorar a mensagem de Dianne e fingir que não a ouvi? Puxei uma respiração profunda, disse uma oração silenciosa que eu estivesse atualizado em qualquer merda que ele fosse perguntar, e apertei o botão. "Obrigado, Dianne. Vou atender a ligação. " Relaxando em minha cadeira, eu levantei o telefone e apertei a ligação para a linha dois. "Oren." "Lennox. Diga-me o que está acontecendo." Isso era um pedido tão amplo. Minha mente bagunçou com a que ele poderia estar se referindo. "Há muita coisa acontecendo. Importa-se em restringir o assunto?" "Eu poderia perguntar sobre os centros de distribuição que você prometeu a Carroll ou a maneira como você enganou Davis com o projeto da Câmara, mas eu estou mais interessado em saber por que dois aviões particulares separados Demetri foram contratados para Savannah. Estou interessado em saber por que cinco pessoas foram para Savannah e

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apenas três voltaram para Nova York." Sua voz diminuiu estranhamente. "Eu estou interessado em saber por que a senhorita Collins não retornou. Fiquei com a impressão de que ela fosse uma pessoa estudiosa, empenhada em seu diploma de Direito." "Como diabos você sabe disso?" O tom de Oren aumentou. "Eu sou o porra do CEO da Demetri Enterprises. Você pode pensar que eu estou sentado em Londres não prestando qualquer porra de atenção, mas eu vejo tudo. Cada manifesto é copiado e enviado para mim. Cada proposta passa por mim antes de ir mais longe. Comecei esta empresa do nada-" Eu

encostei

contra

a

cadeira,

meu

humor

e

temperatura

aumentando exponencialmente. "Eu sei!" Eu interrompi. "Eu já ouvi essa porra de discurso. Vá direto ao seu ponto." "Por que a senhorita Collins está em Savannah sem você?" Corri a mão pelo meu cabelo. Eu não devia estar não só privado de sono, mas também a porra de delirante, porque por um momento eu imaginei ouvir uma preocupação genuína na voz de meu pai, preocupação com a minha vida, com a minha namorada, talvez ainda mais do que quanto isso estava relacionado com Demetri Enterprises. "Por que diabos você se importa?" "Então foi apenas uma aventura? Uma conquista? Você a mandou para longe, ou ela deixou você?" Minha cabeça se moveu de um lado para o outro. "Você realmente não quer ter essa conversa comigo agora." "Sr. Demetri." A voz de Dianne veio pelo alto-falante.

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"Espere pai," eu disse inclinado para frente e apertando o botão. "Não agora, Dianne. Eu ainda estou no telefone." "Senhor, o Sr. Demetri-" Ergui os olhos para a abertura da porta do meu escritório, momentaneamente atordoado conforme o meu pai entrou com Dianne meio passo atrás. "Senhor, ele está aqui." Colocando o telefone no gancho, eu respondi: "Eu posso ver isso." Meu olhar enviou adagas em direção ao meu pai. Foda-se ele. Ele não tem ideia do que eu estava passando. Conforme nossos olhos se encontraram, eu esperava as adagas em troca. Eu esperava algum sermão arbitrário sobre como meu nome estava associado com a sua empresa e, na realidade, era o seu nome no papel timbrado. Eu esperava qualquer outra coisa diferente do que vi. Na fração de segundo que ele tinha entrado, o cara arrogante que eu esperava havia desaparecido. Nos olhos pálidos do meu pai havia algo que eu não tinha visto em anos. Emoção. Preocupação. Talvez até mesmo impotência. "Dianne, feche a porta. Dê-nos um minuto." Oren colocou o telefone no bolso. "Você não acha que deveria ter começado aquela conversa com eu estou aqui?" "Diga-me o que está acontecendo. Sem besteira. Eu quero saber." "Por quê?"

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Ele caminhou até a cadeira perto do sofá. Aquele que ele sempre usava, o de frente para a porta. "Filho, essa é uma longa história."

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Quando a porta se abriu, Bryce me encontrou cara a cara. Por apenas um momento eu me esqueci de como andar; em vez disso, fiquei hipnotizada pelo rosto de Bryce, mais precisamente, com a grande elevação parecida com um ovo em sua bochecha esquerda. Eu lutei para tirar meu olhar da contusão roxa para seus olhos. Uma vez que eu consegui, meu lábio inferior desapareceu entre meus dentes. "Desculpe". Assim que o pedido de desculpas saiu dos meus lábios, lamentei pronunciar a palavra. Eu não esta arrependida de ter batido nele. Fiquei triste que ele me pegou, me atirou no chão, e ficou excitado. Fiquei triste por lhe permitir coreografar minha conversa com Deloris. Eu poderia continuar e continuar com os meus arrependimentos. Encontrar com ele não era um deles. Encolhendo os ombros, eu acrescentei com um sorriso: "Não é verdade. Talvez você deva pensar duas vezes antes de me atacar novamente." Seus olhos se estreitaram e a voz baixou para um sussurro. Inclinando a cabeça na direção de Alton e Suzanna, ele disse: "Este é outro exemplo de quando você deve manter a boca fechada." Bile subiu na boca do meu estômago enquanto eu respirei e atravessei a porta. "Mãe." Disse Bryce.

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Suzanna assentiu. "Estou feliz que você pode chegar a tempo. Eu vejo que sua capacidade de chegar no horário melhorou Alexandria." Cadela. Usei o meu tom mais confortável e ainda me permiti um pouco de sotaque sulista para adoçar minha resposta. "Obrigado por perceber. Foi difícil sem o meu telefone, mas pelo menos o relógio no meu quarto funciona." "Hmm." Disse Suzanna, apertando os lábios. "Bem, Bryce pediu para darmos a você e seu pai um pouco de privacidade." Ela olhou para seu filho. "Ele espera que, com menos distrações, você vá entender." Eu estava em um dilema estranho. Eu não queria Suzanna e Bryce presentes, ainda assim, eu não queria ficar sozinha com Alton. Ontem, Bryce tinha ido contra Alton em meu nome. Eu nunca tinha visto alguém fazer isso, nem mesmo minha mãe. Isso não significa que eu queria admitir que eu gostaria dele aqui. Em vez disso, me concentrei na minha indignação com a sua insinuação. "Eu sou capaz de compreender, com distrações ou não. É o absurdo da informação que me deixa fora de ordem." "Eu não tenho o dia todo." Alton anunciou enquanto ele se sentou atrás de sua mesa. Então isso não ia acontecer na mesa, outra área cinzenta para mim. Cada movimento desconhecido parecia me deixar fora de ordem. Bryce se aproximou e pegou minha mão. "Você prefere que fiquemos? Que eu fique?" Eu não queria pedir a ele, nem estava disposta a admitir nada. Recuperando minha mão, eu dei de ombros. "Parece-me que sou a única

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que não sabe de todas as informações. Basta me dizer para que eu possa ir ver minha mãe." "Isso não foi-" Alton começou. "Eles foram embora", Bryce interrompeu. "Você me mostrou o manifesto." Meu coração afundou com o conhecimento que ele tão casualmente ofereceu. Eu estava realmente aqui sem eles. Nox e Deloris tinham feito o que eu pedi, deixando-me sozinha. Eu tinha esperança de que eles tivessem recebido minha mensagem sobre Isaac. No entanto, quando eu enfrentei esta sala, não importava. Eu estava sozinha. Lembrei-me de me concentrar na minha mãe. Os olhos de Alton estreitaram em direção Bryce em alguma troca não dita. Finalmente, ele disse: "Isso não significa que é seguro." "Nós garantimos a segurança. Eu não vou deixá-la sozinha." "Alexandria", Alton disse. "sente-se. Primeiramente as primeiras coisas." "Eu concordo," eu consenti e me sentei em uma cadeira em frente a sua mesa. "As primeiras coisas em primeiro lugar: você me prometeu uma chamada para Columbia." "Está feito." "O quê? O que quer dizer está feito? Você disse que eu poderia ligar." "O dia está quase no fim. Eu assumi que uma instituição tão prestigiada como a Columbia faria negócios em um horário mais razoável e eu estava certo." "O que você disse?"

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Alton inclinou para trás e levantou a sobrancelha. "Foi uma conversa interessante. Falei com uma Dra. Renaud." "Sim, ela é minha conselheira da faculdade." "Ela ficou surpresa ao ouvir de mim, de novo, o seu pai... em conexão com seus registros." Meu estômago se retorceu quando me recordei de dizer a ela que Alton não tinha a dizer sobre qualquer coisa sobre mim. "Você tem que entender, eu sou uma adulta. Eu deveria ter sido a pessoa que ligou." "Enquanto isso é discuti-" "Não é." eu interrompi. "Falar com os pais é contra a política da universidade. Ela tem que falar comigo." Ele acenou com a mão. "O assunto é irrelevante. Depois de uma breve discussão e lembretes, a situação foi resolvida. Você está agora em uma licença de emergência familiar." "Afinal, o que isso quer dizer? Como isso afeta este semestre?" Pânico encheu minha corrente sanguínea. "Eu não vou sair de licença. Vou terminar daqui. Posso assistir palestras on-line e me comunicar com meus professores via e-mail e teleconferências. Eu só tenho um pouco mais de um mês pela frente até o final do semestre. Eu não posso-" Alton levantou a mão. "O suficiente. Eu cuidei disso." "Realmente, querida," disse Suzanna, suas palavras, mais uma vez preenchidas com açúcar. "Você vai estar muito ocupada. Com os preparativos para o casamento e, claro, sua mãe, você não terá tempo para a escola." Virei-me para Suzanna, minha mandíbula apertada de frustração impotente. "Eu posso arranjar tempo."

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Alton abriu uma pasta de documentos sobre a mesa e fez um gesto para a cadeira ao meu lado. "Suzy, sente-se. Bryce encoste outra cadeira. Brantley está esperando para nos levar de volta para a Montague Corporation. O mundo não para porque Alexandria decidiu aparecer." Eu não decidi aparecer. Eu fui sequestrada, enganada e capturada. Momentaneamente, a perda de Columbia abafou a comoção de todos sentados em volta de mim. Virei-me para Bryce. "Você vai voltar a trabalhar? Que tal eu ver a minha mãe?" Antes de Bryce pudesse responder, Alton começou. "Expliquei as bases ontem. Basicamente, seu avô legalmente assegurou o futuro de Montague por amarrar as pontas soltas antes de sua morte." Ele me entregou um pedaço de papel. Inclinado para frente eu peguei o que ele ofereceu, curiosa ainda temendo o que eu estava prestes a ler. "Esta é uma seção da última vontade e testamento de Charles Montague II," explicou Alton. "É uma cópia. Você pode imaginar a magnitude do documento real. Esta é a parte que lhe diz respeito." Fiquei olhando para as palavras. A sala aquietou, respirando tranquila, enquanto eu lia.

Artigo XII - Disposições para participações na Montague

Se no momento da minha passagem, estas disposições não tenham sido satisfeitas, é da responsabilidade dos meus herdeiros, Adelaide Montague Fitzgerald e Alexandria Charles Montague Collins, de boa vontade e legalmente satisfazer os seguintes critérios nas datas apropriadas. Não o

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fizer resultará na perda de toda a herança, incluindo, mas não limitado a bens, propriedades, ações, propriedades pessoais, e o restante residual da minha herança. Como é agora o caso, é essencial que Adelaide Montague permaneça casada com Alton Fitzgerald para o resto de suas vidas terrenas. Como o marido de Adelaide, Alton Fitzgerald terá todos os direitos estabelecidos como acionista principal no Montague Corporation. Se qualquer das partes pedir o divórcio ou fizer tentativas para acabar com o casamento, todas as explorações Montague passam para Alexandria Collins. Após a morte de qualquer A. Fitzgerald ou A. M Fitzgerald antes da maioridade de A. Collins, todas as explorações Montague serão mantidas seguras para ela até a idade de vinte e cinco ou até que ela tenha concluído um diploma universitário, o que quer que venha primeiro. Uma vez que a conclusão da idade ou grau ocorreu, a fim de que A. Collins herde as propriedades e ativos Montague e para cumprir os requisitos estabelecidos neste documento legal, ela deve aderir ao seguinte: Tendo a idade legal de vinte e cinco (ou ter concluído o seu grau de faculdade), Alexandria Collins deve concordar com uma união legal com um marido que também irá representá-la e as ações de seus filhos biológicos em Montague Corporação, bem como no funcionamento dos ativos privados Montague. É meu desejo, e assim por diante a determinação desta última vontade e testamento, que A. Collins se case com Edward Bryce Carmichael Spencer, filho de Suzanna Carmichael Spencer, conforme descrito abaixo. E. Spencer deve completar a escola de graduação e pós-graduação primeiro e provar-se digno da Montague Corporation. Após a conclusão de

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sua pós-graduação, que deve ocorrer não mais do que dezoito meses antes de sua união. Após seu casamento, o controle do interesse em todas as coisas Montague reverterá para A. Collins e E.Spencer, com provisões para o contínuo apoio e supervisão por A. Fitzgerald e A.M. Fitzgerald, até que seja determinado que um ou ambos já não são competentes. Se esta união não ocorrer, todas as explorações e ativos Montague serão liquidadas. Os ativos passarão a ser legados da Fitzgerald Investments, deixando ambos os herdeiros e seus descendentes, sem ativos Montague. Se o casamento de A. Collins e E. Spencer não sobreviver, resultando em divórcio ou morte prematura, todas as explorações e ativos Montague serão liquidadas e, doravante, legado a Fitzgerald Investments, com uma exceção: no caso de que um herdeiro do sexo masculino existe sobre a idade de vinte e cinco anos, o herdeiro designado manterá todas as explorações e participação de controle. Se for verificado que qualquer pessoa mencionada neste artigo deliberada e propositadamente dificulta meus desejos, esse beneficiário será afastado de receber sua parte da herança.

Uma vez que eu tinha terminado, eu não olhei para cima. Em vez disso, eu li novamente desde o início, à procura de algo que eu tinha perdido a primeira vez. Com cada parágrafo ditando minha vida e, essencialmente, a vida dos meus filhos, minha cabeça balançou de um lado para o outro. Se esta fosse uma questão de prova, eu responderia que era ilegal.

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Finalmente, olhei para cima e disse o que estava pensando. "Isso não pode ser legal." "Eu lhe asseguro que é - estipulações de beneficiários." "É por isso que a minha mãe nunca deixou você?" A testa de Alton franziu. "Por que Alexandria, você presumiu que sua mãe queria me deixar?" "Espere!" Eu disse. "Ela não pode morrer. Ela tem que ficar melhor. Diz aqui que se ela morr-" "Sua mãe não vai morrer," disse Alton. "Eu se você se perguntar se você quer vê-la e se você a quer melhor. Morrer não é nem era uma opção." Eu olhei em descrença, lembrando as preocupações de Jane. Em vez de perguntar a Alton se ele tinha machucado minha mãe, mudei de assunto. "Onde está Jane?" A cabeça de Alton se contraiu. "O quê?" "Onde está Jane?" Eu a vi brevemente depois que cheguei. Eu poderia ter dito ‘desde que fui sequestrada e trancada no meu quarto’, mas não o fiz. "Onde ela está? Eu não a vi desde então." "Eu não sei a localização de cada membro do pessoal doméstico. Essa é a obrigação de sua mãe e, obviamente, ela atualmente não é capaz." "Então quem está supervisionando a equipe?" "Vai ser o seu trabalho como senhora herdeira da mansão Montague, uma vez que você e Bryce se casarem, que é outra razão para uma licença de seus estudos. Esta é uma grande propriedade."

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Porque contratar cozinheiros e jardineiros era mais importante do que o meu diploma? Ficando focada, eu perguntei, "Quem está fazendo isso agora?" "Eu estou", Suzanna se ofereceu. "Eu estou fazendo tudo que posso para ajudar sua mãe". Eu me virei para ela. "Onde está Jane?" "Ela não está mais com os Montague." Não houve gravidade suficiente na atmosfera para me manter sentada. "O quê? Por quê?" Alton levantou a mão. "Vocês duas podem discutir sobre o pessoal doméstico e orçamentos depois que eu sair. As informações contidas nesse documento estão tão simples como eu pude fazer. Diga-me, Alexandria, você pretende cumprir sua responsabilidade como uma Montague?" Quantas vezes minha mãe me fez uma pergunta parecida? No entanto, nunca me explicou

exatamente o que seria esperado de mim

como uma Montague. "Quando este documento arcaico foi escrito?" "Depois que sua mãe e eu nos casamos, há quase vinte anos." De pé atrás da minha cadeira, eu segurava firmemente a parte traseira da cadeira, apertando o couro até que as pontas dos meus dedos empalideceram. "Eu tinha quatro anos e meu futuro foi ditado?" Bryce deu de ombros. "O meu também foi, mas eu não estou brigando." "Por quê?" Perguntei mais alto do que deveria. "Por que não está brigando contra isso? Por que você quer ir junto com este plano? Você quer se casar com alguém que não te ama?"

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"Isso é um negócio, não amor." Disse Alton. Bryce se levantou e me encarou. Seus olhos cinzentos brilharam com tristeza. "Não. Quero me casar com minha melhor amiga. Quero casar com a menina bonita que costumava nadar comigo no lago. Quero casar com a bela garota que me acompanhou até as danças na academia, que me visitava na Duke. Eu quero criar os filhos com ela e tê-los participando da mesma academia. Eu quero segurar sua mão enquanto nosso filho nada e a nossa filha corre. Isso é o que eu quero." Eu não conseguia formar palavras, não em frases coerentes. Ele pegou minha mão. "Eu sei que isso parece fora do normal, mas realmente não é. Você sabe que eu sempre quis casar com você, muito antes que eu soubesse sobre essa vontade estúpida. Eu te amei desde que éramos crianças." "Bryce?" Chamou Suzanna. O mundo passou em câmera lenta enquanto o pomo de adão de Bryce balançou e ele caiu sobre um joelho. Dei um passo para trás quando ele soltou minha mão e enfiou sua mão no bolso do paletó. "Não, por favor, não faça isso." Eu sussurrei. Sem se deixar intimidar, ele tirou uma pequena caixa do bolso e abriu-a com um anel de noivado de diamante. A pedra era enorme. Eu não diria que era bonita ou impressionante. Era grande. Além da minha mãe, eu não conseguia lembrar-me de ter visto uma pedra maior. O diamante se encaixava nas pontas de uma banda de platina em vez de uma banda amarelo-ouro. Só isso já me disse que não era o anel da minha mãe. "Lembra," sua voz falhou com emoção. "quando eu lhe disse que tinha um anel em Duke?"

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Eu balancei a cabeça. "Não é esse." "Não é?" "Não. Este diamante pertencia a sua avó, Olivia. Com a ajuda de sua mãe, eu o deixei mais moderno. Veja Alexandria, é isso que ela quer também." Ele engoliu em seco novamente. "Eu ficaria honrado se você usasse, se você usá-lo para sempre e for a minha esposa." Minha cabeça balançou de um

lado para outro lado. "Bryce..."

Lágrimas encheram os olhos. "... Eu não te amo," Eu hesitei, mas continuei. "Eu amo outra pessoa." Os músculos e tendões do pescoço de Bryce se apertaram. "Você ouviu Alton. Isto não é sobre o amor." Olhei para Alton. Suzanna estava ao lado dele, com lágrimas nos olhos. Ela é louca? Concentrei-me em Alton. "Se eu disser não? Se eu recusar?" "Magnólia Woods espera pagamento. Você é livre para se afastar de Montague, mas o que vai acontecer com sua mãe?" "Mas ela não pode morrer. Você disse isso." "Oh, eu pensei que você tinha aprendido que existe destino pior do que a morte."

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Por onde começar? Talvez pelo final? Meu olhar se manteve fixamente em Lennox enquanto anos de memórias vieram, criando um ciclone que ameaçou explodir nossa frágil relação aos pedaços. Eu nunca tive a intenção de compartilhar essa parte da minha vida. Isso não é verdade. Eu teria feito qualquer coisa para realmente compartilhá-lo com Adelaide, Lennox, e Alexandria. Isso foi antes. Depois que terminou, do jeito que terminou... Nunca foi nada que meu filho precisava saber... Até que fosse. Até agora. Quando Adelaide me deixou a ultima vez, ela deixou perfeitamente claro que era para sempre. O único consolo que encontrei em seu adeus era a dor que eu vi em seus belos olhos azuis e a tristeza que ouvi em sua voz. Se isso me faz mais bastardo, então eu acho que eu sou. Eu teria movido céus e terra por essa mulher, mas ela nunca permitiu. Eu não poderia ter dado a ela a vida que ela tinha. Em vez disso, eu poderia ter lhe dado mais. Não em dinheiro. Eu teria dado a ela o amor e o respeito que ela merecia. Eu fiz por anos... até que eu não pude mais.

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Honestamente, eu não poderia culpá-la por me deixar, não depois do que eu disse a ela. Uma coisa era estar apaixonada por um homem com um passado duvidoso e presente igualmente questionável. Isso poderia ser facilmente esquecido, enquanto os detalhes eram duvidosos. Outra coisa foi saber que o passado questionável se cruzava com o dela. Com quem diabos eu estava brincando? Eles não tinham se cruzado: eles colidiram. Eu fui embora naquele dia com minha cabeça erguida, sabendo que eu tinha feito o que tinha que fazer. Eu tinha feito não apenas o que era esperado de mim, mas o que era necessário. Eu não poderia enfrentar um futuro com Adelaide sem lhe dizer a verdade, toda a verdade dolorosa. Acabou sendo mais do que ela poderia suportar. Exteriormente eu estava estoico. Era dentro de mim que doía... Mais do que doía. Quando ela me disse para sair, quando fui embora, Adelaide Montague tomou o que restava do meu coração e da minha humanidade. Angelina tinha ido embora. Lennox estava dirigindo a Demetri Enterprises, e minha Adelaide tinha me dito para ir e nunca mais voltar. Quando eu pensei que a vida não poderia ficar pior, ela fez. Os mercados caíram. Minha justificativa começou a se desintegrar diante dos meus olhos. Cada movimento, cada decisão, tudo o que eu tinha feito, tudo o que eu tinha concordado, era para o futuro de Lennox e da Demetri Enterprises. Na minha mente, os dois andavam de mãos dadas. Eu tinha construído um e negligenciando todo o resto para o outro. E então, em dois meses, o valor de tudo caiu mais de cinquenta por cento. Apenas no papel, disseram os noticiários. Essa não era verdade. Eu entendi como os empresários em 1920 encontraram consolo ao saltar de suas janelas do escritório. Mais de uma vez, o pensamento passou pela

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minha cabeça. Eu tinha suportado demais: a morte de Angelina, a rejeição de Adelaide, e a queda nas ações da Demetri. Lennox estava casado e tinha o que restava da Demetri Enterprises. Eu não era mais necessário. Eu disse que estava me mudando para Londres pela empresa. Afinal de contas, era uma crise financeira global e se iríamos sobreviver, era necessário Demetri estar no epicentro. Essa não era toda a verdade. Eu queria estar longe. Eu não poderia enfrentar o vazio do dia-a-dia por mais tempo. Lennox tinha Jocelyn. Silvia estava contente com eles e sua própria vida. Pela primeira vez na minha vida, ninguém precisava de mim ou se importava com o que eu fazia ou onde eu ia. Era a alternativa do covarde ao invés de saltar para a morte. Eu vi muitos homens darem seus últimos suspiros. Eu não poderia fazer isso, mas eu poderia desaparecer. Durante anos eu fiz. Tentei esquecer as duas mulheres da minha vida, as duas que tinham me abandonado, e me distanciar do filho que não me conhecia. Não era culpa dele. Eu nunca tentei. Isso não era quem eu era. No

começo,

trabalhei

diligentemente

para

me

distanciar,

geograficamente, bem como emocionalmente. Eu apaguei os aplicativos que me permitiram o acesso visual para a mansão Montague. As câmeras foram desligadas e o software era arcaico para os padrões de hoje. Quem pode dizer se as câmeras não foram eventualmente encontradas? O velho Montague, como Vincent o tinha chamado, nunca teve câmeras instaladas nas suítes. Ele estava de olho apenas nas principais áreas de estar, bem como espaço do escritório em casa e na Montague Corporation. Isso é eu podia ver até mesmo as do piso principal, vendo

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Adelaide vagando sem rumo de sala em sala, sempre com um copo na mão. Nunca mais vi a mulher das minhas memórias. O sorriso que ela usava enquanto estava em sua casa era falso, uma imitação barata. Eu tinha visto o verdadeiro, o original, o que iluminava seus olhos azuis. Eu tinha ouvido sua risada e sabia que o que ela mostrou para aqueles que deveriam ser mais próximos a ela não era genuíno. Foi muito doloroso, como uma torção de faca. Eu não podia ver mais nada. Agora, com a recente mudança de eventos, eu gostaria de poder. Então, novamente, eu duvidava que o sistema pudesse mesmo ser usado nas redes de hoje, não sem uma atualização de todo o sistema. Não era como se eu pudesse enviar uma equipe para a mansão Montague e anunciar que suas câmeras de segurança precisavam ser atualizadas. Embora muitas recordações de Adelaide se repetissem na minha cabeça, uma que nunca me deixou era a de sua preocupação com o futuro de sua filha. Ela estava continuamente preocupada com a vontade de seu pai para o futuro de Alexandria, seu casamento predeterminado para ser exato. De todos os relatos de Adelaide sobre Alexandria, ela duvidava de sua capacidade para lutar. Parecia que ela estava fazendo isso a maior parte de sua vida, sendo sua defensora. Esse pensamento me comeu repetidamente, ao longo dos anos. E então Lennox sofreu uma perda trágica. Claro que ele não se voltou para mim. Eu nunca me voltei para ele. Foi um tiro no escuro, um sonho, uma maneira de unir mais uma vez. Levando duas pessoas para o mesmo resort era mais fácil de ter certeza de que eles se conectariam. Nenhum deles suspeitava de nada.

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Eu tinha tirado o defensor da filha de Adelaide quando ela era muito jovem para entender. Lennox tinha perdido as mulheres que lhe eram mais importantes. Colocar os dois juntos foi talvez uma chance de redenção, uma última tentativa de corrigir um erro que, na realidade, nunca poderia ser corrigido. Se eu entendi o que Adelaide tinha dito, caso Alexandria casasse com alguém que não seja o jovem que seu avô queria, a fortuna Montague seria dada ao marido de Adelaide. Eu sou um bastardo egoísta, mas esse cenário não tem um aspecto desagradável. Minha esperança era que, se isso acontecesse, aquele bastardo deixasse Adelaide. Ela já não seria de qualquer utilidade para ele. Se isso acontecesse então eu poderia oferecer a ela uma vida, se ela me quisesse novamente. Fazia anos desde que ela tinha descoberto meu segredo. Talvez o tempo realmente curasse todas as feridas. Tinha funcionado ainda melhor do que eu tinha planejado... até agora. Algo tinha acontecido e eu estava em uma perda momentânea. Era hora de ser claro com Lennox e oferecer minha ajuda. Era hora de pai e filho pararem de trabalhar em lados opostos e tornar-se uma equipe. Se um Demetri poderia realizar as coisas que cada um de nós tinha feito, então, juntos, poderíamos ser incríveis. "Pai, o que é?" "Você tem algo mais forte do que água neste escritório?" Os olhos de Lennox estreitaram. "Você está doente?" "Não." Eu me levantei e caminhei até as janelas. O tráfego no início da noite estava começando a crescer. Era tarde, em Londres, mas aqui estava eu em Nova York. "Eu preciso te dizer uma coisa, algo que eu deveria ter lhe contado antes."

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"É sobre a empresa?" Ele perguntou de pé. Corri a mão pelo meu cabelo. "De certa forma, mas não como você pensa." "Foda-se Pai, eu não estou pensando nada. Diga algo. Eu tenho uma porrada de coisas acontecendo no momento. Se você não pode me dizer, então volte para Londres e vamos conversar outra hora." "Eu queria que você conhecesse Alexandria." Lennox deu um passo para trás. "Que porra que você está falando?" "Ela precisava de você. Você precisava dela. Eu não sei por que você a deixou voltar para Savannah, mas você precisa ir buscá-la." Seus olhos se arregalaram. "Eu não sei o que diabos você sabe sobre Alex ou Savannah, ou qualquer uma das merdas enigmáticas que você disse em casa há alguns meses atrás, mas eu tentei. Eu fui até a casa dela. Não é uma casa-" "É um castelo", eu disse, completando a frase. "Ela está lá porque ela quer te deixar?" "Não!" "Então por quê?" Lennox girou em um pequeno círculo. "Por que diabos você se importa?" "Eu me importo faz um longo tempo." Eu respirei fundo. "Álcool?" Lennox balançou a cabeça e caminhou em direção a um aparador. Apertando um botão, um painel na parede se moveu, revelando uma seleção bem abastecida. Eu levantei minha sobrancelha. "Agradável. Eu aprovo."

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"Hmm." Ele estava de costas para mim. "Acho que não digo isso o suficiente." Lennox se virou para mim com dois copos de líquido âmbar em suas mãos. "Nunca, na verdade. Eu fui em frente sozinho." "Lennox, eu nunca fui um bom pai". "Ou um marido... você quer que eu continue?" Eu segurei um dos copos. Agitando o líquido, eu contemplei minha razão para voar até Nova York. Segundo trago ou era o primeiro? O suave uísque com sabor de carvalho só queimou por um segundo antes de desaparecer. Entreguei-lhe de volta o vidro. "Eu vou tomar outro." Lennox não respondeu quando ele se virou e encheu meu copo. "Houve duas mulheres que amei." Seus ombros se mudaram. "Pena que a mãe não era uma delas." Quando ele se virou pra mim eu disse: "Se você fosse qualquer outra pessoa, você estaria deitado no chão agora." Ele estendeu a bebida. "Vá logo ao assunto pai. Eu tive alguns dias de merda." "Sua mãe foi meu primeiro amor. Você não entende o que acontece com as pessoas quando a vida interfere, mas nunca tirou o nosso amor. Eu amei sua mãe até o dia em que ela morreu. Quando ela morreu, ela levou uma parte do meu coração com ela, uma parte que será sempre dela." Lennox respirou fundo, girou sua bebida, e inclinou o cristal aos lábios. Tão rapidamente, o copo estava vazio. "Eu sei."

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Meu peito doía em seu tom. "Eu sinto muito. Você faz. E você é muito jovem para viver com isso. É por isso que Alexandria foi, não, é, boa para você." Lennox encheu o copo e perguntou: "A segunda? Durante, antes ou depois da mamãe." Dei de ombros. "Durante, mas depois." Engolindo o líquido queimando, ele bateu com o copo vazio no balcão e caminhou de volta para as cadeiras em que tinha estado sentado. "Eu não quero ouvir isso. Eu não dou a mínima para com quem você traiu a mãe." "Durante, porque eu nunca deixei de amar Angelina. Eu conheci o segundo amor depois que sua mãe e eu nos divorciamos." Minhas bochechas se ergueram em um sorriso triste. "Angelina até sabia. Ela me perguntou. Ela disse que poderia dizer que eu estava feliz de uma maneira que eu não tinha sido por um tempo. Você pode não entender isso, mas ela aprovou. Nós amamos um ao outro o suficiente para querer o outro sendo feliz." "Então você não a traiu?" "Não com qualquer uma que importava. Isso é tudo que eu vou dizer sobre isso". Lennox sacudiu a cabeça. "O que você quis dizer com você queria que eu conhecesse Alex? Acabamos de nos conhecer de forma aleatória. Não foi arranjado. Eu nem sabia quem ela era. Ela não sabia quem eu era. Ela sabia?" Minha cabeça se moveu de lado a lado. "Acho que não." "Então o quê?"

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"Eu sabia que ela precisava de alguém. Você precisava de alguém. Parecia uma boa ideia." "Como você poderia saber do que ela precisava ou precisa?" "Ela precisa de você. Diga-me o que está acontecendo e vamos ajudá-la juntos. Eu não conheço seu padrasto, mas o que eu sei é que não confio nele. Pelo que tenho visto e ouvido, Alexandria é uma jovem inteligente. Por causa disso, ela é uma ameaça para ele. Ela vai precisar de mais de inteligência para sair da armadilha que foi definida para ela quando ela era jovem. Eu sei que você não tem nenhuma razão para confiar em mim ou me pedir ajuda, Lennox, mas eu posso ajudar. Eu quero ajudar." "Eu vou perguntar isso mais uma vez. Por quê?" "Adelaide Montague."

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Tomando uma respiração profunda, virei de Alton para Bryce e de volta. "Não." Pela primeira vez desde meu retorno mansão Montague, eu me rebelei. Se isso não fosse satisfatório o suficiente, assistir o vermelho crescer no colarinho de Alton fez o pacote completo. Talvez se eu continuasse a empurrar, o Sr. Alton Fitzgerald teria seu próprio ataque cardíaco? Se ele tivesse, uma disposição alternativa da vontade de meu avô entraria em vigor. O pensamento era o meu mini-natal e por um momento eu me alegrava com isso. Um baque alto encheu a sala quando as palmas de Alton vieram com força sobre a mesa. "Alexandria?" Bryce estava agora de pé. "Duas perguntas." Alton rosnou. "Sim e sim." eu respondi. "Não parece como isso." "Aparências?" Eu levantei minha sobrancelha. "Esse é o seu objetivo?" "Não," respondeu Alton. "Qual é o seu?" "Ver mamãe e ela ficando melhor."

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"Então ponha o maldito anel." Quando olhei para Bryce, ele tinha o anel de fora da caixa, a joia presa entre o polegar e o dedo enquanto ele olhava para a pedra. Muitos a achariam bonita. Eu deveria, mas não o fiz. Eu deveria apreciar a ideia de que era minha avó. No entanto, algo sobre o meu conhecimento recentemente adquirido a respeito de seu marido e como ele condenou não somente a mim e meus futuros filhos, mas também minha mãe em um documento questionável azedou minha apreciação. Estendi minha mão em direção a Bryce com a palma para cima. Não era a proposta romântica que eu sonhei. Não era o homem que eu amava, de joelhos, deslizando o anel sobre o meu dedo. Lentamente, ele colocou o anel ao meu alcance. Eu levantei minha mão para cima e para baixo. O maldito anel era realmente pesado. Se eu usá-lo, vou precisar começar a levantar pesos com meu braço direito para manter a minha definição não é mesmo? Foi um pensamento bobo, mas coisas estranhas passavam por minha mente enquanto o mundo real continuava em um curso acelerado para o desastre. Antecipação encheu o ar quando todos os olhos estavam em mim. "Coloque-o." Alton repetiu enquanto Bryce e Suzanna esperavam. "Vamos negociar." eu ofereci, colocando o anel na mesa de Alton e sentando-me de volta. "Alexandria, eu não tenho tempo para a sua crian-" Desta vez, eu levantei a minha mão. "Sem infantilidades. Estou negociando o meu futuro assim como o da minha mãe." Antes que ele pudesse falar, eu me sentei ereta e continuei. "Eu poderei ir vê-la, agora.

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Tenho autorização para visitá-la regularmente." Sua boca se abriu, mas eu não parei. "Minha porta não estará trancada por fora. Concordo em ficar aqui em Savannah, mas não vou ser uma prisioneira." Virei-me para Suzanna. "Vou assumir o pessoal doméstico o que inclui a recontratação de Jane. E eu, pessoalmente farei contato com a Dra. Renaud. Vou completar este semestre online. Se isso não for possível, então eu vou fazer o que precisa ser feito, incluindo viajar de volta para Nova York." "Nada de Nova York." Alton respondeu. "Preciso falar com ela." Ele assentiu. "E eu terei acesso a um carro. Deixe-me esclarecer: um carro, não um motorista. Se eu estou jogando essa porra de jogo, você vai precisar confiar em mim." "Eu não. Eu nunca vou." Foi a minha vez de balançar a cabeça. "Descobri que

apenas

pessoas não confiáveis que tem problema de confiança." "Você vai voltar para ele." Meu peito subia e descia. "Eu quero. Eu não vou negar isso. Eu preciso explicar as coisas para ele, para que não ache que eu só o deixei arbitrariamente. Mas não, eu não vou voltar. Vou me certificar de que mamãe esteja bem em primeiro lugar." "Primeiro? E quanto ao casamento?" Perguntou Suzanna. "Nós podemos planejar." "Alexandria?" Bryce perguntou novamente. "O que isso significa?"

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"Neste momento, a minha resposta é não. Vou usar o anel. Eu vou fazer o papel, mas não posso concordar em casar com você." "Então sua mãe vai perder tudo." Alton falou sem um pingo de preocupação. "Eu ouvi dizer que há alguns cuidados indigentes de alto nível oferecidos em um abrigo local." A temperatura da sala subiu. "Você concorda?" A minha pergunta não era para Bryce. Eu nem estava trazendo-o na conversa. "Você não acha que você deve falar com o seu noivo?" Suzanna perguntou. Minha cabeça inclinou para o lado enquanto eu olhava para Alton. "Você negociou seu casamento com minha mãe ou com o meu avô?" Ele assentiu. "Muito bem. Coloque o maldito anel." Parecia mais pesado do que a primeira vez quando eu o levantei da superfície brilhante da mesa. Prismas de cores dançaram por todo o reflexo enquanto a pedra refletia na luz artificial. Fechando os olhos, eu falei com Nox. Ninguém mais podia ouvir, mas eu rezei para que ele pudesse. "Isso não é real. Deixe-me explicar. Por favor, saiba que eu estou fazendo o que tenho que fazer. Eu amo você, só você." Deslizei o anel sobre minha junta, esperando que talvez não coubesse, e que teria de ser feito sob medida, mas não. Era perfeito. Virei-me para Bryce. "Leve-me para a minha mãe ou eu vou sozinha." Seu olhar se mudou de mim para Alton e de volta. "Eu te levo."

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O sol do inicio da tarde aquecia minha pele quando Bryce e eu ficamos silenciosamente sem jeito um pouco além das portas da frente. Embora eu estivesse fora ontem, quando enchi meus pulmões com ar fresco, eu tive uma sensação de alívio. Com cada respiração eu ansiava por mais liberdade, mais do que apenas do meu quarto ou a mansão, mas a liberdade que vinha com a Califórnia e Nova York. O anel de diamante na minha mão era minha lembrança de que a liberdade estava atualmente além do meu alcance. Eu não mais saberia a alegria da independência, não até que eu descobrisse uma maneira de sair desta obrigação, desta sentença de vida. Primeiro eu tinha que ver minha mãe. A casca escura dos carvalhos chamou minha atenção. Em Nova York, as folhas estavam mudando de cor ou mesmo caindo tão tarde em outubro. Aqui, a casca negra e os membros largos mantidos firmemente às folhas verdes escuras. Quando criança, eu raramente pensei, mas agora o fato de que não era até que as novas folhas viessem na primavera que as antigas caiam, parecia irônico. Em Nova York cada época era diferente, um novo começo. Aqui, as velhas formas se seguravam firme até que o novo as empurrava para a morte. Eu era o novo. A temporada de folhas velhas estava prestes a terminar. "Você realmente quer gerenciar o pessoal?" Virei meus olhos cobertos de óculos de sol em direção a Bryce. "Por quê?"

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Ele encolheu os ombros. "É uma coisa boa, eu acho." "Do que você está falando?" "Você disse a Alton você quer estar no comando do pessoal doméstico. É apenas por Jane, ou você quer fazer isso?" Era difícil esconder meus pensamentos, meu nariz coçava e os meus lábios tremiam, mas se eu iria fazer isso, eu precisava tentar. Mantendo minha expressão tão sincera quanto possível, eu respondi. "Ambos. Não se lembra o quão maravilhosa Jane sempre foi?" Bryce assentiu. "Sim, eu gostava dela." "Eu mais do que gosto dela. Eu a amo. Ela dedicou sua vida a esta casa. Não há nenhuma razão para demiti-la agora." Nós dois viramos para o som de pneus quando eles viraram em cima da calçada. Saindo das garagens, um sedan preto se aproximou. A mão de Bryce mudou-se para minhas costas. Ele se inclinou para o meu ouvido e acrescentou: "Desde que ela era sua babá, acho que ela ficaria bem com nossos bebês." Era

impossível

esconder

o

desgosto

da

minha

expressão.

Felizmente, eu estava de frente para o carro. Eu dei um passo para longe de seu toque. "Bryce, eu não estou pronta-" Segurando meu ombro, ele me virou para ele. Em um instante, meu amigo de infância se foi. "Eu estaria preocupado com o sexo, já que você sempre foi tão determinada. Entendi. Você teve problemas. Eu respeitei isso. Mas agora Alexandria, as coisas mudaram." "Nada mudou. Eu não-" Os tendões de seu pescoço esticaram, voltando à vida sob a pele. "Tudo mudou. Você abriu as pernas para ele: você vai para mim."

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"E como você sabe disso?" "Lennox Demetri..." Bryce disse o nome que eu estava proibida de pronunciar. "... Não parece ser o tipo que tem uma companheira de quarto sem benefícios." Eu levantei meu queixo para frente da Mansão Montague. "A diferença nesta situação é que eu não estou vivendo com você. Estou na minha própria casa." Eu dei de ombros. "Não se preocupe. Há uma abundância de quartos. Talvez você possa trazer Chelsea. Tenho certeza que ela vai mantê-lo ocupado." Seu aperto no meu braço intensificou com cada frase. Eu deveria ter parado de falar. Esta poderia ser uma das vezes que ele tinha falado. No entanto, com a bile que subia em meu estômago, uma vez que as palavras começaram, eu não podia parar. "Ou você pode preencher a mansão com suas prostitutas? Por exemplo, Millie. Ela vai ficar devastada que seu casamento vai ser ofuscado pelo nosso, mas talvez você possa compensá-la." "Você terminou?" As palavras de Bryce vieram com os dentes cerrados

quando

um

motorista

que

eu

não

conhecia

esperava

pacientemente com a porta do carro aberta. "Por agora." "Entra no carro antes que eu mude de ideia sobre levá-la à Magnolia Woods." Dei de ombros longe de seu alcance e virei para o carro. Eu queria que Bryce dirigisse, mas desde que estávamos entrando no banco de trás, parecia que teríamos companhia. Assim que a porta se fechou, Bryce inclinou-se para mim, seu rosto a milímetros do meu. "Você vai estar pronta, confie em mim. Eu não vou

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casar com uma virgem ou uma princesa do gelo. Vou dar-lhe tempo." Eu lutei com a necessidade de recuar quando seu hálito encheu meus pulmões e os nós dos dedos acariciaram minha bochecha. "Logo você vai descobrir que, ou eu sou o seu único amigo ou seu pior inimigo. Pense nisso, noiva." Sua mão caiu de minha bochecha para minha coxa. "Eu acho que você vai decidir que espalhar essas pernas voluntariamente para mim vai ser o melhor interesse para todos." Eu cobri sua mão com a minha e empurrado. "Não me faça te dar uma cabeçada novamente." Meu pescoço esticou quando seus lábios cobriram os meus. Macio e quente. Piegas. Eu não me mexi, nenhuma polegada. Bryce puxou para trás e balançou a cabeça. "Você vai aprender." Eu rapidamente virei para a janela, recusando-me a olhar para ele. O carro diminuiu quando nos aproximamos do portão. Quando o fez, meu coração saltou quando eu notei o SUV esperando do outro lado. Nox e Deloris encontraram uma maneira? Meus dedos doíam para tocar meu colar. E com a mesma rapidez, decepção levou minhas esperanças. Agora com o cinto de segurança no assento ao meu lado, Bryce colocou a mão novamente na minha coxa, desta vez perto do meu joelho. Ele inclinou a cabeça em direção ao grande veículo preto. "Isso é mais segurança da Montague. Alton permitirá uma chance que qualquer coisa aconteça com você." "Como ele é amável." "Sim, Alexandria, se alguma coisa acontecesse, não poderíamos casar e então para onde iria Adelaide?"

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Grata que eu ainda estava usando os óculos de sol, eu virei em sua direção. "Eu ainda não entendi. O que você ganha com isso?" "O que eu ganho?" O sedan foi aberto, mas o motorista nem sequer era um pensamento em minha mente. Talvez fosse o modo como fui criada? Os funcionários Montague ouviram sem ouvir. Talvez tenha sido a abertura da Nox na frente de Isaac e Clayton? Não importa o motivo, falei sem preocupação com pensamentos ou capacidade de ouvir do homem. Olhando para trás enquanto nos dirigíamos ao longo da estrada principal, dei uma olhada rápida no motorista e no passageiro do SUV. Eram dois homens que eu não reconheci. Suspirando, virei para Bryce. "Sim, o que você ganha? Um casamento sem amor. Por quê? Obviamente, outras mulheres estão interessadas." "Um dia você vai perceber que eu não quero as outras mulheres. Elas apenas... Eu não sei... Elas mantiveram-me ocupado. Eu queria você desde que me lembro. E com este presente de seu avô, eu fico com você." Ele apontou para frente para o motorista. "Recebo tudo isso, a mansão, a corporação e aprovação de Alton. Tudo isso." "Por que sua aprovação é importante para você?" Bryce deu de ombros. "Acho que é porque eu nunca vou ter o meu verdadeiro pai. Não significa algo para você? Você sabe como é não saber sobre seu próprio pai." Eu odiava que Bryce me conhecesse tão bem. "Eu sei, mas não," eu respondi honestamente, grata que ele tinha tirado sua mão de cima de mim. "Eu nunca tive a aprovação de Alton e eu

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não dou a mínima para isso." Lembrei-me de Oren mencionar meu pai. "Eu preferia ter meu verdadeiro pai. E embora eu nunca possa, eu gostaria de pensar que ele iria aprovar as decisões que tomei." Assim que eu falei, eu sabia que eu tinha dito isso direito. Tomei. Pretérito. Porque as decisões que eu estava fazendo e podia continuar a fazer não eram aquelas que eu acreditava que meu pai ou qualquer outra pessoa iria achar aceitável. Não sei se Oren e minha mãe tinham dito era verdade. Não se eu era verdadeiramente como Russell Collins. Com cada quilometro em direção a Magnolia Woods, eu permiti que a minha mente derivasse. Russell Collins. Ele não passou muitas vezes pela minha cabeça. Tinha seu casamento com a minha mãe sido intermediado como o dela e de Alton? Que decisões minha mãe nunca foi autorizada a fazer em sua própria vida?

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"Mamãe?" O murmúrio de vozes encheu meus ouvidos. Eu não conseguia entender suas palavras ou mesmo se eles estavam falando comigo. Eu não queria me importar. Eu queria voltar para as minhas memórias, pensamentos dele, pensamentos que eu não tinha me permitido ter durante anos. Oren estava me chamando, mas ela também estava. Meu bebê. Minha filha. Minha Alexandria. Ela era um sonho? Uma memória? Eles estavam todos misturados. Era difícil mantê-los em linha reta. "Adelaide". "Ela não sabe... Nós tentamos... Ela estava lutando..." Os murmúrios continuaram quando tentei argumentar. A cama onde eu estava era diferente. Eu não estava no meu quarto, nosso quarto. E então me lembrei. O quarto estranho. O homem. O bracelete.

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Minhas pálpebras lutaram para piscar, abrir. Eu ainda estava usando a pulseira? Eu pensei

que estava, mas

tudo estava estranho. Mesmo a voz da minha Alexandria. "Mamãe, você pode me ouvir?" Seu eu posso te ouvir? Onde você está?As respostas se formaram em minha mente, mas eu não podia fazer meus lábios ou língua articular os sons. Peso morto. Caindo. Eu estava afundando e eu não poderia fazê-lo parar. Era assim a areia movediça? Uma força imparável me arrastando para baixo, cada momento mais profundo do que o último, até que uma presença abrangente me cercasse. Reconfortante, ainda sufocante. Alexandria gritou novamente. Desta vez haviam mais do que palavras. Um toque. Um toque quente que momentaneamente acalmou a queda livre fria. Embora eu não pudesse falar, o toque de sua mão na minha pele fria foi uma resposta à minha pergunta silenciosa. Ela estava aqui. Minha Alexandria estava aqui. Eu não estou sozinha. Se eu pudesse falar com ela, tocá-la e deixá-la saber que eu estava bem. Eu estaria agora. Ela estava aqui. Quando isso aconteceu? Quando a mãe se tonou a criança? Embora raramente eu tivesse confortado Alexandria a noite ou a salvo de pesadelos, agora ela era a

única a me salvar. Não de sonhos

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maus, os meus sonhos eram o meu consolo. Alexandria iria nos resgatar de nossa realidade. "Mamãe..." Eu te amo. Eu não conseguia falar. Meu corpo já não respondeu. O esforço era muito, muito grande. Eu me rendei aos sonhos. Não era realmente se render, não para a areia movediça, não para a sensação entorpecia meus sentidos. Eu estava abandonando a luta e me dando tempo para voltar a emergir, é hora de trabalhar o meu caminho fora da lama e encontrar o meu caminho de volta para uma vida que eu queria viver. Eu tinha lutado muito duro para me render totalmente. Era o que se esperava de mim, mas eu estava pronta acabar com o que era esperado. Eu queria mais. Permitindo que o meu corpo e mente dessem lugar a memórias, eu passei o bastão para Alexandria. Ela iria lutar pelo nosso futuro enquanto eu me concentrei em ter um. "Adelaide". Alexandria estava fora do meu alcance, mas Oren não estava.

Ergui os olhos cansados para o mais deslumbrante azul suave, mas intensamente leve, e ao mesmo tempo cheio de sua própria escuridão. Eu poderia olhar para as suas profundezas durante dias, mas, infelizmente, não tínhamos dias. Minhas bochechas subiram em um sorriso segundos antes de eu colocar meus lábios nos dele.

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"Onde você estava?" O ar fresco rodopiando em torno de nós era claro, mas eu não estava aqui. Eu tinha me perdido em um lugar desconhecido. Como eu poderia fazêlo entender? "O que você quer dizer?" "Eu estava falando com você, mas você parecia muito distante." Minha cabeça se moveu com desdém de um lado a outro. Eu nunca poderia me acostumar com a maneira que Oren Demetri me via, o que viu em mim. Era curioso e estranho, expondo-me como nenhuma outra pessoa já tinha feito. Nem Russell nem Alton tinham tentado me ver, me conhecer. Eu duvidava até que a minha mãe tinha realmente me visto. Apenas Oren Demetri. Embora Oren e eu estivéssemos vendo um ao outro por anos, nosso tempo gasto juntos mal equivalia há um mês. Uma hora de tempo roubado. Um dia ou talvez dois. Era o máximo que podia providenciar. Embora ambos quiséssemos mais, estávamos dispostos ao que poderíamos ter. "Eu poderia dizer uma mentira, mas eu não acho que você iria acreditar em mim." Oren pegou minha mão e me puxou para mais perto. O mundo à nossa volta era indiferente à nossa situação. O que eles viram? Dois amantes de meia-idade? Um velho casal? Ou talvez a verdade: duas pessoas apaixonadas, presos em corpos e vidas que riam de nossa situação. Não éramos jovens e o mundo não era nosso para tomar. Nós dois fomos tão injustiçados, feridos, e decepcionados. Havíamos visto as possibilidades e tínhamos resolvido por muito menos. No entanto, em espírito, enquanto juntos, éramos jovens amantes. A experiência era estranha enquanto continuamente nova e emocionante.

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"Por que você mentiria para mim?" Perguntou Oren. Eu ponderei minha resposta. "Porque é o que eu faço." Começamos a andar, lado a lado, ao longo da beira da água. O parque estadual estava praticamente vazio de visitantes este no início do ano.

Muito

legal...

Para

a

vida

selvagem.

Nós

dois

sorrimos,

momentaneamente distraídos pela visão serena de veados pastando a na distância. Oren puxou minha mão, puxando-nos para uma árvore derrubada, perto do canal. A julgar pela sua textura suave, imaginei que árvore tinha estado na horizontal quase tanto tempo quanto estava na vertical. "Eu não acredito em você." A respiração ficou presa no meu peito. Foi uma reação de reflexo ao ser questionada, algo que eu evitava a todo custo com meu marido. Mas um olhar para a mão que segurava a minha e eu lembrei esse não era meu marido, embora eu desejava que ele pudesse ser. Suspirando, eu dei de ombros. "É assim. É o que eu fui criada para fazer. Uma dama do sul adequada nunca reclama ou fala de seus problemas, não em público, e não para qualquer pessoa fora do seu círculo imediato.” Pequenas linhas formaram perto dos cantos dos olhos de Oren quando suas bochechas subiram cada vez mais altas. "Bem, conte-me. Quanto mais perto precisamos estar, do que estávamos há uma hora atrás na cabana, para a ser considerado dentro do seu círculo imediato? Porque parecia que estávamos muito perto." Ele deu de ombros. "Se você souber de uma forma de estar mais perto, estou aberto a aprender." O calor encheu minhas bochechas, não por causa da brisa da primavera, mas por causa de suas palavras e tom. A forma como o seu profundo timbre caiu sobre mim acalmou a tremedeira de sua declaração

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anterior. "Não, eu estou certa que eu não sei de nenhuma maneira de estar mais perto." Sentindo-me estranhamente brincalhona, eu adicionei, "E eu estou mais certa que é você quem me ensinou." Ele levantou meus dedos sobre os lábios. "Não Adelaide, sou constantemente o aluno quando se trata de você." "Então nós aprendemos juntos." "Então o que era o olhar distante?" Oren perguntou de novo, não deixando o assunto morrer. "Muitas coisas." Eu respirei fundo. "Eu quase não quero perguntar, mas como está Angelina?" A luz nos olhos de Oren se apagou. "Nada bem. Ela está se segurando para o casamento de Lennox, mas estou com medo..." Eu esperei, oferecendo-lhe silenciosamente força para continuar. Na maioria dos casos, era ao inverso: Oren geralmente me dava o incentivo para continuar, mas isso era diferente. Este era seu primeiro amor. Eu não estava com ciúmes de Angelina Demetri. Talvez eu estivesse, mas só porque eu invejava o nome dela, não ela. Oren a amava, e eu sabia que ele me amava. Apesar de não estarmos mais juntos, ele nunca disse nada desagradável sobre sua ex-mulher, mesmo durante a nossa primeira reunião após seu divórcio. Tinham uma relação que eu desejava ter. Fiquei maravilhada com o seu amor e maturidade. Eles haviam crescido juntos e separados. Eles haviam criado uma vida que tanto adorava. Eles criaram um menino que era agora um homem. Eu tinha ouvido histórias de Oren, aquelas que ele contou com um sorriso triste. Através daqueles que eu sentia suas alegrias e dores.

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Quando eram mais jovens, Angelina tinha sido seu sonho, mas com ela vieram mais do que ele jamais imaginou. Estou certo de que ao longo dos anos e histórias, Oren me poupou dos detalhes. No entanto, agora eu entendi por que Alton os chamou de criminosos Demetris. Ao mesmo tempo, nunca na presença de Oren senti que ele era nada menos do que um cavaleiro de armadura brilhante. Eu ponderei a injustiça que com alguém que fazia o que se esperava dele e que tinha que fazer, poderia ser considerado um criminoso, quando alguém fez o que fez, não por amor, honra, nem família, mas sim por dinheiro e poder , e o homem era considerado um magnata dos negócios. "Medo?" Eu encorajei quando Oren parou de falar. "Que ela não vai chegar até o casamento. Eu tentei falar com Lennox, mas é como falar com uma parede. Ele não vai falar comigo sobre sua mãe." Oren deu de ombros. "Eu entendo. Aos seus olhos eu sou o vilão. Vou levar o título, mas não quero que ela perca o casamento." Meu coração se partiu um pouco com a emoção em sua voz profunda. "Por que você é o vilão? Você não é um vilão." "Oh, Adelaide, você já não ouviu ao longo dos anos? Eu sou. Eu sou o pior." Eu

coloquei

minha

mão

em

sua

bochecha,

aproveitando

o

crescimento da barba macia. Ele tinha esquecido passar a navalha, e embora envergonhada de admitir isso, eu amei a sensação e não só na minha mão. "Não, você não poderia ser o pior. Você é um bom homem, Oren Demetri. Angelina sabe disso. Eu sei disso. Um dia Lennox também saberá." Com carinho, ele mudou a minha mão para seus lábios. Beijos suaves choveram sobre minha pele. "É o caminho desta geração. Nós somos culpados; Angelina e eu sabíamos disso. Nós não queríamos que ele fosse

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endividado como tínhamos sido. Em algum lugar no processo, ele perdeu o respeito por sua família e os mais velhos. Mas ele está vivo. Ele é forte. Ele vai se casar e terá filhos um dia. Sua vida está livre das correntes que ainda me prendem, mas em breve será quebrado por Angelina. Não me arrependo de nada." Fiquei maravilhado com o seu desprendimento. "Quando é o casamento?" "No verão." "Eles não podem mudar?" Ele balançou sua cabeça. "Adelaide, eu não sei. Ele não vai falar comigo sobre isso... algo sobre os pais de Jocelyn. Eu sei que Angelina e Sylvia estão ajudando. Tudo que eu sei é através de Angelina. A última vez que falamos ela estava fraca demais para falar por muito tempo". Eu beijei sua bochecha. "Ela sabe que você se importa." "Se cada centavo que eu já ganhei pudesse salvá-la..." "Você não pode salvar a todos." "Eu posso te salvar... se você me deixar." O peso da minha vida caiu pesadamente sobre meu peito, batendo o ar dos meus pulmões. Eu inalei, tentando preenchê-los. Quando eu fiz, a vista do canal me chamou a atenção. "Eu já vivo em Savannah toda a minha vida e nunca vim a este parque." "Você está mudando de assunto." "Muito astuto, Sr. Demetri." "É lindo. Vou comprar uma cabana aqui se eu puder vê-la mais vezes".

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Eu ri. "É um parque estadual. Eu não acho que eles vendam cabanas." "Uma doação suficientemente grande e uma poderia ser minha." Meu sorriso caiu. "Não." Oren puxou meu queixo em direção a ele. "Por que você lhe dá esse poder?" "Que poder?" "Ele não saberia se eu doasse um parque." "Você não sabe. Ele está conectado, seu polegar está em cada torta. Você não pode entender." Oren sorriu. "Eu entendo. Entendo mais do que você sabe. O dinheiro fala mais alto". Eu me afastei. "E grande parte disso é meu. No entanto, eu não posso fazer nada." "Você pode," ele me lembrou. "Você pode me deixar te salvar."

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"Você sabe? Como você sabe?" perguntou Patrick, olhando para mim por cima dos copos altos de cerveja. Minha cabeça latejava, literalmente. Minha testa. Eu suspeitava que a veia na minha testa estivesse visivelmente pulsante, o sinal revelador da minha frustração. A maldita coisa latejava o tempo todo com minhas têmporas doloridas e mandíbula apertada. "Eu não sabia o que tinha acontecido. Eu sabia que era suposto." "Você sabia que ela deveria se casar com aquele rabo e você a deixou ir?" Abaixei meu tom quando me inclinei sobre a mesa pequena. "Eu não a deixei ir embora. Ela saiu para visitar sua mãe, que supostamente está doente. Eu lhe disse antes: ela toma suas próprias decisões. Eu estava longe. E eu não sabia sobre o arranjo até depois que ela saiu. Se ela soubesse teria esperado." Patrick me estudou por um minuto antes de falar. "A paciência nunca foi uma de suas virtudes. Ela pode ser impulsiva." "Isso nem sempre é ruim." "Aceitarei sua palavra sobre isso. Outro dia, depois que você me ligou, eu liguei para minha mãe. Ela não sabia nada sobre Alex e Spence.

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Ela nem sabia que Alex estava na cidade. Então ela me ligou esta manhã com a notícia do noivado. Como você poderia saber antes dela?" "Eu não sabia que alguma coisa tinha acontecido. Eu não sabia que eles estavam ligando para os membros da família. Eu só descobri na outra noite sobre a última vontade e testamento." "O que é?" Perguntou Patrick. Porra! Fechei os olhos e me forçando a tomar uma respiração profunda. "É uma coisa arranjada. Eu não sei se Charli sequer sabia sobre isso. Se você não sabia, ela provavelmente também não." "Eu não sei nada sobre um testamento. De quem será que estamos falando, tia Adelaide? Ela não está tão doente, ela está?" "Todo mundo deve ter um testamento. Mas não, não é da sua mãe. Charli disse alguma coisa para você sobre se casar com Edward Spencer?" Eu odiava expressar a questão, usando as palavras casamento e Edward Spencer na mesma frase. "Sim, mas não de uma forma positiva. Era parte das condições de que lhe falei sobre o fundo fiduciário dela. Ela disse friamente..." Seu tom imitou o de Charli. "... Apresse-se, case-se com Bryce Spencer, e continue a linhagem. Rapidamente... faça alguns bebês." Meu coração foi arrancado com o pensamento. Isso não estava acontecendo. Eu não dou a mínima que tenha recebido condições de testamento, isso não estava acontecendo. "Além disso," Patrick continuou. "ela não pode fazer isso, não enquanto ela estiver sob o acordo."

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Eu balancei minha cabeça. "Eu não acho que ela quer. Eu acredito que ela está sendo forçada de alguma forma. Você acha que ela faria isso para salvar a mansão ou Montague Corporation?" Era o que Oren lembrou, o que a mãe de Charli lhe tinha dito, algo sobre os deveres com a Montague. Quando Oren falou, me lembrei de Charli usando expressão similar depois de uma conversa com a mãe, deveres e obrigações. Quando ela falou, eu estava tão confusa quanto Patrick parecia estar agora. A coisa toda era tão fodida! Recusei-me a pensar muito sobre o meu pai com a mãe de Charli. Eu não poderia vir acima com uma descrição melhor do que... Fodido. Mas havia algo mais, algo que eu nunca imaginei. Era o tom da voz de Oren... Eu não tinha ouvido aquele nível de paixão ou compaixão na voz do meu pai voz nunca. "Eu não acho que ela dá a mínima sobre qualquer um". Disse Patrick. "Eu sei que ela não se preocupa com a mansão. Ela odeia esse lugar." "Por quê? Seja honesto comigo." "Então você vai fazer o quê? Invadir a mansão?" "Se eu precisar porra. Eu fui lá-" "E deixe-me adivinhar. Eles não o deixaram entrar?" "Fui informado de que 'Miss Collins não estava recebendo visitantes'." Patrick balançou a cabeça. "Eu vou."

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"Você?" "Eu estava pensando sobre isso desde que você ligou, mas então minha mãe me deu a desculpa perfeita. Vai ter uma festa, em uma semana a partir de hoje, para anunciar o seu noivado com a elite social de Savannah e além." "Eu tenho uma semana para parar isso." Os lábios de Patrick curvaram para cima. "Eu me lembro de algo sobre uma semana... em Del Mar, certo?" "Isso foi diferente." Meus pensamentos voltaram para o meu pai. Depois do que ele tinha compartilhado até mesmo Del Mar parecia contaminado. Eu não poderia pensar em sua reivindicação de colocar Charli e eu juntos. De qualquer maneira não importava. Ter-nos no mesmo resort não garantia o que tinha acontecido. A conexão entre nós era atração natural, pura e simples, um desenho primitivo. Nós dois tínhamos sentido, uma atração irresistível. Oren pode ter orquestrado minha presença lá, enviando-me a negócios e tendo uma mulher dizendo a Charli onde ficar, mas ao me aproximar da cadeira dela, era tudo eu. Quando eu imaginava Charli deitada ao sol do sul da Califórnia, seu e-reader e chapéu grande, seu pequeno traje de banho... Eu perdi um pouco do que Patrick estava dizendo. "… a corporação. Por que ela iria dar uma merda? Eles nunca se preocuparam com seus sonhos." "Diga-me o que estou enfrentando. Como posso entrar na mansão?"

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"Você não pode. É simples. O lugar é fortificado como Fort Knox. Meu tio é... porra..." Ele sorriu. "... Há muitas maneiras de acabar com essa frase, mas eu vou com meticuloso." "Sobre...?" Eu perguntei. "Tudo. Quase compulsivamente. Ele é casado com a mãe de Alex, desde que me lembro. Antes mesmo disso. Ele age como se fosse um Montague, como se tudo o que é Montague fosse dele. Ele se apega a tudo com um punho de ferro. Ele é um maníaco por controle tipo A." Exalei. "Então ele encontrou seu jogo." Patrick balançou a cabeça. "Eu me atrevo a adivinhar que ele acha que já ganhou. Afinal, ela está de volta. De acordo com a minha mãe, ela está usando o anel de Spencer, alguma herança de família. A festa de noivado está sendo planejada. Para algo desta magnitude, a mansão será preenchida até o teto não só com a nata da sociedade de Savannah, mas eu imagino que a lista de convidados também vai incluir pessoas de todo tipo, qualquer um que queira um convite para o casamento estará presente. Haverá também a segurança, uma tonelada deles." "É besteira." "E tudo o que posso pensar é o quanto Alex odeia essa merda. Show de cães e pôneis. Isso é o como ela costumava chamá-lo. Costumávamos zombar do fingimento. Agora eles a tem no papel de protagonista." "E você vai assistir a esta farsa?" "Cy e eu." "Boa. Ela precisa de você. Você acha que você pode conseguir ela sozinha?"

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"Eu vou fazer o meu melhor. Diga-me uma coisa. Por que está tão preocupado? É o acordo? Se ela diz ao tio Alton, ele poderia expor Infidelidade." "Estou preocupado porque eu a amo. Não tem nada a ver com o acordo do caralho." "Você não vai voltar atrás, não é?" Que porra de pergunta idiota. "Eu não estou pedindo o meu dinheiro de volta, se é isso que você quer dizer. Ela não vai dizer nada para ele sobre isso." Além disso, ela não está mais envolvida e o mais do que provável, é que ele já sabe sobre a empresa. Eu não disse essa última parte, mas de acordo com Deloris, a secretária de Alton Fitzgerald é uma empregada. E depois há Chelsea. Teoricamente, Alton não deveria saber sobre isso, mas, obviamente, Spencer faz. Infidelidade: o segredo mais mal guardado. "Do que você estava falando?" "Se você não sabe, eu suponho que você não terminou." Patrick arregalou os olhos. "Estamos tentando tirá-la juntos ou não?" "Não conte a ninguém." "Lábios selados." "A vontade de seu avô tem uma disposição ditando seu casamento com Spencer e seguindo um calendário específico. Nós não sabemos os detalhes, mas meu assistente está trabalhando nisso. O problema é que quando o velho morreu nada era eletrônico. É muito mais difícil de conseguir documentos em papel." "Droga, essa senhora é boa."

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"Ela é". Eu concordei, embora ela não tivesse sido a única a me dar essa informação que eu estava compartilhando. Enfiei a mão no bolso da minha jaqueta e tirei um pequeno aparelho celular. "Tente entregar isso a ela. Tenho certeza de que eles pegaram o dela." Patrick pegou o telefone e carregador e assentiu. "Ela teve sorte de ter sido designada a você." "Não, eu não sou uma pessoa boa também, mas eu sou o único ruim que eu quero em torno dela. Charli pertence a mim e eu vou tomá-la de volta. Uma mulher como sua prima não muda sua mente durante o curso de três dias. Três dias atrás ela estava em nosso apartamento, na nossa cama. Isso nem mesmo arranha a superfície. Pense no que isso está fazendo a sua faculdade. Ela trabalhou muito duro para isso." Eu me inclinei para frente novamente. "Se Spencer tocá-la eu vou matá-lo. Eu não estou falando de assassinato de aluguel. Vou fazer com minhas próprias mãos." "E então você vai estar na cadeia e a Alex estará sozinha, ou pior ainda, abandonada na casa dos horrores." "Você está certo." Eu levantei minha cabeça para o lado. "Vou sentir falta da satisfação, mas eu conheço pessoas." Patrick deu de ombros. "Eu acredito em você. A verdade é que, além de sua mãe, eu duvido que ele faria falta e você estaria fazendo ao mundo um serviço." "Nenhum amor perdido?" Perguntei. "Se todos vocês cresceram juntos, você não deveria conhecer Spencer?" "Eu faço, e não faço. Nenhum amor perdido é certo. Ele é uma cobra e se eu achasse que você precisa eu contribuiria para o fundo do

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assassino de aluguel. Conheço algumas mulheres que poderiam participar também." "Se você continuar dizendo coisas assim, eu estou de volta ao plano de invadir a mansão." "Algumas das acusações contra ele são mais conjectura do que substância, mas não é tudo... Como essa coisa atual com aquela garota de Northwestern. Eu não posso acreditar que ele vai sair disso. Não importa o que esse burro faça, ele sempre vai embora cheirando como uma rosa." Patrick olhou para o pequeno telefone celular ainda na mão. "Eu tentei várias vezes ligar para ela. Tudo que eu ouço é o correio de voz." "Ela ligou para minha assistente e mencionou que ela deixou seu telefone cair, mas eu não acredito nela." Eu tomei um gole de minha cerveja enquanto Patrick enfiou o pequeno telefone e carregador no bolso. "Conte-me sobre a mansão." "Casa dos horrores." "Eu odeio esse nome." "Bem, você deveria. Ela odeia. O que você quer saber?" Perguntou. "É maior do que um palácio do caralho. Os motivos continuam para sempre. Costumava ser uma plantação de tabaco. Eu acho que tipo ainda é. Quero dizer que eles ainda cultivam o tabaco, mas tem mais: jardins, piscina, quadras de tênis, lago, floresta..." "Eles não me deixarão entrar pelo da frente. Diga-me como posso entrar no local. Se vai haver uma multidão lá no próximo sábado, mais uma pessoa não deve desencadear uma bandeira vermelha." "Eu não sei se você pode. Tio Alton, provavelmente, terá uma imagem de você escrito "PROCURADO" colocada em todos os cômodos." Ele estreitou os olhos. "Dê-me um minuto. Eu estou tentando pensar. Tem

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sido anos desde que apareci em torno daquele lugar, desde que éramos crianças." Peguei meu telefone e abriu um e-mail de Deloris. "Esta é a vista aérea da propriedade. Será que te lembra de alguma coisa?" Patrick pegou meu telefone e passou a tela, movendo a imagem ao redor; ele ampliou e reduzido o tamanho de forma sistemática. Enquanto estudava a imagem, eu tomei outro gole da minha cerveja e imaginei Charli noiva de Edward Spencer. Engolir tornou-se difícil, pois a pressão na garganta aumentou. Ela não tinha voltado para eles quando a deixaram sem um tostão. Eu precisava saber o que causou a mudança. Eu precisava saber por que ela concordou com esta exposição de cães e pôneis, como Patrick chamou. "Vê isso?" Perguntou Patrick, apontando para a imagem. Apesar estar granulada, eu poderia ver uma estrada de acesso de terra. Deloris e eu tínhamos notado isso antes, mas não tínhamos certeza se ela era monitorada ou mesmo acessível. "Sim, você sabe se ela é monitorada?" Ele balançou sua cabeça. "Não costumava ser. Trata-se de uma caminhada de quinze minutos da casa para esta área arborizada." Ele apontou novamente. "Esta estrada passa por ela e se conecta a uma estrada pouco usada. Eu acho que o nome é Shaw ou algo parecido. Há muito tempo a estrada foi usada pelos trabalhadores que cuidavam dos campos e colhiam o tabaco. Agora é feito principalmente com máquinas. Claro, eles ainda precisam de trabalhadores, mas quando o tio Alton assumiu, ele não queria que ninguém pudesse ir e vir na propriedade. Ele acrescentou outra entrada, mais perto dos celeiros de cura. Que tem outro guarda e os trabalhadores entram e saem. Esta estrada velha não foi

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usada durante o tempo que me lembro, exceto para Alex e eu nos esgueirarmos fora da propriedade uma ou duas vezes." Pela primeira vez desde Charli entrou naquele carro, um sorriso tentou quebrar a minha expressão sombria. "Você levou-a para longe da mansão quando você era mais jovem?" "Só algumas vezes. Ela é mais nova do que eu, mas às vezes durante os chatos eventos familiares, nós escapávamos por algumas horas. Nós íamos de carro para a cidade, tomar um sorvete ou assistir a um filme. Eu ficava separado e depois a merda familiar obrigatória, eu arranjava alguma desculpa para sair." Ele usou aspas no ar na última palavra. "Ela diria a todos que ela estava indo para a cama e, em seguida, nos encontraríamos na estrada. Na época, nós fomos lá porque sabíamos que não era monitorada. Acho que tia Adelaide e tio Alton nunca descobriram." "Jane provavelmente sabia". Acrescentou. "Qual é o problema com ela?" "Quem, Jane?" Eu balancei a cabeça. "Nada. Ela era a

babá de Alex quando era mais

jovem,

provavelmente, sua melhor amiga." "Sabe o sobrenome dela? Por que ela não está ajudando a tirá-la disso?" "Eu não sei o sobrenome dela. Ela é apenas Jane. Se alguém poderia ajudar, provavelmente seria ela. Ela sempre foi boa em manter os segredos de Alex."

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Eu tenho um pouco de conforto, basta saber que Charli tinha alguém em quem podia confiar. "Diga-me a verdade, porque se você disser que sim, eu vou atacar os malditos portões." Os olhos de Patrick abriram. "Você acha que eles a machucaram... ou irão?" Seu peito subia e descia enquanto considerava sua resposta. "Depende da sua definição de dor. A mansão Montague é uma casa bagunçada. Alex conhece as regras sobre não falar. Ela nunca disse especificamente o que se passou. Você tem que entender como isso funciona e de onde viemos. Nós não falamos sobre as coisas. Elas acontecem. Todo mundo sabe, mas nada é dito formalmente. Mas eu sei que ela sempre odiou meu tio. Ódio mortal. De forma que eles dois mal conseguem ficar na mesma sala. Então, para ela entrar no seu carro de bom grado... para ela concordar com seus termos... é grande." "Eu sempre tive a sensação de que tudo o que aconteceu entre, eles quando ela era mais jovem era mais psicológico, mas ainda assim, ela viveu com ele a maior parte de sua vida. Essa merda tem poder duradouro acredite ou não. Meu tio não é um grande cara. Lembro-me de ouvir meus pais falarem sobre seu casamento da tia Adelaide. Eles pensavam que a mãe de Alex iria deixá-lo, mas ela nunca o fez. É parte dessa coisa de controlador". "A sua tia realmente tem um problema com a bebida? É verdade?" "Não posso me lembrar dela sem um copo. Mas com toda a honestidade, se eu fosse casada com esse homem, eu estaria bebendo também."

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"Dê a Charli o telefone", eu disse. "E deixe que ela saiba que eu vou estar nessa estrada velha. Ela só precisa chegar a mim e eu vou tirá-la de lá." Patrick assentiu. "Eu vou tentar, mas eu acho que ela tem suas razões para estar lá. Ela não cedeu a eles por causa do fundo fiduciário. Eu estou supondo que tem algo a ver com a tia Adelaide. Minha mãe não tinha muita informação sobre ela, apenas que ela está doente. Lembre-se que nós não falamos sobre essas coisas." Pat tomou outro gole e levantou a sobrancelha. "Informalmente, o inferno sim. Tenho certeza de que minha pobre tia é a conversa dos círculos sociais. Meu ponto é que Alex pode não querer sair." Suas palavras agitaram a cerveja no meu intestino. "Eu preciso saber". Eu disse. "Pelo menos eu preciso falar com ela. Vou fazê-lo por telefone, mas eu prefiro fazê-lo em pessoa. Eu prefiro olhar em seus olhos quando ela me disser por que ela entrou naquele fodido carro. Você tem que ir a essa festa e chegar até ela. E a casa? Você poderia ligar para lá." Patrick assentiu. "Eu poderia, mas eu acho que é melhor não. Você não sabe como meu tio é. Minhas chances de chegar perto dela são melhores se ele não tiver ideia de que já estamos próximos. Se eu mostrar minha mão muito cedo, eu poderia ser adicionado à lista dos não convidados." "Então poderíamos invadir a festa juntos." "Cy está muito animado para ver a mansão. Ele também está preocupado com Alex." "Então não fique sem ser convidado."

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Fiquei sentada em silêncio, empoleirada na cadeira em frente à mesa do Dr. Miller no Magnolia Woods. Embora Alton esteja na cadeira ao meu lado, eu tomo o meu tempo observando os arredores. O escritório era grande para uma instituição; no entanto, eu me arrisco a adivinhar que uma vez tenha sido uma casa, uma mansão grande da Geórgia. Os painéis de carvalho escuro dão uma calorosa sensação, tão real, e as grandes janelas desbloqueadas por cortinas, se abrem para os exuberantes jardins cênicos. Era supostamente a melhor instituição privada no estado. De acordo com o folheto que eu tinha pegado da área de recepção, muitos clientes vieram de fora do estado e até mesmo internacionalmente para experimentar o pessoal qualificado e solidário, bem como os ambientes luxuosos. Mesmo agora no gramado tinham muitos pacientes caminhando pelos jardins e desfrutando o ar de outono ameno e o sol. Se apenas a Momma pudesse ser um deles. Ela não era. Antes de ir ao nosso encontro, Alton e eu visitamos o quarto da mamãe. Ela era a mesma do dia anterior. Apenas abriu os olhos brevemente como se reconhecesse a minha voz, mas, em seguida, com a mesma rapidez, ela estava dormindo. Eu quero acreditar que ela ficará melhor. Eu quero falar com ela e deixá-la saber que eu estou aqui. Em vez disso, aliso o cabelo para trás, e percebo uma pitada do cinza em seu cabelo que nunca antes tinha sido

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visível e faço uma nota mental para saber mais sobre o salão de beleza da instalação ou saber se eu posso trazer uma esteticista para ela. Não era muito, mas eu sabia como a aparência era importante para minha mãe, e sem maquiagem e o cinza em seus cabelos não era o que ela queria. Eu segurei sua mão e falei. Com Alton presente, eu disse a ela sobre minha mudança para Savannah e sobre os planos para fazer um casamento de véspera de Natal. Eu nunca digo que estou envolvida e evito usar o nome de Bryce. Não foi necessário. Alton estava lá para preencher os espaços em branco. "Eu fiz isso, Laide," ele disse. "Eu disse que iria. E tudo vai dar certo. Alexandria entende sua responsabilidade e está pronta para tomar o seu lugar onde ela pertence." Eu sabia que seria melhor não contradizê-lo. Isso não significa que eu concordo, mas apenas que eu evito novos confrontos. Meu objetivo é conhecer e conversar com o Dr. Miller. Se eu tivesse que jogar bonito para fazer isso, eu o faria. "Onde está esse homem? Será que ele não sabe que eu tenho uma agenda?" A impaciência de Alton me puxa dos pensamentos de minha mãe. "A recepcionista disse que tinha uma emergência, mas que ele estaria aqui o mais rápido possível." Alton levanta e caminha pelo escritório. "Mais dois minutos e vamos embora. Eu tenho melhor uso para o meu tempo..." Suas palavras somem quando a porta abre. "Sr. Fitzgerald." Diz um homem alto, bonito, balançando a cabeça para Alton.

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Alton estende a mão. "Dr. Miller, eu só estava dizendo à minha filha-" "Sim, sua filha." Dr. Miller disse virando na minha direção e estende a mão. "Alexandria? Isso está correto?" Seus brilhantes olhos castanhos me digitalizam antes de se assentar sobre os meus enquanto nós apertamos as mãos. "Dr. Miller, ouvimos que você tem informações sobre a minha mãe?" "Sim." Ele faz o seu caminho para o outro lado da mesa, como Alton retoma a cadeira à minha esquerda. Não mais brilhando, sua expressão embotada como suas palavras retardadas. "Eu entendo que você, Sr. Fitzgerald, é um homem ocupado. Vou direto ao coração do assunto." Sento mais alto, fugindo para a borda da cadeira, costas e pescoço retos, os meus joelhos e tornozelos juntos e as mãos dobradas no meu colo. Era a postura perfeita, mas por dentro eu estou uma pilha de nervos, cada esticar e crepitar com a tensão construída. Dr. Miller abre uma pasta à moda antiga em cima de sua mesa. "Os testes de sangue indicam níveis elevados da hidrocodona opióide. Estamos executando mais testes que indicarão a duração da exposição e em que níveis." "Por que é tão significativo?" Perguntou Alton. "Você sabe o que ela tomou. Não é que tudo o que importa?" "Saber é parte do plano." diz o Dr. Miller. "É uma coisa boa que você a trouxe aqui. Uma overdose desta natureza pode ser fatal."

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Eu respiro fundo, embora meus pulmões permaneçam vazios. Isso é real. Não é uma manobra. Eu pisco a umidade e concentro-me nas palavras do Dr. Miller. "Fatal?" Pergunto. "Sim, senhorita Fitzgerald." "Collins." "Collins, eu sinto muito. Bem, felizmente seu pai percebeu a gravidade e procurou tratamento. De seus registros anteriores do..." Ele folheia os papéis no arquivo. "... Dr. Beck, o peso corporal normal de Adelaide seria entre 53 quilos chegando a 55 quilos. Atualmente, ela pesa 49.5 quilos. Perda de apetite e náuseas são os primeiros sinais de overdose de hidrocodona. Outros sintomas incluem confusão e fraqueza." Ele se vira para Alton. "Você não disse que ela tinha agido de forma confusa?" "Sim, dizendo coisas que não faziam sentido. Ela ainda dirigiu para alguns locais e ficou perdida. Eu recebi ligações que ela estava fora e perdida. Eu enviei alguém para buscá-la e depois ela não tinha nenhuma memória do incidente." Dr. Miller balançou a cabeça. "A Sra. Fitzgerald também tinha uma concentração de álcool no sangue de 0,22%." "É muito alta?" Pergunto. "O limite legal para dirigir na Geórgia é de 0,08%. O nível da sua mãe era quase o triplo desse conteúdo. A maioria das pessoas fica inconsciente em 0,30%. Um fator significativo é que nós não tomamos seu sangue por mais de uma hora depois que ela foi internada. O corpo metaboliza o álcool a uma taxa de 0,016% por hora." Mais uma vez ele se vira para Alton. "Você trouxe-a durante o final da manhã. Era costume para sua esposa beber no início da manhã?"

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Alton sacode a cabeça. "Doutor, eu estou normalmente no trabalho quando minha esposa acorda. Eu não sei o quão cedo ela começa a beber. Parecia como se tivesse sido consumindo mais como à tarde." "É uma combinação." explica Dr. Miller. "Misturar opióides e álcool cria um estado depressivo. Os dois produtos químicos interagem de uma forma que cria efeitos negativos. Os opióides retardam o sistema nervoso central, diminuindo sinais respiratórios e de dor. Vicodin também contém acetaminofeno, que bloqueia os sinais de dor. É por isso que ajudou com as dores de cabeça de Adelaide. O álcool também é um depressor, retardando a respiração e outras funções corporais. É diferente de Vicodin, mas ambos colocam pressão sobre o corpo e órgãos, especialmente o fígado. Temos mais os ensaios de rotina para avaliar suas enzimas do fígado, bem como a função de seus outros órgãos, incluindo o coração." "O coração dela? Será que ela tem problemas de coração?" Lembrome de Alton dizendo que ela tem, mas eu quero ouvir do médico. "A

combinação

de

opióides

e

álcool

cria

hipotensão.

O

abrandamento do músculo cardíaco leva a pressão arterial anormalmente baixa. Assim como a pressão arterial elevada é perigosa para o coração, assim

também

é

a

pressão

arterial

baixa.

Nós

não

avaliamos

completamente os danos que a Sra. Fitzgerald fez para si mesma". "Por que ela está sedada?" Pergunto. "O processo de desintoxicação é complicado. O corpo de sua mãe tornou-se acostumado com as toxinas. A remoção delas tem seu próprio conjunto de efeitos colaterais: irritabilidade, ansiedade, dores de cabeça, pesadelos e insônia. A enfermeira primária atribuída à Sra. Fitzgerald observou episódios de ansiedade e paranoia durante a tentativa de

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minimizar a medicação atual. É para o próprio bem da sua mãe e conforto para dormir através do processo difícil." "Ela está com dor?" "Não, senhorita Collins, sua mãe está alegremente inconsciente. O Midazolam em sua IV está impedindo-a de experimentar a realidade brutal de suas escolhas". "Por quanto tempo ela vai ser medicada?" "Eu não posso responder a isso." Diz o Dr. Miller. "Estamos fazendo testes contínuos. As enzimas hepáticas serão essenciais. Se estiver muito danificado, se as enzimas estiverem muito altas, teremos de repensar o nosso tratamento. Nós não queremos causar danos adicionais." "Doutor", diz Alton. "faça tudo o que você precisa fazer. O dinheiro não é problema." "Ela é uma mulher de sorte. Este tratamento nem sempre é coberto pelo seguro e pode ser bastante oneroso. Uma vez que as toxinas são removidas do seu corpo, aconselhamento intenso será necessário." Alton se vira para mim. "Alexandria, não concorda que a sua mãe deve ter o melhor cuidado que o dinheiro pode comprar?" Minha respiração vem rápida e superficial. Eu esperava por um milagre. Eu rezei para que, quando chegasse a este lugar, eu gostaria de encontrar minha mãe a mulher vital que eu me lembrava. Em vez disso, ela era exatamente como Alton tinha dito. "Alexandria?" Ele pergunta novamente. "Dr. Miller e eu estamos esperando por sua resposta. Você concorda que a sua mãe deve continuar o tratamento aqui no Magnolia Woods?"

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Você concorda em sacrificar sua vida e felicidade para salvar sua mãe? Essa é a verdadeira questão que ele está pedindo. Engulo e concordo com Dr. Miller. "Por favor, mantenha-me informada." O olhar do Dr. Miller move-se rapidamente entre eu e Alton e novamente para mim. "Seu pai é o único que sua mãe listou na sua forma HIPAA, mas esta é uma instituição privada por isso, enquanto ele dá a sua aprovação, podemos falar diretamente com você. Sr. Fitzgerald?" "Alexandria?" Alton pergunta de novo, seu tom de voz tenso pelas repetidas tentativas por uma resposta. "Sim e sim." eu digo, ainda não olhando em sua direção. "Os resultados do teste vem a mim primeiro". Disse Alton. "A comunicação diária pode ser compartilhada com nossa filha. Tenho certeza que ela vai ter mais tempo para passar com a mãe do que eu." "Muito bem, senhorita Collins, eu vou ter certeza de que a informação será adicionada ao prontuário de sua mãe."

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Acordos. Essa é a palavra que eu gosto de usar quando eu avalio a minha situação. Eu não determinei nada do mandato e nem brilhei meu próprio caminho. Cinco dias de compromissos. Cinco dias de evasão. E acima de tudo, há cinco dias sem qualquer contato de Nox. Com cada dia que passa, eu tenho começado a me perguntar se ele desistiu de mim. Será que ele pensa em mim como eu penso nele? Se ele tem ouvido o que eu tenho feito, os acordos que eu fiz? Eu trabalho bloqueando os pensamentos dele, o som de sua voz, o toque de suas mãos, o calor de seus lábios, e até mesmo o aroma de sua pele. É difícil durante o dia, mas, pelo menos eu tenho distrações. À noite era impossível. Embora eu passe noite após noite sozinha, atrás da minha porta bloqueada do quarto, na minha mente Nox estava comigo. Minhas mãos vagam, recordando a sua mestria. Gemidos lutam para cair de meus lábios enquanto meus dedos tornaram-se um substituto triste em imitar suas habilidades. Há até momentos em que meu corpo treme quando eu imagino seu olhar azul sobre o meu núcleo exposto, observando e

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aprovando enquanto sua voz profunda me guia, empurrando-me mais sobre limite. Mas, infelizmente, a fantasia sempre some. A realidade me deixa fria, solitária, e confrontada com a dura realidade de sua ausência. Um pano quente faz pouco quando comparado com o calor de sua língua, lambendo a essência de minhas coxas úmidas. Eu empurro os pensamentos para longe e inalo a brisa morna da tarde. Eu encontro um dos pátios menores no Magnolia Woods, e parece ser um bom lugar calmo para recuperar o atraso em meus estudos. Isolado e remoto, é reservado para a família e não frequentado por pacientes. Como na maioria das tardes, eu estou sozinha enquanto pequenos tufos de cabelos ruivos tremulam sobre o meu rosto e me concentro em meu novo tablet. É parte do acordo que Alton e eu tínhamos feito. Depois da nossa reunião com Dr. Miller, me foi concedido acesso a Columbia e todas as contas associadas com a minha escolaridade: e-mail, grupos de classe e vídeos das aulas. Eu tenho falado com o Dr. Renaud e recebi autorização para concluir os estudos deste semestre via Internet. Eu não tenho certeza se a sua concessão foi baseado no protocolo ou se ela está cansada de lidar com o meu novo drama. De qualquer maneira, eu estou feliz para terminar o meu semestre. Embora Alton mencione que ele pagou o semestre, lembrei-lhe que o segundo semestre foi pago também. Quando ele responde que ainda havia tempo para deixar cair essas classes, em vez de discutir, eu mudo o assunto. É o meu novo plano: negação. Eu não preciso responder negativamente ou positivamente, desde que evito tópicos precários.

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Completar minhas aulas era aceitável para todos os envolvidos, desde que eu também comparecesse às minhas novas responsabilidades. Um telefonema e eu tinha Jane reintegrada na Montague Manor. Embora Suzanna a tivesse cortado do seu emprego, Jane não tinha realmente saído, alegando que ela precisava de tempo para encontrar moradia. Afinal de contas, ela viveu na mansão durante mais de vinte anos. Não é fácil perder um emprego e uma casa. Apesar dos desejos de Suzanna, Jane não perdeu qualquer um. Como sabíamos, Jane tinha ajudado a minha mãe com a equipe. Ela conhece todo mundo e sabe responsabilidades de cada um. Nada além necessitava da minha aprovação, o trabalho era dela. Eu a promovi para gerente da casa, dando-lhe não só o título, mas também um bom aumento de salário. Depois de tudo o que ela tinha sofrido ao longo dos anos, não havia dinheiro suficiente nas contas de Montague para reembolsá-la. No entanto, eu pretendo começar a compensá-la. Outra das minhas responsabilidades estava atualmente sentada na mesa do terraço ao lado do teclado do meu tablet. Eu não posso digitar com a rocha ostensiva no meu dedo. A maldita coisa continuaria girando e digitando

suas

próprias

notas,

se

eu

não

tivesse

cuidado.

Eu

obedientemente uso quando estou na companhia certa. Isso significa principalmente Alton, Bryce, ou Suzanna. A não ser que eu esteja com eles, muitas vezes o anel encontra o seu caminho em meu bolso. Embora eu negociasse para um carro, não aconteceu. Eu argumentei que tinha sido apenas quatro dias desde nossas discussões. Sem meu próprio carro, meu ir e vir do Magnolia Woods é dependente de motoristas e vem com um carro extra de segurança.

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Cada visita a Magnolia Woods parece mais difícil do que a última. Seguro firme a esperança de que, uma vez que Momma passe a pior de sua desintoxicação, ela será capaz de ser afastada do sedativo. Com meu novo tablet, eu cuidadosamente pesquiso os medicamentos que o Dr. Miller mencionou. Eu espero encontrar algo para indicar que é tudo uma farsa, mas nada me dá essa esperança. As horas gastas na instalação faz-me triste e feliz. Triste por sua condição: os murmúrios não fazem sentido. Dr. Miller disse que pesadelos podem acompanhar a desintoxicação, e ainda assim eu tenho a sensação de que ela está contente, talvez até mesmo feliz, em tudo o mundo que ela estava vivendo. O lado positivo é que ela não precisa ser contida. O primeiro dia que Bryce me trouxe aqui, seus pulsos estavam presos à cama. Se a medicação não permite que isso aconteça, eu não posso discutir. O pátio é uma pausa do mundo, um tempo para eu respirar ar fresco enquanto Momma continua a descansar. Eu encontro consolo em estar longe de Montague Manor. Não é como se eu tivesse muitas opções, pelo menos não as que forem aprovadas pelo Alton, mas Magnolia Woods é um. Embora eu usasse o anel, eu continuo parando Bryce. Faz menos de uma semana. Eu passei quatro anos evitando relações sexuais com ele, e ainda assim ele está mais determinado do que nunca. Seu rosto está principalmente curado, o que era bom, considerando as nossas imagens de noivado foram agendadas para quinta-feira à tarde, Suzanna e eu temos um encontro com um planejador de casamento exclusivo na sexta-feira, e a festa do grande anúncio é no sábado. É a

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escada dos passos da vergonha: degraus menores em primeiro lugar e cada vez mais difíceis. Eu posso sorrir para a câmera e talvez finja emoção para os planos, mas uma noite inteira de entreter parecia demais. "Senhorita Collins?" Viro-me para uma voz familiar e de uma só vez, a minha tristeza lava em uma inundação de alívio. "Isaac!" "Shhh." Ele pergunta, olhando de um lado para outro. "Como?" Sigo seus olhos correndo e baixo a voz para um sussurro. "Como você está aqui?" Ele me oferece sua mão. "James Vitoni, Senhorita." Pego a mão dele. Eu tinha alguma vez conhecido o seu sobrenome? De onde é que Isaac vem? "Sr. Vitoni?" "Meu pai é um paciente aqui. Aconteceu de eu perceber você sentada sozinha e queria saber se poderia usar sua companhia." "Seu pai?" "Sim. Infelizmente, eu estive fora do país e me desliguei durante os últimos três anos e apenas recentemente soube da sua demência. É triste. Ele não me reconhece." "Por que...?" Eu pergunto em um sussurro. Isaac levanta uma sobrancelha com um leve sorriso. "Ele nunca me viu antes em sua vida. Era o melhor que podia fazer." Meu peito encheu-se com a brisa quente como minhas bochechas rosam. "Meu segurança está lá fora. Eles não vêm comigo." "Eu estive observando."

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Mantemos nossas vozes baixas enquanto falamos. Engulo em seco. "Isso significa que ele não desistiu?" O sorriso de Isaac tornou-se um sorriso cheio. "Senhora, você conhece meu chefe?" "Sim, eu estou contente de dizer que eu sim." "Desistir não está em seu repertório." "Eu sempre fui uma fã da persistência." "Então me deixe ser o primeiro a dizer, você encontrou o homem certo." O olhar de Isaac me deixa e vai para o tablet e, em seguida, ao lado do tablet. Estendo a mão para o anel e de pé ligeiramente empurro-o para as profundezas de um bolso. "E-eu preciso explicar." Isaac balança a cabeça. "Ele sabe." O alívio recente evapora. "Ele sabe? Como? Isso ainda não foi anunciado." "Ele sabe sobre a vontade do seu avô. Ele sabe sobre sua mãe. Ele quer ouvir tudo isso de você." Lágrimas oscilam em minhas pálpebras inferiores quando eu imagino seus pensamentos. "Diga a ele que não quero..." Isaac toca minha mão. "Senhorita Collins, por favor, não. Não podemos chamar a atenção para a nossa conversa. Estive observando a sua segurança. Eles nem sempre ficam de fora. Periodicamente eles entram na instalação." "Eles fazem?"

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"Sim, senhorita, você está sendo vigiada, e eu deveria voltar para o meu pai." "Você está realmente visitando alguém?" "Sim, mas como eu disse, ele não se lembra de mim." Eu balanço minha cabeça. "Isaac, eu não posso falar com ele. Alton vai saber, mas diga-lhe que eu o amo. Diga-lhe que estou trabalhando em um plano. Minha mãe ficar bem é o primeiro passo." "James," Isaac corrige. "Vou dizer a ele," Sua voz se aumenta. "mas como eu disse, ele não está se lembrando. É muito triste." Antes que eu pudesse questionar, ambos nos viramos para ver um dos homens de Alton que entra no pátio. "Senhorita Collins, há alguma coisa que eu possa fazer por você?" Eu levanto meu queixo. Este é um dos motoristas. Eu nem estou tentando aprender os seus nomes. Isso não importa. Eles rodam várias vezes por dia. Eu decidi que era uma manobra para me impedir de ficar perto de alguém. "Tempo", eu respondo. "Eu não estou pronta para voltar." "Senhorita, o Sr. Fitzgerald telefonou. Você é esperada de volta na mansão em uma hora." "Então eu ainda tenho vinte minutos." Eu me viro para Isaac e estendo minha mão. "Sr. Vitoni, prazer em conhecê-lo. Espero que seu pai fique melhor porque as memórias podem ser um grande consolo." "Sim. Foi bom conhecê-la, também. Talvez vamos ver um ao outro novamente." "Espero que sim." Eu digo, recolhendo meu tablet e livro, e colocando-os em uma mochila. Virando-me para o homem de Alton, eu falo: "Eu estarei no quarto da minha mãe pelos próximos vinte minutos.

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Não há nenhuma necessidade de me seguir ou voltar para dentro. Vou sair para o carro a tempo." "Sim, senhorita." Diz o motorista. Assim que eu estou prestes a entrar no quarto de minha mãe, eu viro para os passos que me seguem. "Senhorita Collins, eu acredito que você deixou isto sobre a mesa." Isaac estende uma pequena bolsa cor-de-rosa para mim. Antes que eu pudesse protestar, ele acrescenta: "Eu acredito que caiu fora de sua mochila. Eu odiaria que você a perdesse ou caísse em mãos erradas." Ele a inclina para a direita. Acima de sua cabeça havia um nó preto translúcido, obviamente, uma câmera. "Obrigado, Sr. Vitoni." Enfio a bolsa em minha mochila e me junto a minha mãe. Poucos minutos antes de eu ser obrigado a estar fora, eu entro no banheiro público perto da frente do estabelecimento. Eu já notei as câmeras no quarto da minha mãe. Eu suponho que elas poderiam ser justificadas. Estes eram pacientes que necessitavam de acompanhamento. Eu mesmo notei uma em seu banheiro privado. Fechando a porta em uma cabine e garanto a minha privacidade, eu abro minha mochila e tiro a bolsa rosa. Era pequena, do tamanho de um saco de óculos. Lentamente, desabotoo a frente. Dentro há um pequeno celular e carregador. A pequena cabine derrete em torno de mim quando lágrimas turvam minha visão. Durante os meses que Nox e eu tínhamos saído, ele me regou com muitos presentes, mas nada me encheu tanto de alegria e alívio do que o pequeno telefone descartável. Eu não poderia chamar agora. Não é seguro. Mas eu iria, eu poderia. Eu finalmente consegui.

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Com as mãos trêmulas, eu coloco o telefone e carregador em um bolso interno no fundo da mochila e depois encho a bolsinha com batom e gloss. Jogo-o de volta na mochila, e eu trabalho para suprimir o primeiro sorriso verdadeiro no meu rosto em quase uma semana e faço meu caminho para o carro à espera.

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Durante todo caminho de volta para a Montague Manor minha mente estava cheia de Nox. Estas não são as mesmas imagens que eu invoco na minha cama. Estas são reais. Lennox Demetri era mais do que sexo, embora eu adore tudo o que o homem fez e faria. Juntos, tínhamos continuado a procurar o meu limite rígido, mas até o momento, não importa o que ele sugere ou o que nós tentamos, nós não tínhamos conseguido encontrá-lo. Embora eu sempre soubesse que não era uma opção, até agora, eu não encontrei a razão para dizê-lo. Nos últimos meses Nox tornou-se muito mais do que o homem de Del Mar. Ele se tornou meu melhor amigo. Pode ser muito cedo para dizer alma gêmea, mas ele está perto. Ele não só preencheu meus dias e noites com paixão, mas também com amor e segurança. Olho para o banco da frente. Os homens que Alton emprega não criam a sensação de segurança que sinto quando estou com Nox, ou mesmo o que eu senti durante os poucos minutos que eu estive com Isaac. Para o homem que dirigia o carro, eu era um trabalho, uma atribuição. Com Nox eu era metade de um todo. Do jeito que ele me pergunta sobre o meu dia, ou a forma como os nossos dedos entrelaçam, como nós caminhamos, nós completamos um ao outro. Eu tinha lido sobre conexões

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como a nossa, e elas pareciam uma fantasia, a nossa era uma realidade. O telefone enterrado na minha mochila prova isso. Mesmo separados, somos um. Eu rolo a gaiola coberta de diamantes e platina entre as almofadas dos meus dedos e suspiro, sabendo que Nox não desistiu de mim. Ele sabe o que está acontecendo e ainda está tentando me ajudar. É claro que ele sabe: ele tinha Deloris. Eu não sei como ela faz o que faz, mas eu estou feliz que ela faz. Não só isso, eles descobriram a minha pista, os deixando saber, Isaac tinha evitou o radar de Alton. Enquanto eu observo o cenário de passagem e contemplo uma ligação, eu me encontro levantando meu rosto e trazendo um sorriso aos lábios. Eu preciso me controlar, mas a antecipação me tem quase tonta. Pela primeira vez desde que entrei na limusine semana passada, eu tenho esperança real, o conhecimento que em breve eu vou ouvir a voz profunda de Nox. Penso na minha explicação. Eu não sou ingênua o suficiente para pensar que ele gostará, mas ele irá aceitá-lo, como eu aceitei suas explicações. Meu sorriso cresce tímido enquanto eu considero como as coisas poderiam ser diferentes se estivéssemos falando em pessoa. Eu mexo contra o assento de couro enquanto imagino a mão avermelhando meu traseiro. A dor fantasma não deveria me ligar, mas ela faz. Eu tomei à punição real em minha vida, e o que Nox entrega não é o mesmo. Eu de bom grado levo a mão ou o cinto, porque quando eles dão a queimadura, ele é apenas um precursor para a subida que seguirá. Eu aperto minhas coxas mais apertadas enquanto minha mente fica cheia de pensamentos sensuais.

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O cenário me alerta que Montague Manor está perto, diminuindo a minha fantasia e sorriso. Gostaria de explicar tudo para ele, do testamento ao anel de noivado. Eu ia dizer-lhe a verdade e compartilhar meu plano. Nos dias que eu estive na Geórgia, eu tinha falado com os que me rodeiam. Eu respondi às perguntas e fiz conversas fiadas. Eu concordei com uma vida que eu não quero e eu até mesmo aceitei ir com Suzanna em sua busca do planejamento para o casamento. Quando

os

nossos

caminhos

se

cruzaram,

uma

vez

que

ocasionalmente fizeram, eu disse algumas palavras para a pessoa que eu considero minha melhor amiga. E sempre que possível eu falo pequenos trechos para Jane. No entanto, desde a nossa reunião sincera que precedeu a demissão dela, tínhamos mantido nossas discussões genéricas e focadas nas atividades domésticas. Por tudo isso, eu não compartilho. Eu não me abro. No começo eu estive preocupada que o meu quarto fosse monitorado. Afinal de contas, o meu novo tablet está. Quando Alton o deu para mim, ele disse que era apenas para uso das aulas e deixou claro que ele saberia se eu usei para entrar em contato com qualquer outra pessoa. Eu não fiz, mas eu fiz uma pesquisa por microfones e dispositivos de monitoramento. Eu tenho um plano que, se questionada, minha pesquisa é para um estudo de caso da classe. A verdade é que eu quero saber como os dispositivos se parecem, quão pequenos eles podem ser. Eu estou sobrecarregada. Uma pessoa normal na rua poderia comprar pequenas câmeras quase indetectáveis. 'Nanny Cams' é como muitos deles são chamados, capas de tomada, relógios, molduras, e até mesmo lâmpadas. Alguns eram instalados em máquinas de barbear, fivelas de cinto, e espelho para maquiagem. Se as possibilidades eram ilimitadas para uma

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pessoa normal, eu não conseguia entender o que um profissional poderia obter. Levo uma noite inteira, mas eu procuro cada polegada quadrada do meu quarto. Eu desligo meu relógio e desatarraxo cada lâmpada. Eu mesma desparafuso as tampas das tomadas. Minha mente me diz que eu estou paranoica, mas meu coração não me deixa parar de olhar. Eu não encontro uma coisa, nada de anormal. Isso não significa que eu planejo falar com Nox no meu quarto. Lutando com o meu sorriso, eu decido que uma longa caminhada agradável nos jardins estará definitivamente no meu futuro. Primeiro eu tenho que saber por que eu fui chamada de volta para a mansão. Nós passamos pelo portão, levando nosso SUV atrás à direita e se aproximando da mansão. À medida que se aproxima, Bryce pisa na varanda da frente. Uma verificação rápida do meu relógio me diz que é apenas um pouco depois das três da tarde. Ele deveria estar no trabalho, não aqui. Rapidamente, eu me atrapalho com meu novo anel e o empurrou no meu dedo. Com a emoção do telefone celular, eu o esqueci completamente. Enquanto os pneus rolam lentamente sobre os paralelepípedos, eu procuro por respostas. Por que ele está aqui? O que está acontecendo? Desde que eu acabei de deixar minha mãe, eu sei que ela não é a questão. Enquanto o carro se aproxima, eu compreendo a expressão de Bryce, as características rígidas, pele avermelhada, o aperto no queixo, e sei que alguma coisa aconteceu. O carro mal chegou a uma parada quando minha porta se abre. Não foi o motorista que a abriu; ele ainda está no banco da frente. O

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homem na maçaneta da porta é o meu noivo, latindo ordens quando ele abre mais a porta. "Alexandria, saia do carro agora." Que diabos? "Bryce? O que-" "Agora!" Ele repete, empurrando sua mão na minha direção. Rebelde, evito o toque dele, estendo a mão para a minha mochila e me alivio para fora do carro. Antes que eu possa perguntar novamente, ele agarra meu braço. "Diga-me que você não é tão estúpida." "Dizer-lhe o quê?" Eu pergunto, virando-me para ele enquanto tento libertar meu braço. "Bryce, me solta." "Acostume-se com minhas mãos em você, querida, tome o meu conselho." Ele se inclina, o sussurro ameaçador vomitando sua respiração morna, úmida, perto do meu ouvido. "Não diga outra palavra. Eu fodidamente espero que você não seja tão estúpida quanto ele pensa." Meu coração dispara com o meu possível crime. Eu tenho jogado seu maldito jogo. Eu estou usando o anel. Tinha o motorista lhes dito sobre Isaac? Não, James. James Vitoni, esse é o seu nome. Puxando-me para frente, Bryce me arrasta para a mansão através da porta de entrada. Travar meus saltos pouco fez para diminuir o seu processo. O piso de mármore cria um rinque de patinação para os meus sapatos baixos de sola. "Pare com isso!" Bryce para seu avanço e ele olha para mim. Seu controle no meu braço não afrouxa embora com seu olhar a dor desaparece. Sangue drena do meu rosto enquanto eu olho para esse homem, o que eu acho que conheço. Meu sistema circulatório se esquece de trabalhar quando o

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mundo vacila e eu luto para permanecer consciente. Este olhar, esta expressão, não é Bryce. Este é meu padrasto reencarnado. Raiva e ira o cercam, escorrendo de todos os seus poros. Não é apenas visível nas profundezas de seus olhos cinzentos. Ela é palpável. A picada volta mais como a circulação do meu braço é cortada. "O quê, Alexandria? Qual é a sua desculpa desta vez? Eu defendo você. Eu tenho lutado para você ver sua mãe e tomar suas malditas aulas, e isso é o que você faz?" O ar em torno de nós é preenchido com um cheiro nauseante. Era como a pesada umidade calma, antes de uma tempestade elétrica intensa. Os minúsculos pelos sobre os meus braços e minha nuca levantam, pequenos soldados preparados para uma batalha. Ele está chegando... Eu só não tenho certeza do por que. "O quê? O que você acha que eu fiz? Eu fiz tudo que você e Alton disseram. Eu não sei o que você está falando." Sua mandíbula se aperta quando ele olha para mim. "Porra, eu espero que você esteja dizendo a verdade. Não só para o seu próprio bem." Arrepios se materializaram como agulhas picando minha pele, quando os meus pequenos soldados se preparam para a batalha. Bryce não espera por uma resposta quando ele me puxa em direção ao escritório. A expressão de Alton combina com a de Bryce quando nós cruzamos o limiar. "Alexandria, sente-se." Bryce me empurra para uma cadeira à mesa comprida.

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Esfrego a sensação de volta no meu braço, eu tropeço em direção ao meu assento recém-atribuído. "O que no inferno é-?" Eu não notei Suzanna; no entanto, quando nossos olhos se encontraram e a picada de sua bofetada ressoa do meu rosto, ela tem toda a minha atenção. Eu fico mais alta. "Se você me atacar de novo, eu vou têla no chão." Minha ameaça real retumba pela sala. "Você é uma Montague," ela começa inabalável. "É hora de você começar a agir como tal. Linguagem rude não será tolerada." "E quem diabos você pensa que é?" Desta vez eu pego a mão dela antes que ele conecte, apertando seu pulso. "Alexandria…" Ela não termina seu apelo como Bryce aperta meus ombros por trás. "Sente-se". Diz ele, puxando a cadeira que ele me empurrou na direção anteriormente. "Mãe, passe para trás." Viro-me a tempo de testemunhar Alton com a minha mochila, desafivelando do compartimento principal. Eu não percebi que eu deixei cair. "Será que alguém me diz o que você está fazendo?" "Eu o reconheci." Disse Bryce. "Quem? Você reconheceu quem?" Quando eu expresso a minha pergunta, me lembro de Isaac comigo no hospital quando Nox e eu tínhamos ido para ver Chelsea. Isaac tinha ficado comigo enquanto Bryce queria conversar. "Não se faça de idiota. Não combina com você." Diz Bryce, com os braços cruzados sobre o peito, como Alton vira a mochila mais e esvazia o

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conteúdo sobre a mesa. A bolsa rosa que Isaac me entregou é como um farol sob as luzes de teto brilhantes enquanto o meu tablet e livro deslizam para a liberdade. "O que você está fazendo?" Pergunto a Alton. Voltando-me para Bryce eu digo: "Eu não sei sobre quem você está falando." Eu franzo a testa. "Você quer dizer o homem no Magnolia Woods? Esta irritação toda é porque eu tive uma conversa com um filho de outro paciente, que estava com o coração partido?" Eu espero, mas o telefone celular não aparece. O bolso interno onde eu coloquei ele tem um zíper. Rezo para que eu o tenha fechado. Alton entrega a Bryce a bolsa. "Faça isso mais fácil." Diz Bryce, segurando a bolsa. "Alexandria, nos diga o que ele lhe deu. Você ainda pode ajudar a sua mãe." Sento-me mais alto. "Eu vou ajudar minha mãe. Aquele homem, James... alguém... Vitoni, eu acho que ele disse, é o filho de um paciente na instalação. Ele disse que seu pai nem se lembra dele. Eu não sei o que você está insinuando." "Ele trabalha para ele," diz Bryce. "Eu me lembro dele de quando eu visitei Chelsea." Embora a maneira como ele formula faça minha pele arrepiar, me mantenho focada. "Eu acho que ele se parece um pouco com o motorista de Lennox." Eu sou proibida de dizer o nome dele, mas porra, eu poderia jogar palavras com o melhor deles. "Ligue para a instalação. Pergunte. Seu sobrenome era Vitoni. Eu suponho que é o sobrenome de seu pai também. É assim que geralmente funciona." Eu digo a última parte enquanto olho para Alton. A bolsa ainda está na mão de Bryce.

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"Abra-a." Eu solicito. "É meu porta-batom. Deve ter caído da minha mochila enquanto eu estive sentada no pátio. Esse homem viu e a trouxe para mim." "E só aconteceu dele saber onde você estava indo?" Pergunta Bryce. "Essas pessoas não têm nada melhor para fazer do que me vigiar dia e noite? Você deve obter um passatempo melhor. Eu prometo que eu não sou tão emocionante." Bryce me entrega a bolsa. "Última chance. Conte-nos a verdade e você não tem que abri-la." Desta vez eu levanto. "Eu não tenho que fazer nada." Eu destravo a bolsa e jogou dois tubos de batom e um de gloss em cima da mesa. "Eu vou fazer isso para provar que são todos idiotas." Eu rapidamente virei-me para Suzanna. "Nem sequer pense sobre isso." Ela apertou os lábios e balança a cabeça. "Desculpe querida," eu respondo o meu tom imitando o dela enquanto eu me sento novamente. "mas eu não me inscrevi para ser sua nora, mas desde que parece que esse é o plano, talvez você deva malditamente se acostumar comigo." "Alexandria!" Bryce, mais uma vez prende meus ombros por trás. "Peça desculpas." Que diabos? Embora seu aperto aperte, fico muda. Finalmente, eu digo: "Eu não acho que eu sou a única que precisa se desculpar. Solte-me e diga que você estava errado. Esse cara não era

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quem pensou. A bolsa é simplesmente um porta-batom, e todo este interrogatório é desnecessário." Alton falou sobre todos. "Acabei de enviar um e-mail para Magnolia Woods. Se não houver um paciente ali com o nome de Vitoni, isso não acabará bem." Comecei a ficar de pé, mas sou rapidamente empurrada para trás para baixo. "Pare de me tocar!" Eu grito para Bryce. Inclinando-se, ele sussurra alto o suficiente para todo mundo ouvir: "Agora é a hora de parar de falar, mas não se preocupe querida..." Sua ameaça pinga na doçura xaroposa. "... Quando eu te tocar, você vai gostar." Meu estômago revira. "Bem, merda." Todos nós nos voltamos para Alton. O peito dele se expande com uma respiração profunda. "Dennis Vitoni é um paciente no Magnolia Woods para os últimos dezessete meses. Seu filho, James, foi recentemente localizado e está com seu pai durante os últimos dois dias." Dei de ombros fora das mãos de Bryce. "Se nós terminamos, eu tenho mais trabalhos escolares para fazer." "Não," diz Suzanna. "Temos um motorista esperando para nos levar para uma pequena boutique pitoresca em Brooklet. Eles têm os melhores vestidos de casamento do Sul." Eu balanço a cabeça em descrença. "Você não pode estar falando sério? Eu não vou com você olhar para vestidos de casamento." "Você prefere que Chelsea se junte a nós?"

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"Não." "Você percebe que o casamento é em menos de dois meses e nada está decidido. Nós vamos encontrar com o planejador amanhã. Ele precisa de cores. Você precisa de um vestido. Quem entrará com você? Bryce entrará com você? A igreja está definida, e dada à restrição de tempo, o seu pai e eu decidimos que seria melhor ter a recepção aqui." Eu estou presa em um universo alternativo. Apenas alguns minutos atrás, eu estive gritando com esta mulher e agora ela está conversando sobre planos de casamento. "A festa é no sábado à noite?" Eu tento desviar a sua busca. "Sim." responde Suzanna. "Não deveria ser sua preocupação agora? As outras coisas podem esperar." "Nós estamos saindo." Alton anuncia, pegando a mochila do chão onde ele tinha deixado cair e jogando-a sobre a mesa. Quando o fez, o carregador do telefone atravessa a superfície dura. Quando Bryce começa a chegar para ele, eu estava de pé e pego a mão dele. "Podemos falar antes de sair?" Seus olhos se estreitam quando ele olha para mim. Meu coração bate erraticamente enquanto procuro alguma coisa para desviar a sua atenção. "Por favor." Inclino a cabeça para o lado. "Eu não quero que você saia chateado. Eu entendo que o homem se parecia com o motorista no hospital, mas como você ouviu, ele é apenas o filho de um paciente doente. Ele está perturbado por seu pai. Você pode entender isso, certo?"

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Estendo a mão para o tablet, um por um coloco tudo de volta em minha mochila, incluindo o carregador do telefone. "Agora, Bryce," Alton diz. "ou tome outro carro. Estou indo embora." Eu coloco minha mão em seu braço. "Certo?" "E então você vai com a minha mãe?" Eu balanço a cabeça, me odiando pelo o que estou fazendo, mas grata que eu guardei o telefone. "Eu estarei na Montague Corp em breve." "Depressa, querida," Suzanna solicita. "O motorista está esperando. Você pode refrescar-se no carro." Eu não respondo Suzanna, mantendo meus olhos em Bryce. O quarto perde o ar quando Alton e Suzanna saem do escritório. É a primeira vez também que fizeram como eu pedi, e ao fazer isso, eles estavam me deixando sozinha com Bryce.

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"Eles estão vigiando cada movimento dela." relata Isaac. Seguro o telefone celular mais apertado quando eu me inclino para frente e coloco os cotovelos sobre a mesa, tentando por concentrar-me na Demetri Enterprises. Isso é o certo. Oren estava no escritório no final do corredor, fazendo o que eu deveria fazer. Pela primeira vez que eu consigo lembrar, sua ajuda não parece sufocante ou intrusa. Por mais que eu odeio admitir, meu pai me fez conhecer os prós e contras da Demetri Enterprises. Eu nem sempre estou de acordo com suas táticas, mas eles são o que tem esta empresa funcionamento. "Você foi capaz de falar com ela? Deu-lhe o telefone celular?" Meu coração apreendido esperando o milissegundo da sua resposta. É como o dia em que ela se tornou infiel a mim, apenas um milhão de vezes pior. É para eu estar trabalhando também, mas o pensamento dela naquele quarto de hotel ou no carro, sabendo que Isaac tinha falado com ela... Eu não posso deixar de vê-la. Isso é o pior. Eu não posso vê-la. Eu não posso falar com ela. Não se ela não tiver um telefone. Eu não me importo que eu tenha dado outro telefone para Patrick. Não via Charli por mais de quatro dias. Eu não tenho certeza se fico mais um dia sem ouvir sua voz. Mais quatro dias serão impossíveis.

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"Sim para ambas as perguntas," diz Isaac. "O disfarce funcionou bem." Obter Isaac estabelecido como o filho de um dos pacientes do Magnolia Woods é uma engenhosa ideia de Deloris. De tudo o que podia deduzir o paciente e seu filho foi afastado. O filho vive em Oregon e viaja frequentemente para a China a negócios. Atualmente, ele está no exterior. Embora o filho, James, tenha sido contatado várias vezes pela equipe do Magnolia Woods, não houve nenhum registro de que ele já tenha visitado ou assinado. O único visitante que o paciente já teve durante a sua estadia é um advogado. Deloris enviou para Isaac todas às informações que ela pode descobrir. Isaac sabe a história de vida de seu pai falso, informações financeiras, e até mesmo suas senhas. Ele sabe os nomes de primos e tios. A situação do homem só trabalha em nosso benefício. Em uma única chamada, Charli tinha nos dito a permissão de Isaac. Nós tínhamos feito o que podíamos usar a nosso favor. "Mais. Diga-me cada palavra que ela disse." O homem tem uma memória fotográfica, aparentemente, incluía áudio também. Eu não posso imaginar que Charli consideraria mesmo que eu ia desistir dela. Foi por causa deles. Em cinco dias tinham começado a usá-la. "Ela disse para lhe dizer que ela te ama, e ela está trabalhando em um plano." Não é a voz dela, mas eu posso ouvi-la. Eu posso ouvir a doce melodia quando ela me diz que me ama e como seu sorriso floresce e seus belos olhos dourados brilham. A memória é tão intensa que é como se ela estivesse comigo, não um telefone, não a voz de Isaac.

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"O único plano que importa é conseguir ela a salvo," eu digo. "Pelo menos por enquanto, o disfarce pode mantê-lo perto dela, uma vez que parece ser o único lugar que a deixam ir desacompanhada." "Senhor, ela não vai a qualquer á lugar desacompanhada. Isso é o que eu estou dizendo. Não só existe um motorista, há sempre pelo menos duas outras pessoas nas proximidades." Eu não quero pensar sobre isso, sobre como ela argumentou quando eu insistia em minha segurança. Parece que faz anos, não meses. Naquela época, eu não tinha ideia de que a sua resposta era baseada na experiência pessoal, que ela é muito consciente da intrusão. Porra! Havia tanto sobre a minha Charli que eu supus erradamente. Eu respiro fundo. "Você tem alguma informação sobre a estrada de acesso que lhe falei?" "Eu já verifiquei. A dada altura, o local pode ser uma artéria vital para a propriedade ou a plantação, mas não mais. É literalmente uma milha de outra coisa senão bosques e campos. Desde que a colheita do tabaco deste ano já foi colhida, a força de trabalho na plantação é baixa. Aqueles que ficaram lá trabalham nos celeiros de cura." "As pessoas ainda fazem isso?" Pergunto. "Eu pensava que era feito com máquinas." "Pelo que tenho visto, há quinze homens que se registram durante a semana e três que iniciam sessão no fim de semana. Eu não fui aos celeiros de cura, portanto não sei com certeza de como é feito. Todos eles entram em outra estrada, mais perto dos celeiros." "Você está dizendo que você esteve na propriedade?" "Eu estacionei na área arborizada. As árvores fazem uma grande cobertura, mesmo que não haja qualquer observação aérea. A partir daí,

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eu andei. Eu fui minuciosamente pela estrada velha e não encontrei nada que indique que seja monitorado. Há uma porteira velha que cobre parcialmente a estrada, mas as correntes que fecham estão enferrujadas e quebradas. A estrada em si, a parte sombreada sob as árvores, é coberta com um crescimento excessivo de musgo. É como se ele fosse esquecido pelo século XXI." Isso soa perfeito para mim. "Você pode chegar perto da mansão?" "Eu não tentei ir além dos bosques. Com a safra colhida, os vastos campos são bastante abertos. Eu posso ir durante a noite, se você quiser." Eu faço, mas eu não quero que ele seja pego. Ele é minha única conexão atual. Como estava destacado, Isaac era tudo que eu tinha até sábado. "Não. Contanto que eu possa chegar à estrada do lado de fora e Charli possa chegar lá a partir da propriedade, eu vou ter que esperar até sábado." Minha resposta matou-me um pouco no interior. Eu quero ser seu cavaleiro de armadura brilhante. Eu quero, com tudo em mim, atacar o portão, mas tenho que esperar. Por cortesia não vale a pena perder a guerra. Alton a tem. Ele ganhou uma batalha. Eu a tinha segura. Essa foi a minha vitória, embora não seja sua própria família, penso que estou protegendo-a. Isaac diz que ela parecia segura. Se ela puder aguentar um pouco mais, iríamos vencer. Virei-me ao ouvir o som da minha porta de escritório abertura. "Dianne me disse que estava em uma chamada com Isaac." diz Deloris em um sussurro. "Eu disse a ela para não se preocupar."

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Eu balanço a cabeça. "Você quer falar com ele?" "Coloque-o no viva-voz." "Isaac, a Sra. Witt está aqui." Eu bato no alto-falante e coloco o telefone na minha mesa. "Sra. Witt." ele responde. "Isaac, você viu Chelsea Moore?" "Não desde o domingo depois que Alex chegou. Eu tenho acompanhado o portão da frente e ela está em um carro com Edward, sua mãe, e um motorista. Eu não olhei para ela. Eu tenho concentrando-me em Alex." "Por quê?" Pergunto. Deloris toma o assento oposto a minha mesa e inclina-se para o telefone, portanto, pode ser ouvida. "Ela acabou de me ligar." Há algo de sinistro na voz dela. "Sobre o quê?" A expressão de Deloris é solene. "Ela quer sair. Ela está com medo." Nem Isaac nem fala. "Ela diz que tem sido pior desde que Alex chegou, muito pior." "O que é pior? Você nunca disse que havia um problema." "Aparentemente, sob a letra da lei municipal de infidelidade, ela tem motivos legítimos para cancelar seu acordo." Eu sabia sobre o acordo de infidelidade. Eu sabia a única razão para encerrá-lo. Há apenas um. Abuso. "Aquele filho da puta! Tire-a. Isaac encontre-a e tire-a." "Espere." diz Deloris.

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"Esperar?" Pergunto. "Não. Ela é amiga de Charli. Nós a colocamos nessa confusão. Temos que tirá-la." "Eu disse que ela quer sair, não que ela está pronta para sair." Eu estreito meu olhar. "O que diabos isso significa?" "Ela tem medo de que, se ela o deixa..." Deloris senta mais alto e respira fundo. "... Ela tem medo que ela o deixa e, em vez dela, o Sr. Spencer vai ferir Alex." Eu salto para os meus pés enquanto eu ando para o outro lado da sala e volto. "Que porra é que ele fez?" "Eu posso pegá-la," Isaac oferece. "Ela não tem o detalhe de segurança que eles têm sobre a senhorita Collins." Virei-me para Deloris, orando por algum tipo de incentivo, alguma coisa. Sua expressão é grave. "Ambas," eu digo. "Eu quero as duas fora." "Então o que acontece com a mãe dela?" Pergunta Deloris. Nós dois nos viramos como a minha porta do escritório se abre novamente. Porra! É uma festa maldita. "Pensei que estávamos fazendo isso juntos?" Pergunta Oren, fechando a porta novamente. Aceno enquanto Deloris se senta. "O que foi que você disse sobre a mãe de Alexandria?" Pergunta Oren. Engulo em seco. Eu não tenho dito ao meu pai sobre Chelsea ou sobre a conexão com a infidelidade. "Não é algo que nós discutimos."

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Ele faz o seu caminho para a outra cadeira perto da minha mesa, mudando-se de modo que a parte de trás fica na direção da parede mais distante e se senta. Com os braços cruzados sobre o peito, Oren diz: "Digame." Olho para Deloris, mas ela está olhando para mim. Eu respiro fundo e sento novamente na minha mesa. "Eu explicarei mais tarde. Por enquanto, a colega de quarto de Alex durante a faculdade é uma mulher chamada Chelsea Moore. Tivemos uma idéia sobre o projeto da Câmara e algumas outras coisas acontecendo com a legalização da maconha..." "Você lhe ofereceu um disfarce?" Fico chocado com a forma como sua mente tinha chegado à conclusão certa. "Sim." "Será que Alexandria sabe que você colocou sua amiga nesta posição?" "Não, mas isso é apenas a ponta do iceberg. Para colocá-la para trabalhar, ela precisava passar por uma empresa, a companhia-" "A infidelidade ou a prostituição de pleno direito?" "Infidelity." responde Deloris. "Ela deveria ir para Severus Davis. Estava tudo certo e, em seguida, o tiroteio aconteceu e bem, senhor, fui eu. Eu deixei cair à bola." "Esse não é o ponto," eu interrompo. "O ponto é que Chelsea foi atribuída a Edward Spencer." Oren deixa cair os braços cruzados e senta mais alto. "O homem contratado

para

Alexandria?

Isso

não

torna

infidelidade?"

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nulo

o

contrato

de


"Não," responde Deloris. "Severo é casado. O perfil de Chelsea concordou em defender o emparelhamento incluído com homens casados. Ela ainda está sob a obrigação de um ano, mesmo que ocorresse este casamento." Eu balanço minha cabeça. Eu não tenho pensado nisso. "Mas há motivos para anular o seu acordo." "Ele a está machucado?" Pergunta Oren. "Como você sabe tanto sobre os acordos da Infidelity?" "Filho, você investe uma tonelada de merda de dinheiro naquela empresa. Claro que eu sei do que se trata." Ele aponta para o telefone. "Esse é o seu homem?" "Sim. Isaac, meu pai, Oren Demetri, juntou-se a discussão." "Sim, senhor. Olá, Sr. Demetri." "Você pode obter esta menina fora de lá?" "Sim." "Eu tenho medo que não seja fácil," Deloris continua. "A Srta. Moore não quer deixar a Srta. Collins. Ela teme pela segurança dela, se ela não estiver lá." "Então, pegue as duas. Faça isso agora." "Pai há mais. Se Isaac pega as duas senhoras, deixa Adelaide sozinha." "Besteira, leve-a também." "Senhor, ela está muito doente," diz Isaac. "Eu a vi. Ela não está coerente."

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Oren respira fundo. "Vamos pegar os melhores médicos. Ela não estará sozinha." "Há fatores complicadores." diz Deloris. "Que diabos-?" Meu telefone soa com uma chamada recebida. Na tela aparecia o nome SENHORITA COLLINS #2 TELEFONE. "Isaac, Charli está chamando. Vou chamá-lo de volta." Eu não espero por sua resposta quando eu bato na tela. "Charli?" "N-Nox, eu-eu estou tão triste..."

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Tremor... Incontrolável... Ele sacode meus ossos e meus dentes... Batendo... Como tambores... Soando em minhas têmporas até que dói. Não só a minha cabeça, tudo, cada parte de mim. O mundo não faz sentido. Pensamentos e verdades misturados até a ficção tornar-se real e a realidade tornar-se faz de conta. Há vozes, Alton, Oren, e mesmo Alexandria. Eles vêm e vão numa névoa de incerteza. No entanto, Oren e Alexandria não estão realmente aqui; ambos são parte de um sonho, a minha mente pregando peças, alucinações. Eles vêm e vão à minha consciência ou é minha inconsciência? As vozes parecem reais, assumindo novos tons e cadências. O passado mistura com o presente até que se funde em um só. E se eles realmente vieram? Oren e Alexandria? Ou pode ser que eles são os dois que eu anseio, desejo, necessito, nem que seja apenas para dizer adeus. Certamente eu não poderia continuar por muito mais tempo, não como desse jeito. De alguma forma o mundo ao meu redor está frio e estéril, um lugar que eu detesto ainda mais do que a minha casa e meu marido.

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Aqueles são familiares. Isto aqui não é. Por que eles iriam me deixar aqui? Se o inferno é verdadeiramente em níveis, eu desci mais baixo do que nunca. Eu preciso ir para casa, quero mesmo voltar, mas eu estou afundando mais rápido do que eu posso rastejar para a superfície. Por favor, não me deixe aqui. Eu não terminei. Meu pai e minha mãe disseram que a partir do momento que eu sou jovem eu teria responsabilidades. Eu agarro a escuridão, preciso voltar. Há mais que eu preciso fazer. Eu sinto isso... Mas eu não consigo lembrar quaisquer detalhes. As memórias não veem. Elas ficaram fora do meu alcance... O tempo passa em segmentos definidos. Sim, a ciência pode dizer que é tudo relacionado com o sol e a rotação da Terra, mas isso não é verdade. Há momentos em que eu recordo que eu quero durar para sempre, mas o tempo avidamente avança em velocidade inexplorada. Semanas tornam-se dias e horas tornam-se minutos. E então há aqueles casos que se arrastam adiante, como se a terra tem abrandado tanto a sua rotação. Horas duram por dias e dias duram semanas. Semanas tornaramse meses... E meses tornaram anos. Onde quer que eu esteja, neste lugar estéril, segundos se moviam como horas, cada um se arrastando e até anos se passam, além do meu alcance... Ou foram apenas alguns dias? O tédio corrói deliberando até que nada exista, sem tópicos ou pensamentos, nada, exceto um vazio, um buraco negro de consciência. Eu procuro por memórias... Rostos... Nomes. Tento contar, recordar acontecimentos. Eu não vou tranquilamente. Eu recuo. Afundar na cova não é o meu fim. Eu vou lutar para voltar, eu vou me safar das profundezas. Ninguém mais pode me salvar, não desta vez, não que

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alguém já fez. Como sempre, só dependo de mim, e eu quero, por minha filha, o meu amor, mas também, pela primeira vez, por mim. E depois… Eu estou presente. Lágrimas encheram meus olhos fechados com o alívio. A cama debaixo de mim é familiar. Eu estou na minha suíte na Montague Manor. E, no entanto, o ambiente familiar não alivia completamente a minha ansiedade. Ela deveria, no entanto o mal-estar estava lá, borbulhando através de mim, torcendo meu mundo. Algo não está certo. Minhas pálpebras seladas abrem, mesmo que apenas um pouco, assim eu roubo um olhar ao redor da sala. Meu estômago se soltou como linhas de carpintaria, aros, e moldagens tecidas e me curvo. Minha suíte, que sempre é inanimada, lentamente vem à vida. Minha mente racional me diz que não é verdade, mas eu vejo. Eu sento. A energia é real e sufocante. As paredes beges são novamente coberta com papel de parede do passado. A impressão no papel de parede de hera, uma vez estagnada cresce diante dos meus olhos. Já não continha seu pergaminho, ele torce e gira, crescendo e enchendo o conjunto, criando uma selva de obstáculos. "Jane." O meu apelo é suave no início, mas com cada solicitação meu volume aumenta. O nome provoca pavios de explosões estrategicamente colocados dentro do meu cérebro. Dor, como pequenas explosões, obstrui minha visão. Eu não posso ver as trepadeiras na luz branca ofuscante, mas eu sei que elas estão lá. Sinto me tocar, meus tornozelos meus pulsos, me prendendo. Eu bato em seu toque.

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"Jane!" Eu chamo ainda mais alto, golpeando as trepadeiras à distância. "Jane..." Elas cobrem-me, me estrangulam. Um riso baixo retumba em nossa suíte. Eu não estou sozinha. Alton está aqui. "Por favor," eu imploro. "Por favor, faça isso parar." "Laide, minha Laide." Eu não posso vê-lo, mas seu toque era real. Punho acaricia minhas bochechas, estranhamente suave. Eu odeio pedir sua ajuda, mas eu não posso parar-me. "Por favor, ajude. Chame Jane." "Jane não está aqui. Nem você... nem eu. Você está iludida." Não! Eu balanço a cabeça, mas desta vez ela mal se move. A hera tinha amadurecido, as suas trepadeiras grossas e grosseiras como cordas que cobrem a cama, envolvendo-me em suas garras. "Tire-os! Por favor, tireos." "O quê? Do que você está falando?" Lágrimas quentes vazaram dos meus olhos fechados. Eu não posso abri-las, a luz é muito brilhante, o latejar muito grave. Isso não significava que eu não estou ciente. Eu estou. Como insetos se espalhando pela minha pele, as trepadeiras continuam a tecer e enrolar; viva e possuída, eles me amarram à cama, cobrindo minhas pernas, corpo, seios e braços. Eu não posso me mover. Oh Deus!

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A folhagem está infestada. Insetos verdadeiros espalhados com suas pernas e os pés minúsculos, rastejando, comendo e fazendo ninho... Em mim... Em mim. Eu temo falar, com medo que vão entrar em minha boca. Meu nariz está vulnerável quando eu sopro minhas narinas. Como um touro, tento mantê-los longe. Meus ouvidos e cabelos com centenas de milhares de insetos rastejando. Eu cuspo meu pedido "Socorro! Por favor, faça isso parar. Não no meu rosto, não os deixe no meu rosto." Ninguém responde. O único som acima de mim é a sua risada desaparecendo, são os ruídos e chiados quando a infestação continua. Meu coração troveja em meus ouvidos enquanto eu luto contra as trepadeiras e insetos. Com a minha energia esgotando eu espero, com medo de viver e medo de morrer. Será que eu perdi a consciência? Eu não tenho certeza. O zumbido vai embora, mas minha pele está em chamas. Cada polegada coça com o veneno dos pequenos animais haviam deixado para trás. Eu ainda estou preso, incapaz de aliviar a crescente necessidade de arranhar. Meus gritos e apelos ecoam na distância até que as explosões em minha cabeça se tornam chamas literais, queimando minha pele e espero nas trepadeiras. "Ajude-me. Faça parar. Coloque-os para fora!" Se ao menos eu pudesse me mover, desembrulhar as trepadeiras, mas eu estou presa em um incêndio... Um sacrifício a um deus que eu não conheço. "Por favor, não o meu rosto." "Sra. Fitzgerald, ninguém está cobrindo seu rosto."

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Pisco uma vez e depois duas vezes: a suíte tinha ido embora e isso foi o fogo. No entanto, o mau cheiro permanece, no fundo de meus pulmões, o odor de carne queimada. Foi a minha ou os insetos? Tinha o fogo os assusta fora? Não é mais quente, água fria permanecia sobre minha pele. Gelada até aos ossos, o tremor retorna. Meu roupão agarra-se a meus seios e pernas. No entanto, a umidade fez pouco para aliviar a coceira e queimadura que eu tenho sofrido como resultado das trepadeiras abusivas e insetos. Ainda ligada, eu viro de lado a lado, em busca de alívio. "Isso coça." Eu tento explicar. "Por favor, liberte minhas mãos." "Você promete deixar os IVs sozinhos? Você os tem tirado nos últimos dias." "Dias?" Meus olhos se abrem lentamente, esperando a dor excruciante. Em vez disso, minha visão é recebida com uma dor surda. As explosões terminaram.

Meus

olhos

abertos

encontram

apenas

destruição

e

devastação, os restos de uma batalha perdida. "Jane?" Pergunto, embora eu soubesse que eu não estou na minha suíte. Oro que ela não vá me deixar. "Jane não está aqui." A voz do homem responde. Eu quero me cobrir. Não é bom estar neste lugar, onde quer que seja, com um homem que eu não conheço, usando um vestido umedecido. Eu não posso. Meus braços estavam presos e pesados no corpo. "Por favor, eu não vou tocar as IVs."

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Cada segundo que eu espero irrita minha pele. Ele se arrasta com a memória da infestação. Certamente eu estou coberta de marcas, mordidas e arranhões. Como as chamas, eu desejo acalmá-los; meu corpo inteiro formiga. Se eu puder arranhar. Se eu puder mergulhar. Isso é o que eu preciso, de molho em uma banheira. Eu preciso de Jane. Meu braço esquerdo é o primeiro a ser libertado, mas ele pesa demais para ser de alguma utilidade, caindo para a cama e se recusando a se mover. Minha mente envia instruções, dizendo a ele para mover, para nada, para abrandar minha pele irritada. Se ao menos eu puder, eu sei que irá trazer alívio. Mas, infelizmente, o meu próprio membro ri da minha incapacidade. Empurro com meus pés eu é capaz de transformar todo o meu corpo, um pouco no início e depois mais. O movimento ajuda a minha volta. Sem dúvida, a hera tinha envolvido totalmente em torno de mim. Não há um lugar que não preciso de alívio. "Sra. Fitzgerald, você ainda precisa segurar." "Coça. Meu corpo inteiro." "Você está encharcada em suor. DTs faz isso." DTs? Eu não posso compreender o que ele quer dizer. D e T, o que é isso? E então começa... O estrondo de um terremoto iminente. A partir de meus dedos, um tremor como eu nunca senti antes. Cresce até que todo o meu corpo treme. Alto e primitivo, um rugido enche a sala, suas vibrações ameaçando quebrar as janelas e ainda meu coração errático.

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É a selva de volta? Os insetos estavam lá? Alarmes e campainhas... Vozes... Tão distantes. Oh Deus. Meus dentes irão quebrar: eles batem tão forte. Eu não posso impedi-los de ranger até meu queixo ficar rígido. Todo o controle é perdido. Eu estou aqui. Eu sento. Eu sei que sou eu, até mesmo o barulho e ainda meu corpo é uma entidade própria. A tensão desvanece, expulsando os fluidos corporais... Oh querido Senhor, por favor, me ajude. Meu braço pesado é levantado e então... Escuridão... E calma.

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A trilha de argila sob meus sapatos estava alinhada por tábuas de tabaco descascadas quase tão longe quanto os olhos pudessem ver. Eu tinha arriscado além dos gramados, jardins, quadras de tênis, e passado a piscina, até que os campos colhidos estavam ao meu redor. A mansão era apenas um ponto na paisagem, e rezei para que eu achasse o lugar além da segurança de Alton. Na minha solidão, pela primeira vez em quase uma semana, eu não estava sozinha. Comendo o colar de perseguidor, a voz de Nox alcançou além de meus ouvidos para meu coração. O maremoto de alívio provocado pela sua presença, mesmo que só através do telefone, cambaleava os meus passos. "Eu sinto muito... Eu não queria..." Meus pés se acalmaram enquanto eu segurava o pequeno telefone mais apertado. Meu olhar borrado se lançou sobre a paisagem enquanto eu tentava recuperar o fôlego, determinada a não chorar mais do que eu já chorava. Eu não poderia desperdiçar nossos preciosos minutos como uma bagunça desfeita. "Princesa, vai ficar tudo bem." Seu tom retumbou através de mim, enfraquecendo meus joelhos até que eu desabasse sobre a dura argila do chão da Geórgia.

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"Você não entende", eu disse, mal conseguindo tirar as palavras antes que minha voz quebrasse. "Eu... Eu o beijei." "O quê?" Sua pergunta de uma palavra não tinha julgamento. Em vez disso, houve contenção, como se Nox foram fazendo o seu melhor, não só para ficar acalmar-se, mas para me manter assim também. Isso era o que ele fazia: apesar de qual seria sua raiva ou dor justificada, ele ainda me colocou em primeiro lugar. "Quando Isaac me deu o telefone, Bryce o reconheceu..." "Merda!" "Mas," eu continuei. "a coisa Vitoni funcionou. Alton verificou e tudo foi verificado. Eu não sei como você fez isso, mas graças a Deus que você fez. Convenci Bryce de que mesmo que ele pudesse parecer o seu motorista, não era ele. Eles revistaram minha mochila." Eu soluço um soluço suprimido. "Eles estão observando cada movimento meu. Eu odeio isso. É muito pior do que..." Eu não queria dizer pior do que ele, porque não era isso que eu queria dizer. Eu entendi a necessidade de Nox de me manter segura. A necessidade de Alton não se baseava na proteção, mas no controle. Era diferente. "Clayton?" Nox ofereceu. "Quero que Clayton volte." "É a única pessoa que você quer de volta?" "Oh Deus, não. Sinto tanto a sua falta. Há tantas coisas que preciso lhe dizer." "Diga-me o por que. É isso que eu preciso saber." Exalando, coloquei minha cabeça para trás sobre um remendo gramado perto do caminho e olhei para o céu azul. Pequenas nuvens

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brancas se moviam lentamente pela extensão, formando formas e imagens que continuavam a mudar e a se transformar. A pequena visão exemplificou minha vida. Não importava o quanto eu odiasse que as coisas ficassem iguais em Savannah, coisas que eu queria que permanecessem iguais e mudaram e se transformaram como os punhados de nuvens. Eu queria Nox, Nova York, Columbia, e até Clayton. Eu sinto saudades de Deloris, Lana, e meus colegas de classe. Eu sinto saudade da nossa rotina. Eu sinto saudades da vida que tínhamos feito. Outro choro borbulhou do meu peito. Eu tentei ser forte ao redor de Alton e Bryce, mesmo Jane, mas esse era Nox e eu não podia mais fazer isso. Eu não podia fingir, não com ele. "Minha mãe, oh, Nox, ela está tão doente." "Princesa, você não está sozinha. Você sabe disso, não sabe?" Eu balancei a cabeça enquanto as lágrimas cobriam minhas bochechas. "Estou observando você," ele continuou. "Você é um ponto azul, o ponto azul mais bonito que eu já vi. Clayton e Deloris também estão observando você, assim como Isaac." Suas palavras, seu timbre, lavaram-se através de mim, tirando a vergonha que tinha sido deixada por ceder às exigências de Alton e reabastecido minha força esgotada. "Eu tinha medo que você desistisse de mim." "Nunca. Isso não é uma opção." "Quando eu o vi... James," eu disse, lembrando seu nome falso. "Você nunca saberá o quanto isso significou para mim. Apesar de tudo o que fiz, vê-lo me fez sentir que ainda acreditava em mim."

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"Claro que eu acredito. Eu sempre vou acreditar." Um silêncio tranqüilizante assentou sobre nós. Apenas ouvir sua respiração me acalmou. "É bom ouvir sua voz," Nox disse. "mas eu sou um filho da puta ganancioso. Quero mais que sua voz. Eu quero cada parte de você. Nós estamos tirando você. Temos um plano." Fechei os olhos. Tudo dentro de mim queria deixá-lo vir e me pegar, mas eu não podia. "Nox, você não pode." "Você está errada. Eu posso. Temos tudo funcionando. Durante a festa no sábado, Patrick vai ajudar." "Pare." Eu não podia ouvir sua estratégia e passar com a minha. "Não, Charli, você precisa ouvir. Vai dar certo. De acordo com Patrick, haverá muitas pessoas. "Nox, não posso ir embora. Se eu fizer, as disposições da vontade entrarão em vigor. Não posso fazer isso com minha mãe." "Você já viu o testamento?" "Eu vi a parte que é importante. Eu quero ver a coisa toda, mas estou esperando o meu tempo. Você não entende o quão tirânico Alton pode ser. Eu não posso apressar isto." Eu nem sequer tinha sido capaz de marcar uma consulta com o Dr. Beck. Nada estava sob meu controle. "Porra, Charli, você não apressou nada. Já passaram cinco dias. Isso não está correndo." Sua voz suavizou. "Fale comigo. Você está bem? Alguém te machucou?"

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Instintivamente, peguei meu braço, o lugar onde Bryce o havia segurado. A pele estava macia, fazendo-me perguntar se ela iria ficar machucada. E então eu levantei as pontas dos meus dedos para a minha bochecha esquerda. Parecia ser o alvo de todos. Talvez fosse porque Alton e Suzanna eram destros. Eu não podia pensar demais. "Charli?" Meu nome veio como uma pergunta e um aviso. Nox queria uma resposta honesta, e ele queria isso agora. "Não." Eu engasguei minha resposta. "Não, você não está segura ou não, ninguém a machucou?" "Eu estou bem, Nox. Mesmo. Eu apenas sinto sua falta. Sinto falta da minha vida. Eu... eu não quero que essa seja minha vida, mas tem que ser por algum tempo." "Você está me matando. E a Columbia? E seus sonhos?" Eu adorava que ele se importasse. "Falei com a Dra. Renaud. Estou assistindo aulas via teleconferência e envio de meu trabalho online." Nox suspirou. "Obrigado pelas coisas da minha escola, elas chegaram ontem." "Encontrou tudo?" Eu levantei minha cabeça. "Diga-me que não havia nada lá para mim. No momento em que ele chegou até mim, tudo tinha sido inspecionado, para minha segurança." Meu tom sozinho na última parte disse mais do que minhas palavras. "Não, princesa. Eu queria. Queria escrever-lhe uma carta de dez páginas. Eu queria te dizer o quanto eu te amo e como vamos tirar você, mas eu fui aconselhado contra isso. Parece que foi um bom conselho."

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"Foi sim. Eles estão assistindo tudo. Eles viram Isaac, quero dizer, James. Eu não sei o que me fez esconder o telefone e colocar batom no saco, mas se eu não tivesse, eu não estaria falando com você agora." "É porque você é mais esperta do que eles, do que um lote inteiro deles." Era como seu encorajamento que eu tinha imaginado, só que melhor. "Charli Collins, você pode fazer isso, você pode salvar sua mãe e você mesmo. Deloris está trabalhando em conseguir a vontade de seu avô. O problema é que é apenas no papel. Se fosse eletrônico, ela já a teria." "Nox, eu te amo. Lembre-se disso. Gostaria que estivéssemos juntos. Queria estar em seus braços." Seu tom baixou. "Princesa, se estivéssemos juntos, agora você estaria sobre meu joelho." Minhas bochechas se ergueram. "Contanto que eu acabasse em seus braços." "Você começaria lá e terminaria lá, mas no meio, eu avermelharia seu belo traseiro por colocar nós dois através deste inferno. Diga-me por que você entrou naquele carro." "Eu te disse. Minha mãe está doente, muito mais do que eu jamais imaginei. Se eu não fosse com Alton, ele não me deixaria vê-la. Se eu não fizer o que ele diz, ele vai deixá-la sofrer. Ele vai tirar todo o dinheiro dela." "Não é dela o dinheiro? Isso é o que Deloris disse." "É," confirmei. "De acordo com a parte da vontade que eu vi, se eu não me casar com Bryce e ficar casada com ele..." As palavras feriram, não apenas dizendo-lhes, mas também sabendo o que eles devem estar fazendo para Nox. "...toda a Montague será liquidada e os ativos desviados para a Fitzgerald

Investments.

Isso

inclui

a

corporação,

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a

mansão,

os


investimentos, todos os ativos. Tudo. Minha mãe e eu seremos deixadas sem dinheiro." "Você sabe que eu não deixaria isso acontecer." "Eu não posso... Eu não posso aceitar isso de você. Minha mãe não é sua responsabilidade. Nem eu. E você sabe que se isso apenas me preocupasse, eu fugiria. Eu fiz quando eles levaram meu fundo fiduciário. Se ela estivesse bem, eu consideraria seriamente. Mas ela não está." "Você é minha responsabilidade," Seu tom era final e decisivo. "E com você vem quem você quiser. Sua mãe nunca será uma indigente." "Essa é a palavra que ele usou." "Ele é um bastardo e ele está brincando com suas emoções. Charli deixe Patrick ajudá-la a chegar à velha estrada, aquela onde ele costumava buscá-la depois das reuniões familiares." Meu peito inchou, não só com as memórias, mas também com a idéia de Nox e Patrick conversando, planejando e trabalhando juntos para me apoiar. Eu considerei sua oferta. Seria fácil ser salva, ser resgatada. Mas Nox tinha me dito que ele não era o Príncipe Encantado, e eu me recusei a ser a donzela em perigo. Esta é a minha luta. Eu precisava ver isso, não apenas para mim, mas também para a minha mãe. "Eu... Eu não posso. Não vai funcionar. É uma longa caminhada da mansão para a estrada. Quando eu voltar, eles vão notar. Não posso ir tão longe durante a festa." "Porra, você não vai voltar. Enquanto eu te pego, Isaac vai buscar a sua măe. Vai acontecer antes que alguém saiba o que os atingiu. Entăo vocês duas estarão seguras. Nós vamos buscar todos os cuidados médicos que ela precisa em Nova York."

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Eu respirei fundo. "Eu quero isso. Com todo o meu coração, eu quero isso, mas se sairmos, ele ganha. Eu não dou a mínima para Montague, mas é o que minha mãe tem trabalhado durante toda a sua vida. Ele não pode vencer." "Ele não vai. Você faz o que precisa fazer para chegar até mim no sábado. Apenas não o beije novamente." Minha pele começou a envergonhar-se. "Eu tinha que pensar em alguma coisa. Ele estava prestes a encontrar o telefone. Tentei distraí-lo. Eu sinto muito." "Não se desculpe. Eu odeio isso. Eu odeio a idéia dele na mesma porra do quarto que você. Tocando você. Beijando você." Cada frase era mais profunda, como um rosnado. "Odeio isso, Charli, mas é ele. Eu não te odeio. Eu não culpo você. Quero-te segura. E enquanto eu sei de primeira mão o quanto você pode ser distrativa, pense em outra distração. Você provavelmente deve saber que uma vez que você estiver segura, ele vai cair assim como o seu padrasto. Eles não ganharão, a menos que sacos de corpo sejam prêmios." Por que isso não me aborreceu? Deveria, mas não. "Nox, esta não é sua batalha, é minha. Tenho que lutar contra isso." "Princesa, você pode, comigo ao seu lado." "Eu te ligo sempre que puder. Não posso fazer promessas. Só saiba que estou segura." "Mais uma coisa," disse Nox. "Cuide de Chelsea."

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Meu pescoço enrijeceu. "Por quê você diria isso? Você não tem ideia. Nem sequer posso processar. Ela os ajudou, atraindo-me de volta para cá. Ela mal olha para mim, e ela está com..." "Eu sei mais do que posso dizer, especialmente agora. Precisamos de tempo para conversar, mas ela está tentando te ajudar." "Não Nox, ela não está. Ela está vivendo minha vida. Ela me usou por quatro anos e eu nunca percebi isso. Eu pensei que ela era minha amiga. Ela não é melhor do que eles." "Princesa, você tem todos os motivos para atacar, mas ela não é o alvo certo." Eu me sentei enquanto meu volume aumentava. "Foda-se isso. Você não a viu. Peça-me para ficar segura, Porra! Peça-me para esfaquear Alton enquanto ele dorme, mas não coloque Chelsea na minha lista de vigias. Tenho certeza de que não na sua." "Você mesmo disse: as coisas nem sempre são o que parecem. Eu mentiria para você?" "Eu não sei, Nox, você faria? Porque isso parece fora do seu jogo." "Não, eu não faria e não fiz." "Então me diga por que eu deveria cuidar dela? Tanto quanto eu estou preocupada, ela e Millie podem iniciar seu próprio harém. Deixe-os ser a distração de Bryce. Não me importo." "Você confia em mim?" A pergunta de Nox fez com que minha mente girasse para cada vez que ele me perguntou isso, para as amarras de cetim, cera quente e cabos de chicote. Minha pele formiga e meu núcleo fica cerrado. "Sim, confio em você."

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"Então faça isso, ajude-a. Na noite de sábado começaremos com você em meus braços." "Eu... eu não posso prometer..." "Eu posso. Eu te amo, Charli. Espere até sábado." "Nox, também te amo. Eu provavelmente deveria ir. Por favor, não desista de mim." "Nunca." Com desconfiança, eu desligo a ligação, enxugo meu rosto manchado de lágrimas, e tento me recompor. A conexão cortada rasgou um buraco no meu peito, criando um vazio que desejava ser preenchido. Por apenas alguns minutos, mas eu poderia ter falado com ele para sempre, mas minha mente era um relógio, e por hoje, meu tempo estava prestes a acabar. Eu precisava voltar para a mansão. A tristeza e o medo borbulharam através de mim, paralisando-me para o meu futuro próximo. A estrada que Nox mencionou estava mais perto do que a mansão. Eu poderia ir lá e chamá-lo, Isaac viria hoje? Meu corpo tremia de excitação... Eu podia. Não. Eu não podia. Como um céu claro depois de uma tempestade, a excitação desapareceu. Toda a energia tinha desaparecido. Por um instante meu corpo cansado desabou de volta para a grama. Em cima, as nuvens brancas estavam se enchendo de cores: vários tons de rosa e roxo. O crepúsculo surgia no horizonte. Sábado. Espere até sábado.

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Eu poderia fazer isso. Eu poderia fazer isso por mais quatro dias. Eu sobrevivi a cinco, mas a que custo? O crepúsculo iminente me impulsionou para cima e para frente. Eu não poderia estar atrasada para o jantar. Deus me livre. Era sempre às sete. Quando comecei a caminhar de volta para a mansão, meus pensamentos voltaram à cena no escritório de Alton. Eu detestava o que eu tinha feito, mas salvar o telefone e falar com Nox valeu a pena. O fim justificou os meios. Não era uma defesa legal, mas às vezes era verdade. Ver o carregador do telefone atravessar a mesa brilhante fez meu coração pular uma batida. Naquele segundo eu sabia uma coisa: eu não tinha fechado o compartimento interno e o telefone poderia facilmente ser o próximo. Quando eu mudei meu batom, eu deveria ter segurado o telefone. Mas, novamente, eu nunca tinha esperado a busca e o interrogatório. Eu nunca imaginei que eu estava sendo observada de perto. Os tons carmesins do pôr-do-sol de Savannah intensificaram-se enquanto eu continuava andando, sem ver o mundo à minha volta, mas revivendo a cena desta tarde.

Olhei nos olhos cinzentos de Bryce, procurando um sinal da pessoa que eu conhecia, uma pista de que o garoto que eu considerava um amigo ainda existia em algum lugar por baixo deste clone de Alton. O fechamento da porta ecoou através do silêncio, alertando-nos que estávamos sozinhos.

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Bryce olhou de mim para minha mochila e para mim novamente. "Por quê?" "Porque o quê?" "Por que você não me quer louco?" Minha boca ficou seca quando olhei para ele. "Porque você estava certo." Seus olhos se abriram mais. "Sobre o que você disse no primeiro dia que você me levou para ver minha mãe. Você disse que era meu único amigo ou meu pior inimigo. Eu pareço ter bastante do último; Eu poderia usar um amigo." "Um amigo?" Ele perguntou, levantando minha mão esquerda e olhando para o diamante. Meus olhos fechados, persistindo na escuridão, me encorajando a continuar. "Eu nunca pedi mais." "Às vezes a vida nos dá surpresas, presentes que nunca sabíamos que queríamos ou no meu caso, nunca soube que eram possíveis. Veja, Alexandria, você é meu presente. Eu queria você e você me desligou, vez após vez. Sim, eu namorei com a grande Alexandria Montague Collins. Eu tinha uma reputação, mas nunca consegui de você o que eu mais queria." Eu tentei me afastar, mas meu corpo estava cativo entre ele e a mesa. "Não podemos ir devagar?" Ele acariciou minha bochecha. "Como demoradamente lento você quer ir? Qualquer mais lento e nós estaríamos no inverso. Você não é uma garota assustada e eu não sou um adolescente desajeitado. Eu sei o que eu gosto. Vai acontecer. E você vai gostar também. Vamos passar isso e seguir em frente."

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"Eu não quero que a nossa primeira vez seja algo que estamos passando." Seus lábios finos se torceram em um sorriso afetado. "Querida, as coisas mudaram. É hora de você aprender a aceitar. Você não é responsável por isso. A única razão pela qual eu não estou te fodendo nesta mesa agora é por respeito ao que uma vez tivemos. Cada vez que você ferra conosco, cada vez que você pensa que encontrou uma maneira de sair disto, outro pouco desse respeito é jogado para fora pela janela." Ele deu um passo em minha direção, mas não havia nenhum lugar para me retirar. A borda da mesa mordeu nas costas da minha coxa enquanto seus quadris se aproximavam. "Depende de você, porque eu estou pronto para levá-la e torná-lo minha. Estou pronto para lavar todas as memórias de Demetri de sua mente. Porque uma vez que meu pau estiver enterrado dentro de você..." Um sorriso malicioso cresceu em minha careta descontrolada. "Qual é o problema, querida, você pode mostrar essa língua suja para minha mãe, mas você não pode ouvir quando eu falo sujo?" Engoli a bílis. "Vá em frente, Bryce, se isso te faz sentir como um homem de verdade para ameaçar me estuprar, vá em frente." "Eu não estou ameaçando e eu não vou estuprá-la. Vou fazer da minha noiva a minha mulher. Eu irei te foder tão bem, você não vai se lembrar ter estado com mais ninguém." Eu estava certa de que não era possível. "Esta não era a discussão que eu tinha em mente," eu disse. "quando eu disse que não queria que você ficasse louco." "Então, o que você propõe, srta. Collins?" Eu queria que a repulsão diminuísse. Foi apenas um beijo, um meio de salvar o telefone, um meio de chegar a Nox. Eu poderia fazer isto.

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"Um beijo, um beijo de verdade." Bryce ficou mais alto. "Eu quero fazer amor e você está me dando um beijo? Isso é como oferecer um biscoito a um homem esfomeado. Pode me sustentar, mas não aliviará a fome." "Com Chelsea por perto, duvido que você esteja morrendo de fome." Ele encolheu os ombros. "O McDonald's não é satisfatório quando tenho caviar na palma da minha mão." Eu respirei fundo, esperando ficar longe das analogias com os alimentos. Eu não queria pensar nele e Chelsea. Não que eu tenha dado importãncia para quem ele fodeu, desde que não fosse eu. Então, novamente, talvez eu me importasse, o suficiente para também desejar que não fosse ela. "Entendi. Eu não estou no comando. Eu entendo que a decisão é agora sua." Com cada frase sua expressão suavizou. "Mas eu também acredito que somos mais do que noivos. Nós eramos amigos. É algo que Alton e Momma não tinham. Estou te pedindo para não arruinar isso, para não tirar essa vantagem." "Eu quis dizer o que eu disse: eu quero você como meu amigo, mesmo depois que estivermos casados." As palavras vieram mais fácil do que eu esperava. "Você me assustou quando eu cheguei em casa." Eu continuei. "Eu não gosto de vê-lo dessa maneira. Quero meu amigo." Sua mão deslizou atrás da minha cabeça, até o meu pescoço. Enquanto, todas as esperanças de um beijo casto e amigável se evaporaram. "Mostre-me, Alex."

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Eu exalei. Alex. Pela primeira vez desde que eu voltei, ele me chamou pelo nome que eu queria ser chamada. Erguendo meu queixo, meus lábios encontraram os dele. Com tudo em mim, eu queria me afastar, mas eu estava presa. Em vez disso, eu fechei meus olhos e imaginei lábios cheios, possessivos, aqueles olhos azuis claros. A língua de Bryce empurrou contra os meus lábios. Com uma lágrima quente descendo de minha bochecha, eu lhe concedi acesso. Era uma pequena concessão, eu me lembrei. Eu o beijava antes quando éramos jovens. Eu tinha beijado muito. Isso não era diferente. Isso foi por Nox. Isso foi pelo telefone. Com maior fervor, os dedos de Bryce se entrelaçaram em meu cabelo e ele me puxou para mais perto, machucando minha boca e achatando meus seios contra seu peito. Eu esforcei-me para respirar enquanto sua língua sondava. Meu corpo lutou contra o desejo de lutar, tomar ar e livrar-me de sua invasão.

Quando Bryce finalmente afrouxou seu aperto, seus olhos cinzentos me procuraram, procurando por minha verdadeira emoção. Eu estava piscando lentamente meus olhos, só mostrando pequenas aberturas para os meus pensamentos. Eu não podia deixá-lo ver meus sentimentos e eu estava muito chateada para escondê-los; Em vez disso, abaixei o queixo, apoiei a testa contra seu peito e concentrei-me na respiração, cada inalação mais profunda do que a anterior. Enquanto eu trabalhava para manter a minha aversão na borda, Bryce acariciou meu cabelo com uma gentileza recémdescoberta, uma que ele não tinha mostrado durante o beijo. Eu o acalmei, mesmo que por um momento.

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"Eu quero isso também." disse ele. Uma resposta não viria, não sem chorar. Eu simplesmente acenei com a cabeça. Bryce levantou meu queixo, forçando nossos olhos a se encontrarem. "Eu não estou mais com raiva." "Amigos?" Eu consegui perguntar. "Noivos." "Obrigado." Eu não sabia porque eu estava agradecendo a ele, mas parecia certo para o humor que tínhamos criado. "Por ser paciente." "Minha mãe está esperando por você." Eu voltei a assentir, levantei minha mochila e caminhei em direção à porta. "'Vou correr para o meu quarto, e então eu vou sair." Depois de escovar os dentes e fazer um gargarejo por dez minutos. Eu não citei a última parte. Bryce pegou a bolsa. "Eu vou levar. Mamãe disse que você tem um compromisso." Eu forcei um sorriso. "Sim, para vestidos de noiva. Eu aprecio o seu dever, noivo." Eu levantei-me nos meus dedos do pés e escovei meus lábios sobre os dele. "Alton está esperando por você. Dos dois, acho que sua mãe será a mais fácil de acalmar." Com os olhos arregalados e um sorriso crescente, Bryce encolheu os ombros. "Você provavelmente está certa. Vou vê-la hoje a noite. Nós voltaremos." Maldição, ele não poderia comer em sua própria casa?

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"Como?" "Todos nós. Espero que esta amizade nova ou renovada ainda esteja presente." Todos nós, incluía Chelsea? Eu não perguntei. Em vez disso, dei um passo em direção às escadas. "Eu vou te ver esta noite." Antes que ele pudesse responder, eu corri para cima com minha mochila na mão e visões de creme dental de menta fresca.

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Quando faço meu caminho em direção à mansão, imagens da tarde com Bryce são facilmente ofuscadas por pensamentos de Nox e nossa chamada. Arrumei o telefone e o carregador num armazenamento velho além dos campos de tênis. Ele raramente é utilizado uma vez que ninguém joga tênis. O pequeno edifício guarda raquetes e bolas, bem como equipamentos de manutenção. Também tem eletricidade, para que pudesse manter o telefone carregado. Não quero deixá-lo, mas temo levá-lo de volta para casa. Fechando e trancando o velho barracão, viro para a mansão. De longe, o brilho dourado das janelas se compara a um quadro de Thomas Kincaid, uma imagem convidativa com iluminação quente contrastando o ar frio da noite. É uma ilusão. Quando entro pela porta do pátio, não há um calor acolhedor enchendo o ar fresco. Apenas o barulho de pratos e funcionários da cozinha e sala de jantar dando vida a mansão. Evito o escritório e salas de estar quando entro e olho o relógio. Cheguei a tempo, com minutos de sobra. Contornando os principais corredores, corro até as escadas perto da cozinha em direção ao meu quarto. Quando faço a última curva, quase bato em Jane. Suas

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grandes mãos seguram meus ombros enquanto um sorriso de alívio toma seu rosto. "Criança, graças ao bom Deus. Você me deixou preocupada. O Sr. Fitzgerald está perguntando por você." As memórias de Nox desbotam enquanto meu nervosismo salta para a vida. "Fui dar uma volta. Após a tarde com Suzanna eu precisava de ar." Ela me puxa para cima os últimos degraus. "Depressa. Vou dizer que você está se arrumando. O jantar será em breve." "Eu estarei lá." Baixo o volume. "Sabe o que ele quer?" "Algo sobre sua mãe. Um lugar ligou te procurando também, quando estava fora com a senhora Carmichael." "Mas voltei e ninguém disse nada." "Filha, você saiu muito rápido. Fui ao seu quarto e estava fora." Respiro fundo e solto lentamente. "É por isso que preciso de um celular. Ele precisa ser capaz de me encontrar." Jane vira um corredor para meu quarto, deixando-me um passo atrás. "Continue fazendo como está. Ele virá." Ela para na porta e insere a chave. Empurrando a porta, ela continuou. "Não sei o que querem. Mas você está ajudando. Sei que está." "Obrigado, Jane." "Agora se apresse." Sorrio. "Pensei que ele fosse seu chefe." "Você sempre será." Seus ombros endireitam e os olhos brilham. "Mas agora sou a governanta da casa."

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"Sim você é." "Amo você criança... Srta. Alex." "Eu também te amo." Ela baixa a voz novamente. "Esse ar fresco lhe fez bem. O sorriso em seu rosto era poderoso e bonito enquanto subia as escadas." Não foi o ar que me fez sorrir, foi Nox. Dou de ombros, não estou disposta a compartilhar, mesmo com Jane. "A terra sempre foi uma das coisas que mais gosto por aqui. É lindo. Posso caminhar durante todo o dia." "Ok, isso soa bem." Ela pisca. "Porque se tiver que adivinhar, está pensando em algum lugar além aqui." Ela gentilmente me empurra pela porta. "Agora se apresse. Você precisa estar lá embaixo em sete minutos." "Sim, Srta. Governanta da Mansão." Com isso, fecho a porta, puxando minha própria chave do bolso e tranco-a novamente por dentro. Apressadamente, retoco a maquiagem, aplico rímel e gloss, e passo uma escova pelo cabelo. Alguns ajustes e estou pronta. Tiro a calça e agasalho leve, pego um vestido azul e um par de sapatilhas. Quando dou uma olhada rápida no espelho, o colar de pérolas alonga o decote. A ilusão de criei não é tão ruim para uma arrumação de quatro minutos. Assim que estou prestes a voltar ao andar de baixo, lembro-me da falta de calor em Montague Manor. O outono está tentando vencer o verão prolongado. Geralmente é um esforço inútil, enquanto o sol brilha, mas com o anoitecer, o outono vente. Volto ao meu armário para pegar um casaco quando minha maçaneta começou a virar.

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Pode mexer dia e toda a noite, mas a menos que a pessoa tenha um bom motivo eu não abro. Respirando fundo e digo, "Estou descendo." "Alex?" A blusa escorrega da minha mão e cai no chão. Dou um passo mais perto da porta. "Você está sozinha?" "Sim." Responde Chelsea. A calma que Nox me deu some completamente quando mágoa, raiva, ciúme e até mesmo ódio borbulham dentro de mim. Virando a chave e abrindo a porta, fico decidida no batente. "Se vai me pedir para descer, como pode ver já estou a caminho." Chelsea assente enquanto uma lágrima escapa de seus olhos castanhos. "Eu vejo. Não é por isso que estou aqui. Esperava poder escapar..." "E o que? Espionar-me? Contar a Alton e Bryce mais sobre mim?" Faço um gesto em direção à suíte. "Você obviamente encheu-os sobre meus produtos favoritos. Ninguém mais saberia." Paro seu movimento para frente, mantenho-a no corredor. "Alex, sei o que parece. Sei o que disse, mas eu te amo. Você é minha amiga. Isso não era para acontecer." Balanço a cabeça. "Você tem um jeito engraçado de mostrar isso. Por que todos meus supostos amigos pensam que a melhor maneira de chegar até mim é ajudando Bryce?" "Eu devo ir..." diz ela, virando. A dor em seus olhos me lembra do que Nox disse, como ele me pediu para cuidar dela. "Espere. O que não deveria acontecer? Por que

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ainda está aqui? Quero dizer, como isso fica agora que Bryce está envolvido?" Engolindo as lágrimas, ela ergue o queixo. "Parece que sou uma prostituta." Seus olhos fecham enquanto mais lágrimas caem. "E eu sou." Não sei se é a emoção crua na voz, a honestidade ou o que Nox disse, mas algo em Chelsea quebra um pedaço do meu coração e por essa rachadura toda a raiva e magoa escapam. Estendo a mão para seus ombros. "O que aconteceu? Onde está minha Chelsea?" Ela balança a cabeça, ainda não me olhando. "Não posso te dizer. Não posso dizer a ninguém. Não temos tempo... Simplesmente não podia passar outra refeição com você... odiando-me." Quando a envolvo nos braços, quatro anos de união começam a superar alguns meses de separação pontuados por dias de desgosto. Lentamente ela se afasta, rímel escorre pelo rosto. Pego sua mão. "Venha aqui. Limpe-se ou eles saberão." Chelsea concorda e me segue para dentro. Quando o faz seus olhos se arregalam mais, vislumbrando a suíte. "Já esteve aqui antes?" "Não, nem sabia ao certo aonde ia. Vi você entrar pela parte de trás. Desculpei-me e te segui até as escadas. Então esperei Jane sair." Chelsea me segue até o banheiro e pega um lenço de papel. "Eu quase me acovardei". Acrescenta. "Chelsea Moore não é covarde para nada na vida." Seu rosto entristece. "Ela é agora."

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Quando ela joga o tecido no lixo, fecho a porta do banheiro e pego sua mão. "Será que te fizeram me mandar a mensagem?" "Seu padrasto fez. Bryce sabia, mas o Sr. Fitzgerald disse-me para fazer." "E você fez?" Meu peito dói. Chelsea se vira encontrando meus olhos no espelho. "Você a viu. Ela precisa de você. Sem você, teria piorado. Sei que você odeia sua mãe, mas acho que há muito mais." Aperto os lábios e arregalo os olhos. Em apenas um sussurro, digo: "A menos que seja parte de seu plano, pare. Olhei em todos os lugares, mas não posso afastar a sensação de que este quarto está grampeado. Podemos estar seguras aqui no banheiro." Engolindo em seco, ela fica mais assustada. "Oh Deus…" Medo, confusão, até terror... As emoções saltam em seus olhos castanhos. "Eu..." Meu coração me diz que tudo o que vi foi honesto. Minha Chelsea não é uma boa atriz: ela nunca foi. Sempre foi a única a dizer o que pensava, o ar fresco que inflou meu bote salva-vidas quando mudei para o oeste. Olho o relógio e de volta para seu reflexo. "Precisamos ir. Deixe-me tentar lidar com isso. Pode descer comigo?" Mantendo os sussurros, ela olha-me cara a cara. "Honestamente, não sei. Vou tentar." "Por favor, Chels. Podemos fazer muito mais juntas do que separadas. Já provamos isso."

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"Presas por tanto tempo, porra?" Ela perguntou com uma pitada do antigo eu. "Disse que você era fodona." Ela dá de ombros. "Talvez eu me lembre como, contanto que tenha minha melhor amiga ao lado."

Chelsea desce a escada, enquanto espero. Chegamos atrasadas, não pelos padrões normais, mas isso não é normal. Esta é Montague Manor. "Onde diabos..." Bryce grunhe da sala de jantar quando apareço numa entrada. O maldito cômodo tem portas em todas as direções. Ele foi projetado para grandes festas. Os hóspedes podem até mesmo entrar pelo terraço, se as portas francesas estiverem abertas. Hoje à noite não estão, mas as cortinas sim, dando vista para os gramados e lago. A ideia para ver se os campos de tênis visíveis da sala de estar cria um pensamento fugaz. A voz de Bryce afasta minha atenção de Alton e Suzanna, que já estão sentados. Sua pergunta não é feita para mim, embora reconheça o tom. É o mesmo que ouvi no início do dia, mas não é o que prende minha atenção. É a maneira como ele agarra o braço de Chelsea e a arrepia. Que porra é o seu problema? Antes que possa responder, eu entro. "Parece que o atraso é norma esta noite." digo, levando um pouco da atenção de Chelsea.

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Ignorando-a, bravamente caminho para Bryce, encontrando seu olhar agitado com um calmo. "Sinto muito, não pude decidir qual vestido era melhor." Viro num pequeno círculo. Como nosso olhar ligado por um segundo, noto ele se acalmar. Ele solta o braço de Chelsea quando dou mais um passo mais perto. "Estava certa." murmuro. "Estava?" Levanto uma sobrancelha e diminuo meus passos. "Sim." Enquanto Chelsea apressa-se para o assento, Bryce inclinou-se para me dar um beijo. Nossos lábios mal se tocam antes de Alton salvar o dia. "Você está atrasada. O jantar foi servido." Meu sorriso não é falso: é irônico. Nunca agradeci de uma intrusão do meu padrasto como nesse momento. Felizmente, Bryce parece interpretar mal seu significado quando reflete minha expressão com um sorriso igualmente grande. "Belo vestido." ele sussurra enquanto vamos para nossos lugares. Silêncio e olhares prevalecem durante os dois primeiros pratos enquanto Alton e Suzanna falam sobre nossa busca pelo vestido de noiva. Porque Alton está interessado fica além de mim. Não é como se tivesse tido uma longa conversa com minha mãe que era a única a fazer compras. Após o prato principal ser servido, viro para Alton. "Disseram que estava me procurando?" "Onde esteve?" "Certamente sabe. Você não vê tudo?"

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Como os olhos estreitos, continuo, na esperança de minimizar meu sarcasmo. "Em uma caminhada. Diferente de Magnolia Woods e compras, eu não estive fora. Você é o único que me disse para eu me acostumar a ficar aqui. A parte daqui que amo é a terra. Os campos parecem vazios e tristes. Quando foi a colheita?" "Realmente, Alexandria, acha que me preocupo com o cronograma de plantio e colheita?" Dou de ombros. "Honestamente, sim." "Não se atrase para o jantar novamente." "Eu não teria, se eu não tivesse sido emboscada." "Realmente, querida, você é tão dramática." diz Suzanna. "Quem lhe fez uma emboscada? Não Bryce. Ele estava com a gente." "Não, não Bryce. Chelsea." A mão de Chelsea parou no ar, o garfo pendurado precariamente acima do prato enquanto os olhos de todos vão para ela. "Então é onde estava?" Bryce pergunta, obviamente questionando Chelsea. "Sim", respondo. "Parece que ela quer..." Levanto meu copo de vinho e tomo um gole, permitindo a antecipação se construir. "O que? O que ela quer?" Pergunta Bryce. "Pedir para não a odiarmos. Para eu perdoá-la por suas mentiras e conivências, por quatro anos de engano, astúcia e traição." "Alex?" Emoção domina a simples palavra de Chelsea. "O quê?" Pergunto dramaticamente. "Não é isso o que todos pensamos sobre isso?"

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"Sim." responde Alton. "Desculpe?" Viro para ele. "Chelsea não vai a lugar nenhum. Seria melhor para as duas... se derem bem." Franzo minha testa. "Isso não funciona para mim." Evito olhar minha amiga, sabendo que as palavras infligem dor, mas confiante que eu estou no caminho certo. "Estou orgulhosa de você, Chelsea," diz Suzanna. "Sei que é uma posição difícil de estar. Alexandria, isso realmente seria melhor. Seria perfeito se pudéssemos mostrar uma frente unida no sábado." "Hmm?" Pergunto. "Talvez eu de um lado de Bryce e Chelsea no outro?" "Isso seria..." "Não exatamente." diz Alton, interrompendo Bryce. "Então o que... exatamente?" "Chelsea retoma o papel como sua amiga e companheira de quarto." "E o fato que dorme com meu noivo?" Há comentários de ambos, Bryce e Chelsea, mas não escuto. Estou de volta à negociação. Para que isso seja bem sucedido, ela tem que estar com Alton. Ele ergue o guardanapo e limpa os lábios finos. "Em público." Desta vez viro em direção de Bryce e Chelsea. "Tiveram relações sexuais em público?"

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"Não, Alexandria!" Suzanna interrompe. "Isso não é o que seu pai quis dizer. Ele quis dizer que o que acontece no privado é... privado. Em público, Chelsea se resigna a ser sua amiga e ex de Bryce. Ela é parte de sua torcida agora. Os outros vão te seguir. Se não mostrar qualquer animosidade, as outras meninas seguirão o exemplo." O que é isso, a porra de uma irmandade? A fraternidade Chi Omega do escalão superior de Savannah. "O que espera que façamos?" Pergunto. "Ter uma festa do pijama e fazer as pazes?" É Suzanna quem responde. "Acho uma ideia perfeita. Talvez possa pensar no papel de dama de honra também?" Seu nariz franze dramaticamente. "É uma solução muito melhor do que a que propôs." "Você falou com Alton..." "Não," responde ela. "Esperava…" "Isso é o suficiente," Alton proclama. "Não me importo com detalhes. Chelsea se muda esta noite." "Espere um minuto..." As palavras de Bryce param todos nós. Idiota. Se fosse capaz de falar com Nox, ele não precisaria se enroscar com ninguém. Ainda assim, a consequência é apenas a cereja do bolo. Meu primeiro objetivo é conversar com Chelsea. Se ganhar-lhe um indulto de Bryce, tanto melhor. "Tudo bem." Bryce joga as mãos no ar. "Bem. Se é isso que quer Alexandria... ok." Não posso ir muito rápido. "Nunca disse que era." "Eu digo," Alton proclama. "Agora coma. Quando acabar, Chelsea pode ir buscar algumas coisas em Carmichael enquanto checo sua mãe."

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"Minha mãe? Eu estava lá…" "Seus DTs estão piorando." diz Suzanna sacudindo a cabeça. "O quê? Ela dormia confortavelmente quando saí." Alton levanta a mão. "Você foi a única ausente quando tentei falar com você. Isto esperará. Não vou deixar o assunto perturbar nosso jantar." "Que assunto? Minha mãe?" "Alexandria." "Eu preciso de um celular." Alton não respondeu e ninguém o fez. Como se um interruptor fosse ligado... Um pesado silêncio cai sobre a sala, interrompido apenas pelo som ocasional de garfos sobre a porcelana e a comida é consumida.

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Distrito Vitoriano. É como chamam esta área de Savannah. Estive aqui antes, nesta exata casa. De muitas maneiras, ela me lembra do Brooklyn, mas feita de madeira e com mais cor. Na escuridão, as cores são alteradas, mas durante o dia, elas são como um arco-íris, azul e verde, até mesmo rosa. As casas são geminadas, dando a cada uma um pátio lateral, mas seus planos de chão são semelhantes aos que conheço. A estrutura é estreita, profunda e alta. Sem a madeira e arquitetônicos tijolos é semelhante ao estilo visto com mais frequência em New Orleans. Através dos anos e reformas, o valor das casas nesta área de Savannah aumentou significativamente. E mesmo sendo uma secretária num escritório de advocacia estimado na Hamilton e Porter, o que nesta cidade histórica é um trabalho nobre, não é o que se considera lucrativo. Não lucrativo o suficiente para manter uma dessas moradias. É preciso renda extra, o tipo não é declarado no imposto de renda. Olho para cima e para baixo na rua tranquila. A noite caiu horas atrás, tendo os moradores lá dentro e permitindo a típicos postes antiquados fornecer a única iluminação. A grade de ferro preto que separa o pequeno jardim da rua não está trancada. Já verifiquei. Parece que não entendeu. Não estava trancado na última vez que estive aqui também.

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Esse pequeno trecho de verde ajuda os moradores desta área a acreditarem que são melhores do que os suburbanos e muitas casas simples. Estes habitantes tem um jardim da frente. Não posso me impedir de sacudir a cabeça. Através dos anos, tornou-se óbvio que as coisas que a pessoa considerava importante tornavam-se triviais quando a vida lhe escapa. O item na lista de compras com a estrela não é mais significativo. A nomeação no salão de beleza já não é primordial. O novo carro ou mancha verde na Terra já não importa. A morte tem um jeito de reorientar homens e mulheres. A triste observação é que a clareza dada a estas almas equivocadas vem tarde demais para a ação. Talvez haja consolo no conhecimento ou seria remorso? Se apenas a realização viesse com tempo para corrigir objetivos. Isso é um caso raro. O portão range quando levanto a alavanca e empurro para dentro. A batida, uma vez que fecho atrás de mim ecoa na rua vazia, despertando um cão algumas portas para baixo. Felizmente, depois de alguns latidos, o cão esquece a interrupção e sossega. Historicamente precisa, a varanda é como estava cem anos antes. Revisões incluem novas placas e pintura, mas não vigilância. Não há sensores de movimento ou câmeras. Minha imagem será capturada ou salva. Com um lenço cobrindo meu dedo, aperto o botão redondo. Um carrilhão toca, sua melodia quase inaudível a minha distância. A luz da varanda apagada deveria ser uma indicação de que a Srta. Natalie Banks não espera visitante, mas aqui é o Sul. A hospitalidade, mesmo nessa hora tardia, é pura.

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Mantendo meu rosto longe da janela lateral, espero a entrada interior acender. Segundos depois, a porta abre. "Posso..." A pergunta para quando a Srta. Banks encontra meus olhos. Reconhecimento e terror são facilmente mal interpretados. Talvez testemunhasse os dois, muitas vezes em conjunto, um após o outro. Seu olhar se lança em torno de mim. "S... Sr. Demetri?" "Ninguém me viu, o que não é nem uma vantagem nem desvantagem. É rude me manter na varanda, senhorita Banks." Ela hesita por um momento antes de dar um passo para trás. "Por favor entre." Balançando a cabeça, passo sobre o limiar. Arrumado e limpo, o foyer é estreito com uma escada a esquerda e uma sala de estar formal à direita. Os pisos sólidos de carvalho brilham com na artificial quando Natalie Banks dá mais um passo para trás num corredor estreito que atravessa as escadas em direção à cozinha. "Esqueci quão agradável sua casa é." Balançando a cabeça rapidamente, ela puxa a bainha da camisa. "Obrigada. Gostaria de algo para beber? A cozinha..." Minhas bochechas coram. "Não, gostaria de algo mais." Não sou o único contribuinte de sua renda não declarada, mas fiz uma doação significativa depois que ela ajudou a colocar Alexandria em direção ao resort em Del Mar, uma doação muito maior do que a tarefa valeu. O que nos faz da família.

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Família cuida um do outro. Eles se ajudam. Pagam suas dívidas. A dela precisa ser quitada.

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Convulsões. Alton dá a notícia como se relatasse o estoque de Montague, assegurando-me que posso visitar novamente de manhã. Felizmente, convenci Bryce a ficar comigo enquanto ouvia a notícia. Honestamente não tinha ideia do que Alton diria, só fiz porque queria dar a Chelsea espaço para ter as próprias coisas sem ajuda. Ela tem Suzanna e eu Bryce. Agora, uma hora ou mais, depois de mais de uma batalha que travei por cinco dias, corro pelos corredores do Magnolia Woods. Quando chegamos, não paro para assinar um registro ou sequer falar com a mulher na recepção. É depois do horário de visitas e a mulher está muito ocupada pintando as unhas ou lendo algo para perceber quem passam. O único que conversei foi com o guarda lá fora, que de má vontade nos permitiu entrar. "Alexandria espere." Não ouço Bryce quando meus sapatos deslizam e faço a volta final. "Senhora?" Um grande homem diz, lutando com os pés de uma cadeira perto da janela quando irrompo pela porta. "Sou a Srta. Collins. E você é?"

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"Mack, Mack Warren, enfermeiro de noite da Sra. Fitzgerald." O quarto é escuro, iluminado apenas pela exibição de vários monitores. Apressadamente, vou em direção a sua cama e acendo o abajur nas proximidades. Engulo em seco. A lâmpada pouco faz para ajudar minha visão. Se qualquer coisa, a cena diante de mim é borrada, como se uma névoa caísse sobre nós, suavizando a realidade. Estendo a mão para meu coração, pois ele dolorosamente aperta e o estômago cai aos meus pés. A mulher na cama é uma concha da mãe que conheço, ainda menos do que quando a deixei esta

tarde.

A

senhora

vital

na

minha

memória

sempre

vestida

impecavelmente é perfeita. Aquela senhora está longe de ser encontrada. A paciente diante de mim usa uma bata de hospital que se agarra a pele encharcada de suor revelando a estrutura muito magra de uma estranha. O cabelo castanho desta pessoa é maçante, emaranhado e úmido contra o couro cabeludo e a tez uma pálida sombra de cinza. Engasgo com minhas palavras enquanto seguro sua mão. "Mamãe, eu estou aqui. É Alexandria." A frieza do toque envia um arrepio através de mim como se segurasse segurando um cubo de gelo em vez de sua mão. "Vai dar tudo certo. Você vai ficar melhor." Bryce vem atrás de mim, seu calor irradiando é um contraste com minha mãe; embora ele não esteja me tocando, sua respiração contorna meu pescoço. "Eu... Desculpe..." Viro para ele, falando a única coisa que posso. "Desculpa? Você sente muito? Olha para ela. Eu deveria estar aqui, não em algum estúpido jantar em família. Você sabia de suas crises e não disse uma palavra. Não quero ouvir que está arrependido."

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Ele ergue as mãos em sinal de rendição, mas seus olhos têm tanto luta quanto um aviso. O rendimento é um show para Mack, mas tiro proveito da minha mão superior temporária. "Alex, não sou o inimigo aqui. Quando tive a oportunidade de lhe dizer? Você deixou a mansão. Não pude te achar. Eu tentei." Permanecendo forte, seguro as lágrimas quando viro novamente para minha mãe. Sua pele sob a minha é úmida. Quanto mais tempo fico, mais meu nariz arde e o ar esfria em torno. Viro para Mack. "Você é o enfermeiro. Por que não troca sua roupa?" "Não sei se ela terá outro ataque." Minha cabeça vira de lado a lado. "Que diferença faz? Ela precisa de um banho. Se tiver outro ataque espere passar e tente novamente." Embora os ombros endireitem, ele não fala. "Você a ouviu." Diz Bryce. Faço uma careta com seu apoio, odiando-o quase tanto quanto sua oposição. "Esqueça." digo. "Traga uma bacia com água morna e sabão e outra com água morna somente. Também vou precisar de panos e toalhas." Viro para Bryce. "Você precisa sair." "Não posso deixá-la sozinha." "Claro que pode. Estive aqui por cinco dias, a maior parte deles sozinha. Além disso, Mack estará aqui. Vá, dê a minha mãe um pouco de privacidade." Viro, dando ordens a Mack. "Eu vou lavá-la. Você troca a roupa de cama e pega uma de suas camisolas. A Sra. Montague Fitzgerald não deve usar essa roupa de hospital. Posso garantir que estamos pagando por um melhor cuidado do que ela recebeu."

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Sua mandíbula aperta. "Srta. Collins, nossos clientes podem ter dinheiro, mas são todos iguais: viciados. O nome dela..." Bryce começa a falar, mas levanto a mão. "Sr. Warren, pare agora ou conseguirá um novo emprego amanhã." Podem ter sido anos desde que fui uma esnobe pretensiosa, mas velhos hábitos são difíceis de esquecer. "Será que não entendeu a senhora?" Bryce pergunta quando o enfermeiro permanece imóvel. O olhar de Mack estreita, mas com a mesma rapidez, começa a reunir suprimentos, movendo-se para o banheiro com as bacias. "Bryce, vá para o corredor. Vou chamá-lo de volta logo que acabar." "Alexandria, não tem que fazer isso. Isso é o que essas pessoas são pagas para fazer." "Você está errado. Eu preciso e eu vou." Viro para Mack. "Quero lavar seu cabelo também. Como podemos fazer isso na cama?" Puxo para baixo os lençóis. "Meu Deus! O que diabos aconteceu com os braços dela? Eles estão todos arranhados e por que há contusões nos pulsos?" "Foi ela." ele explica. "Ela estava fazendo isso e as restrições marcaram, em seguida, ela começou a gritar. Estava tendo alucinações, gritando sobre vinhas e insetos, dizendo que coçava. Tirei um pouco do sangue depois que consegui contê-la novamente." Gentilmente acaricio as marcas azuis e vermelhas no pulso delicado. "Ela pesa o quê? Quarenta e nove quilos? Com que diabos a conteve?"

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"Não é isso. Ela lutou contra, puxando e se debatendo, antes das convulsões começarem. Uma vez que fizeram, todo seu corpo lutou. É por isso que está machucada." Cada explicação rasga meu coração. Levanto seus pulsos. Não é nada parecido com as linhas fracas das restrições de Nox. Os pulsos da minha mãe estão irritados e inflamados. "Ajude-me a levá-la." Minha mãe é uma pena nos braços de Mack quando ele rola e levanta, me auxiliando na limpeza, bem como trocando a de roupa de cama. No momento em que termino, ela está limpa, completamente vestida numa camisola rosa com o cabelo ainda úmido e limpo penteado sobre os ombros. Se não fosse pelo cateter, teria insistido em roupas de baixo também. Comprometimento. Encontro-me verificando tudo. Os sacos de suspensão com fluido perto da cabeceira da cama se multiplicaram

desde

que

sai

deixado

no

início

do

dia.

"Quais

medicamentos foram adicionados?" "Anticonvulsivos. Eles deram a primeira dose, mas as convulsões finalmente pararam." "Quero falar com o Dr. Miller." "É, tipo, meia-noite. Ele está impossibilitado." "Quanto pagamos pelos cuidados com minha mãe?" Não deixo que ele responda. "Estou confiante que inclui uma conexão constante com a equipe." "Eu não sei..."

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"Ligue para ele. Ele vem aqui ou falo pelo telefone." Olho para Mack. "Agora." "Eu não deveria deixá-la." "Então use seu celular ou deixe-a sob meus cuidados, o que é, obviamente, melhor do que o que teve, e vá ligar." Vou até a porta fechada. "Bryce?" Ele balança a cabeça de onde esteve inclinado contra a parede e vem em minha direção. "Mack está prestes a chamar o Dr. Miller para mim. Você pode assegurar-lhe que não sairei do lado de mamãe?" Bryce olha o relógio. "Alexandria, é quase meia-noite. O que pode o médico possivelmente fazer agora que não poderá na parte da manhã? Além disso, temos fotos..." Talvez fosse minha expressão, não sei. Tudo o que sei é depois de nossos olhos se encontrarem, Bryce vira para Mack. "Faça agora." "Sim, senhor". Diz Mack, indo em direção à porta. "Odeio essa sociedade patriarcal." murmuro quando Mack sai. "Savannah precisa de uma lição de igualdade." Bryce dá de ombros. "Não sei. Você parecia ir bem." Ele anda mais perto de mamãe. "Olha para ela. Já parece melhor." Puxo uma cadeira para perto da cama e levanto a mão. Empurrando para trás as mangas de seda suaves da camisola, mostro a Bryce um de seus pulsos. "Veja isso." Ele franze a testa. "Que diabos?"

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"Isso não está certo. Por favor, ajude-me a ajudá-la. Por favor. Como se sentiria se fosse sua mãe nesta cama?" "Eu odiaria. Faria qualquer coisa que pudesse para ajudá-la." "Então, por favor, não torne isso mais difícil para mim, para ela." Seu peito expande e contrai com respirações profundas. "O quê? O que acha que posso fazer?" "Você disse mais cedo. Não sou responsável; você é." "Não acho que está falando de sexo." "Não, não estou. Eu dizendo que Alton te escuta. Preciso de um celular. Preciso que este lugar consiga falar comigo. Eu preciso que você, ele, e sua mãe me achem. Jane..." Quando digo o nome dela, Mack entra no quarto. "Dr. Miller disse que pode chamá-lo." Ele me entrega um pedaço de papel com o número. "Acabou de dizer algo." Pegando o papel, eu pergunto: "O quê?" "Jane. Esse é o nome que sua mãe chamava." "Ela falou?" "Sim, como disse. Ela dizia coisas estúpidas sobre vinhas e erros, mas também continuou chamando por Jane. É sua irmã?" "Não, mas se minha mãe quer a Jane, ela terá a Jane." Mack dá de ombros. "Não posso sair daqui até minha substituição chegar pela manhã. Você pode ficar, mas ela está muito medicada. Não acho que haverá mais nenhum surto."

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Levanto a mão em direção a Bryce, palma para cima. Quando seus olhos perguntam, eu respondo. "Dê-me seu telefone. Vou ligar para o Dr. Miller." Ele começa a hesitar, mas dura pouco. "Aqui", diz ele, entregandome o telefone. "Ouvirei a conversa." "Faça como quiser. Vou colocar no viva-voz e todos poderemos ouvir." A conversa teve menos informação nova e mais confirmação. No começo do dia diminuíram sua medicação, tentando atraí-la para fora do sono induzido por medicamentos. Dr. Miller disse que não era bom mantê-la dessa maneira. Eles esperavam que ela ficasse inconsciente tempo suficiente para afastar as convulsões e delírios. Mas quando começou a sair da medicação, ficou delirante, alucinando e agitada. Antes que pudessem contê-la novamente, ela se atacou, arranhando a própria pele. Levou vários enfermeiros, mas pararam antes que ela arranhasse o rosto, mais uma vez, restringindo suas mãos. Foi quando começaram as convulsões. De acordo com os testes, foram duas muito graves. Costumavam ser categorizadas como grandes, mas agora são crônicas. É o tipo de crise que é caracterizada pela perda de consciência e contrações musculares violentas. Dr. Miller explicou que normalmente esses ataques são causados por atividade elétrica anormal em todo o cérebro, mas no caso de mamãe acreditam ser um subproduto do álcool e abstinência de opiáceos. No momento em que deixo o hospital, estou cansada e aborrecida demais para me opor a mão de Bryce na parte inferior das costas ou a maneira como ele me ajuda a entrar no carro. Embora esteja dirigindo,

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temos a equipe de segurança habitual de dois guardas nos seguindo de perto. Uma vez que nos movemos, Bryce se aproxima e toca meu joelho. Eu registro como errado, mas não posso protestar. Não porque sou incapaz, mas porque minha mente está com minha mãe e não em outra violação do meu espaço. Meu problema parece bastante trivial em comparação. "Não grite comigo," diz Bryce. "mas sinto muito pela sua mãe. Sempre gostei dela. Ela foi uma segunda mãe por toda minha vida." Balanço a cabeça enquanto observo as sombras passarem pelas janelas. "Obrigada. Obrigada por me deixar ligar para o Dr. Miller." "Amigos e noivos." diz Bryce, seu sorriso visível pela luz do painel. "Vou falar com Alton. Tenho certeza que se ele deixará que tenha um celular, desde que monitorado. Portanto, não estrague tudo, mas farei meu melhor para que tenha um telefone." Vou para onde sua mão ainda descansa na bainha do meu vestido e coloco minha mão sobre a dele. O enorme diamante brilha nas luzes artificiais. Os números vermelhos e verdes no painel parecem com um pit stop. Seu carro é equipado com tudo, mas não vejo. Estou mesmo muito cansada para considerar a compensação óbvia. "Obrigada."

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Um túnel de luz azul brilha dos faróis, iluminando o longo caminho. Os grandes carvalhos inclinados e o musgo. Até o uivo do vento é mais do que uma brisa. Uma tempestade de outono está se formando. Com novembro quase aqui, frentes frias e quentes estão lutando para dominar. Quando Bryce para o carro nos degraus da frente de Montague Manor, ele aperta minha mão. "Posso entrar com você." "Eu não sei... se Alton aprovaria." Aparentemente, é a resposta certa, pelo menos, uma que Bryce aceita de bom grado. "Então me deixe levá-la até a porta." "Não é necessário. Está tarde. Vejo você amanhã." Não demoro tempo suficiente para um beijo de boa noite; em vez disso, abro a porta. Quando faço, o vento me atinge, puxando a porta do meu aperto e chicoteando meu cabelo no meu rosto. "Oh! Parece uma tempestade." Segurando o carro, me firmo enquanto fecho a porta. Se Bryce disse qualquer outra coisa, não ouvi, não sobre os ventos uivantes. Mesmo na escuridão, as folhas e pinhas rolam pela entrada, pequenos ciclones se preparando para um evento maior.

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Isso é o que estou fazendo, dançando a música que Alton e Bryce escolheram, aguardando meu tempo para o grande evento. Esse evento será sábado à noite ou talvez meu casamento? A tempestade não é notada quando entro e fecho as grandes portas da mansão. Sei muito bem que este lugar é uma fortaleza, impenetrável a forças externas. Atravesso o foyer esmaecido e subo as escadas, caminhando até meu quarto. Anseio pelo telefone no galpão e até considero sair para encontrá-lo, mas meu corpo dói de exaustão e meu coração está ferido pela visão da minha mãe. Sono é o que preciso. Virando a chave, abro a porta do quarto quando relâmpagos brilham nas janelas abertas. Corro para fechar as cortinas e manter a tempestade lá fora. Tenho o suficiente de turbulência dentro: a Mãe Natureza pode manter o caos de fora. Olhando para baixo, suspiro ao ver a calçada vazia. Felizmente, Bryce saiu. Passa de meia-noite. Apenas mais três dias até sábado. Meu mantra... Posso mantê-lo a baía por mais três dias, estou confiante. No entanto, se as coisas não saírem como o planejamento de Nox, esse calendário irá de três dias para sete semanas. Sete semanas até nosso casamento. Posso afastar Bryce do sexo durante sete semanas? Com a segunda janela coberta, viro e olho meu quarto escuro. Às vezes pistas passam despercebidas. Sinais estão presentes, mas coisas como tempestades e cortinas exigem atenção. É um som ou um sentimento? Eu não sei.

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O que sei com maior certeza é que os pequenos pelos em meus braços não estão em posição de sentido por causa da tempestade do lado de fora da minha janela. Quando uma sensação de medo aparece mais forte do que antes, percebo que não tranquei a porta. De alguma forma estava mais preocupada com a tempestade. O que estou sentindo? No meu coração sei que não são apenas meus nervos em alerta máximo. De alguma forma sei que não estou sozinho. Alguém está no meu quarto. Por que não acendi a luz? O sangue corre por meus ouvidos, silenciando a tempestade de outono. Respiração... Foi o que ouvi? Sobrevivência. Flashes contínuos de todas as cortinas me dão vislumbres instantâneos. Um trovão cai enquanto procuro uma arma. A chave. A chave ainda está na minha mão. Minha mente roda com os possíveis usos. Cravar no olho, pescoço... Quais os pontos mais vulneráveis? "Alex?" A voz vem da direção da minha cama. "Foda-se Chelsea!" Estendo a mão para uma lâmpada e acendo. Sentada na minha cama com os joelhos puxados no peito está minha melhor amiga. "Que diabos você está fazendo?" "Eles me deram um quarto no corredor, mas eu... Eu queria falar com você." A indignação cresce de forma desproporcional à sua presença. Meu punho encontra meu quadril. "Ou verificava se vim para casa sozinha? O quê? Somos um triângulo amoroso agora?"

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Seus olhos castanhos suaves se arregalam com choque, mágoa e descrença. Todas as emoções estão presentes, cada um lutando por sua chance de brilhar. "Achei que esta noite no jantar foi..." Sua testa cai nos joelhos, silenciando as palavras. "Deus, Alex. Não podemos passar por isso, podemos?" Erguendo o rosto manchado de lágrimas, ela puxa os joelhos mais perto. A ação traz minha atenção para longe dela como um todo para ela como minha amiga. O pijama que usa é um par de shorts e uma regata. O mesmo que usou durante quatro anos, mas agora é diferente. Acendo outra luz. "Oh meu Deus." digo, com a minha mão subindo para a boca, incapaz de afastar o desgosto da voz. Ela arregala os olhos, encontrando os meus, quando caminho em sua direção. Apenas a alguns passos de distância, lembro-me do meu medo de que a sala esteja grampeada. "Venha comigo." Resumidamente, ela hesita antes de vir para perto da minha cabeceira ao lado da cama e me seguir até o banheiro. Assim que fecho a porta, aperto o interruptor e o cômodo se enche de luz, muito mais luz do que no quarto. Sua pele é magra sem maquiagem. Sem perguntar, estendo a mão para o queixo e a puxo para mim. "Oh Chels." Corro as pontas dos dedos em sua bochecha esquerda, mal tocando os hematomas. Não é um tremor óbvio, mas acontece. Viro e dou um passo atrás. Em torno de seu braço está uma marca de mão roxa escura, com dedos individuais. É o que vi no quarto, o que me levou a trazê-la aqui.

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Lágrimas enchem os olhos enquanto ela lentamente levanta a parte superior. Nós fomos companheiras de quarto durante anos. Não é como se andássemos nuas no apartamento, mas a mudança ocasional de roupas ocorreu na presença uma da outra, o suficiente para que nos choquemos com a nudez. No entanto, quando a bainha da regata sobe, meu estômago cai e meu corpo se esquece de como se mover. Não posso falar ou agir. Não posso fazer nada, a não ser olhar as várias contusões, estrategicamente colocadas em locais onde a roupa cobriria. Embora minha boca esteja seca, consigo falar. "Por quê? Que diabos?" Abaixando a camisa, Chelsea senta na borda da banheira. Para baixo, para baixo, e mais abaixo, ela que sua até cabeça estava nos braços apoiados sobre os joelhos. "Eu não posso... aguentar... mais." Sua voz é estranhamente suave, silenciada pela posição. Ela olha para cima, com lágrimas revestindo as bochechas. "Eu tentei... por você, mas... Nunca estive com mais medo." Minhas pernas cedem quando caio e seguro seus joelhos. "Então por quê? Por que fez isso? Foi realmente por dinheiro?" Eriçada com meu toque no joelho, ela abruptamente se levanta. "É fácil para você, não é? Você sempre teve isso. Mesmo na escola, mesmo quando eles levaram. Você passou de uma conta bancária para outra. Isso é bom. Fazer suposições, Alex. Obrigada pela compreensão." "Que diabos? Não sei do que está falando. Você é a única que entrou na minha vida. Nunca pedi para fazê-lo." "Não é você, mas disse que ficaria tudo bem. Você me disse para confiar nela."

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Balanço a cabeça. "Não sei do que diabos você está falando. Olhe para você." De pé, agarro seus ombros magros e levo-a em direção ao espelho. De pé ao lado dela, digo: "Olhe seu cabelo. Pense sobre sua maneira de vestir. Esta não é você. Ele... Alexandria, esta sou eu. Você mentiu para mim durante quatro anos?" Ela me encara, os olhos brilhando. "É isso que realmente pensa? Qual é o problema, está com ciúmes? Não é suficiente ter Nox e ainda não quer que eu tenha Bryce? Bem, foda-se. Acabou. Tentei ficar... para ajudar... para tomar seu calor... mas foda-se, Alexandria Charles Montague Collins. Com cada dia que passa vejo o quão totalmente tola está vida é. Não quero isso. Não vale a pena. Se é isso que pensa de mim, então você não vale a pena." Ela levanta a camisa novamente. "E boa sorte com esta vida. Vai precisar dela." Permitindo ao tecido cair, ela estende a mão para a maçaneta da porta. Tão rápido que fico em seu caminho. "Chelsea, eu não entendo. Eu não entendo." "Claro que não. Você já tentou?" "Eu já tentei? Não. Estive um pouco preocupada com minha mãe." "Quão ruim ela está?" Pergunta Chelsea, a preocupação se infiltrando em sua raiva. "Mal. Os medicamentos estão fazendo estragos em seu corpo. É pior do que imaginei." Ela assente com a cabeça. "Você precisa estar aqui. Ninguém mais cuidará dela, não como você." Ela dá de ombros. "Além disso, acho que ele realmente gosta de você. Quer dizer, se ele for capaz disso, será você."

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"Há quanto tempo vocês...? Isso começou quando? Nosso primeiro ano? Depois?" Chelsea passeia pelo pequeno espaço, balançando a cabeça. "É isso que acha?" "É o que você disse. O que ele disse." "Eu não tinha escolha, e ele... ele mente mais do que diz a verdade. Sou sua cobertura no escândalo Melissa Summers. Será que essa história funciona tão bem que mesmo você não viu a verdade?" "Eu não sei." "Alex, Bryce é um porco. Eu o odeio." Há uma sugestão de algo em sua voz. Dou um passo para trás e a olho. Minha Chelsea não foi embora. Escondido sob a tintura de cabelo ruivo e roupas caras, ela ainda está lá. Quando estava lá embaixo, ela não pode ser a mesma mulher que conheci, mas agora ouço um pouco da faísca, sei no meu coração que minha amiga não está completamente quebrada. Pouco a pouco, ela tenta voltar. "Por que concordaria com isso, ser sua cobertura... permitir tudo isso?" Pergunto, apontando para cima e para baixo em corpo. "Concordar? Permitir? É isso que acha?" Indignação volta ao seu tom. "Você irá permitir? Porque tenho notícias: isso vai acontecer." "Não vou casar com ele." "Sério? Isso não é o que ouvi. Hoje à noite no jantar, Suzanna contou sobre o vestido perfeito que encontraram." "Este lugar é uma ilusão. Eu disse antes. Nada aqui é real." "É uma sensação muito fodida e real para mim."

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Quando Chelsea senta de novo na borda da banheira, recordo o pedido de Nox, a razão que tentei tê-la aqui em Montague e longe de Bryce, mesmo que não tenha certeza que eu quero isso. "Chelsea, por que Nox me pediu para ajudá-la?" Seus olhos se iluminam. "Ele fez? Quando?" "Hum, a última vez que falei com ele. Ele disse algo sobre coisas que não são da maneira que parecem." Ela balança a cabeça. "Eu não sei. Não importa de qualquer maneira. Não posso fazer isso. Assim como Stanford. Não posso nem ser um direito uma prostituta. Só mais um item para adicionar à minha lista de falhas." Mais uma vez caio a seus pés. "Chels, você não é uma prostituta ou um fracasso. Está dormindo com um idiota, mas isso não faz de você uma prostituta. Você é esperta. Eles contrataram você na Montague para o RH. Sempre pensei que era uma das mais inteligentes, especialmente quando se trata de Street Smarts e das mulheres que conheço." Ela engole em seco. "Gostaria de poder explicar. Realmente quero ajudá-lo, mas tenho que aguentar. Desde que saiu, não pode fazer nada ou dizer qualquer coisa... ele me assusta." Ela pega minhas mãos. "Realmente me assusta. Ele diz coisas. Posso estar errada, mas acho que era ele no nosso apartamento. Se não, ele está envolvido. Não sei por que e não posso provar." O que isso significa? Antes que possa processar, ela está de volta ao assunto do ataque em Palo Alto. "Ele vai fazê-lo." "Não sei se ele é capaz de..."

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Com lágrimas novamente enchendo os olhos, Chelsea balança a cabeça. "Sim, Alex, ele é. Diga-me o que aconteceu no primeiro dia em que chegou, durante a noite?" Faz apenas alguns dias, mas parece muito tempo. Tento lembrar. "Eu queria fazer uma ligação." "Nox?" Dou de ombros. "Claro, mas não tenho seu número. Tenho o de Deloris." Chelsea não fala por isso continuo, recordando a noite. "Alton pegou meu celular. Era para eu estar trancada no quarto, mas ele tinha uma chave. Tentei nesta ala, sala após sala, mas não consegui encontrar um aparelho. Era meia noite, então desci ao escritório de Alton." "E?" "Bryce estava lá, esperando. Ele me pegou. Empurrou-me no chão..." Falar em voz alta torna ainda pior do que quando aconteceu. "De alguma forma o convenci a me soltar e a fazer a ligação. Ele ouviu a chamada, depois pegou a chave e me trancou aqui." "Ficou aliviada por ele não... ir mais longe?" Balanço a cabeça. "Sim, ele ficou... excitado. Eu estava com medo..." Não posso continuar. Não com a forma como Chelsea me olha. "Por quê? Conte. Será que ele voltou para Carmichael Hall?" "Sim." "E você estava lá?" "Sim." Cada resposta é mais silenciosa do que a anterior. "Chelsea, o que aconteceu?"

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Ela balança a cabeça. "Não. Não vou falar sobre isso. Ninguém precisa saber e não quero reviver." É como se alguém colocasse a mão no meu peito e apertasse meu coração enquanto outro me dá um soco no estômago. Oh Deus. O que ela sofreu por mim? Isso não pode continuar. Levanto e caminho, meu plano e de Nox correndo minha mente. "Não posso dizer mais, mas posso ajudá-la. Posso te tirar daqui." "E então estarei te deixando. Não quero que..." "Não, você não me deixará. Estará me dando uma preocupação a menos." Ela balança a cabeça. "Posso ficar com você está noite? Gostaria de dormir e me sentir... bem... segura." Nunca considerei Montague Manor seguro, mas se pode ser para Chelsea, quem sou eu para impedi-la? "Sim, mas na parte da manhã... Terá que sair. Eles não podem saber que estamos juntas. Eles não podem suspeitar ou descobrir que está saindo." "Não quero sair sem você." "Não quero que você fique." À medida que subo na cama, pergunto: "Como é seu trabalho na Montague Corporation?" "Falso". Diz ela quando sua cabeça cai contra o travesseiro. "Não é real?" Ela boceja. "Você disse Alex. Nada aqui é real."

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Passou mais de uma semana desde que eu tinha visto a minha Charli dormindo na nossa cama. Agora eu era um voyeur, observando de longe, através de um suporte eletrônico do telefone de Isaac. Com tudo em mim eu queria estar lá, para ter certeza de que ela chegou e que o plano esta indo bem. Charli não sabia o que estava na loja: era muito arriscado. Para que isso funcione, ela precisava aparecer e ser completamente inconsciente. Do ponto de vista limitado eu podia ver a sala de chá. Pela descrição de Isaac, o restaurante parecia ser o epítome do feminino. Ele nunca iria sobreviver em Brooklyn e talvez nem mesmo em Rye. A partir das toalhas de renda e pequenas xícaras de chá passando pelos lustres de cristal e bolos saborosos, eu poderia listar mil razões por que aqui não era o meu tipo de lugar. Havia uma razão sim, e de acordo com Isaac tinha acabado de entrar. Ele sussurrou seu comentário como eu esperei toda a cidade. "Ela está com dois outros. Eu não vejo o segurança dela. Parece que você estava certo. Enquanto ela está com a Sra. Spencer, ela não tem seu guarda costas com ela."

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"Bom," eu respondi. "Isaac, meu homem, eu meio que te odeio agora." "Porque eu posso beber chá em uma xícara de tamanho de uma casa de bonecas?" "Isso, e você irá vê-la." "Chefe, se tudo correr bem, você a verá. Em breve." "Diga-me o que você vê." "Eles estão sentados. Ela está... ela está..." "O quê?" "Sorrindo e falando. Eu não a conheço muito bem, mas não parece genuíno. Não como quando eu a vi com você." Ele fez uma pausa. "Nem mesmo quando a vi sozinha. Ela parece tensa, como se ela está nervosa. Tem certeza de que ela não sabe?" "Como diabos eu poderia ter dito a ela?" "Bom ponto. Eles estão encomendando algo e Sra. Spencer está fazendo mais do que falar." "São apenas elas duas?" "Não. Chelsea Moore está com elas." Eu queria saber mais, o que ela está vestindo, se o seu cabelo está para cima ou para baixo, mas as coisas que estavam passando pelos meus pensamentos pareciam triviais. Eu nunca tinha as expressado para Oren, mas nada foi trivial quando ele se trata da minha Charli. "Senhor, mais café?" A voz da garçonete transcendeu o telefone. Esperei por Isaac para responder e disse: "Eu pensei que você estava bebendo chá?"

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"Eu tive que virar homem em algum momento. Esta configuração que você me colocou ameaça seriamente o meu cartão masculino." "Leve-a para mim e seu cartão de homem permanecerá válido." "Esperando." Quando o silêncio encheu a nossa conversa, eu pensei sobre o porquê de Charli estar lá, sobre sua mãe. Desde que Deloris se infiltrou no Magnolia Woods, ela estava seguindo registros e anotações médicas da mãe de Charli. A Sra. Fitzgerald tinha recuperado recentemente a consciência, embora ela ainda estivesse fortemente medicada. O médico acreditava que o pior dos sintomas de abstinência já tinha acabado. No entanto, ela não foi capaz de manter no organismo qualquer alimento ou bebida. Em vez disso, ela estava tomando fluidos intravenosos e nutrientes. O médico que Deloris havia consultado pediu os registros anteriores da Sra. Fitzgerald. Por que não tinham sido enviados na íntegra para Magnolia Woods não fazia sentido. Isso também não importava. O médico habitual da Sra. Fitzgerald estava online. Era apenas uma questão de minutos antes de Deloris ter tudo. Atualmente, nosso médico estava revisando através de anos de informações. Oren estava determinado que tivesse tudo que ela precisava no lugar amanhã. Ele até tinha um quarto em Rye convertido em uma sala improvisada em hospital, uma enfermeira tempo integral contratada, e um médico em modo de espera. Ele acreditava que um hospital real era muito arriscado, e eu tive que concordar. Parecia que Fitzgerald tinha Charli em vigilância constante, mas não sua mãe, não Adelaide. À exceção da segurança regular em Magnolia Woods, não havia nada extra. Não há guardas pessoais. Nem câmeras

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adicionais. Sem dúvida, Alton Fitzgerald não sentia que o futuro de sua esposa era uma preocupação, talvez com exceção para mantê-la como isca para Charli. A Demetri Enterprises tinha uma empresa de segurança respeitável e bem estabelecida sob a nossa vigilância. Tinha estado em funcionamento há mais de quinze anos. Com a ajuda deles e as habilidades de hacker de Deloris, as câmeras no Magnolia Woods poderiam ser facilmente manipuladas.

Coloque

em

um

modo

repetição,

uma

determinada

quantidade de tempo poderia passar sem ninguém saber que a senhora Fitzgerald tinha sido levada. Nossa maior preocupação era o transporte. No entanto, agora que ela estava consciente, o plano foi se encaixando. A voz de Charli penetrou o barulho do caos silenciado ao fundo de Isaac. Eu não acho que Isaac estava tão perto dela, mas ouvi um som simples e imediatamente soube que era ela. Meu coração parou. Não literalmente, mas eu queria mais. Mais do que apenas sua voz. Eu queria palavras e gemidos. Eu queria tudo. Assim como eu pensei que eu não poderia torná-lo mais um minuto, Isaac falou: "Senhor, isso está acontecendo. A anfitriã só trouxe Patrick e uma mulher mais velha para a mesa." "Sua mãe." Eu confirmei. "Srta. Collins parece muito feliz de ver o seu primo." "Bom." A palavra saiu em um suspiro. Isso era o que queríamos, era necessário para que ela seja verdadeiramente surpreendida pela chegada antecipada de Patrick. Imaginei Charli pulando para cima e abraçando-o.

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Eu não só odiava Isaac, mas de repente, Patrick estava na minha lista. "Senhor, eu vou pagar e sair. Patrick me viu e acenou com a cabeça. Todos os planos parecem progredir como programado." "Eu espero que você esteja certo. Tem certeza de que não veio com segurança?" "Não dentro do restaurante." "Obrigado, Isaac. Desde que você bebeu café e não chá, eu acredito que o seu cartão de homem está seguro." "Obrigado, senhor." A linha ficou muda. Agora tudo que eu podia fazer era esperar aqui, neste quarto, na Suíte do Hotel Savannah. Não tinha voado para Savannah, como teria feito sentido. Em vez disso, voei para Macon e levei duas horas e meia para Savannah. O nosso hotel foi reservado sob um nome fictício e nós só estávamos usando dinheiro. Enquanto eu duvidava da habilidade do padrasto de Charli saber tudo o que estava acontecendo em sua cidade, eu não estava disposto a comprometer o futuro do nosso plano. Ter Isaac no restaurante foi um risco, mas precisávamos de uma confirmação visual, tanto por Charli, que Patrick tinha chegado, e que Isaac estava pronto para a próxima etapa.

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Eu liberei Patrick do abraço enquanto lágrimas saiam de meus olhos. "Eu sinto saudade de você." "Bem, não mais, prima caçula, eu estou aqui." Ele pegou minha mão e olhou para o diamante berrante. Meneando suas sobrancelhas, ele disse: "Deixe a celebração começar!" Ele estava muito jovial, mesmo para Patrick. Meus olhos se estreitaram. Ele positivamente apertou minha mão em suas mãos. "Qual é o problema? Esqueceu como se divertir?" "Provavelmente." "Não tenha medo, eu vou ajudá-la a se lembrar." "Alexandria." Tia Gwen disse com um abraço dos meus ombros. "Tia Gwen, que surpresa." "Bem, sim, Patrick gosta de um pouco alarde." Minhas bochechas ficaram rosa. "Sim, ele gosta." A equipe de garçons buscou mais duas cadeiras, criando lugares para tia Gwen e Patrick para sentar. Uma vez eu estava sentada de novo, eu perguntei: "Pat, eu pensei que não viria até hoje à noite?"

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"Cy não poderia vir aqui até a noite, mas eu decidi se você pode ter uma reunião de família, eu também posso." "E nós estamos tão feliz que ele fez." Tia Gwen disse, dando um tapinha no joelho de Pat. "Querida, como está Adelaide? É tão difícil de obter alguma informação do meu irmão." "Ela está melhor. Eles acham que ela já passou pela pior parte." A

compostura

de Patrick

mudou. "Ela

está... ela era...

é

realmente...?" Eu balancei a cabeça, não querendo dizer muito. Ele não estava certo. Chelsea pegou minha mão, mas antes que pudesse me dar uma demonstração de apoio, eu puxei-a para longe, colocando-a delicadamente no meu colo. Pela forma como os lábios de Suzanna apertaram, nosso gesto não tinha passado despercebido. Nos últimos dias, desde que Chelsea tinha se mudado para Montague Manor, nós conseguimos manter nossa amizade renovada encoberta, bem como manter os momentos dela e Bryce juntos só para público, pelo menos aos nossos olhos. Nós também tínhamos conseguido monopolizar meu tempo com imagens, vestidos, restaurantes e similares. Ele estava se tornando cada vez mais impaciente, com nós duas, ao que parece. Como o silêncio caiu sobre a mesa, perguntou tia Gwen. "Então me diga sobre os planos de casamento? Isto foi bastante rápido, não é?" Eu levantei meu copo aos lábios, esperando que se tomasse um gole de chá tempo suficiente, Suzanna assumiria. Não demorou muito e ela estava em um rolo. "É porque Bryce e Alexandria estão muito animados para esperar." Ela arregalou os olhos. "Nenhuma outra razão. Espero que as pessoas não assumam..."

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Meu estômago torceu, gelando o creme no chá que eu tinha engolido. Isso era exatamente o que queria, que as pessoas a pensando que eu estava tendo um casamento relâmpago porque eu estava tendo um bebê de Bryce. Antes que eu pudesse responder, Suzanna continuou, recitando os planos já feitos e os futuros ainda a serem determinados, os vestidos, as cores, decisões e indecisões. "Você não acha que vermelho seria bonito para um casamento na véspera de Natal?" Perguntou Suzanna. "Sim." "Bem, Alexandria parece ser parcial ao preto, mas eu acho que é mórbido para um casamento." Gwen olhou na minha direção que eu dei de ombros. "Preto é formal..." respondeu ela em minha defesa. Eu desliguei da conversa, desejando que eu pudesse falar com Pat, desejando que eu pudesse descobrir o que ele e Nox haviam discutido, e, basicamente, desejando que eu estivesse em qualquer lugar, menos aqui. De repente, Pat levantou-se e estendeu a mão sobre a mesa. "Alex, vamos. Eu não acho que sua mente esta nessa conversa." Meu coração disparou. O que ele estava fazendo? "Além disso, eu quero ver a tia Adelaide. Vamos ver sua mãe." Olhei de lado a lado, meus olhos encontrando brevemente com Suzanna. Foda-se ela. Eu não precisava de sua permissão. "Hum, sim, eu gostaria disso, mas eu não tenho um carro." "Nós temos," Tia Gwen ofereceu. "Vão em frente, vocês dois. Posso tomar um táxi para casa."

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"Bobagem," Suzanna entrou na conversa. "Alexandria tem muito a fazer-" "Para visitar sua própria mãe para uma ou duas horas?" Tia Gwen perguntou indignada. "Não... bem, seu pai..." "Deveria estar lá também, mas eu suspeito que ele esteja no trabalho." Gwen se virou para nós. "Dê-lhe meu amor." Patrick pegou minha mão enquanto falava para a mesa. "Não tenha medo, eu vou entregar pessoalmente a princesa de volta para a casa de... mansão, logo que terminarmos. Nenhum dano, nenhuma falta. Nós apenas precisamos parar no meu hotel e depois para o hospital." Ele beijou minha bochecha. "Obrigado, prima, não seria uma reunião de família se eu não conseguir ver a minha tia." Ele se virou para sua mãe. "Tem certeza que você não se importa?" "Claro que não. Eu me importo que você esteja hospedado em um hotel. Você tem uma casa." As bochechas de Pat levantaram-se e seu nariz enrugou. "Obrigado, mãe. Passos de bebê para o papai." Ainda segurando minha mão, Patrick me puxou em direção à frente do restaurante. "Espere," eu disse, parando a nossa saída. "E a minha segurança?" "Querida prima, você me pegou. Eu sou tão durão quanto pareço." Parte de mim queria esperar a permissão de Suzanna, mas que diabo era aquela parte de mim? Não alguém que eu queria ser. Eu sorri para Pat. "Isso mesmo. Tenho certeza que não irão mexer com você." Eu

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alcancei de brincadeira seu bíceps. "Confira essas armas." Voltei para a mesa. "Eu estarei de volta para a mansão, logo que acabarmos." "Alexandria," Suzanna disse: "Eu não tenho certeza se o seu pai ou a Bryce-" "Divirta-se," Gwen interrompeu. "Certifique-se de dizer Adelaide que eu disse Olá e a deixe saber que estamos orando por ela." Tia Gwen agitou as mãos quando ela se virou para Suzanna. "Você já decidiu qual Buffet? Você sabe que eu adoro..." Uma longa limusine preta puxou até o meio-fio no momento em que saímos para a calçada. Apressadamente, Patrick abriu a porta e nós corremos para dentro. Tendo no interior espaçoso, eu me inclinei minha cabeça para trás contra o assento e suspirou. Isso foi o mais livre que eu senti em mais de uma semana. "Obrigado, Pat. Você está tentando perder a minha vigilância? Isto muito me lembra de quando éramos crianças." "Não é bem assim. Nós não estamos indo tomar um sorvete ou um filme." "Não, mas por algumas horas eu não serei observada." Com o carro agora se movendo, ele olhou pela janela traseira. "Eu acho que nós os despistamos." Eu balancei minha cabeça. "Não por muito tempo. Eles são cães de caça." "Você tem um novo telefone?" "Sim, eu só o peguei ontem. Eu não acho que você está na minha lista aprovada de chamadas."

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Ele balançou sua cabeça. "Garota, por que você os deixa fazer isso? Tia Adelaide esta tão ruim assim?" Lágrimas umedeciam minha visão. "Ela está. Ela estava." "Ela não iria querer que você vendesse a sua alma." "Eu não vou. Eu tenho um plano." Depois de algumas voltas à direita e esquerda, o carro parou. Pat piscou. "Eu tenho um plano, também. Vamos subir para o meu quarto e, em seguida, vamos visitar a tia Adelaide." "Você está certo," eu concedi. "Não é o mesmo que sorvete, mas eu vou aceitar." "Antes de fazer, eu posso ver o seu novo telefone?" Franzindo a testa, eu abri minha bolsa. "Você está me lembrando de Alton." "Oh! Menina, nunca diga isso de novo." Ele pegou o telefone da minha mão e colocou-a sobre o assento. "GPS. Esta é a forma como eles são capazes de encontrá-la." "E você não quer que eles saibam que eu estou indo para o seu quarto, por que..." Ele me entregou um cartão-chave. "Suíte de 2003. Eu acho que são vinte minutos para Magnolia Woods e vinte de volta. Vou visitar por uma hora." Ele se inclinou e beijou meu rosto. "Considere isso um presente de casamento precoce." Eu mal podia compreender suas palavras. "O que você está dizendo?" Ele estava dizendo o que eu pensei que ele estava dizendo?

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"Vá. Ele está esperando. E tire esse anel ridículo fora de seu dedo." "Ele não pode. Eles saberão... de alguma forma, eles saberão." Pat balançou a cabeça. "Você está perdendo tempo. E querida, você não quer fazer aquele homem lindo esperar." Depois que deixei cair o anel de diamante em minha bolsa, eu olhei para o telefone. "Se eles ligarem... e eles vão, Pat. Eu sei isso. Ou Bryce ou Alton, vão ligar." Ele acenou-me para fora do carro e distância. "Eu não conheci um homem com o qual eu não poderia lidar." Pouco antes de abrir a porta, inclinei-me e o abracei. "Eu te amo." "Sim, sim. Ouvi isso de todas as mulheres bonitas. Desculpe querida, eu estou felizmente tomado." Ele piscou. "E você também... vá." Assim que saí do carro, olhei para cima e para baixo da rua. Nós não estávamos na porta da frente do River front Hotel. A limusine havia parado em uma porta lateral. Toquei o cartão no sensor e a porta se abriu. Minha frequência cardíaca aumentou à medida que eu fui descendo algumas escadas. Antecipação e medo se misturavam através do meu sangue enquanto eu estava diante dos elevadores. Toda a experiência foi muito secreta. No hall de entrada da frente, os porteiros, no momento em que as portas do elevador se fecharam, eu ainda não tinha passado por nenhum outro hóspede. Com cada andar que o elevador subia, meu destino tornou-se mais real. Como uma colegial, as palmas das minhas mãos umedeciam e meu batimento cardíaco acelerava. Olhei para as portas brilhantes perguntando se eu parecia bem. Quando eu tinha vestido esta manhã, eu nunca

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imaginei que seria para uma reunião. Até o momento que o elevador parou, meus joelhos vacilaram como geleia, tropeçando em meus passos. Os sinais que indicam números dos quartos estavam lá, estes quartos à direita e aqueles à esquerda. Eu tinha a sensação de flutuar, não andar. Foi o que aconteceu tão de repente que não tive tempo para processar. Nada sobre o hotel histórico foi registrado, apenas os números dos quartos enquanto eu procurava o 2003. Quando virei à esquina final para a suíte executiva, o som de vozes de homens, vozes murmurando atrás de mim, pararam. Um som e minha euforia virou temor. Oh Deus. O sinal para 2003 estava certo antes de mim, mas se eu parei e eles me viram, eu poderia ser levando-os diretamente para Nox. Eu não poderia fazer isso. Tomando uma respiração profunda e aceitar o meu destino, eu passei o meu destino e continuei a andar, retardando meus passos, cada um arrastando até que os homens estavam atrás de mim. "Senhorita?" "Sim?" Perguntei, voltando sua direção. Ambos estavam vestindo casacos combinando marinha com emblemas de ouro na lapela. "Podemos ajudá-la?" "Não." A palavra saiu ofegante quando expulsei o ar que eu estava segurando. "Obrigado. Eu estou no meu caminho para o meu quarto." "Se você precisar de alguma coisa, é só chamar." E com isso, eles se foram, além de mim, movendo-se rapidamente pelo longo corredor. Assim que eles passaram a curva, eu me virei e corri de volta a 2003.

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Como o cartão se aproximava do sensor, a luz verde apareceu. Tendo o conhecimento que eu estaria novamente cara a cara com Nox não tinha me preparado para a realidade. Segundos, horas, dias, uma semana... Pareciam décadas desde que tínhamos estado juntos. Uma conversa foi tudo o que tinha sido capaz de gerir, e agora... Minha respiração engatou quando a porta se abriu.

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Eletricidade percorreu quando a mão de Nox encontrou a minha, me puxando para mais perto até que nada estava entre nós, mas duas camadas de roupas que eu queria desesperadamente rasgar fora. Eu estava envolvida em seu abraço. Seus braços fortes me cercaram quando seu aroma picante nos envolvia como uma nuvem. "Princesa…" A única palavra pronunciada retumbou ao meu núcleo quando os nossos lábios encontraram seu caminho de volta para onde eles pertenciam. Forte e possessivo, seus lábios dominavam, tomavam e davam. Era a maneira que um beijo deve ser. Eu não esperava por sua língua sondando, quando a minha procurou seu calor. Gemidos e gemidos encheram a suíte quando suas grandes mãos seguraram meu cabelo, puxando minha cabeça para trás e expondo minha carne sensível. Meu corpo voluntariamente se rendeu e tornou-se massa em suas mãos e flexível ao toque dele. Seu pomo de adão brincou enquanto seus lábios provocavam. Botões era apenas um obstáculo quando puxei a camisa dele, liberando cada um até que meus dedos poderiam vagar seu peito. Minha mão espalhada enquanto procurava o calor e a definição que envolvia seu coração batendo forte. O ritmo batia o seu apelo de acasalamento

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enquanto sua respiração ofegante. Logo, não foi apenas a camisa que tinha ido embora: meu vestido estava para cima e sobre a cabeça, deixando a minha calcinha e sutiã como minha única defesa. Seus beijos e carícias pararam por um momento quando Nox me segurou no comprimento do braço, me devorando com seu olhar. Descaradamente, seu olhar azul começou no meu salto alto e se moveu lentamente para cima. Cada momento era fogo, queimando minha pele, deixando arrepios em seu rastro até mesmo o meu couro cabeludo formigava. "Você é tão bonita." Ele virou-me completamente ao redor. Depois que girei completamente, ele exigiu, "Diga-me que ele não a machucou." Eu balancei minha cabeça... "Eu estou aqui. Eu estou bem." O tempo todo rezando para que ele não notasse meu braço. Ele realmente não tinha descolorido, mas com Nox, tudo era possível. O homem tinha um sexto sentido. Não querendo que ele percebesse, eu dei um passo mais perto e estendi a mão para o cinto. "Por favor, me faça esquecer todos, menos você." Nox acalmou, de repente, tornando-se uma estátua de gelo. Frio rolou fora dele em ondas. Tarde demais, eu percebi como o meu apelo tinha soado. "Não, Nox. Apenas beijos. Isso foi tudo. Mas tire isso, por favor. Encha-me com você. Dê-me a força para voltar." "Porra, eu não quero que você volte." Peguei a mão dele e puxei-o para o que eu esperava que fosse um quarto. As cortinas dentro estavam fechadas, bloqueando o sol da tarde Geórgia. Se eu fingisse, poderíamos estar em qualquer lugar: em qualquer

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hotel, em qualquer parte do mundo. Poderíamos estar de volta em Del Mar, New York, ou talvez na lua. Eu não me importava, contanto que eu estava com o homem adorando-me, me amando, professando seu amor e admiração. Cobrindo seus lábios com os meus, eu engoli suas palavras. Eles foram feitos para mim. Eu mantive-os dentro de mim, permitindo-lhes para me fortalecer quando a vida não podia. Recusei-me a pensar além de nós... Além da nossa bolha. A cama macia curvou-se ao nosso peso quando nós caímos juntos sobre o edredom. Havia coisas que precisávamos dizer e planos que precisávamos para fazer, mas nada disso importava quando meu corpo gritava para o que só poderia me dar Nox. Meu sutiã desapareceu quando ele capturou e acariciou meus seios. Eu me contorcia ao seu toque hábil. Meus mamilos endureceram enquanto ele chupava um e depois o outro. Seus lábios se moviam mais baixo, para sempre beijando, beliscando e mordendo até que ele tinha sobre o meu estômago. "Princesa, eu preciso te levar para casa para o restaurante da Lana. Eles não estão te alimentando?" Eu não respondi, pois seu toque dominou meus pensamentos. Comida não estava mesmo no meu radar. Meu foco foi ultrapassado com a sensação da calcinha que se deslocou dos meus quadris, os joelhos, e depois mais além. Quando eu tinha tirado meus sapatos? Eu não conseguia lembrar. Minhas pernas voluntariamente abriram enquanto ele beijou a parte interna das minhas coxas. "Eu perdi tudo sobre você, princesa. Seu cheiro, seu gosto."

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Minhas unhas agarraram o edredom quando Nox enterrou a cabeça no meu âmago. Tinha sido assim por muito tempo. Eu queria tudo sobre este homem, mas o que eu mais desejava era o que eu tinha gritado em um posto de gasolina na Califórnia. "Por favor, Nox. Por favor, encha-me." Ele veio para cima de mim. O aroma amadeirado de sua colônia misturada com minha essência em seus lábios criou uma nuvem intoxicante enquanto seus olhos azuis me provocaram e ele pairava sobre mim. "Diga." O sangue correu para meu rosto enquanto eu obedeci. "Eu quero o seu pênis." Sem hesitar, ele concedeu meu desejo. Minhas costas arqueadas como meu núcleo conformado com sua invasão. Gemidos ecoaram, saltando contra as paredes e misturando-se com gemidos quando eu fui preenchida. Dentro e fora, Nox mergulhou. Mais e mais, nós nos mudamos em sincronia, um empurrando até que os papéis se inverteram. Juntos, subimos alto até que fomos apenas nós dois no ápice. À distância, houve um inicio de tempestade, e ainda nenhum de nós estava disposto a procurar abrigo. Nox Demetri era o único refúgio que eu desejava. Entregar-me a sua experiência, eu apreciando a vista enquanto empurrava mais e mais profundamente, levando-me para além da montanha, mais alto até as nuvens. Seus ombros largos tensos e seus tendões do pescoço vieram à vida. E definição muscular encerrado este homem poderoso e eu não poderia obter o suficiente. Segurei firme na cama, com ele. Ele era tanto o vento sob as minhas asas e a âncora para a jornada de minha vida. Eu não podia deixar ir. Certamente, se eu fiz, eu voei para longe. "O-oh, Nox!"

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Começando na ponta dos meus pés, meu corpo ficou tenso, mais e mais até que as palavras não se formaram. Raios e trovões de um fim de noite na Geórgia nunca exalaram tanto poder como a erupção dentro de mim. Eu perdi meu aperto, rendendo-me à força. Sons de saciedade derramado dos meus lábios enquanto eu cedi às detonações apertando meu núcleo, uma vez, duas vezes, muitas vezes para contar. Elas continuaram ultrapassando meu corpo quando elas criaram uma onda capaz de destruição completa, um tsunami de proporções orgásmica. Minha mente estava à deriva com apenas nós. À medida que o êxtase começou a acalmar, eu flutuava acima da água e abaixo das nuvens. Eu poderia ir para cima ou para baixo, voar ou nadar. Não era minha decisão. Mais rápido, os impulsos de Nox ficaram mais rápido, trazendo-me mais alto, de volta para a estratosfera. Meu corpo e mente não era somente uma, mas uniu-se com a dele. Mais um impulso, e depois, de repente, a suíte foi preenchida com um grunhido gutural, um rugido que ressonou das profundezas de sua alma. Seus largos ombros relaxaram e nós dois voltamos para a terra. Meu corpo inteiro sentiu o peso quando Nox desabou em cima do meu peito, seu coração trovejando contra o meu. Gemidos e zumbidos de satisfação combinados com a nossa respiração difícil, até que nossos corações encontraram seu ritmo normal. Com ele em cima de mim, em mim, e em torno de mim, eu estava segura e protegida, envolta em um casulo. Nox. Era exatamente onde eu queria estar. Minhas pálpebras se agitaram quando eu imaginava adormecer em seus braços.

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Saindndo fora de mim, Nox pairou acima, deslocando seu peso para os cotovelos, e olhou nos meus olhos. Eu não conseguia desviar o olhar; Eu não queria. "Fica comigo." Só assim, o feitiço foi quebrado. Eu empurrei contra seu peito. "Nox, não." Ele rolou para o lado dele, seu corpo lindo totalmente em exposição como ele passou as mãos pelo cabelo. "Não? Você porra sabe o que eu passei para chegar aqui?" Estendi a mão para o edredom e puxou. Cobrindo mim, retrucou: "Você tem alguma idéia do risco que tomei ao vir aqui?" Ele sentou-se. "Charli, escute-me. Fique. Temos tudo configurado para sua mãe e Isaac pode terá Chelsea. Não volte. Não se coloque em risco." "Você não sabe o que está pedindo. Eu fiz o que você disse. Falei com Chelsea." Meu queixo caiu para o meu peito. "Deus, Nox, ele a machuca." Nox ficou de pé, com o corpo rígido como suas mãos apertadas para os punhos e os músculos e tendões em seus braços incharam com a pressão interior. "Foda-se. Você não vai chegar a 30 metros aquele bastardo. Ele machucou Melissa e agora Chelsea. Não há nenhuma maneira no inferno que eu vou deixar você voltar. Você não vai ser a próximo." Eu estava de pé, puxando o edredom comigo. "Eu vou. Não me importa o que você diz." "O quê?"

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"Você me ouviu. Estou farta de ter toda a gente decidindo o que é melhor para mim. Eu te amo, Lennox Demetri. Se você me ama, você vai confiar em mim." "Confie em mim." "Eu confio. Eu faço, mas eu sei que há mais nesta situação do que os olhos estão vendo. Eu sinto. Eu falei com Jane. Minha mãe, ela estava em alguma coisa antes que ela ficasse doente. Eu não confio no bastardo. Alton a machucou, eu sei isso. E eu não me refiro apenas ao abuso que ela sofreu. Quero dizer esta doença. Está errado. Eu não estou indo embora e deixá-lo ganhar." Nox pegou meus ombros. "Então lute contra ele, de Nova York. Devemos ter uma cópia do testamento em breve. Se não esta noite, amanhã." Meu pescoço endurecido. "Como?" "Isso importa?" "Sim. Não é eletrônico. Como você pode-" "Oren." "Oren? Você disse Oren?" "Charli, há um monte de coisas que eu preciso te dizer, algumas coisas que acabei de saber e outras coisas que eu já sabia." Olhei para o meu relógio. "Agora não é o momento. Eu preciso voltar." Estico o meu pescoço. "Eu estou voltando." "Amanhã à noite eu vou estar nessa estrada. Encontre um caminho."

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"Eu vou. Depois do que Chelsea me disse, eu não posso deixá-la. De alguma forma, nós duas vamos chegar lá." Nox respirou fundo. "Porra. Ela lhe disse?" "Ela estava emocional-" "Charli, você tem que saber que não era para ela estar com Edward Spencer, esse não era o plano. Era suposto ser Severus Davis. Tudo aconteceu tão rápido." Meu estômago caiu como eu me agarrei a edredom. "O que você acabou de dizer? O que quer dizer que era suposto ser... Davis... que é um nome relacionado a esse projeto do Senado... certo? O homem na minha festa. Por quê? Como?" "Sua festa? Eu não sei, mas sim, ele é um lobista. Era para ser controlado." "Merda, Nox." Minhas palavras retardado. "Deveria ser? Tê-la acabar com? Por favor, me diga que não estamos falando de infidelidade." Seus olhos se arregalaram quando o pomo de Adão balançou. "Lennox Demetri, o que quer dizer com o plano? Queria atrair minha amiga para a Infidelity quando você odeia essa empresa maldita? Você sabia o que estava acontecendo com ela todos esses meses enquanto eu estava doente de preocupação?" Ele se virou, esfregando as mãos sobre suas bochechas. "Me responda!" Ele girou de volta, sua mandíbula tensa junto com brilho de ódio em seus olhos. "Sim. Foi uma decisão estúpida em todas as partes. Sim, ela está na infidelity. Sim, ela tem um acordo com Spencer. Sim, Deloris é

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a única que disse a ela sobre isso. Não era para ter acontecido dessa forma." Os músculos de minha garganta apertaram, sufocando a minha primeira resposta assim que meus joelhos cederam. Eu afundei até a borda da cama. "O que ela queria dizer quando disse que eu lhe disse para confiar nela. O contato dela era Deloris. Oh Deus... eu era parte disso. Você me fez fazê-la parte disso." "Não. Foi decisão de Chelsea. Nós já lhe pedimos para sair. Ela queria ficar por você..." Ele endireitou os ombros. "... E pelo dinheiro." Minha cabeça se moveu para trás quando olhei para o chão, procurando por minhas roupas. Calor encheu meu sangue e minha temperatura subiu. Eu tinha acusado a minha melhor amiga de querer dinheiro. Eu quis dizer o dinheiro Carmichael, não o da infidelity. Merda! "Eu preciso me vestir. Eu preciso estar pronta quando Patrick vier me pegar. Eu não posso ficar com você, não se ela está lá... não se minha mãe ainda está lá... Eu não posso sair, se esses bastardos não pagarem tudo o que eles fizeram." Nox segurou novamente por meus ombros. "Charli-" "Não! Este não é apenas sobre a última semana. Trata-se de mais. Você me viu sofrendo. Inferno, você voltou à Nova York para me confortar quando eu estava arrasada com a mensagem de Chelsea e você sabia! Você apenas, eu não sei... você foi responsável." "Eu não sabia então. Eu descobri... mas não naquela noite."

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Assenti quando eu encontrei o meu sutiã e calcinha e os coloquei. "Eu não posso lidar com isso, não até que ela e minha mãe estejam seguras." "Nós vamos buscá-la. Vou mandar Isaac agora e, em seguida, pegaremos a sua mãe." Eu balancei minha cabeça. "Não, Chelsea está em Montague Manor. Isaac não pode chegar perto." Entrando no meu vestido, eu puxei os braços por cima dos meus ombros, alisei a saia, e caminhei até o espelho. Meu cabelo estava uma bagunça, uma confusão sexy, mas uma confusão, no entanto. Ignorando os pedidos de Nox, eu penteava meus cachos, usando os dedos, e o endireito o melhor que pude. Encontrei o batom na minha bolsa, eu apliquei novamente. O diamante me escarnecendo a partir do fundo da bolsa. Tirando a bolsa fechada, eu virei. "Adeus." Nox estava agora vestindo as calças, mas o cinto estava frouxo e seu peito estava nu. Imaginei como seria bom voltar a cair em seus braços, absorver seu aroma amadeirado e aconchegante em seus braços, apenas para permitir que a vida continue fora do meu confinamento seguro. Em vez disso eu estava decidida. "Eu preciso sair." "Não assim," disse ele. "Eu não quero que você vá assim." O meu relógio dizia o contrário. Patrick estava provavelmente esperando. Assim como eu estava prestes a protestar, o telefone de Nox apitou. Esforçando-se para remover os olhos de mim, ele caminhou até seu telefone e levantou-o. Depois de ler o texto, ele disse: "É Patrick." Derrota mostrou em seus olhos e tocou em seu tom.

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Eu não posso ser uma princesa e Nox pode não ser o Príncipe Encantado, mas o relógio tinha atingido a meia-noite. Meu tempo tinha acabado. Endireitei meus ombros, eu repeti, "Eu preciso ir." Em dois passos largos ele estava de volta, com as mãos que cercam minha cintura quando ele se inclinou para frente. Seu nariz se aproximava meu. "Princesa, eu poderia fazer você ficar." "Amarrando-me à cama? Desculpe Nox, eu já não estou no clima." Seu peito cresceu quando ele respirou fundo. "Isso não muda nada. Isto vai acabar amanhã. Diga-me você estará na estrada. Diga-me que amanhã à noite eu vou dormir com você em meus braços." "Eu vou fazer o que é melhor, Nox. Isso é tudo o que posso prometer."

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"Sr. Demetri?" Deloris disse, a sua inflexão soando mais como uma pergunta, como se ela estivesse um pouco surpresa que eu estivesse batendo na porta de sua suíte de hotel. Não era como se tivéssemos escritórios aqui em Savannah. Estávamos lidando com a situação conforme podíamos. Quando ela não me sugeriu entrar, eu fui em frente com a minha preocupação atual. "Onde ele está?" Se alguém sabia a localização de Lennox, seria ela. Ao longo dos anos, eu tinha minhas dúvidas quanto à forma eficiente que esta mulher lidava com as tarefas que Lennox confiava aos seus cuidados. Afinal, eu tinha testemunhado mais do que alguns de seus erros. Então, novamente, eu tinha testemunhado seus sucessos. Não importa o que, eu não duvidava de sua lealdade para com Lennox. Isso por si só fazia um empregado inestimável. No entanto, quando ela permaneceu firme na porta, parecia que sua devoção ao meu filho não se estendia para mim. Por uma questão de fato, era óbvio que ela não confiava em mim, evidente pela quantidade desnecessária de tempo que ela passou duplamente checando qualquer informação que eu compartilhava.

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Enquanto isso faria alguns homens suspeito, essa postura colocou Deloris Witt um grau acima no meu livro. Ela estava correta: eu não era a pessoa mais confiável. Eu tinha sido conhecido a fazer o que precisava ser feito, independente do custo. Dito isto, eu tinha limites, meus limites duros. Não fazer nada para estragar o meu filho ou minha própria empresa estavam no topo da lista. Pela forma como seus olhos se estreitaram, Deloris Witt não sabia disso. A maneira que eu vi, por não confiar em mim, ela estava mostrando bons instintos. Essa era uma pessoa para Lennox ter por perto. "Sr. Demetri, Lennox está indisposto no momento." "Que diabos significa indisposto? Preciso vê-lo." Abri minha mão para revelar um pendrive de trinta gigas de informação que, sem dúvida, levou certo secretário de Hamilton e Porter mais do que algumas horas para fazer a varredura. Muitos dos documentos eram fotos enquanto outros foram rapidamente digitalizados com um scanner manual. Eu não dou a mínima como eu tenho a informação, desde que eu a tenha.

O bar estava afastado da zona histórica, turística de Savannah. Eu vi Natalie Banks, logo que entrei, sentada no bar, usando um vestido azul claro e parecendo um pouco abatida. Sentando-me no banco vazio ao lado dela, eu coloquei minhas mãos no balcão e olhei para frente. Por trás das fileiras de garrafas havia um espelho. Havia cartões dourados enrolados sobre o vidro moldado, mas eu não conseguia entender a sua mensagem porque muitos estavam desbotados e irreconhecíveis. Eu não estava olhando para as letras; Eu estava olhando para Natalie. Através do espelho velho que eu fiz fora sua expressão.

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Eu não diria que ela estava feliz em me ver. "Você conseguiu isso?" Eu perguntei calmamente, ainda olhando para o espelho. Ela não se meu caminho. "Você tem alguma ideia do que o Sr. Porter ou o Sr. Hamilton fariam...?" "A minha resposta é a mesma da noite passada. Eu não me importo. As consequências são irrelevantes para mim, a não ser o que vai acontecer se você não apresentar os documentos que eu quero." "Eu tenho um pouco de dinheiro. Meus pais me deixaram um seguro de vida pequeno..." Ela parou de falar, olhando para baixo em sua bebida, como o barman se aproximou. "Bebida?" Perguntou. Pela primeira vez, eu virei para Natalie e avaliei o que estava em seu copo. Com base no tamanho pequeno, ele era forte. "Você tem Corsair?" "Smoke Triplo." "Vou levá-lo puro e outra bebida para a senhora. Dê-lhe uma dose dupla do que ela está bebendo." Os ombros de Natalie caíram antes que ela olhasse para cima a partir do vidro e assentisse. Assim que o bartender se afastou, ela continuou, "A política não é muito, especialmente a você, tenho certeza, mas eu posso pagar mais... como sobre o crédito?" Peguei um punhado de amendoins da pequena tigela de madeira. Colocando um em minha boca, eu ri. "Não, eu estou fazendo um favor. Ficar endividada comigo não é o que você quer."

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"Eu poderia perder meu emprego. Pior... se o Sr. Fitz-" "Shhh." Rosnei sob a minha respiração. "Eu não quero ouvir o seu nome ou qualquer coisa a ver com aquele homem. Isto não é sobre ele." Enquanto refletia seus olhos se fecham. "Foi errado." Ela confessou. "Eu sabia quando eu estava fazendo isso, mas eu tinha que fazer. Ele disse que eu fiz." Ela tinha me dado uma sinopse na noite passada em sua casa. Embora possa ter sido sob um pouco de pressão, eu tinha encontrado que, em geral, a informação foi muitas vezes mais precisa dessa forma. Interrogatórios não davam às pessoas tempo para fabricar uma história. Mentira crível leva tempo e esforço. Dizer a verdade era muito mais fácil. E quando as pessoas foram colocadas em uma situação aquecida, era geralmente a verdade feia que fervia u ao topo. "Você trabalhou para Gaslight, Sra. Fitzgerald..." Eu quase engasguei com o nome. "... Fez a mulher acreditar que ela era louca, falsificou documentos legais, transferiu seus direitos a seu marido, e você está preocupada com o fato de que falar comigo vai arriscar seu trabalho?" Ela levantou o copo, levou-a aos lábios, e bebeu. Ela não parou até os últimos pedaços de gelo bater no vidro de outra forma vazia. O jeito que ela fez uma careta e seu pescoço esticou me disse que tudo o que ela estava bebendo não era o seu medicamento habitual de escolha. Resumidamente ela virou na minha direção. Eu não olhei em seus olhos, a emoção ou a falta dela não era minha preocupação. Eu era o monstro e ela era a presa. Nada mais importava. "Não, senhor Demetri," disse ela. "Eu não estou preocupada com o meu trabalho; é com a minha alma que eu estou preocupada."

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Minhas bochechas aumentaram quando ela se virou de volta para o espelho. Encontrando seu olhar, eu respondi: "Então, considere esta sua boa ação, o seu arrependimento pelos pecados que você cometeu. Diga-me, quem mais sabe o que você e seu chefe fizeram? bem, além do marido." "Ninguém. Bem…" O barman se aproximou, colocando as bebidas em frente de nós. Enfiei a mão no bolso e coloquei uma nota de cem dólares na barra. Ele balançou a cabeça e se afastou. "Bem?" eu solicitei. "Havia este estagiário que trabalhava com a senhora Fitzgerald. Ele não sabe o que fizemos, mas ele sabe sobre o codicilo." "Ele ainda está empregado na sua empresa?" Ela balançou a cabeça enquanto ela levantou o copo e girou seu pulso. "Não. Outra razão para se preocupar com a minha alma." "Então parece que a redenção é devida." "Por favor, não conte a ninguém o que você conseguiu." "Onde eu consegui o quê?" Parte de mim esperava cópias, talvez caixas de documentos. Em vez disso, ela enfiou a mão na bolsa e tirou um pendrive. Embora a tecnologia seja maravilhosa, eu teria gostado de ser capaz de ver a prova de que ela estava entregando. "Como eu sei que isto contém o que eu quero que ele contenha?" "Porque, Sr. Demetri, você sabe onde eu moro, onde trabalho, e como você mencionou ontem à noite, onde a minha sobrinha frequenta a escola. Ela é um bebê."

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"Sim, menina bonita. Não é realmente um bebê. Onze anos, correto?" Antes que ela pudesse responder, acrescentei: "Já é considerada uma mulher em muitas culturas." Natalie ergueu-se mais alto, mas logo em seguida seus ombros caíram. "Está tudo lá. Eu não durmo desde a sua visita. Levei a maior parte da noite e algum tempo roubado hoje, mas eu prometo que está tudo lá, mesmo o poder do advogado." Eu levantei minha mão, chamando a atenção do bartender, peguei o meu copo e bebi todo o conteúdo rico com uma pitada de cereja. Nada mau para um uísque americano. "Outro senhor?" "Não, eu acredito que eu sou feito." "Troco?" Eu balancei minha cabeça. "Foi ótimo fazer negócios com você." "Sim senhor." Eu estava de pé, empurrando a banqueta. "Até nos encontrarmos novamente, Srta. Banks." "Espero que não." Disse Natalie, baixo o suficiente apenas para me ouvir. Pisquei o olho no espelho, eu acrescentei, "Cuide bem da sua sobrinha."

Ainda de pé na porta, a Sra. Witt olhou para o relógio. "Eu espero que ele fique bom em breve."

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"Posso

entrar?"

Parecia

uma

conclusão

precipitada,

mas,

obviamente, só para mim. Deloris recuou e abriu mais a porta. A sala da frente de sua suíte foi transformada em um centro de trabalho com vários laptops, um hot spot, e um feed de vídeo do Magnolia Woods na televisão. Fui atraído para o vídeo, ansiando por mais do que um vislumbre de Adelaide. "Ótimo." eu supunha. "Obrigado." Sentei-me no canto mais distante, em um ponto onde eu podia ver tanto a porta e o quarto. "Diga-me a verdade, a Sra. Witt: você não gosta muito de mim, não é?" Ela não perdeu uma batida. "Não, senhor, eu não gosto." Sua honestidade me fez rir. "Bem, então você não ficará muito chateada ao saber que o sentimento é mútuo." "Ah é?" Perguntou ela. Dei de ombros. "Você não confia em mim. Eu não sou digno de confiança. Você tem bons instintos. Eu sempre fui bom em tecnologia, mas tudo está se movendo mais rápido do que eu posso acompanhar." Eu balancei a cabeça em sua direção. "Suas habilidades são impressionantes. Estive observando o que você faz. Até mesmo coloquei alguns funcionários questionáveis no meu departamento de segurança." Eu sorri para sua expressão e acrescentei: "Não precisa se preocupar. Eles nunca tiveram qualquer acesso real, mas eu sabia o que estava vendo." Deloris sentou-se à minha frente. "Você estava me testando?"

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"Se eu estava, você passou. Não só você os demitiu e substituiu, mas você fez isso sem alarde. Nenhuma chamada, sem proclamações. Fiquei impressionado." "Eu deveria saber." "Não, isso não teria sido um grande teste." Eu me inclinei para frente. "Conte-me seus pensamentos sobre o tiroteio." "Um teste?" "Não! Tenha a certeza de uma coisa: eu nunca arriscaria com a vida do meu filho." Ela assentiu com a cabeça. "Eu acredito nisso. Falei com Silvia por mais algum detalhe. O júri está sobre ela, mas, obviamente, ela tem estado com Demetris por um longo tempo." Eu balancei a cabeça. "Família. Não há nenhuma necessidade de questionar." "Toda a família está acima de qualquer suspeita?" "Família é família." Deloris assentiu. "Meu instinto diz que o disparo não foi da família, Costello ou Bonetti. Não havia nada a ganhar, nenhuma declaração a fazer. Meu dinheiro está em Severus Davis." Sua cabeça começou a balançar para trás e para frente. "Mas eu não posso provar. Balística, a trajetória, nada é útil. A polícia está igualmente confusa." "No entanto, eles tinham o suficiente para suspeitar do marido da mulher?"

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"Apenas suspeito, não acusado. Isso é porque nós plantamos tudo, provas circunstanciais. Nada disso iria condená-lo no tribunal. Foi o suficiente para tirar a atenção de Lennox e Alex." "Você completamente descarta a família?" Eu esclareci. "Eu não estou falando Demetri. Existe outra pessoa." Deloris respirou fundo. "Eu não descarto. Eu não posso provar essa ligação também. Embora eu não tenha visto a mesma honra em relação a arriscar com a vida de alguém." Ela inclinou a cabeça para a TV, fazendo com que os músculos do meu pescoço endurecessem. "A invasão?" Perguntei, recusando-se a perder o foco. "Qual?" "Palo Alto." "Eu acredito que era Edward Spencer. Ele estava lá. Ele foi para o complexo alegando ser o noivo de Alex e eles o deixaram entrar. Suas impressões digitais tornou-se um não problema. Ele foi tratado muito mal." "E o Apartamento de Lennox?" "Alton Fitzgerald, eu tenho certeza disso. Ele pagou Jerrod para colocar a carta. Embora sua pessoa dissesse a Jerrod que era porque a Sra. Fitzgerald não poderia contatar sua filha; Acredito que Jerrod pensou que estava sendo útil." "Um erro que eu posso supor não se repetirá?" "Não, senhor, não vai. Eu também acredito que Alton Fitzgerald estava tentando assustar Alex a vir aqui para Savannah. Quando isso não funcionou, ele recorreu ao uso de sua esposa."

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Os cabelos em meus braços arrepiaram. Existem poucas pessoas que tenho nojo e ainda caminham sobre a Terra. Eu estava pronto para diminuir esse número. "Melissa Summers?" Perguntei. "Está segura por agora." Eu balancei a cabeça, feliz que ela confirmou minhas suspeitas. "Atualmente?" "Atualmente." "Será que Lennox sabe?" "Ele não perguntou. Ele mencionou queria que o problema resolvido, então eu resolvi." Minhas bochechas ficaram vermelhas quando eu balancei a cabeça em admiração. "E o Sr. Spencer levou a culpa?" Ela encolheu os ombros. "Um bônus não intencional." Nós dois viramos quando a porta se abriu e Lennox e Isaac entraram. "Que diabos?" Perguntou Lennox. "Aconteceu alguma coisa?" Seu cabelo estava bagunçado pelo vento ou estava apenas despenteado? E sua camisa estava enrugada. Não terrível. Não parecia que ele tinha dormido com ela nem nada, mas para Lennox era incomum. "Que diabos aconteceu com você? Você se parece com algo que o gato trouxe. " Ele se jogou em uma cadeira e olhou para a televisão. "Nada. Alguma coisa nova?" "Não." respondeu Deloris. "Eu fui capaz de editar um vídeo de dois dias para cobrir hoje. Parece que ela estava lá com Patrick." Lennox assentiu.

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"A segurança?" "Patrick os despistou. Quando eles estavam indo para o hospital, liguei e ele se movimentou. Ele a pegou na rua de trás. No momento em que os homens de Fitzgerald perceberam o erro, Patrick e Alex estavam em seu caminho de volta para a mansão." Lennox respirou fundo e virou meu caminho. "Pai, o que você quer?" Eu queria saber o que diabos eles estavam dizendo. Eu queria saber que eles não eram burros o suficiente para arriscarem tudo para que Lennox pudesse mergulhar o pau dele. Eu queria acreditar que Adelaide estava em mãos mais capazes do que isso. No entanto, com a idade vem a sabedoria e paciência. Este não era o momento para um confronto. Engoli minhas perguntas, puxei o pendrive do meu bolso. "Pensei que poderíamos passar juntos por isso e descobrir exatamente o que estamos enfrentando. Há um codicilo interessante." "Um codicilo1?" Perguntou Deloris. "Você conseguiu? O testamento?" Perguntou Lennox. "Sim, eu fiz. Há um codicilo e algumas assinaturas questionáveis sobre as recentes procurações assinadas. Eu tenho certeza que há um inferno de muito mais, mas eu não tive muita chance de passar por isso." Lennox assentiu. "Eu não deveria ter duvidado de você. Como você conseguiu o testamento do velho Montague?" Dei de ombros. "Perseverança." Codicilo é a manifestação de última vontade, de forma escrita, onde a pessoa pode estabelecer disposições para serem cumpridas após a sua morte, que sejam referentes ao seu funeral, doações de pequenas quantias em dinheiro, bens pessoais moveis, roupas ou objetos de pequeno valor. Parece com um testamento, mas é mais limitado e não exige muitas formalidades. Pode ser feito por meio de um documento informal, assim como uma simples carta, basta que seja datado e assinado. 1

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Deloris se levantou e estendeu a mão. "Posso ter a honra?" Meus lábios se curvaram em um sorriso. "Posso confiar em você?" "Não com a sua vida." Com um escárnio, eu entreguei-lhe o pendrive. "Você tem a sua própria cópia, não é?" Ela perguntou. "Claro. Você não vai ter uma também em questão de minutos?" "Eu duvido que isso vá me levar tanto tempo."

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Deixo Patrick como em todos os filmes: em um longo corredor, ladeado por sombras e desgraça iminente. Quando entro em Montague Manor, o cenário inteiro está lá, desde a iluminação misteriosa a as vozes de fundo baixas. À medida que entro, as vozes despertam tanto de reconhecimento com curiosidade. Embora o foyer esteja vazio, as vozes me alertam que ultrapassei o prazo de Bryce. A risada estrondosa seguida por respostas masculinas confirmam que meu padrasto está em casa. Curiosidade é uma coisa estranha. Meu cérebro diz para ir para meu quarto, tomar um banho e me preparar para o jantar. No entanto, meus pés seguem os sons e vozes, como se me levando a respostas que não posso achar de forma diferente. A porta do escritório de Alton está fechada; no entanto, paro perto do batente. A sala além está quieta. As vozes vinham de mais longe dentro da mansão. Sigo o corredor quando se abre numa sala de estar brilhante perto da parte traseira da casa. É a mesma sala onde Alton e minha mãe tomaram meu fundo fiduciário. As janelas intactas brilham com o laranja do restante da luz solar do início da noite. A tempestade da noite passada

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limpou o ar, literalmente. O céu está azul safira, livre de umidade, exceto pelo rosa e roxo do pôr do sol iminente no horizonte. "Essa é a melhor notícia que ouço em meses." A voz de Alton vem de dentro, reorientando minha missão. As portas estão abertas. É um convite ou uma armadilha? "Sr. Fitzgerald, eu não perderia isso. Obrigado por me incluir." Viro a esquina, precisando ver o rosto do homem que falou. Como gravações antigas ou músicas, tento encaixar a voz com um nome. Ouvi-a antes. Simplesmente não posso definir. Entro através da porta aberta. "Alexandria," Alton diz, os olhos cinzentos estreitos em minha direção. "Acho que sua viagem valeu a pena?" Um nó se forma na minha garganta enquanto considero o duplo significado. Ao mesmo tempo, o cavalheiro vira, um copo de líquido âmbar nas mãos. "Srta. Collins?" A temperatura da sala aumenta. "Senador Carroll?" "Doyle, conhece minha filha?" Estendo a mão enquanto o senador se aproxima. Ele não é o único na sala. Enquanto nos cumprimentamos, noto o encontro estranho, incluindo Bryce, que vem em minha direção. "É um prazer vê-la novamente." diz o senador Carroll. "Querida," Bryce diz, colocando a mão na parte inferior das minhas costas. "você não me disse que conhecia o senador." Viro para ele. "O assunto nunca surgiu."

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Bryce estende a outra mão, a que segura o copo de cristal e faz as apresentações formais. "Senhores, minha noiva, Alexandria Collins." "Collins. Sim," diz o senador Carroll. "Isso é uma surpresa, claro." Com meu coração acelerado pela probabilidade de que o que está acontecendo não é legal e pode afetar Lennox e a Demetri Enterprises, tento manter a calma, exalando o exterior perfeito. "Lembra-se do senador Grant Higgins," Bryce pergunta. "de sua festa de boas-vindas, e Severo Davis?" Festa de graduação. Balançando a cabeça, forço um sorriso à medida que cada homem vem apertar minha mão. "Parabéns, Srta. Collins." diz Davis. "Pelo quê?" "Por seu casamento, é claro." A sala explode em risadas quando a pressão da mão de Bryce aumenta nas minhas costas. Descartando meu erro, sorrio. "Sim, que tola. Acho que estou apenas sobrecarregada com todo o planejamento." Viro para Bryce. "Sua mãe contou que decidiu o estilo de vestido das damas de honra?" Embora seus olhos se estreitem, a voz soa alegre. "Não, ela não fez. Isso é maravilhoso. Adoraria ouvir tudo sobre o seu dia." "Bobagem, está ocupado e vou me arrumar para o jantar." Ele se aproxima mais, o nariz perto do meu pescoço. Inclinando-se para trás, ele me olha de cima a baixo. "Parece uma boa ideia."

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O que diabos ele está fazendo? O caroço de mais cedo volta. Engolindo-o, viro para meu quarto. "Bem, senhores, foi um prazer. Espero vê-los de novo." O senador Carroll fala primeiro. "Amanhã à noite. Estamos felizes em compartilhar sua celebração." Embora Bryce ande em direção à porta, eu paro, perguntando: "Nós? A Sra. Carroll irá com você?" Suas bochechas sobem quando ele troca olhares com o Sr. Davis. "Hum, ela não está, mas quando Shirley sabe da sua festa..." Ele gesticula. "... E em casa, tenho certeza que posso convencê-la a saltar num avião e se juntar a mim. Ela não é geralmente muito de viajar, mas eu espero que, por você, ela faça uma exceção." "Será bom vê-la novamente se puder vir. Por favor, diga a ela que falei Olá." "Eu vou." "Senhores." Bryce diz, balançando a cabeça e levando-me para a porta pelo corredor. A voz de Severo Davis berra quando nos afastamos. "Bem, espero que isso não signifique que preciso trazer Marisa." Seu comentário é recebido com outra rodada de risos saudáveis. Quando nos aproximamos das escadas da frente e tento envolver minha mente em torno desse agrupamento, Bryce para. "O que discutiam?" Pergunto. "Onde diabos você estava?" Sua súbita mudança de humor me faz dar um passo atrás. "No Leopold com Patrick. Nós ligamos."

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"Você deixou minha mãe a mais de três horas. O seu segurança teve um tempo infernal. Sabe como Alton ficou quando informaram que estava sozinha?" "Eu não estava sozinha. Estava com Patrick." "E isso deveria me fazer sentir melhor?" Estreitando o olhar, ele me verifica novamente da cabeça aos pés. "Qual é o seu problema?" "É... eu não sei... algo está diferente." Balanço a cabeça. "Você está iludido. Passa muito tempo com Alton." "Onde está seu anel?" Merda! Atrapalho-me com a bolsa, abrindo e tirando o diamante das profundezas.

Empurrando-o

no

dedo,

sorrindo.

"Aqui.

Não

estou

acostumada a usá-lo. É muito pesado." Bryce estreita o olhar e assente. "Acostume-se com isso." "Estou tentando." Piso no primeiro degrau, assim como Bryce. "Aonde vai?" "Para seu quarto." "Por quê?" "Não fico sozinho com minha noiva há dias." Reunindo meu juízo, digo: "E tem uma sala com dois senadores, meu padrasto e um lobista. Não acha que pode esperar? Além disso, preciso me arrumar para o jantar. Aparentemente, estou diferente."

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"Será que Patrick usa colônia?" Balanço a cabeça. "Sim e é divina. Não sei a marca, mas posso perguntar." Eu sei, mas não parece importante. "Não, é só que..." Bryce sacude a cabeça. "Eu disse para estar aqui antes de Alton." "Você não me disse que hora seria." Coloco a mão sobre o peito e finjo um sorriso. "Isto é mais cedo que o normal. Agora vá. Estou confiante de que não quer perder o que discutiam." Ele se inclina mais perto, seus lábios próximos, a respiração provocando meu nariz. "Erva é o que estamos discutindo. É bastante cômico. Duvido que qualquer um deles já usou." Ele toca minha bochecha. "Lembra-se daquela vez na Duke?" Erva? Maconha? Dou de ombros. "Lembro. Deixou-me doente." Luto contra a vontade de recuar quando ele roça os lábios nos meus. Frio e tenso. A conexão não é nada como a eletricidade com Nox. Inconscientemente, suspirei com o pensamento do homem que amo. Bryce me puxa para mais perto, interpretando mal as pistas do meu corpo. "Continue. Arrume-se. Você teve um longo dia." Ele me beija novamente. "E pelo amor de Deus, coloque um pouco de perfume. Você cheira ao... seu primo." "Eu faço?" Ele me beija novamente, desta vez sondando meus lábios. Fecho os olhos quando sua língua molhada os separa. Quando se afasta, ele acrescenta: "Mas tem gosto de bom uísque e sorvete."

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"Acho que é você que tem gosto de uísque." Apressadamente subo as escadas, orando a cada passo para não ser seguida. No momento em que chego ao topo, meu coração está pulando no peito. "Que diabos?" murmuro, sem saber como decifrar as pistas que Bryce deu. Será que ele tem alguma ideia de onde estive realmente? Deveria ter me limpado no hotel, mas estava muito chateada para pensar nisso. Um milhão de pensamentos lutam para se firmar enquanto meu caminho para meu quarto. Trancando a porta atrás de mim, aprecio a solidão. Quando aconteceu? Quando meu quarto se tornou um santuário? Quando o resto da casa se tornou tão ruim que meu quarto virou o mal menor? Sento na beira da cama e deito. Não é a sala lá embaixo que enche minha visão, mas as memórias da tarde antes do feitiço ser quebrado, quando o mundo era certo e seguro. Eu o quero com todo meu coração. Também quero dizer a Nox ou mesmo a Deloris que o senador Carroll está na minha casa com o senador Higgins e Severo Davis. De repente, me sento. Davis é velho, não tão tanto quanto Alton, mas muito mais que Bryce. Essa é a pessoa que Chelsea deveria estar. Será que ela sabe? Ela sabe que ele está aqui? Se tivesse acordado, sabendo de sua idade e que é casado? Por quê? De repente, me arrumar para o jantar perdeu a importância. Corro pelo corredor e bato na porta de Chelsea. Lentamente ela abre.

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"Onde você e Patrick foram?" Pergunta. "Visitar minha mãe e, em seguida, tomamos um sorvete." Ela me olha de cima a baixo. Que diabos? Estou usando um sinal? "Hmm," ela diz, abrindo mais a porta. "Quer entrar?" "Sim. Qual é o problema? Será que Suzanna te irritou?" Chelsea dá de ombros. "Não mais do que o habitual. Eu vim aqui assim que pude, esperando perder o drama." Pego sua mão e puxo-a para as duas cadeiras perto da janela. Quando sentamos, observo seu ponto de vista. Não é nem da frente da casa, nem de trás. Da janela deste quarto vemos os campos. Quando olho mais para baixo do que par fora da casa, os campos de tênis e um pequeno edifício são visíveis. Segurando meu colar, respiro fundo. Se pudesse sair por lá, poderia dizer a Nox o que está acontecendo. Volto o foco para Chelsea. "Diga-me por que está aqui. Sabe como essas pessoas tornaram-se aliados de Bryce?" "Eu não posso. Eu não sei." "Isso não faz sentido. Quer dizer, se o que disse é verdade então não te conhecia até a noite no hospital. Diga-me como tem um emprego em DC para ficar com ele." Dizer DC acerta um cabo. Isso seria onde ela se seria atribuída a Severus Davis. Será que ele sabe que pode ter Chelsea? Como tudo isso funciona?

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Vestida com um par de calças de yoga e uma camisa, não o traje para o jantar, ela puxa os joelhos contra o peito e coloca os pés descalços na beira da cadeira. "Alex, eu gostaria de poder dizer. Estou morrendo de vontade de falar com alguém sobre isso, mas não posso. Tudo o que posso dizer é que dissemos ao policial Evanston a mesma história. Bryce estava comigo quando Melissa desapareceu." Eu balanço a cabeça. "Mas ele estava?" "Ele estava lá na Califórnia antes que de me dizer. Ele tem registros de viagens provando que ele esteve lá fora e sobre durante os quatro anos." Meu estômago revira. "Você mentiu para a polícia?" "Eu não tive escolha. Eles foram implacáveis. Até fizeram testes em seus carros e coisas. Eles vieram para Carmichael Hall... foi... assustador." "Mas... o seu testemunho?" Ela dá de ombros. "Eu não acho que é um testemunho. Não foi no tribunal. Rezo para que não chegue tão longe. Foi um depoimento." "Deus, você inventou informações. Isso é perjúrio." "Eu não tive escolha..." A defesa do Chelsea some. Eu respiro fundo. "Por causa do acordo." Seus olhos se arregalam. "O que disse?" "Eu sei sobre Infidelity. Não sabia que era o que fez, mas sei sobre a empresa." Chelsea salta da cadeira e fica de pé, de frente para a janela. Espero, mas em vez de palavras, os ombros se movem e cabeça cai para frente.

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De pé, lentamente caminho até ela. Ela não está muito longe, apenas um passo, talvez dois, mas por um momento a distância parecia intransponível. Quando coloco a mão em seu ombro, ela vira para mim. "Não sei como você sabe," diz ela entre soluços. "mas agora você sabe que sou uma prostituta." Lembro-me das palavras de Karen Flores, as que repeti para Nox. "É companheirismo, não sexo." "Como?" "É uma longa história, mas deixe-me dizer... Eu entendo o fascínio, a promessa de compensação pelo que parece pouco sacrifício. Mas é enorme. Você e seu corpo são mais valiosos que esse acordo. Eu sou mais valiosa do que isso." Ela balança a cabeça. "Olhe em volta. Você não pode saber o que é. Odeio cada dia e em dois meses, com o acordo que fiz, com a Infidelity e o trabalho de RH da Montague, ganhei o suficiente para pagar a faculdade da minha irmã por dois anos numa estadual." Ela suspira. "É bom poder dizer Infidelity em voz alta." "Baby, você não é uma prostituta mais do que eu." "Não, você está errada. Bryce está muito disposto a me lembrar diariamente desse título." "Foda-se ele!" "Eu prefiro que não." diz ela com uma careta. "Além disso, por que iria pensar que é uma prostituta? Você não jogou sua vida fora." "Não, eu não fiz, apenas fiz companhia." Seus passos param enquanto as mãos vão aos lábios. "Nox?"

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"Sim, mas é complicado." "Oh meu Deus." As rodas de reconhecimento giram em sua cabeça. "O fundo fiduciário. É por isso. Como? Fez Deloris falar sobre isso também?" "Não exatamente. Deloris encontrou meu perfil e parou. Nox... bem, a empresa é dele, ele é um investidor." "Ele não é seu cliente?" "Não tecnicamente. Diga-me, o que Deloris lhe pediu para fazer." Chelsea caminha de volta para a cadeira. "Não era para ser assim. Seria um cara. Vi sua imagem e perfil. Ele é casado. Percebi que só o via quando não estava com a esposa. O resto do tempo poderia ter uma vida e ao mesmo tempo ganhar essa renda. Não sou uma puritana, mas não foi o que aconteceu." "Eu sei e sinto muito. Você se lembra de qual o nome do cara?" "Sim, era como o professor do Harry Potter, Severus." "Você já o conheceu? Será que Bryce sabe com quem ficou emparelhada?" Sua cabeça se move para trás e para frente. "Não... e não. Bryce me contou quando nos encontramos. Ele pensou ser muito engraçado." Seu rosto se contorce de desgosto. "Ele está muito orgulhoso de si mesmo." Afundo na cadeira. "Você não tem que dizer..." Ela senta-se mais ereta. "Ele colocou em detalhes: o comprimento do cabelo, tipo de corpo, idade. Ele descreveu você." "Eu sinto muito."

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"É por isso que estava certo quando disse que eu me parecia e vestia como você. Ele me fez até pintar o cabelo." "Deus, Chels, não sei o que dizer." "Não é sua culpa. Eu fiz isso." "Mas eu lhe disse para confiar em Deloris. Eu não tinha ideia... oh, mas antes que eu esqueça, o cara que deveria sair? Ele está lá embaixo." "Ele o quê?" Seguro sua mão. "Não por você. É uma coisa política, dois senadores e Severo Davis. Ele é um lobista." "Mas Deloris queria que eu o espionasse. Esse era o plano. Há alguma ligação entre ele e Nox?" "Eu realmente não sei. Talvez desde que nós duas estamos aqui, podemos manter os ouvidos abertos. Mas saiba: vou te tirar daqui. Você não de..." Minhas palavras morrem ao ouvir algo no corredor. A voz irritada de Bryce ecoa e penetra a porta. Meu olhar encontra o de Chelsea. "Ele está te procurando." diz ela. "Talvez se a gente ficar quieta." Vou até a porta, esperando para ver se ele passou. Quando estendo a mão para a maçaneta, a porta de Chelsea abre, com pouca atenção do outro lado. Rapidamente, pulo para trás, mal evitando a colisão. A expressão de Bryce, a que comparo com Alton, está de volta, com o pescoço e as orelhas vermelhas.

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"O quê?" pergunto, desejando termos trancado a porta. "O que está fazendo aqui?" olho para Chelsea e para ele. "Bryce, você deve sair. Precisamos ficar prontas para jantar." Ele empurra a tela do telefone para mim. A imagem é preta e branca e de má qualidade. "O que? Essa sou eu." Sou eu, ao lado da cama da minha mãe, sua mão na minha. "Hoje?" Pergunta. Merda!

O

chão

de

repente

some

debaixo

precisamente, debaixo do meu álibi. O vestido é diferente.

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de

mim,

mais


Deloris coloca o pen drive no computador e abre os documentos na tela. "Vou enviá-lo para o iPad". Diz ela, enquanto os dedos voam sobre as teclas. "E o meu?" Pergunta meu pai. Deloris olha por cima do ombro. "Realmente precisa ver duas vezes?" Oren dá de ombros. "Só por curiosidade, se tiver meu e-mail privado." Ela ri quando meu iPad soa com o e-mail recebido. "Vou tomar isso como um sim." diz ele, inclinando-se e ligando seu tablet. "Esta é a última vontade e o testamento é longo." continua ele. "Quer dizer, já vi merda, mas o homem velho Montague levou controle a um nível totalmente novo, tudo para ditar o futuro da neta. Pode ver o documento inteiro, mas sugiro que todos nos concentremos no artigo XII, por agora." Olho para Isaac. Ele está presente, mas em silêncio. Em vez de digitalizar o documento, está comprando um colar pelo celular. "Qualquer mudança?" Pergunto.

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"Não senhor. Ela está na mansão." Ele dá de ombros. "Às vezes me pergunto se este indicador de frequência cardíaca funciona." "Claro que sim," disse Deloris. "Por quê?" "Como agora, se ele está funcionando, seu pulso está ridiculamente alto. Cento e trinta. Isso é o dobro do que é quando está dormindo." Minha pele arrepia. "Se ela apenas tivesse ficado." Oren vira para mim. "Uma semana atrás?" "Não, hoje. Eu a vi brevemente. " "E o deixou?" "Ela não vai deixar sua mãe ou Chelsea." "Foda-se!" Oren grita. "Não acha que eles já descobriram que estão juntos, não é?" "Não. Cuidamos de tudo." Oren se vira para mim. "Nós estamos tão perto. Não é porque você é..." "Porque sou o quê? Estou preocupado. Eu precisava vê-la, tocá-la. Estou além de assustado com cada coisa que aprendemos sobre Spencer. Sei que ele é um porco nos negócios, mas agora... não vou estragar isso. Vou invadir se ela não chegar a estrada." "Senhores," Deloris intervém. "nós temos um documento." Respiro fundo e me afasto do olhar gelado do meu pai. Oren tem que ter a última palavra. "Isto não é apenas sobre Alexandria. Ela é a mais forte delas. Pode aguentar mais um dia." Suas palavras fazem minha pele arrepiar. Sento e pego meu tablet, rezando para ele estar certo.

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Mas se estiver, então por que diabos seu pulso subiu? Concentrando-me na tela, rolo as páginas, desacelerando nas legendas até chegar ao Artigo XII as provisões para Montague Holdings. A sala fica em silêncio enquanto todos nós lemos:

Se no momento da minha passagem, estas disposições não estiverem satisfeitas, é da responsabilidade dos meus herdeiros, Adelaide Montague Fitzgerald e Alexandria Charles Montague Collins, a boa vontade de legalmente satisfazer os seguintes critérios nas datas apropriadas. Não fazer isso irá resultar na perda de toda a herança, incluindo, mas não limitado a bens, propriedades, ações da empresa, as propriedades pessoais, e a residência e o resto da minha herança. Como é agora o caso, é essencial que Adelaide Montague permaneça casada com Alton Fitzgerald para o resto de suas vidas terrenas. Como o marido de Adelaide, Alton Fitzgerald terá todos os direitos estabelecidos como o acionista principal na Montague Corporation. Se pedirem divórcio ou fizerem tentativas de acabar com o casamento, todas as explorações Montague vão para Alexandria Collins.

Paro lá. "Por que diabos a mãe de Alex não faz isso?" "Pede o divórcio?" Pergunta Oren. "Sim, ela estaria livre e fora do controle de Fitzgerald." Oren aperta os lábios. "Eu me culpo por não ter em minhas mãos este documento há dez anos." Deloris vira para meu pai. A expressão dela quer mais. Não disse a ela a história entre o meu pai e a mãe de Charli, apenas que ele queria

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ajudar. Embora ela pareça curiosa sei que ela não perguntará. Finalmente, ela volta para a tela e continuamos a ler.

Após a morte de qualquer A. Fitzgerald ou AM Fitzgerald antes da vinda de idade de A. Collins, todas as explorações Montague serão mantidas em confiança para ela até a idade de vinte e cinco ou até que tenha concluído um diploma universitário, o que ocorrer primeiro. Uma vez que a conclusão da idade ou grau ocorreu, a fim de que A. Collins possa herdar as propriedades e ativos Montague e cumprir os requisitos estabelecidos neste documento legal deve aderir ao seguinte: Sendo da idade legal de vinte e cinco (ou ter concluído o seu grau de faculdade), Alexandria Collins deve concordar com uma união legal com um marido que também irá representá-la e as ações de seus filhos biológicos na Montague Corporação, bem como no funcionamento dos ativos Montague.

"Sou voluntário." murmuro. Não é uma proposta, mas isso não a torna menos válida. Charli e eu nunca falamos sobre casamento, mas o faria não por causa desta maldita vontade ou qualquer coisa relacionada com o dinheiro de sua família. Aceito-a nua e sem dinheiro. A primeira parte dessas condições traz imagens em minha mente que é melhor controlar. Volto para o tablet.

É meu desejo, e assim por diante a determinação deste que A. Collins se case com Edward Bryce Carmichael Spencer, filho de Suzanna Carmichael Spencer, conforme descrito abaixo.

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"Como diabos isso é legal?" "Eu não tenho certeza que seja." diz Deloris.

E. Spencer deve terminar a graduação e pós-graduação e provar-se digno da Montague Corporation. Após a conclusão da pós-graduação, há mais dezoito meses antes da união.

"Provar-se digno?" Oren pergunta em voz alta. "Isso inclui acusações de abuso e ser suspeito no sequestro de uma mulher?" Embora ninguém responda e continue a ler, pela primeira vez, estou curioso sobre o desaparecimento de Melissa Summers. Fodida Infidelity. Se a empresa se tornar pública com a investigação valerá a pena se salvar Charli.

No momento do seu casamento, o controle de interesse em todas as coisas Montague reverterá para A. Collins e E. Spencer, com provisões para apoio contínuo e supervisão de A. Fitzgerald e AM Fitzgerald até o momento em que é determinado que um ou ambos não sejam competentes.

"Você acha que...?" Começo. "Que o bastardo está comprometendo o caso de competência mental de Adelaide antes de ser legalmente posta de lado? Tenho certeza disso." diz Oren. "Ainda tenho algumas informações sobre o assunto. Direi mais tarde. Continue lendo."

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Se esta união não ocorrer, todas as explorações e ativos Montague serão liquidados. Os ativos passarão a ser legado da Fitzgerald Investments, deixando ambos os herdeiros e seus descendentes, sem ativos na Montague. Se o casamento de A. Collins e E. Spencer não sobreviver, resultando em divórcio ou morte prematura, todas as explorações e ativos Montague serão liquidadas e, doravante, doadas a Fitzgerald Investments, com uma exceção: no caso de um herdeiro do sexo masculino sobre a idade de vinte e cinco anos, o herdeiro designado manterá todas as explorações e participação de controlo. Se verificar que qualquer pessoa mencionada neste artigo deliberada e propositadamente dificulta meus desejos, esse beneficiário será impedido de receber sua parte da herança.

"Isso não pode ser legal. Pode ser recorrido." digo. "Estipulações de beneficiários." Oren diz, como se a frase fosse uma referência diária. "O quê?" "É a imposição de cláusulas na herança dos beneficiários. Isso é feito com mais frequência do que pensa." "Muitas vezes é algo como concluir a faculdade ou onde os fundos estão disponíveis apenas para pagar a educação ou habitação." acrescenta Deloris. "É besteira. Charli não precisa disso. Ela não quer. Por que está aguentando?"

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"É ela?" Pergunta Deloris. "Ou está aguardando tempo para sua mãe?" Deveríamos ter conversado mais esta tarde. Eu deveria ter feito mais perguntas. "Isso não muda nada," anuncio depois de terminar. "Vamos continuar nossos planos. Foder a Montague." "Não tão rápido." Voltamos para Oren. "Eu te disse que há um adendo. Vá até perto do fim." Oren pega o telefone e envia uma mensagem. "Uma data importante?" Pergunto. "De certa forma." Antes que eu possa começar a leitura, há uma batida na porta. "Esperando alguém?" Pergunta Deloris. "Por uma questão de fato, estou." Oren diz enquanto levanta e caminha em direção à porta. "Desligue a câmera do Magnolia Woods." Com um botão, a tela da TV ficou preta e Oren toca a maçaneta. Um jovem nervoso está na porta. "Sr. Crawford." O menino assente. "Sr. Demetri." "Entre." Oren abre a porta, seu convite muito gentil. Fico de pé. "Sr. Crawford? O que é..."

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"Durante minha pesquisa..." Oren começa quando o jovem se mexe desconfortavelmente de um pé para o outro e olha em volta. "... Vi um trabalho que o Sr. Crawford fez recentemente." O menino assente. "Pode me chamar de Stephen." "Sim, bem, Stephen foi empregado de Hamilton e Porter no escritório de advocacia que fez esse testamento. Stephen teve o prazer de trabalhar com Adelaide em relação nesta mesma vontade." Meu pai, de repente tem a minha atenção. "A Sra. Fitzgerald sabia disso?" "Sim", diz Stephen. "Conversei com ela em várias ocasiões." Ele olha Oren. "Vá em frente, filho. Estes são meus colegas. Estamos todos tentando ajudar a Sra. Fitzgerald e se puder ajudar-nos a ajudá-la, podemos fazê-lo." Ele engole em seco. "Você tem vontade?" "Sim." "Hum, ok. Bem, há um adendo." "Acabamos de descobrir isso." digo. "Há algumas coisas que pode não perceber se não tiver trabalhado com Adela- quero dizer, a Sra. Fitzgerald." "Como o quê?" Oren pergunta. "Senhor, esta é uma informação confidencial." "Ainda está empregado por Hamilton e Porter?" "Não, mas assinei um termo."

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"Sentiu-se mal com alguma coisa que Ralph Porter lhe pediu para fazer?" "Sinto que abandonei a Sra. Fitzgerald. Ela estava realmente animada sobre a cláusula." Oren vira para Deloris. "Ligue a tela." Balanço a cabeça. A TV enche com uma imagem do quarto de Adelaide. "Stephen, quando foi a última vez que viu Adelaide?" Pergunta Oren. Ele ficou mais ereto. "Foi logo antes de deixá-la ir. Tivemos uma reunião agendada perto do início de outubro, mas não tive permissão para me encontrar com ela. A última vez foi há quase um mês antes. Ela iria agendar e, em seguida, não reagendou novamente." Oren aponta para a tela. "Olhe bem de perto. Isso é Adelaide." Ele ofega enquanto ele caminha em direção à tela. "O que aconteceu com ela?" "Isso é o que estamos tentando descobrir. Pode ser que ela descobriu uma informação que não deveria saber?" Os olhos de Stephen se arregalam de horror. "Merda. Eu... isso é perigoso. Certamente…" A mão de Oren pousa no ombro de Stephen. "Filho, ninguém vai saber seu papel, ou que nos ajudou. Posso assegurar sua segurança e a de sua família jovem. Quantos anos tem seu bebê?" Meu estômago revira com a facilidade das palavras de meu pai. Os olhos de Deloris vêm em minha direção. Faz anos desde que vi esse lado

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dele em ação e, no entanto, neste momento, não detesto sua escolha ou estratégia. "Quinze meses." "Stephen, nos ajude e você e sua jovem esposa e filho estarão muito melhores. Você pode ir para qualquer faculdade de direito no país. Eu vi suas notas. É um jovem trabalhador. É uma pena desperdiçar sua educação em Savannah." "É uma boa escola..." "Não é Stanford, Harvard, Yale..." Ele vira para a tela. "Eu gosto dela. Será que ela vai ficar melhor?" "Sim." Oren responde de forma inequívoca. "Posso ver o adendo?" Oren acena para Deloris e aparece na TV, substituindo o Magnolia Woods. "Ok," diz Stephen, examinando as palavras. "Vê isso?" Ele aponta para a data e as iniciais CM. "Esta data é, obviamente, a data aprovada da cláusula. O que não é dito é que de acordo com Adelaide..." Ele olha para Oren como se precisasse de sua permissão para usar seu primeiro nome. "Continue." "Segundo ela, essa é a mesma data que seu pai morreu." "Então isso não é legal?" Pergunta Deloris. Stephen sacudiu a cabeça. "Não é. O Sr. Montague faleceu em seu sono naquela noite de ataque cardíaco repentino. Ele era legalmente competente quando aprovou o documento."

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Quando ninguém fala, ele continua. "Pensei ser um pouco estranho. Perguntei a Natalie. Ela é uma assistente legal. Ela me disse para não me preocupar com isso." "Então não o fez?" "Eu não disse nada. Mas não posso afastar a sensação de que é estranhamente coincidente." "Pode explicar a cláusula?" Pergunto. "Você viu o testamento, de modo que sabe sobre o artigo XII?" Assentimos. "É

uma

merda

estranha.

Quer

dizer

impor

estipulações

beneficiárias é uma prática comum, mas nunca vi... mesmo na faculdade... nada tão estranho quanto os mandatos neste." Ele franze a testa. "Pode imaginar, um cara morto ditando com quem tem que se casar?" "A cláusula?" Pergunto novamente, a agitação em meu tom. "Sim, bem. Em poucas palavras, qualifica o disposto no artigo XII, basicamente dizendo que qualquer manipulação por qualquer das partes interessadas altera as disposições." Balanço a cabeça para a realidade. Esta adição à vontade de Montague diz que se alguém fizer algo para dissuadir, para interferir a progressão natural ou parar o arranjo, então essa pessoa anula seus ativos ou qualquer pretensão de ativos. Também anula o legado dos ativos liquidados para a Fitzgerald Investments. Obviamente ele tem alguns problemas de confiança. "Portanto, se o casamento não sair como planejado, a Montague Corporation continuará a ser uma entidade viável, não sendo liquidada como originalmente previsto no artigo XII?" Pergunto.

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Stephen dá de ombros, lendo o documento. "Ele não especificou que o atual conselho de administração será dissolvido e toda a estrutura corporativa se tornará uma empresa de capital aberto. E se o casamento de sua filha com a cara não ocorrer, ou seja, ela case com outra pessoa, isso irá, então, entrar nas sucessões onde todas as partes interessadas devem fazer um caso de seus direitos. Assumindo que a interferência anteriormente

mencionada

não

é

um

problema,

teoricamente,

a

propriedade será igualmente dividida entre os herdeiros vivos." "Então, para esclarecimento, isso anularia as consequências do artigo XII?" Pergunta Deloris. "Sim." Stephen confirma. "Pergunto-me o que fez o Sr. Montague mudar de ideia." acrescento. "A Sra. Adelaide perguntou a mesma coisa." Stephen se volta para Oren. "Espero que possa ajudá-la. Ela estava tão animada. Não conseguia entender por que não sabia sobre isso. Ela continuou dizendo, se apenas... se somente." Oren alcança a borda da mesa, estabilizando-se antes de caminhar. "Obrigado, Stephen." Ele enfia a mão no bolso do casaco interior e ira um envelope. Por seu olhar, assumo ser dinheiro. "Isso deve ajudá-lo a se mudar.

Entre

em

contato

com

meu

assistente.

A

escolha

das

universidades é sua." Stephen segura o envelope por um minuto antes de passá-lo para trás. "Obrigado. Eu agradeço. Adoraria ir a qualquer uma dessas escolas que mencionou. No entanto, eu não posso." Ele balança a cabeça. "O Sr. Fitzgerald me ofereceu dinheiro também. Eu não aceitei. É ruim o suficiente que quebrei o acordo de não divulgação, mas não foi pelo dinheiro. Eu falei sério. A Sra. Adelaide é uma mulher amável. Ela não

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merece estar onde está. Tentei ajudá-la." Ele dá de ombros. "Temo que as informações que a ajudei a encontrar e entender possa ter levado ao que aconteceu. Por essa razão, estou feliz em ajudá-lo." "Não vou contar a ninguém e confio que quer ajudar. Apenas faça. E se puder... aquela coisa, a data, me mantém acordado durante a noite. Só parece errado." Levanto e dou um passo adiante, fodidamente impressionado com esse homem. Ao mesmo tempo conheço o jogo de Oren e endividamento que alimentou a obrigação mútua. Não posso prever o próximo movimento de Oren. Em vez disso, estendo a mão. "Stephen, você é um bom homem. Será um bom advogado. Sei é alguém que acredita em fazer a coisa certa e ajudar aqueles que não podem ajudar a si mesmo. A advocacia seria um lugar melhor se houvesse mais como você." "Obrigado, Sr. Demetri." Meu aperto aumenta quando a atenção de Isaac vai de seu telefone para Stephen. "Nós não fomos apresentados." Seu olhar corre entre Oren e eu. "Desculpe se presumi. É a semelhança. Não são parentes?" "Sr. Crawford, cuide-se." "E de seu bebê." acrescenta Oren. Deloris levanta. "Posso mostrar-lhe à porta?" "Eu posso…? Será que vou saber se a ajudei?" "Suspeito que haverá rumores."

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A cena acontece ao meu redor, comigo, e ainda assim estou sempre um passo atrás. O retrato no telefone de Bryce é meu. Seria um truque? "Bryce, o que está dizendo?" Ele agarra meu braço, o mesmo lugar que agarrou no outro dia, me puxando para perto. "Fiz uma porra de pergunta." Luto contra seu aperto. "Me solta. Você está me machucando." Nos movemos pelo o quarto, nós três numa dança coreografada pela raiva e medo. "Assim que te vi na sala, soube que algo estava errado. Não pude identificar, mas então me bateu. O vestido que usava..." Soltando o braço, ele me empurra para longe e me olha da cabeça aos pés. "Que você ainda está usando... não é o mesmo que na foto do Magnolia Woods." Ele anda num pequeno círculo. "Porra eu avisei. Quando cheguei aqui, tentei te dizer," Ele se aproxima. "Eu queria que fosse diferente, mas não serei feito de idiota!" Embora cada parte minha queira se afastar de sua abordagem, não o faço. Eu não posso. Não lhe darei esse poder sobre mim. Nem por um dia, uma semana, até nosso casamento ou para sempre.

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Levanto o queixo. "Apenas fale do que está me acusando porque tenho muitas mais acusações pra te dizer." O próximo segundo acontece num flash. Desde que entrei no carro de Alton, fui atingida duas vezes: uma por ele e outra por Suzanna. Isso não é nada comparado ao poder do tapa de Bryce. Não é um tapa, mas um soco, juntas atingindo ossos, carne batendo carne. Cambaleio e grito. Não pela dor, dor que não sinto. É pelo choque. Meu grito: "NÃO!" Ecoa na suíte de Chelsea, uma sílaba que parece durar para sempre enquanto meus joelhos cedem e caio no chão ao lado de minha amiga. Ela está enrolada de lado, segurando a bochecha com o peito arfando pelo golpe inesperado. "O que diabos você fez?" Grito para ele. Quem é esse homem? Certamente não é meu amigo de infância. Não é o homem que relutantemente deixou minha virtude intacta quando adolescente. Não é o homem que finge ser meu noivo. "Levante!" ele grita. Sua demanda cai como um cobertor molhado enquanto olho para ele, a cabeça de Chelsea agora no meu colo. Ele não para. "Eu disse para levantar." Gentilmente tiro sua cabeça do meu colo e coloco no tapete. Lentamente, levanto, pronta para enfrentar o monstro que estava escondido, o lobo em pele de cordeiro. Quando levanto, sei, sem sombra de

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dúvida que Bryce Spencer foi capaz de ferir Melissa Summers. As acusações de seus outros crimes que ainda não entendo. "Não," ele xinga. "Você." Engulo em seco quando a ponta do sapato recua e chuta a perna de Chelsea. Fico entre eles e estendo as mãos, tentando bloqueá-lo. Meu esforço é semelhante ao das boias que flutuam pela costa, capaz de reter seu próprio espaço, mas incapaz de retardar a energia das ondas. "Bryce, pare com isso!" Ele passou a mão pelo cabelo enquanto Chelsea desliza para trás, para longe dele e ainda no chão. "Levante!" Quando a vejo começar a subir, movo-me novamente. "Não, Chelsea. Não faça. Bryce dê o fora daqui." Encarando-me, ele destrói o passado, estendendo a mão para seu braço e puxando-a para pés. "Isso é culpa sua, Alexandria. Ela pode agradecer mais tarde pelo que está prestes a acontecer." "Nada está prestes a acontecer," retruco. "Há uma sala cheia de homens no andar de baixo. Vá. Deixe-nos em paz. Temos que nos aprontar para jantar." É uma desculpa esfarrapada, mas minha mente é um borrão, lutando por qualquer resquício de sanidade. Sua voz encontra uma calma quase assustadora. Com o olhar agora fixo em Chelsea, ele diz: "Saia do quarto, Alexandria." O quê? "Não."

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"Agora!" Vejo seu rosto quando ele vira para mim, o rosto está vermelho, vermelho brilhante, um contraste gritante para o cabelo loiro e olhos cinzentos. Há algo diferente sobre eles também, algo que ainda não posso identificar as é assustadoramente familiar. Abro a porta de Chelsea e viro mais uma vez para Bryce. Ele soltou o braço de Chelsea quando teve certeza que sai. Em vez disso, abro mais a porta e dou um passo em direção a ele. Quando nossos peitos se encontram, jogo minha chave para Chelsea e digo: "Vá agora. Tranque minha porta." Acontece rápido. Ela não hesita quando sai correndo, os pés descalços derrapando no tapete macio enquanto corre para longe. Bryce respira fundo e vem em minha direção, cada passo me prendendo e empurrando para trás e para trás até que a parede para meu progresso. Enjaulando-me contra a parede com um braço de cada lado do meu rosto, ele se inclina mais perto. "Vai se arrepender disso. Não tanto quanto ela, mas vai." "Que diabos é seu problema? É Patrick?" Porque ele está pronto para chutar seu traseiro. Não digo a última parte. "Neste momento, meu problema é você." "Tudo bem, então não case comigo." Ele agarra meu queixo, os dedos dolorosamente apertando meu rosto. "Cala a boca. Aprenda a manter sua boca fechada e, vou acrescentar, as pernas também para ninguém além de mim. Se puder seguir essas simples instruções, as coisas vão melhorar para você e para a minha puta."

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Suas palavras insensíveis são piores que o aperto. "Não fale assim sobre ela." "Você está certa. Eu não deveria diferenciar, não quando há duas vadias aqui." O quarto estava grampeado? Ele ouviu quando assumi minha infidelidade? Merda! Quão estúpida pude ser? "Bryce... o que está acontecendo?" "Você não esteve no Magnolia Woods hoje. Eu liguei. Não esteve lá, apenas Patrick. Isso significa uma coisa. Significa que estava com ele." Ele solta meu queixo e acaricia minha bochecha. A mudança de brutalidade a gentileza aumenta meu enjoo. "Querida, se pode foder, então eu também posso." Seu sorriso se alarga. "Posso até te deixar assistir." "Eu não..." "Não minta para mim. Eu avisei. Disse para obedecer porque se não fizesse, não seria capaz de viver com as consequências." Seu tom suaviza o timbre com uma doçura zombadora. "Não posso fazer com você o que quero, não agora." A frieza calculista em seus olhos envia um calafrio por minha espinha. "Porque," ele continua explicando seu raciocínio psicótico. "em menos de uma hora estará lá embaixo num vestido de porra, usando meu anel e bancando a noiva perfeita. Temos uma festa amanhã. É uma pena que Chelsea não vá." Tenho problemas para me segurar. "Mas Suzanna e Alton a querem. Uma frente unida."

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"Mas você não. Ela é uma prostituta. Todo mundo sabe que, e quando, perguntado, essa será sua resposta." Balanço a cabeça. "Não. Não farei isso com ela. Eu não..." Sua mão cobre meus lábios. "Você vai ou vou dizer a Alton sobre hoje. Vou deixá-lo saber que em vez de visitar Adelaide, você estava com um criminoso. E, em seguida, seus privilégios de visita a sua mãe serão revogados." Ele move a cabeça lentamente de um lado para o outro quando um sorriso surge nos lábios. "Como disse, você vai cooperar, não é, querida? Melhor amigo ou pior inimigo. Sugiro que se esforce para lembrar porque me quer como amigo." "Deixe Chelsea em paz. Ela não fez nada. Se quiser descontar isso em alguém, não que esteja admitindo nada, mas faça comigo." "Se eu pudesse... Mas contusões não iriam bem com o jantar hoje à noite ou a festa amanhã. E, querida..." Ele permite que o carinho paire no ar. "... Eu não dou segundas chances." "Vá agora, é quase hora do jantar." Ele puxa um pouco o meu cabelo. "Arrume seu cabelo e maquiagem. Fique bonita." Ele corre os dedos ao longo do meu rosto com um toque de seda. "Porque você pode ficar impressionante, Alexandria. Eu já vi. Quero isso de novo. A partir de agora, vai mostrar esse sorriso lindo para mim, não vai?" Fico olhando, com medo de sua próxima mudança de humor. Ele passa o dedo sobre meus lábios. "Quando eu lhe fizer uma pergunta, espero uma resposta." Balanço a cabeça. Não é uma concessão considerando seu nível de manipulação. Ao dar-lhe a resposta que ele quer, eu controlo sua reação.

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Bryce sorri. "Agora, aqui está uma pergunta para você. Diga-me, você não quer se atrasar para o jantar; você não quer atrasar novamente hoje, não é?" Não tinha tenho a chance de responder quando inesperadamente seu punho colide com a parede, meramente a polegadas do meu rosto. O gesso não é páreo para seu soco quando poeira fina agita o ar em torno de nós. Engulo em seco, estremecendo enquanto sua ereção crescente pressiona contra meu estômago. "Eu lhe fiz uma pergunta." O vermelho rasteja de volta para seus ouvidos. "Fodidamente responda..." Antes que possa registrar, ele abaixa o decote do meu vestido e sob meu sutiã, dolorosamente aperta e torce meu mamilo. Grito enquanto tento, sem sucesso, me afastar. Bryce sorri. "... Ou, querida, vou encontrar lugares que seu vestido vai esconder, lugares para deixar minha marca. Agora responda." "Não," respondo rapidamente, reunindo o que resta do meu autocontrole e empurrando sua mão. "Não quero me atrasar." Ele se inclina mais perto, o nariz tocando meu pescoço enquanto inala. "E um banho. Trocando-a por você eu deveria me livrar de uma prostituta e não ter outra como futura esposa." Bryce dá um passo para trás, dando-me espaço para ficar ereta. Ele está permitindo que eu vá? Será que ele me seguirá? Fico imóvel e suavizo meu tom. "Por favor, Bryce. Ela é minha amiga. Por favor, não faça nada."

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Ele solta um suspiro. "Sei que pode não entender, mas pago um monte de dinheiro para fazer o que quiser." Um lado de seus lábios se curva para cima. "Como disse, ela é uma prostituta, mas por você... por agora... vou voltar lá para baixo e ser agradável com seu pai." Ele inclina a cabeça em direção ao punho que atingiu a parede. "Não faça suposições. Fechaduras não irão me impedir."

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Os lábios de Bryce se curvam. "Não dou a mínima para quantas chaves tem." Prendo a respiração e uma resposta quando Bryce se vira, deixando-me sozinha no quarto de Chelsea. Suas últimas palavras, o ameaçador olhar frio, alimenta a descarga de adrenalina inundando meu sistema. Ainda de pé, seguro meus dedos, agarro o grande diamante e tento parar de tremer. Aperto minhas mãos num esforço para acalmar o tremor, mas quando o noto, ele não está somente em minhas mãos, mas quebrando meu corpo inteiro, tornando meus joelhos cada vez mais fracos. Como uma estátua nervosa eu espero, com medo de que ele vá voltar e ainda mais de medo de que ele procurará outro lugar para desafogar a fúria. Quando o tempo para, o ar volta a meus pulmões e diminui meus tremores. Minha respiração é o único som enquanto me atendo a qualquer ruído dele pelo corredor até Chelsea. Embora queira ajudar minha amiga, meu corpo se recusa a mover, paralisado pelo que vi e ouvi. Tranquilidade prevalece nos passos de Bryce enquanto desaparece, substituindo o horror por alívio. Não mais rígida, meus ossos ficam flexíveis, abrindo caminho para as forças da gravidade. Com um soluço reprimido, caio contra a parede esburacada e me enrolo no tapete.

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Meu Deus. Ele é um monstro. Com apenas os olhos, rapidamente procuro no quarto por um relógio. Preciso me arrumar. Preciso verificar Chelsea, mas não tenho forças. Segundos se tornam minutos quando o tempo passa e meu coração bate fora da cadência num ritmo composto pelo medo. Não posso casar com esse homem. Não posso passar mais um dia com ele nem permitir que Chelsea passe. Ele é um psicopata, frio e sem empatia ou remorso. Nunca testemunhei olhos tão indiferentes. Em questão de minutos, sua raiva foi substituída, indo para um terreno frígido, mais frio do que qualquer coisa que já vi. Não é nada como o pior temperamento de Nox. É ainda pior do que Alton. Bryce é distante e desligado. Quando fecho os olhos, seu olhar calculista enche minha mente. Foi que a última coisa que Melissa Summers viu? O que viveu? Talvez tenha duvidado antes, mas não mais: Edward Bryce Spencer é capaz de matar. Sei disso em minha alma. "Alex?" Pisco os olhos quando Chelsea entra em foco. "Você está bem?" Ela pergunta, pegando minha mão. Sua bochecha direita está vermelha e a contusão aparece. "Eu?" Gentilmente toco sua pele ferida. "E você?" Puxando minha mão, ela me levanta. "Estou bem, por sua causa. Desculpe, eu corri. Eu deveria ter lutado, como você. Mas... ele me assusta."

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Balanço a cabeça. "Eu vejo. Também me assusta." Acalmo nossos passos à medida que vamos para meu quarto. "Chelsea, não me defenda. Ele disse que vai..." Mal posso me fazer dizer as palavras. "... Ele pode ferila, porque pode fazer qualquer coisa que quiser com você. Ele não pode me machucar. Tenho que estar no jantar e na festa." Os braços do Chelsea envolvem sua cintura. "Não pode pará-lo. Você não pode." Puxo-a para minha suíte e até o banheiro, deixando as duas portas trancadas entre nós e o corredor. "Eu posso. Vou te tirar daqui. Tenho um plano."

Com alguns minutos de sobra, respiro fundo, desço as longas escadas para a sala de jantar. Fiz como Bryce queria, tomei um banho, me lavando para retirar o cheiro de Nox ou Patrick e substituindo-o com hidratante, xampu e perfume. Meu vestido é novo, mesmo para mim. Estava pendurado num saco de roupa, outro traje para meu novo papel. Sento-me à mesa de jantar desocupada, feliz por um momento de paz para reunir meus pensamentos. "Gostaria de um copo de vinho?" A jovem empregada pergunta. Gostaria de uma garrafa inteira, mas me contentarei com um copo. "Sim, obrigado. Cabernet." "Sim Senhora."

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Quando ela desaparece na cozinha, Suzanna e Bryce entram. A calma vai embora, mas não se viro para vê-los entrar. Estou com muito medo de que verei. "Alexandria, como foi com sua mãe?" Apreensiva, minha cabeça vai em sua direção, o olhar correndo entre Suzanna e seu filho. É outra armadilha? Quase imperceptivelmente, Bryce sacode a cabeça, dizendo-me para desempenhar meu papel. Noiva perfeita. É o que ele exigiu. "Ela está melhor. Os enfermeiros continuam dizendo isso." "Preciso

ir

vê-la,"

diz

Suzanna.

"Amanhã

de

manhã

vou

acompanhá-la." Antes que possa aceitar a proposta, Bryce fala; cada uma das frases abrindo outro buraco no meu barco da esperança. Em breve ele afundará, meu titanic dos sonhos presos nas profundezas do oceano. "Mãe, terá que ir sozinha. Alexandria estará ocupada amanhã. Talvez," ele continua. "ela estará disponível domingo. Depende de seu desempenho na festa." Ouço a última parte alta e clara, mesmo que ele não expresse em voz alta. "Ocupada?" Suzanna vira para mim. "Fazendo o quê?" A jovem coloca o copo de Montague da coleção privada diante de mim enquanto Suzanna senta. Dou de ombros. "É novidade para mim, também. Vai precisar perguntar ao seu filho." Ele ergue o copo de uísque e sorri. "Nossos planos ainda serão determinados." Ele circula o pulso, tilintando os cubos congelados. "Há tantas variáveis."

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O ar é gélido, não só com suas palavras, mas também o tom demasiado calmo. O frio cai sobre a sala, deixando um rastro de arrepios na minha pele. "Belo vestido." diz Bryce, vindo atrás de mim e beijando minha bochecha. "Uma excursão não planejada," Suzanna diz entusiasmada. "Soa como uma grande ideia. Apenas não fique muito levado. Lembre-se que tem que estar de volta a tempo para se preparar para a festa. Os convidados chegarão às seis." A sala fica em silêncio quando Alton entra. Balançando a cabeça, ele sorri. "Agora, isso é o que gosto de ver. Todo mundo no lugar..." Seus olhos se estreitam quando olha para o lugar vazio. "Onde está Chelsea?" "Alexandria?" Bryce diz. Um nó se forma em meu estômago e minha boca seca. Meu volume é quase inaudível. "Não posso fazer isso." Os olhos de todos estão em mim: Alton e Suzanna questionando e o de Bryce como um aviso. "Acho que pode." Sua resposta também é suave. Viro para ele, lutando contra as lágrimas. "Não. Eu não posso." "O que é?" Pergunta Suzanna com preocupação genuína na voz. Os olhos de Bryce estreitam. Balanço a cabeça e viro para Suzanna, falando mais alto. "Eu tentei, realmente tentei, mas se tiver que enfrentar meus colegas da academia e da sociedade de Savannah, amanhã à noite, não posso fazê-lo

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com aquela prostituta a reboque." A palavra machuca meu coração. Sou grata por ela não poder me ouvir. "Alexandria!" Suzanna grita. Viro para Alton quando ele senta. "Imagine como minha mãe se sentiria ao dividir o palco com você e uma puta que está enroscando bem debaixo do seu nariz." "Isto não é sobre sua mãe ou eu..." À medida que sua desculpa esfarrapada sai, há algo na expressão de Suzanna, que confirma as acusações de Pat. "Ou será que é?" Pergunto. "Estamos

perdendo

o

foco,"

Bryce

interrompe.

"Alexandria

desenhou uma linha na areia. Chelsea fica, mas não publicamente. É decisão de Alexandria." "Eu não gosto," diz Suzanna. "Chelsea precisa trabalhar em Montague e enfrentar as pessoas de Savannah. Se a esnobar, estará condenando-a ao ridículo." "E se abraçá-la," respondo. "Estou me condenando. Não será evidente, mas você sabe que será assim." Alton levanta a mão quando os empregados chegam com as saladas. "Isso é o suficiente." Ele vira para a jovem. "Leve o jantar para o quarto da senhorita Moore. Aparentemente, ela não se juntará a nós." "Senhor?" Pergunta a menina, olhando em minha direção. "Eu já pedi. Deixei a equipe saber que ela comerá no quarto num futuro previsível." "Isso não é necessário," diz Suzanna em defesa de Chelsea. "Se não a quer aqui, ela voltará para Carmichael Hall."

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"Não." "Por que não?" Pergunta Suzanna. "Pelo menos lá, ela não será forçada a enfrentar sua animosidade." Viro para Bryce. Com uma expressão doce de satisfação enfeitando seus lábios, ele levanta a taça. "Mãe, acho uma excelente ideia." Os nós em meu estômago se multiplicaram. "Tudo bem," Alton diz com desdém. "Depois da festa. Isso é muito drama. Tive o suficiente. Sem mais discussão sobre a senhorita Moore." Depois da festa. Graças a Deus. Meu barco de esperança não está além do reparo. Curso após curso o jantar decorre. A conversa foi sem importância e incontroversa. Tentei trazer à tona o assunto da reunião mais cedo no escritório de Alton, mas cada tentativa teve respostas monossilábicas. "Realmente, Alexandria, pode estar na faculdade de direito, mas muitas coisas estão acima de você. Deixe os homens se preocuparem com elas. É por isso que está se casando. Para se concentrar em coisas de senhoras." É o sexismo polvilhado de negatividade que eu vivi a maior parte da vida. Não importa se vou me formar com honras. Sou do sexo feminino e, obviamente, não brilhante o suficiente para reconhecer transações ilegais quando as vejo. Cada minuto que passa queima outro pedaço da minha alma. Não quero nada mais que acabar com a farsa da família e fazer meu caminho de volta para o refúgio do meu quarto. Fechaduras podem não manter Bryce fora, mas tenho um plano. Pedi a Jane para se juntar a mim para um filme.

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Quando o jantar termina e Alton para, limpo os lábios e coloco o guardanapo ao lado do prato. Afasto a cadeira da mesa e a pergunta de Bryce me para. "Que tal um passeio, Alexandria?" Meu pulso acelera em aviso, mas não posso permitir que sua atenção volte para Chelsea. "Soa maravilhoso." Meu sorriso é enorme. "Mas talvez outra noite. Estou exausta. Podemos ficar algum tempo na sala de estar?" A vista de Alton, Suzanna, e os funcionários. Seus lábios finos se curvam. "Querida, tenho certeza que pode encontrar energia. Afinal, tinha energia esta tarde. Certamente tem tempo para mim, seu noivo? Ou gostaria de nos contar tudo sobre sua tarde?" Meus seios pressionam contra o forro de cetim do meu vestido. O corpete apertado restringe minha capacidade de respirar fundo quando uma sensação espinhosa corta minha espinha. "Claro que tenho energia para você. Eu... eu amo andar. Talvez até o lago?" pergunto, esperando o retorno da minha de infância. "Estava pensando na floresta." Que diabos? "Bobagem," Suzanna interrompe. "Está escuro. Vocês têm um grande dia amanhã." "Mãe, não somos crianças." "Você não é, mas antes de ir se aventurar por aí acho que nós quatro temos coisas que precisamos discutir antes de amanhã." "Tais como?" Tomo a isca, com esperança de distrai-lo. "Ao falar com Gwen no início desta tarde, percebi que haverá suspeitas e dúvidas. Precisam ajustar suas histórias."

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Balanço a cabeça. "Vocês três terão que lidar com isso", Alton diz com desdém. "Tenho assuntos urgentes." Ninguém refuta a alegação de Alton. Segundos depois ele vai embora deixando nós três. "Agora," Suzanna continua. "com esta mudança abrupta em relação Chelsea, precisamos decid..." "Não há nada para decidir," Bryce diz. "Alexandria está acabando por sua convicção." Ele levanta, dando-me a esperança de que fosse se juntar a Alton. "Bem, sim," Suzanna diz ao virar para mim. "mas, querida, não pode dizer isso aos outros. Não pode usar a palavra com ‘v’." Em vez de sair, Bryce senta na cadeira ao meu lado e espalma a mão sobre minha coxa. Seus olhos arregalam de excitação. "Alexandria?" Os nós dentro do meu estômago se agitam com o pouco de comida que consegui engolir. Ao mesmo tempo, minha pele se reveste de suor à pressão crescente da mão de Bryce. Meus dentes cerram quando a dor aumenta. "Suzanna," Luto para impedir minha expressão de exibir o que está acontecendo. "Não sei se posso. É a verdade. Há muitas mentiras para lembrar. Simplesmente não pode adicionar outra." As pontas dos dedos de Bryce continuam a apertar, pressionando o material do meu vestido na pele, perto da rótula. "A verdade?" Pergunto. "Quer dizer a história que dirá a qualquer um que perguntar? Talvez possa lembrar-nos?"

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A sala escurece, mas obedientemente viro para meu noivo, implorando com os meus olhos para ele parar a pressão. Seguro a mesa, mas não posso aliviar a força. Minha voz falha. "Bryce?" "Estamos esperando." Não posso me afastar, não sem chamar a atenção para suas ações. Engulo a dor. "Que história? Quer dizer a verdade que ela é uma prostituta?" "A quem você vai dizer?" A pergunta vem sem nenhuma outra razão do que me fazer falar, para me fazer recitar seu veneno na frente da mãe. Suzanna vai embora. Não na realidade, mas na minha visão angustiada. A forma como seus dedos estão mais perto da minha rótula envia solavancos excruciantes da dor através de toda a perna. Agarro sua mão, mas cada ação só aumenta a pressão e, ao mesmo tempo, sua expressão permanece curiosa e fascinada. Certamente ele não iria deslocar meu joelho... Eu quero acreditar. Lembro-me da história que fui alimentada, mas nunca repeti. Deixando de lado sua mão, movo meu braço, visível para os olhos e concentro-me nele. Minha voz sobe acima do sangue correndo em minhas orelhas. "Vou dizer a todos que sempre te amei. Que tentei lutar contra. Enquanto na Califórnia pensei que tivesse desistido de mim. Não sabia que Chelsea estava interceptando nossas mensagens, mentindo para mim..." Pisco com alívio quando a pressão diminui um pouco. "Continue." "... não foi até que voltei para a minha mãe e vi Chelsea com você que percebi." "O quê?" Ele pergunta.

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"Que estamos destinados a ficar juntos. Que fui enganada por uma prostituta cavadora de ouro que fingiu ser minha amiga." Meus olhos fecham e suspiro quando ele suaviza o toque. Não mais forte, sua mão se move para cima, mais alto na minha coxa. Por apenas um momento, o alívio domina a realidade. Minha mão cai na sua, parando o progresso. O olhar de Bryce estreita em advertência antes de virar em direção a sua mãe. "Existe algo que quer discutir ou podemos dar uma caminhada?" A sala inteira vem em foco. Umidade brilha nos olhos da Suzanna quando ela junta as mãos perto do coração. "Oh, oh. Não sabe como estou feliz... não achei que... estava preocupada..." Ela levanta e corre para nosso lado da mesa, o movimento dela me libertando da mão errante de Bryce. Atirando-se em mim, Suzanna me envolve num abraço. "Isso vai funcionar. Irá. Estou tão feliz em saber que concorda. Espere até que dizer ao seu pai." A cadeira de Bryce se move. "Ela concorda." Ele estende a mão. "Alexandria, meu amor, nossa caminhada nos espera."

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Como pode Bryce vomitar ódio, coisas que ameaçam num minuto e ser suave e afável no próximo? Cada palavra que pronuncia me deixa na borda do assento figurativo, com medo de cair. Colocando minha mão na sua, fico em pé, em busca de uma saída. Volto-me para sua mãe. "Suzanna?" Os dedos de Bryce, em volta da minha mão, apertam mais e mais. "Sim?" ela responde. "Tenha uma boa noite." "Obrigado querida. Estou mais do que satisfeita com a sua mudança de atitude." Finjo um sorriso. "Pode agradecer ao seu filho por me mostrar a luz." Suas bochechas sobem mais, o sorriso brilhante irradiando verdadeiro apreço para Bryce. Ela realmente criou um psicopata sem saber? "Vocês se divirtam." Puxando-me para perto, Bryce segura minha mão enquanto circula o outro braço na minha cintura. "Oh, nós vamos, mãe. Ok, querida?"

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Em poucos dias vim a abominar o termo carinhoso. A maneira como ele diz é como uma advertência e ameaça enrolada numa fina camada de elogios. A mistura venenosa parece benigna. Logo estamos nas portas de trás, as portas francesas que dão para o pátio de pedra calcária. Uma vez fora sob o céu estrelado, Bryce faz uma pausa e olha a mansão. "Não sei se lembra," ele começa. "mas perguntei alguns meses atrás por que você não gostaria de viver aqui e eu lhe disse que eu faria." Ele me puxa para seu lado. "E agora vou. Basta imaginar, um dia serão nossos filhos correndo nesses gramados, como nós fazíamos." Tremo quando o ar frio de outono cai sobre nós. "Está com frio?" "Acho que deveria ter pego um suéter." Com seu braço ainda em mim, Bryce corre a outra mão para cima e para baixo no meu braço. Quando toca a área que segurou no início do dia, involuntariamente me encolho. "Não faça isso." "O quê?" Pergunto. "Não é minha culpa que meu braço está doendo." Vamos até a borda da escada, acima do gramado com o lago à distância. Ele me vira, propositadamente apertando meus braços. "Agora. Quero te ouvir dizer." Bile começa a ferver no meu estômago, fervendo mais e mais a cada segundo como minha temperatura interna subindo. "O que?"

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"Diga Alexandria. Você fez um trabalho tão bom com a mãe. Tenho certeza que não terá problema em falar sobre Chelsea como a prostituta que realmente é. Agora quero ouvi-la admitir que a culpa é dela por seu braço estar doendo." "Bryce? O que deu em você?" Ele dá um passo em direção à borda, movendo-nos para o lance de escadas de pedra. "Posso te fazer a mesma pergunta, mas não quero saber a resposta." Ele olha além do gramado. "Alguma vez já pensou sobre o quão alto estamos? A queda até o gramado?" Tento dar um passo atrás, mas o aperto em meus braços aumenta. "Agora, querida, seu braço?" Tal como a firmeza de Nessie, o monstro imaginário no lago abaixo, suas palavras e tom apertam meu peito, agarrando meu coração acelerado e esmagando-o contra minhas costelas. Meu queixo se move para cima com seu encorajamento forçado. "Olhe para mim enquanto fala. Quero ver que está dizendo a verdade." Engulo em seco, em busca de umidade. Minha língua se lança nos lábios ressecados quando formo minha resposta. "Meu braço... não deveria ter interferido entre você e Chelsea." "Não, não use o nome dela. Diga o que ela é." Pisco as lágrimas. "Bryce?" Ele olha para meu corpete, lembrando-me da agonia que infligiu ao meu mamilo. Com um sorriso doentio, seus olhos encontram os meus. "Tente novamente."

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As palavras machucam meu coração, apertando-o, como se fossem uma faca, cortando não só a mim, mas também Chelsea. "Uma puta." Aplicando mais pressão em meu queixo, ele murmura, "Querida, isso será muito melhor se aprender quando falar e o que dizer. Ela não é apenas qualquer prostituta: ela é minha. Comece de novo e diga a coisa certa." Bastardo doente. "Não deveria ter ficado entre você e sua puta." "Continue." Não tenho certeza de onde ir. "Reivindique a responsabilidade e vou aceitar seu pedido de desculpas." Meu pescoço tencione. Minhas desculpas? Minha cabeça sobe quando Bryce puxa meu cabelo. "Atitude não é aceitável. Acredito que seu pai lhe disse isso." "Eu não fiz nada." Ele solta meu queixo e cabelo e, em seguida, delicadamente enxuga uma lágrima na minha bochecha. "Não chore, querida, você vai pegar o jeito disto. Afinal, é a única aceita em Stanford e Columbia." "Bryce, não quero que sejamos isso. Eu não... você está me assustando." Ele levanta minha mão e leva meus dedos aos lábios. "Depois do que fez hoje, você merece ter medo, não acha?" Ainda não admiti nada.

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"Bryce, sei o que pensa, mas não é verdade. Se estivesse com Len..." Rapidamente lembro-me de não dizer seu nome. "Se estivesse com ele... pense nisso. Acha que eu voltaria aqui?" "Eu estava com Pat. Fomos ver minha mãe. Eu não assinei. Eles me conhecem agora. Não sei por que disseram que não fui lá, exceto que a mudança pode ser falsa." "O vestido?" "Não posso explicar. Talvez haja algo estranho com as câmeras. Lembra o vestido que se tornou viral há alguns anos? Algumas pessoas viram uma cor, enquanto outros viram outra." Dou um passo para longe da escada. "Não correria o risco de Alton ou você," acrescento. "ficarem chateados. E agora..." Meu peito dói. "... Meu Deus, com Chelsea, eu não faria." Seus dedos cobrem meus lábios. "Não é um nome." Fecho os olhos, permitindo que meus cílios encostem-se ao meu rosto enquanto tento resolver o caos dentro de mim. "Sua prostituta." Suspiro. "Não importa por que você acha disso, ela não é. Ela é minha amiga." Tomando minha mão, ele nos guia novamente para as escadas, desta vez, descendo passo a passo. "Esse é um dos problemas com a Califórnia. Savannah tem melhores amigos de qualidade. Depois de amanhã à noite, você e eu conviveremos com Millie e Ian, Jess e Justin e Leslie e Hamilton. Eles nunca pensarão muito da minha puta." Cada vez que ele diz, como se refere a ela, minha pele arde e estômago torce.

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"É claro," ele continua. "vai precisar confirmar todas as suspeitas. A história que disse à minha mãe será boa. Tenho certeza de que, depois de amanhã à noite, terá que manter distância." Chegamos à passagem inferior. Com as luzes da mansão atrás de nós, o gramado brilhar. A umidade é uma combinação dos efeitos colaterais dos sprinklers e uma fina camada de orvalho que começou a se formar. Pequenas lascas de luar iluminam o lago e campos além dos gramados. Olho meus pés e os sapatos de salto. "Realmente não estou com os sapatos certos." "então os tire." Enquanto considero a opção, uma brisa vem sobre os campos e lago. Pequenas ondas brilham na prata enquanto as folhas sussurram. Envolvo os braços em minha cintura. "Estou com frio." Num acesso de raiva, Bryce tira o paletó e coloca sobre meus ombros. Meus olhos ardem ao sentir o cheiro de sua colônia desconhecido. Anseio o perfume amadeirado de Nox ou mesmo a fórmula secreta e divina de Patrick. "Agora tire os sapatos. Nós vamos caminhar." Tremendo sob o paletó, pergunto, "Por quê? Qual é seu objetivo final?" "Meu objetivo final? Meu objetivo final é ensinar-lhe uma lição, uma sobre honestidade e respeito."

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"Por favor, eu entendo. Eu faço. Não preciso andar através da grama molhada para provar isso. O que quer?" "Em primeiro lugar, caminhar no campo molhado não é o plano." Ele olha em direção ao lago e então para o horizonte. "Tenho certeza que podemos chegar longe o suficiente da mansão para ninguém te ver fazendo este papel." Ele me olha de cima a baixo. "Em segundo lugar, estou cansado de esperar. Se isso significa carrega-la na grama molhada ou pela lama, não me importo." "Não importa o que diz..." Ele descaradamente estende a mão para meu núcleo, felizmente ainda coberto pelo vestido e calcinha. "... você agora é minha. Isso significa que quando suas pernas se abrirem, será meu pau te fazendo gritar." Dou um passo cambaleante para trás. "Assim não. Não." "Como disse, não dou segundas chances." Ele inclina a cabeça. "Mas já que estamos sendo honestos um com o outro e está aderindo sua história desta tarde, então segundas chances não serão um problema. Certo, querida? "Ele segura minha cintura e me puxa, juntando nossos quadris até sua ereção crescendo sob as calças espetar meu estômago. Tento não endurecer, não mostrar qualquer sinal exterior da repugnância fervendo dentro de mim. Estou numa situação sem saída e cada segundo que passa, meu pânico aumenta. "Bryce?" À luz da lua, sua tez assume uma palidez estranha. "Querida, gozarei em você esta noite." A ponta do seu dedo roça meus lábios. "Em sua boca." Seu toque se move. "Nos seus peitos." Sua mão vai em direção ao meu núcleo. "Ou dentro da sua boceta, não me importo. Vai acontecer."

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Minha respiração vem rápida enquanto pânico me domina. "Por quê?" Ele esfrega-se contra mim. "Precisa perguntar? Você me pediu para 'descontar em você'. Seu desejo é uma ordem, querida." Ele alcança novamente meu lado. "Lá, nas quadras de tênis... Eu vou tê-la." Meus pés escorregam na grama molhada. "Eu não quero isso." Ele para, a voz novamente fria. "Errado. Você quer. Diga isso." Engulo em seco. "Por favor, Bryce". Seu sorriso rompe a frieza. "Ok. Implorar é aceitável. Agora, diga que quer que eu te leve. Não, diga que quer que eu te foda. Vamos querida. Não, já sei! Diga que quer me foder e vai fazê-lo melhor do que minha puta." Não

posso

processar.

As

palavras

estão

longe

de

serem

encontradas. Junto ao ar. Aonde vou? Tento inalar enquanto seus dedos torcem meu cabelo. Meu corpo inteiro enrijece. "Alex! Alex!" Bryce e eu viramos. Como uma válvula de escape, a tensão foge de meus músculos enquanto tropeço para trás e tomo uma respiração irregular. Cy acena em nossa direção com Patrick. "Foda-se!" diz Bryce com os dentes cerrados. Sua maldição é mais alta do que um murmúrio, mas não o suficiente para qualquer um além de eu ouvir. Estamos muito longe. "Pat! Cy!" Grito para eles. Colocando a mão no peito de Bryce, o seguro a centímetros de distância. "Por favor, Bryce, me desculpe se está chateado. Banquei a noiva perfeita no jantar. É sua vez. Seja agradável com Pat."

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Ele zomba. "Eu me lembro desta mesma fala anos atrás." "Vocês dois..." Dou de ombros. "... nunca se aturaram." "Bem, obviamente temos gostos diferentes." "Cyrus é um homem muito bom. Ele cuida de Patrick e é bom para ele."A o contrário de você esta noite. "Não é isso o importante?" Quando viro em direção aos degraus, Bryce pega minha mão e me puxa de volta para ele. "Isso ainda não acabou. A única coisa positiva sobre esta interrupção é que vou ouvir sua história novamente. Podemos considerar este um desempenho de treino para amanhã à noite. Lembrese: não use o nome dela e ela não é qualquer prostituta, ela é minha. Quero ouvir cada palavra." "Eu... Bryce, Pat a conhece, sabe dela." Quando voltamos, as luzes do pátio iluminam seus lábios, mostrando o sorriso. "Muito melhor." Bryce se inclina para beijar minha bochecha. "Não me importo. Serei o único a desfrutar do show." Ele puxa minha mão mais uma vez. "Faça um bom trabalho. Se não fizer, não será a única a enfrentar as consequências." Não respondo. Em vez disso, corro em direção à escada e subo os degraus até que estar nos braços de Pat. "Problemas?" Ele sussurra. Não posso responder com Bryce segundos atrás de mim. Em vez disso, balanço a cabeça e estendo a mão para Cy. Seus braços ficam nos meus ombros. "Faz um tempo." Ele sussurra. Beija minha bochecha e acrescenta mais alto, "Bonito lugar tem aqui."

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"Obrigada." Quero dizer que prefiro o apartamento de Nox ou o seu. Tem tantas coisas que quero dizer. Em vez disso, viro para Bryce. "Posso apresentar meu noivo, Edward Bryce Carmichael Spencer?" Pat sorri "Tem certeza de que não há outro nome aí? Lembro-me de algum Foster ser chamado na academia." Cy estende a mão. "Sou Cyrus Perry, mas Cy está bom." Bryce aperta sua mão, ignorando Pat. "Edward ou Bryce. Prazer em conhecê-lo." Acho que nunca notei o quanto Pat e Bryce realmente não gostam um do outro. Nesse momento, não dou a mínima. Estou muito feliz que mais uma vez meu primo salvou o dia. "Posso mostrar o lugar?" Pergunto. "Ou que tal uma bebida? Alton tem uma extensa seleção de bebidas na casa." "Oh menina," diz Pat. "você nos ganhou!" Andei ao lado de Pat enquanto Cy fala com Bryce. Logo estamos na sala de estar, Bryce colado ao meu lado, atento e tocante. Demora alguns minutos e um dedo ou dois de melhor uísque de Alton, mas logo Bryce presta menos atenção em mim e fala muito mais de negócios, empresas e bancos, eu não ligo para que falem sobre o tempo desde que mantenha Bryce ocupado. "Que tal me mostrar ao redor?" Pergunta Pat. Como um cão de caça, Bryce olha na minha direção, apoiando os dedos em meu joelho. Afastando-se de Cy, ele diz: "Sério?" É a primeira coisa direta que Bryce diz a Pat. "Tenho certeza que sabe o caminho."

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Pat dá de ombros. "Faz um tempo." Ele pisca para mim. "As coisas mudam, né? E não sei dos grandes planos. Quero ouvir sobre a festa e recepção. Mamãe disse que os dois serão aqui." Cy se inclina para trás. "Isso soa fascinante." Bryce sorri. "As meninas serão meninas." Idiota. Em vez de tomar a ofensa, Pat levanta e pega minha mão. "Digame, planeja utilizar o pátio? Sempre amei a vista..." Cy engole mais uísque. "Então, Edward, quanto acha que vai demorar para que aconteça?" Bryce se volta para Cy. "A distribuição é a chave..." Suspiro enquanto eles continuam conversando e Pat e eu seguimos em direção ao pátio. Uma vez fora, ele diz: "Quando te vi pela primeira vez... você não respondeu... aconteceu algo?" Viro para o lago. "É uma visão bonita." "Priminha?" Seguro as lágrimas e balanço a cabeça. "Tanta coisa... eu não posso. Se o fizer, as lágrimas nunca vão parar." Seus olhos castanhos se estreitam. "Você está bem?" Suas perguntas são baixas o suficiente apenas para eu ouvir. "Eu acho, mas o tempo dirá." "Alexandria." Pat e eu viramos quando Bryce aparece na porta francesa. "Entre, querida. Não quero que fique com frio."

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Noto a expressão de Patrick, mas não respondo meu primo. Viro para Bryce. Ele beija minha bochecha. "Boa menina." Uma vez que estamos de volta para dentro, Bryce volta para onde estava sentado. Inclinando-se para trás, ele diz: "Cyrus e eu queremos mais bebidas. Por que não conseguir para nós, querida?" A mandíbula de Patrick cerra. "Deixe-me ajudá-la." Engulo... Mordo o interior do lábio... Estou fazendo tudo para impedir as lágrimas de cair. "Na estrada... amanhã?" Pat sussurra. Pisco. "Sua mãe ficará bem," ele fala perto da minha orelha. "Isso tem que funcionar." Ele fica de costas para os outros e diz: "Faça isso." "Sim." É tudo o que posso dizer antes de sair e levar a garrafa para Cy e Bryce.

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"Se você não matá-lo, eu vou." Pat disse. Eu andava de um lado para o outro na suíte do meu hotel, segurando meu telefone em um aperto de morte. "Você a viu de novo?" "Sim. Cy e eu fomos para a mansão. Nós vimos e falamos com ela, se você pode chamar de conversa assim?" "O burro era onipresente. Eu até me recusei a sair até que Alex retirou-se para seu quarto. Eu dei desculpas esfarrapadas sempre que idiota deu a entender que devíamos ir embora. Uma vez que ela se desculpou que ela tinha feito planos com Jane para uma noite de cinema, então eu não iria sair até que o carro de Spence saísse de lá." Eu balancei a cabeça e caminhei novamente até a janela e de volta. Eu faria um buraco maldito neste carpete se eu não sair daqui em breve. Invadir a porra do castelo é o que eu queria fazer. Isso é o que meu intestino, ou era meu coração, queria que eu fizesse. Inferno, há seis meses a maldita coisa tinha sido um buraco negro no meu peito, duro e insensível. Charli tinha feito isso comigo, me fez sentir, me fez amar, e agora ela estava quebrando meu coração. Ele estava quebrando, pensando nela com ele. "Foda-se!" Eu disse. "Vinte e quatro horas. Ela só precisa aguentar isso por mais um dia."

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Patrick suspirou. "Pelo menos a temos durante a noite. Eu não sei o que aconteceu entre esta tarde e agora, mas algo aconteceu. Ela não podia dizer, mas eu senti." O céu sobre Savannah escureceu. No reflexo da janela vi a minha imagem... Penso que era eu. A veia agitada na minha testa, os tendões latejando no meu pescoço, e minha mandíbula apertada estava mais pronunciada do que o normal. Meus pobres dentes não durariam muito mais se eu os apertasse mais forte. "O que você quer dizer? Você acha que eles descobriram sobre nós, sobre esta tarde?" Foi esta tarde ou ontem? Procurei um relógio. O tempo não se movia. "Se Spence soubesse," Patrick disse. "ele não demonstrou, nem para mim e nem para Cy. Ele estava carinhosamente pegajoso e cheio de carícias doces. Foi nauseante." "Eu vou matá-lo." "Ela... não era como se ela apreciasse sua atenção. Quero dizer, ela usava o sorriso Montague, mas eu a conheço, ela parecia... por falta de uma palavra melhor... assustada. Cy e eu conversamos sobre isso. Eu gostaria de poder te dar outra avaliação, mas é isso que eu tenho." "Assustada? O que você acha que é? Você acha que aquele idiota a ameaçaria?" "Eu não negaria nada sobre isso." A ideia me fez cerrar meus punhos. Eu mostraria para aquele filho da puta o que é sentir medo. Afinal, Charli era a mulher mais forte que eu conhecia. Eu não podia permitir que esses pensamentos ficassem comigo.

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Se eu fizesse, eu bateria algo, uma parede? Uma porta? Eu não me importava. Patrick continuou. "Mesmo na academia, ele tinha um ar narcisista, mas agora... com sua coroação para os Montagues reais na mão, há algo mais... arrogância egoísta. Tenho a sensação de que ele está sentindo invencível." Não haveria morte rápida para esse filho da puta. Minha Charli merecia ser adorada. As únicas coisas que devem assustá-la é um dos livros que ela gosta de ler ou se ela vai conseguir percorrer toda a cidade a tempo para as aulas. Nunca em sua própria casa, nunca em sua vida, ela deve sentir o medo real. Patrick e eu sabíamos que Spencer estava usando Charli por poder e status social. O que tornou pior foi que ele estava fazendo isso com a benção de seu padrasto. Ela tinha razão. Ele era o diabo, e o diabo estava vendendo-a para o seu próprio futuro. Agora que nós estivemos à vontade, tudo faz sentido. Foi o codicilo, pois sem casamento de Spencer e Charli, Alton Fitzgerald poderia perder tudo. Foi a informação que Adelaide tinha buscado recentemente com a ajuda de Stephen Crawford. Depois de quase 20 anos ela finalmente encontrou uma saída. Infelizmente, Fitzgerald soube que ela havia descoberto. De acordo com o contato de Oren na Hamilton e Porter, Ralph Porter contatou Alton Fitzgerald... Disse-lhe sobre a descoberta de sua esposa. O advogado era outro nome na minha lista que estava crescendo a cada dia... A cada maldita hora. O que aconteceu depois foi sabotagem sistemática. Fitzgerald levou Adelaide ao fracasso... O médico supervisionando suas informações

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médicas encontrou um teste de metais, realizado pelo médico de cuidados primários de Adelaide, há quase dois meses. Ele tinha testado para o mercúrio, arsênio, cádmio e cromo. Embora os resultados fossem negativos, o que se destacou ao nosso médico foi que o médico de Fitzgerald era suspeito. Ela pediu um teste de folículo piloso. Ela mostra todo o uso de drogas, incluindo o álcool nos últimos noventa dias. Isaac garantiu a amostra de um dia atrás, depois de visitar o seu ‘pai’. Os resultados devem estar disponíveis em breve. Sua esperança é ver exatamente quais drogas foram inseridas no sistema de Adelaide e a quantidade. Tanto quanto publicamente, nós todos acreditamos a questão desta doença era tornar Adelaide Fitzgerald incapaz. Sob a influência de tudo o que estava em seu sistema, seu comportamento tornou-se errático, ela facilmente descartou as acusações. Eventualmente os produtos químicos em seu sistema tornaram-se demasiado para seu corpo frágil lidar. Foi um jogo desesperado, mas Alton Fitzgerald estava desesperado. Ele precisava do casamento de Charli com Spencer. Ele precisava que as estipulações iniciais da vontade velhas Montague entrassem em vigor, para que ninguém olhasse para o codicilo. Se por algum motivo ele fosse trazido à luz, a vida que Alton Fitzgerald tinha desfrutado teria chegado a um fim desastroso. O fim da chamada de Patrick ficou em silêncio. Ele estava falando sobre amanhã... ou hoje. Onde diabos estava o relógio? Eu tinha perdido alguma coisa. "E Cy tem um bom plano?" Perguntei. "Para Alex, ele tem. Ele disse que sairá antes para organizar tudo."

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"Você viu qualquer outra pessoa enquanto estava na mansão?" "A equipe, mas Spence os dispensou. Feliz por ter Alex esperando por ele." "Você está tentando me fazer cometer assassinato? Porque eu estou pronto." "Cara, eu quero que você fique tão chateado quanto eu." "E a Chelsea?" Perguntei. "Eu a vi no restaurante esta tarde. Ela parecia bem, não feliz, mas bem. Eu não a vi esta noite. Talvez ela não estivesse lá." Talvez ainda não fosse meia-noite. Por que diabos o relógio não se move? "Isaac esteve observando," eu disse. "Segundo ele, ela foi levada de volta para Montague Manor. E não saiu. Ele tem vigiado a entrada." Pat zombou. "Então eu não precisava deixar você saber que eu estava lá?" "Você não precisava, mas se você não tivesse chamado, eu teria chamado você." "Eu assegurei a Alex que você tinha trabalhado para pegar sua mãe. Diga-me que eu não menti para ela." Eu balancei a cabeça. "Você não mentiu. Está previsto para acontecer durante a festa. Não queremos ativar nenhum alarme antes. Uma vez que os convidados começam a chegar, as coisas ficarão caóticas. Isso é para nossa vantagem." "Você irá pegá-la pessoalmente?" "Não. Meu pai terá essa honra."

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"Seu pai?" Perguntou Pat. "Acho que é isso que as famílias fazem." Foi a minha vez de zombar. "Bem, isso não é muito longe, mas é complicado. Aparentemente, Oren e Adelaide se conheceram antes. Ele quer ajudar." "Alex tem bastante apoio. Olhando para ela esta noite, eu acho que ela pode ter esquecido isso. Cara, ela está sofrendo." "Que porra é essa?!" Meu rosnado ressoou através da suíte. "Não, não literalmente," Pat tranquilizou. "Ela estava emocionada de nos ver, mas a qualquer hora que ela começava a falar, esse imbecil a parava." "E ela deixou?" Isso não soa como a minha Charli. "Ela me diria para ir me foder. Na verdade, ela me chamaria de idiota." O pensamento me fez sorrir. Pat riu. Não era um sorriso real, mas quebrou a tensão. "Se você ouvir qualquer coisa," eu disse. "... ligue. Eu não dou a mínima sobre que horas são." "Eu vou. A propósito, eles deram a ela um telefone. Segurei-a quando ela estava com você." "Será que é um código secreto sobre você ter o número dela?" "Isso mesmo. Mas eu tenho certeza que é monitorado." "Eu ficaria decepcionado com esses idiotas se não fosse. Eu não vou ligar, mas eu quero." "Eu não sei o que isso faria conosco, mas com certeza não seria bom." Quando desliguei a linha, olhei para o número que eu havia escrito.

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Dez dígitos que me deixariam ouvir sua voz. Dez dígitos que poderiam lhe causar mais problemas. Recusei-me a ser a fonte de mais de sua angústia. Em vez de chamar, eu enviei o número para Deloris e abri meu aplicativo. Deitado na cama, eu vi quando ela se materializou. Não ela, mas o seu ponto azul. Minhas bochechas subiram. Minha Charli era o ponto azul mais bonito do mundo. Eu li seus números, seu pulso normal me deu esperança de que ela estava a salvo com Jane, dormindo, e pronta para o grande dia que tínhamos esperado. Eu repassei avaliações de Patrick na minha cabeça. Assustado. Receoso. A cada lembrança, o sono escorregava mais e mais longe. O que Edward Spencer tinha feito? O que ele havia ameaçado? E por que, com uma casa cheia de funcionários, somente o herdeiro Montague estava lá? A porra do bastardo queria o poder. Ele queria que os outros a vissem. Eu conhecia seu tipo. Eu desprezava seu tipo. As pessoas que equiparavam o medo ao poder eram valentões no verdadeiro sentido da palavra. Só porque a minha Charli poderia parecer não significava que ela era fraca. Pelo contrário, ele levou a mulher a ser submissa, a ceder e a confiar. Aquela era a mulher que ela era. Charli estava fodidamente quente quando ela se entregou, de joelhos, o queixo arqueado e os olhos velados quando ela concordou que era um presente, uma oferta para entregar seu corpo e mente, os seus dois ativos mais poderosos. Isso é o que a apresentação era para ser, um presente. Algo dado, algo que não era pedido ou tomado.

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Sabendo que ela tinha bom grado confiado em mim com tudo de si, mesmo em Del Mar, mostrou-me a mulher incrível e resistente que ela é. Eu nunca a tinha forçado. Eu nunca faria. Essa era a diferenciação entre os gostos e os abusos. Um verdadeiro Dominante, o oposto de um Submisso, entendia e respeitava o fato de que o submisso era aquele com o verdadeiro poder. Desde nosso primeiro encontro, a primeira vez que seus olhos dourados encontraram os meus, eu nunca duvidei que ela estivesse no controle. Fui capturado por seu feitiço. Era somente o prazer de avermelhar sua pele com a mão, um cinto, ou com os nós de uma corda, nunca foi sobre o poder. A nossa troca de poder era à cerca do prazer dela e meu. Se eu a prendia com cetim ou uma palavra, a antecipação era um afrodisíaco para nós dois. Não foi apenas sobre o seu corpo, mas também sua mente. Com alguém tão inteligente como Charli, a mente era tão poderosa quanto qualquer ligação, e as preliminares eram tão importantes quanto a execução. Com apenas algumas palavras suas coxas iriam brilhar, seus quadris se contorciam, e os mamilos endureceriam. Charli foi a mulher mais sensível e sexual que eu já conheci. Isso não era sua única qualidade. Sua sexualidade não definiu seu ser. Minha Charli também é a mais inteligente e mais determinada e, porra, teimosa. Enquanto eu tinha planos para avermelhá-la por isso, era uma característica que assim mesmo eu admirava. Eu não podia... Não pensar no que ele tinha feito para assustá-la. Em vez disso, eu pensaria sobre o que poderia ser feito para assustá-lo. Os medos prosperaram na fraqueza.

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"Tenho notícias para você, Spencer, eu não sou fraco. Eu também sou mais esperto do que você. Você irá cair e quando isso acontecer, você será o único a sofrer."

O toque do telefone me puxou do meu sono. Esfreguei meu rosto, tentando me concentrar. Desde que eu ainda estava vestido, eu devo ter caído no sono assistindo o aplicativo da Charli. Estendi a mão para o meu telefone. O nome de Isaac estava na tela. "O quê?" "Chefe," Isaac disse. "ela está fora da mansão." Procurei o relógio. Que horas eram? Quão tarde eu tinha dormido? "Para onde ela vai?" Parece Magnolia Woods. Ela não está sozinha. "Spencer?" Apenas dizer o seu nome acendeu o pavio explosivo da minha pressão arterial. "Não é o que você pensa. Ela está com a Sra. Spencer." A mãe dele? "O que te faz você pensar que elas estão indo para Magnolia Woods? As últimas vezes que elas saíram, elas foram fazer excursões do planejamento do casamento." "O número que você nos enviou ontem à noite? A Sra. Witt o acessou. Ela tem ouvido todos os telefonemas de Collins. Spencer ligou para ela mais cedo esta manhã. A Sra. Witt ouviu para aonde elas iriam."

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Eu balancei a cabeça. "Vou para o quarto de Deloris. Vamos manter um olho nas atualizações. Ligue se algo mudar." "Sim, senhor." Quinze minutos depois, de banho tomado e com roupas limpas, eu estava na suíte de Deloris, bebendo café e assistindo à alimentação rotativa do Magnolia Woods. O mundo além de suas cortinas fechadas estava vivo com o amanhecer do sábado de manhã. Visitantes e moradores caminhavam pelas ruas, prosseguindo com suas vidas como se não houvesse outros no equilíbrio. Eu esperei. Quando Deloris não disse nada, eu perguntei: "Como é que ela parece?" Eu esperei. Quando Deloris não ofereceu, eu perguntei: "Como ela pareceu?" Olhando do computador, Deloris sorriu. "Eu sei," eu admiti. "Eu pareço uma buceta." "Não Lennox, você parece preocupado. Você soa como um homem que está preocupado com a mulher que ama. Enquanto eu sinto muito por vocês dois passarem por isso, eu estou feliz que vocês dois tenham percebido quão especial seu relacionamento é." "Às vezes eu penso sobre Jo." Não havia muitas pessoas com quem eu teria essa conversa. Só duas. Deloris era um delas. "Eu penso em como eu não sabia... Quão impotente eu era. Eu não quero ser assim com Charli. Eu não vou ser." "Não é nenhum segredo que eu amei Jocelyn quase como uma filha. Ela era uma bela alma, ingênua. Alex é diferente. Se você tivesse

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Jocelyn em sua cama ontem e dissesse a ela que você não queria que ela voltasse para sua família, ela teria ficado." Fechei os olhos, lembrando-me não Jo, mas de Charli na suíte de Patrick. Eu podia sentir a suavidade da sua pele quente, cheirar seu perfume inebriante, e ouvir os ecos de seus gemidos e gemidos. "Lennox?" Eu desviei meu olhar da minha quase vazia xícara de café e afastei as imagens. "Eu não acho que é um elogio para Charli." "Pelo contrário. Alex mantém você em seus dedos do pé. Apesar do que você possa pensar, você não a controla." Os tendões do meu pescoço se esticam. "Ouça-me," Deloris continuou. "Ela permite que você a controle. Ela está bem com isso." Ela encolheu os ombros. "Eu poderia até mesmo ir tão longe para dizer que ela gosta disso. Há algumas coisas que eu não quero saber. No entanto, não é o mesmo. O que faz os dois trabalharem é que você continua sendo teimoso." "Eu?" Eu dei o meu olhar mais inocente. Honestamente, foi um esforço triste. Não havia nada inocente sobre mim. "Sim. Eu posso ver que o que está acontecendo o machuca, mas está machucando-a também. Se ela não tivesse feito tudo o que podia para salvar sua mãe, Alex nunca teria perdoado a si mesma." "E se eu não fizer tudo para salvá-la, eu nunca vou me perdoar." Deloris assentiu. "Esta noite. O plano está pronto." Terminando meu café, eu coloquei o copo para baixo. "Agora me fale sobre a chamada que você ouviu."

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"Eu gravei." "Que porra é essa? Por que não disse nada?" "Porque eu não estou confiante de que eu deveria compartilhar." "Não é sua escolha. Você trabalha para mim, caso você tenha esquecido." "Lennox, como eu disse, Alex é forte e teimosa. Espere até que você a tenha em seus braços. Espere até que você saiba que ela está segura. Acho que... é melhor você esperar." "Mostre." Deloris sacudiu a cabeça. Apertando os lábios, ela digitou em seu teclado. Segundos depois, a gravação começou. "Sim?" Meu peito doía. Fazia realmente apenas um dia desde que eu a segurei em meus braços? "Sim?" A voz presunçosa de Spencer ressoou. "Tente de novo, querida. Tenho certeza de que a tela lhe disse quem estava chamando." Que porra era essa? "Bryce, eu só acordei. Eu não li a tela." "Então você está bem descansada." “Na verdade, não. Eu não dormi bem." "Essa não é minha preocupação. Sua preocupação é colocar aquele sorriso deslumbrante em seu rosto. Você acha que você pode fazer isso?" "Eu vou trabalhar nisso." "Seja rápida. Mamãe estará aí em breve."

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"Por quê?" Perguntou Charli. "Eu acho que a apreciação deve ser a sua resposta. Gratidão. Onde estão suas maneiras?" Mas que porra é essa? Eu fiquei incapaz de ouvir e me sentar. Meus olhos se encontraram os de Deloris. Seus lábios pressionaram mais apertados juntos. "Lennox, você já ouviu o suficiente" Eu levantei minha mão, silenciando-a. Charli já estava falando. "... agradecida por?" "Eu estou concordando com seu pedido de visitar sua mãe. Isso é o que fazemos. Nós vamos nos casar. Queremos o outro feliz, certo?" "Então eu vou para Magnolia Woods?" "Minha mãe vai acompanhá-la. Eu odiaria que nada acontecesse com a visita de hoje. Ela vai ficar com você o tempo todo." "Obrigada." "É isso aí, querida. Após sua visita, ela irá te trazer de volta e você pode elaborar a sua gratidão." "Para Carmichael Hall? Por que não aqui?" Que diabos? Ela está pedindo para ir para Montague Manor. O que diabos está acontecendo com Carmichael Hall? "Olha as suas maneiras." Spencer lembrou. "Obrigado pelo convite, mas preciso preparar-me para a festa." "Nós temos negócios inacabados. Carmichael Hall é um lugar aonde a porra do seu primo não vai se materializar para atrapalhar nossos planos novamente." Meu peito apertou. "Que diabos..."

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Dessa vez Deloris ergueu a mão. "Bryce, por favor." "É simples querida, ou você vem ou eu irei chamar minha prostituta." Os músculos do meu pescoço se apertaram. "Talvez ambas? Talvez você gostasse de ver o que acontece quando-" "Alton disse que ia voltar depois da festa." "Eu não disse que a traria aqui para ficar, apenas para provar meu ponto. Ela pode retornar. Certamente ela ainda vai ser capaz de andar." "Pare. Eu estarei lá." "O que ela disse?" Eu gritei para o computador. "... Minha boa menina. Certifique-se de contar à minha mãe o quanto você aprecia sua companhia." "Sim. Preciso me preparar." "Faça isso. Vejo você em breve. Tenho certeza que você vai gostar dos nossos planos da tarde." "Adeus, Bryce." O silêncio encheu a linha. Os olhos de Deloris encontraram os meus. Minha mandíbula doía quando eu disse: "Ele precisa sofrer." "Eu estou pensando nisso…"

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"Sra. Fitzgerald." Minhas pálpebras estavam tão pesadas, tão incrivelmente espessas. Contudo, eu conhecia a voz. Concentrei-me em abri-los. Lentamente, no início, eu permitia apenas uma fenda de luz. Estava lá, o mundo além de meus olhos fechados. Pisquei uma vez E depois duas vezes. Luz e paredes azuis. Guarnição branca. Monitores e bips. Eu pisquei novamente. "Louvo ao Senhor! Senhora Fitzgerald, você vai abrir os olhos hoje?" Minhas pálpebras tremularam quando ela apareceu. "J-Jane? É você?" "Sim, sim! Senhora, eu estou aqui. Estou contigo." Deixei escapar um longo suspiro e fechei os olhos. Tão cansada. Jane estava aqui? Por quê? Esta não era a minha casa. Eu não estava na minha suíte. Essa realidade tinha ficado dolorosamente clara a cada vez que eu despertava nas últimas horas, ou eram dias? Talvez fossem semanas? Quando o tempo perdeu o seu significado?

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Eu puxei uma respiração profunda quando senti a minha língua muito áspera, lábios ressecados e descamando. "Eu-eu estou com sede." Uma palha apareceu em meus lábios. "Aqui está, Sra. Fitzgerald. Beba." Eu fiz. Gole após gole. Bebi o líquido fresco, claro, enchendo minha boca, cobrindo a minha língua e revestindo minha garganta. Cada gota era o céu, como a chuva para a ressecada e barrenta Geórgia. Quando ela o puxou, eu lentamente abri meus olhos. Ela era real. Jane era real. Sua linda pele marrom brilhava, e eu procurei seus olhos conhecedores. Pela primeira vez, no que parecia uma vida inteira, minhas bochechas se ergueram e meus lábios se separaram. "Você é a visão mais bonita que eu já vi." Eu levantei minha mão pesada, procurando a dela. Calor envolveu a minha enquanto ela a pegava e apertava. "Senhora, você também é uma boa visão." Eu balancei a cabeça. "Eu... duvido disso." A sala além de Jane voltou à vista. Estéril. Essa tinha sido uma das palavras na minha memória recente. "Como? O que aconteceu?" Abaixei a voz. "Jane, eu tomei essas pílulas?" "Não os que eu levei. Ainda os tenho." "Então..." Eu tentei me lembrar. "Eu não entendo." "A Senhora está melhorando, isso é tudo que importa. Você está falando. Espere até que a senhorita Alex a veja." Meu sorriso desapareceu. Senhorita Alex, minha filha. Eu sonhava com ela, mas não era real. Eu não conseguia me lembrar de quanto tempo

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fazia desde que eu a vi. Então, novamente, minhas memórias estavam distorcidas, distantes, fora de alcance. "Talvez um dia. Alexandria está ocupada com sua vida." "Não, Sra. Fitzgerald. Ela esteve aqui todos os dias. Ela está tomando conta de você. Ela é a única que esteve coordenando as suas enfermeiras." "Eu... achei que era um sonho." "Não é um sonho, é real." Jane apertou minha mão. Meu coração saltou e os bips das máquinas criaram um ritmo uniforme. Tentei pensar. Se Alexandria realmente estivesse comigo, Oren poderia ter vindo também? "Quem mais, Jane? Quem mais veio me ver?" Jane encolheu os ombros. "Eu não sei exatamente. O Sr. Fitzgerald e o Sr. Spencer, eles vêm com a Srta. Alex... Senhora, sua cabeça... está doendo?" Eu avaliei minha cabeça. "Não, não." Espremendo meus olhos, eu perguntei, "Por que Alexandria estaria aqui com o Spencer?" "Eles... bem, eles noivaram. Há uma grande festa hoje à noite na mansão para anunciar oficialmente." "O quê? Por quê? O que aconteceu com Lennox?" "Seu namorado de Nova York?" Jane sacudiu a cabeça. "Ela voltou. Ela está fazendo o que precisa fazer." Tentei levantar meu braço. "Jane, me ajude a sentar-me." Meu braço direito estava ligado a uma rede de tubos. Havia apenas duas agulhas, mas cada uma em um braço. Eu puxei novamente. "Eu quero sair daqui. Preciso ver minha filha, preciso falar com ela."

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Ela estendeu a mão para o botão e me sentei. "Eu estava com ela ontem à noite. Ela pode não ser capaz de estar aqui hoje. Ela tem essa festa, mas, senhora, ela vai fazer o seu melhor para vir domingo." "Domingo? Que dia é... tentar? O que você quer dizer?" "Sr. Spencer... ele-" Não. Eu não podia deixá-la fazer isso. Eu puxei com mais força. As agulhas puxaram a minha pele e puxaram a fita. "Jane tire isso. Preciso falar com ela. Ela não pode..." Eu puxei com mais força. "Isso não precisa..." Os alarmes soavam. Bip! Bip! Sirenes soaram e luzes piscavam, os seus ecos e cintilações enchendo a sala. "O que está acontecendo?" Perguntou Jane quando a porta se abriu. Ela saltou para perto da parede quando algumas pessoas correram para o pequeno espaço, gritando ordens. "Senhora, saia." "A senhorita Collins disse... Senhora..." Um homem de uniforme empurrou Jane para trás enquanto outros correram para os meus monitores. "Por favor, deixe-a ficar!" Os grandes olhos castanhos de Jane se abriram mais largamente quando a afastaram. "Espere! Jane, diga Alexandria..."

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Uma mulher puxou a minha IV. Virei-me a tempo de vê-la inserir uma seringa. "Por favor, não. Eu quero isso fora. Jane..." As vozes desapareceram... O quarto desapareceu. Teria sido real? Eu realmente conversei com Jane? Ou era faz de conta? Minha mente pregando peças. Talvez fosse uma performance, uma peça de teatro, e a cortina caiu. A cena era sobre... E agora o teatro estava vazio. "J-Jane..." Eu tentei gritar. "Não!" A palavra não veio. Meus lábios não se moviam mais. Tão pesado. Tudo era tão pesado.

"Acorde Adelaide, eu estou aqui, você está segura." Quando seus lindos olhos azuis encheram minha visão, pequenas rugas se formaram em seus cantos. Eu empurrei para trás Em direção ao travesseiro e admirei o incrível homem em minha cama.

Mais

precisamente,

o

homem

na

cama

que

estávamos

compartilhando. Levantei a palma da mão para o seu rosto e saboreei o abrasivo crescimento da barba. Antes que meus pensamentos vagassem, eu disse: "Sinto muito, Oren. Eu acordei você." Lábios quentes salpicaram minha testa enquanto seu perfume masculino enchia meus sentidos. Colônia misturada com Intensidade. Era uma poção viciante, uma que eu precisava parar, mas como todos os outros vícios, eu tinha sido muito fraco. Isso fazia parte do meu pesadelo, a parte que eu não queria fazer.

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Inspirei, deixando que o cheiro mágico que nos envolveu endurecesse meus tensos nervos. "Eu acordaria com você todos os dias." disse ele. "Eu não queria... eu estava sonhando." Oren sentou-se e puxou-me para ele. Descansando minha cabeça em seu peito minhas orelhas encheram com a batida rítmica de seu coração. Sem pensar, meus dedos encontraram seu caminho até seus finos e escuros pelos no peito. Eu raspei a suavidade com minhas unhas bem feitas enquanto seu braço forte estava em torno de meu ombro. Sua voz profunda ecoou pelo peito dele. "Soou um pouco menos como um sonho e mais como um pesadelo." Eu dei de ombros em seu abraço. "Eu não quero falar sobre isso." Oren mudou de posição, colocando-me de volta no travesseiro e pairando acima. "Adelaide, há quantos anos estamos vendo um ao outro?" Estendi meu lábio inferior, brincando meu encanto do Sul. "Você não sabe?" Seu nariz aproximou-se do meu enquanto a respiração quente soprava minhas bochechas.

"Eu sei até o número de minutos, mas o

ponto é que não há nada que você possa dizer que eu não consiga ouvir. Você já ouviu minhas aflições, meus arrependimentos. Mesmo depois disso, você acha que eu seguraria alguma coisa contra você?" Levantei meus lábios aos dele. "Está bem, Sr. Demetri, eu não sou uma boa mulher. Eu sou uma esposa infiel. Isso é um pecado mortal. Estou condenada ao inferno. Não há nada que eu possa fazer sobre isso." Suas feições se contorceram. "Adelaide, isso me dói. Eu sou a causa de sua condenação, mas eu acredito que há um recurso para a salvação."

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"Você acha? E o que seria isso... confissão?" "Você acabou de confessar." "Então, o que posso fazer para encontrar a redenção?" Eu sabia a resposta. Eu só não queria dizer isso. Ele pegou minha mão, tirando-a do cobertor. "Você substitui este anel com o meu." Um nó formou-se na minha garganta. "Eu-eu-" "Não diga que você não vai... ou diga que você não pode... dizer não ainda." "Oren, meu futuro está feito. Sempre foi assim." "Meu amor, você já experimentou o sofrimento, está na hora de você experimentar a vida que você merece. Você esteve no inferno. Deixe-me darlhe uma fatia do céu." Comecei a falar, mas seus lábios firmes capturaram os meus, tirando minha refutação. "Ainda não..." ele encorajou. "Pode dizer." Eu balancei a cabeça. "Eu não posso te machucar mais. Não vou te dar uma falsa esperança." "E você?" "E quanto a mim?" "Você não merece esperança?" Ele perguntou. "Não, eu não. Não mereço nada disso, mas Alexandria sim." "Ela ainda está na escola." "Sim, ela tem muito à frente dela."

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"E você também." Meus olhos se fecharam. Era meu pesadelo, o que eu estava temendo. "Oren..." eu respirei fundo. Segurando o lençol sobre meus seios, me mudei para a borda da cama. "Eu... eu vim te ver esta última vez por um motivo." Ele se moveu atrás de mim, seu queixo raspando no meu ombro. "Adelaide, não é a última vez. Temos toda a nossas vidas. Você pode me ver por qualquer motivo que você quiser. O céu é azul. A grama é verde. Estou disponível para você sempre." Eu balancei a cabeça. "Não é justo." Fiquei de pé e passei o lençol criando algo que se contorcia em torno de minhas pernas, enquanto eu andava para frente e para trás. "Estive pensando em Angelina." "Sobre a Angelina? Por quê?" "Vocês dois... vocês merecem encontrar isso de novo. Estou te segurando." Oren se levantou e sua voz aumentou. "Que diabos?" Era meu pesadelo. O homem que eu amava... Eu sabia que ele tinha uma escuridão, ele tinha que ter. Ele não poderia ter confessado as coisas que tinha dito, o que tinha feito, sem um lado escuro. No entanto, eu nunca tinha visto. Não até agora. Enquanto seus traços mudaram eu dei um passo para trás, antecipando a raiva do meu pesadelo. Quanto mais eu pensei sobre este dia, este adeus, mais frequentes os pesadelos vieram. Já era tempo. Eu tive que enfrentá-lo. Eu tive que enfrentar a mudança de Oren para Alton.

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Talvez algumas partes de mim queriam isso. Eu precisava vê-lo para realmente ir embora. "Adelaide, eu encontrei esse tipo de amor... em você. Você é il mio amore. Não quero outra mulher." Seu amor. Lágrimas encheram meus olhos. "Não. Isso demorou muito. Por anos, anos que você poderia ter estado com alguém em aberto, alguém que poderia estar com você dia após dia, e alguém que poderia ajudá-lo a cuidar de Lennox e Silvia. Eu fui egoísta." Quando Oren alcançou meus ombros, eu me encolhi. "Pare com isso." ele disse não me deixando ir. "Por favor…" "Adelaide, você sabe que eu nunca machucaria você. Eu disse a verdade. Eu queria que você soubesse o que eu tinha feito. Seja honesta comigo, essa é a razão pela qual você quer acabar com isso, por causa dele? Porque você não pode estar com um homem como eu?" Um homem como ele... Um homem amoroso, gentil e perdoador. Um homem cuja mera presença faz meu coração bater mais rápido e cujas palavras derretem meu interior até que não haja nada e que eu não possa ficar sem seus braços fortes. Era isso que ele queria dizer? Não. Ele me perguntou se eu poderia viver com um homem que tinha feito coisas sombrias e terríveis. Um homem que fez o que precisava fazer, não só por seus objetivos, mas por sua família e sonhos. Um homem que me fez perguntar a mim mesma se eu poderia viver minha vida com ele. Eu queria Oren com tudo em mim.

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O destino de Russell foi selado, com ou sem Oren Demetri, no dia em que ele ameaçou me deixar e Alexandria. Eu viveria com o que Oren tinha feito. Eu poderia amá-lo para o resto da minha vida, mas essa resposta não cortaria essa relação. Não libertaria esse homem maravilhoso. Levantei meu queixo. "Eu não posso. Foi divertido enquanto durou, mas não, não posso." As mãos de Oren caíram, seu suave aperto deixando meus ombros e caindo ao seu lado. "Eu pensei…" "Você pensou errado. Eu tive um bom tempo, mas é hora de eu trabalhar em meu casamento." "Ele é um porco. Você vai escolhê-lo sobre mim?" Mil vezes não. "Sim." Quando seus olhos azuis perderam seu brilho, foi confirmado. Eu não merecia Oren Demetri. Endireitando meus ombros, caminhei até o banheiro. "Adeus, Oren. Por favor, saia." "Mamãe?" Eu não tentei responder. Não era mais real do que Oren ou Jane.

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Enquanto nos aproximávamos, vi Jane passeando nervosamente para fora da porta de mamãe. "O que aconteceu?" Eu perguntei, correndo à frente de Suzanna. Os olhos escuros de Jane transbordaram de lágrimas, deixando suas bochechas úmidas. "Ah, senhorita Alex, ela estava falando. Ela estava bem... tão bem." Ela pegou minhas mãos. "E então ela ficou chateada. Ela queria falar com você, mas eu não sabia que você estava vindo. Então ela puxou seus IVs. Havia alarmes e luzes por todo o lugar. Todos eles vieram correndo... Eles deram-lhe mais remédios." "Ela estava falando?" Jane assentiu com a cabeça. "Sim. Eu disse a ela que você estava aqui. Ela pensou que tinha sonhado você." Uma sugestão de um sorriso floresceu atrás de sua tristeza. "Eu disse a ela que você era real. Você é." "O que está acontecendo aqui?" Suzanna perguntou, vindo até nós. Jane ficou mais alta e enxugou as bochechas. "Mamãe estava acordada e falando." Expliquei. "E você está chateada? Por quê? Por que não estamos lá? O que ela disse?" Jane voltou-se para ela. "Ela fez perguntas."

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"Que perguntas?" "Ela perguntou quem a visitou." "Ah, Jane..." eu disse. "Ela vai ficar melhor." Jane assentiu esperançosamente. "O que ela lembrou?" Suzanna perguntou. "Ela estava alucinando?" Eu mudei. "Por que você supõe que ela estava com alucinações?" "Querida, eu não estou assumindo. Eu sei como ela tinha estado delirante." Jane falou comigo. "Srta. Collins, o que quer que eles deram à ela a derrubou muito rápido. Estou preocupada." "Eles a machucaram?" Olhei para ela e entrei no quarto. Havia três pessoas em pé ao redor de sua cama. "Vou descobrir." Suzanna estendeu a mão para o meu braço. "Eles são médicos e enfermeiros. Suponho que eles sabem mais sobre seu cuidado do que uma empregada doméstica." "Com licença?" "O quê?" "Suzanna, obrigado por vir aqui comigo. Gostaria de privacidade enquanto falo com os médicos da mamãe." "Eu não vim com você. Você não estaria aqui sem mim." Ela ajustou a bolsa pendurada em seu pulso e virou-se para Jane. "Por que você está aqui? Você não tem bastante trabalho na mansão para mantê-la ocupada?"

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"Ela tem muito trabalho sim, mas eu pedi a ela para vir aqui. Mamãe perguntou por ela." "Ela perguntou por você?" Suzanna perguntou e seu nariz enrugou com a última palavra. "Sim, ela perguntou. Srta. Collins deixe-me saber o que posso fazer pela sua mãe." Estendi a mão para ela. "Jane, venha comigo para falar com os médicos. Você estava lá. Você pode dizer a eles o que aconteceu." Eu me virei para Suzanna. "Seja uma querida..." Meu tom pingava de açúcar, mais doce do que o chá doce do sul. "... e nos dê um minuto. Há um belo pátio. Se você for e tiver um assento, eu vou ter uma boa xícara de café enviada para você. Assim que soubermos o que está acontecendo, vou buscá-la." "Bryce não ficaria satisfeito." Meus olhos se abriram e as mãos voaram para o meu peito. "Eu espero que não! Tenho certeza que alguém tão empático quanto seu filho seria devastado que minha mãe estava na borda da recuperação e de repente começou a piorar." Eu me aproximei. "Isso é o que você quis dizer? Não foi?" "Bem…" Acenei para um homem de uniforme branco. "Senhor, você poderia, por favor, pegar para a minha futura sogra uma xícara de café com creme e dois açúcares? Ela estará no pátio." "Sim, senhora." Ele virou-se para Suzanna. "Posso mostrar-lhe o caminho?"

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Seu queixo levantou. "Alexandria, eu estarei de volta daqui a dez minutos." "Mal posso esperar." Eu peguei a mão de Jane e a puxei para dentro do quarto de mamãe. O fundo da porta raspou contra o chão quando eu a abri. "Eu lhe disse..." Um homem falou sem se virar. Eu falei mais alto. "Com licença. Você está falando comigo?" O homem girou. "Ah, senhorita Collins..." "O que aconteceu?" "Sua mãe teve outro incidente. Precisamos medicá-la." "Você tentou descobrir exatamente o que aconteceu?" "Ela estava falando." Jane se ofereceu. "Não precisamos perguntar. Sua mãe é monitorada de perto. Os alarmes nos contaram tudo o que precisávamos saber." Eu dei um passo para frente e ofeguei, as amarras estavam novamente em torno de seus pulsos. "Desfaça essas restrições. Qual é o seu problema?" "Ela estava tentando remover seus IVs. Você não parece entender que estes são para seu próprio bem." "Ela está inconsciente. Remova-os agora. Eu vou sentar com ela e garantir que ela ficará bem." "Senhora, com a quantidade de medicação que foi dada a ela, ela não vai recuperar a consciência por um bom tempo." Minha pele se arrepiou como a incompetência desvendando meu último nervo. "Retire as restrições agora."

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Olhei para Jane como o enfermeiro contragosto liberou as restrições de velcro. Imediatamente, ambos correram para os lados e massagearam seus pulsos. "Existe alguma coisa que você precisa fazer para ajudá-la?" Perguntei indignada. "Não, eu só tenho certeza..." "Temos tudo coberto." "Senhora?" "Vá. Diga ao Dr. Miller que quero falar com ele e deixe minha futura sogra no pátio saber disso, os planos mudaram. Preciso ficar aqui até que o Dr. Miller chegue." "Senhora, o médico não está agendado para estar aqui até esta tarde." Puxei uma cadeira ao lado da cama de mamãe. "Não é um problema. Eu vou esperar." Quando estávamos sozinhos, Jane se aproximou. "Criança, eu posso ficar." "Nós duas podemos ficar." "E sobre a festa?" "Os convidados só chegam às seis. Estarei de volta até lá." "Eu pensei que você disse que o Sr. Spencer não ia deixar você vir aqui hoje?" "Estou aqui, mas ele me quer no Carmichael Hall." Jane sorriu. "Mas você vai ficar aqui?" "Sim, Jane. Eu vou." Seu sorriso se alargou.

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A notícia não caiu bem com Suzanna. Quando ela entrou na sala, era óbvio que era sua primeira visita. Sua mão voou para seus lábios enquanto ela viu a minha mãe, na cama, e os monitores. "Oh..." Seu show fingido de sensibilidade não se mexeu comigo, nem sua lista de razões que eu precisava para voltar a Carmichael Hall. Embora eu sabia que minha decisão voltaria para me assombrar, eu mantive minha posição. "Alguma coisa significativa aconteceu. Eu não posso jogar bonito na festa sem saber pensamentos do médico." Mesmo durante as chamadas de telefone com Bryce e Alton, eu não vacilei. "Jane, eu tenho um favor para te pedir." "Qualquer coisa." "Você pode fazer qualquer coisa para conseguir Chelsea longe da Montague Manor, até o horário mais próximo da festa?" Seu olhar se estreitou, mas ela não questionou. Jane estava em Montague por muito tempo. Um momento depois eu a ouvi fazer uma chamada. Eu não tinha certeza de com quem ela falou, mas quando ela terminou, ela se virou para mim. "A senhorita Moore estará ocupada hoje. Ela vai ajudar a organizar as entregas. Nós temos uma grande e poderosa festa e precisamos da ajuda de todos." "Ela ainda estará na mansão?"

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"Não, senhorita Alex. A senhorita Moore estará em Savannah confirmando os fornecedores. Teria sido meu trabalho, mas estou ocupada." Eu respirei fundo. "Obrigado." Uma vez que eu chateei todos, eu me ajustei ao lado de Momma em um lado de sua cama e de Jane no outro. Até os bips constantes dos monitores, a sala fria, e a janela coberta me tornou mais relaxada desde que eu cheguei à Geórgia. Eu estava com as duas únicas pessoas que cuidavam de mim, e a quem eu me importava, em Montague Manor. "Ela realmente estava coerente?" Eu perguntei, mantendo minha voz baixa. "Ela estava," sussurrou Jane. "No outro dia, enquanto eu estava trabalhando com os fornecedores para a festa, eu parei no escritório do Dr. Beck." "Você fez?" Ela assentiu com a cabeça. "Eu não sei se é bom ou ruim. Os testes... não mostram quaisquer metais tóxicos. Ele pensou que poderia ser a casa velha, mas não, tudo mostra que o medicamento em seu corpo... Era o que prescreveram para ela." Meu coração afundou. "Então ela provocou uma overdose?" "Eu não acho que seja assim tão simples. Eu disse ao Dr. Beck, assim como eu lhe disse: ela não tinha as pílulas. Eu as tinha. Eu ainda as tenho. O Dr. Beck não lhe deu mais. O medicamento que encontraram em seu corpo, com esses testes, foi o mesmo que o que ele tinha prescrito. Eu só não acho que eram dela."

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"O que a manteve na medicação preventiva? Eles dizem que ela parou de tomá-lo." Jane balançou a cabeça. "Ela tomou todos os dias. Eu sei o que eles dizem, mas muitas manhãs eu a assisti levá-lo, mesmo depois de ela começar a ter problemas. Tenho a certeza que ela tomou. Eu não entendo por que..." Eu respirei fundo, deixando as palavras de Jane penetrar meus pensamentos. Alton era um gênio. Foi a overdose perfeita: Dar mais do remédio que Momma já tomava, muito mais. Depois que ele e eu tínhamos encontrado com o Dr. Miller, na hora que eu tinha o meu tablet aprovado pela escola, eu olhei para os efeitos colaterais

dos

opióides:

dores

de

cabeça,

tonturas,

vômitos.

Essencialmente, muito Vicodin e Momma pensaria que ela estava tendo uma enxaqueca. Aumentando a dose ela obteria os benefícios adicionais de ansiedade, tremores e comportamento errático. Combine isso com o álcool, outro depressivo... memória e problemas para dormir. Tirar o remédio preventivo para a dor de cabeça. Foi a tempestade perfeita. "Esta manhã, ela estava realmente fora de controle? Será que eles precisam dominá-la?" "Eu vi sua mãe mais chateada, muito mais. Se me deixassem, eu teria falado com ela. Ela só queria você." Suas palavras agarraram meu peito, apertando meu coração. Eu... Eu... Jane pegou minha mão. "Ela precisa de nós." "Estou tentando."

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"Está errado," Jane perguntou. "que eu esteja preocupada com ela, mas mais preocupada com ela aqui?" Engoli em seco. "Não. Eu também estou." Eu não tinha certeza de como o povo de Nox planejou ajudar minha mãe e levá-la para fora daqui, mas a cada minuto que passa, eu estava grata que eles tentarão. Eu também estava preocupada que não teria sucesso. Olhando para a minha mãe, eu temia que, se eles falhassem, ela não teria mais opções.

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Jane e eu escorregamos para o fundo da mansão, deixando a porta da frente. Pouco antes de fazer o meu caminho até o meu quarto, eu me lembrei de Chelsea. Eu fiz o meu caminho para o quarto, evitando o primeiro andar. Afinal de contas, aquilo era um hospício. Havia pessoas em todos os lugares, arranjos de flores, criação de Buffet e vários bares montados. Eu tinha me esquecido de perguntar a Jane quantas pessoas foram convidadas. Talvez não fosse esquecimento, somente apatia mesmo. Eu não dou a mínima. Gentilmente eu bati na porta de Chelsea e esperei. "Olá?" "Chels, sou eu." A porta se abriu. Eu não a tinha visto desde ontem à noite. Ela estava usando calças e uma blusa, e seus cabelos em um rabo de cavalo. Embora sua bochecha estivesse coberta de maquiagem, o roxo aparecia. "Deus. Lamento que eu arranjei para você sair assim." Ela deu de ombros quando ela abriu mais a porta, andou até uma mesa e pegou um par de óculos de sol. "A vantagem da Geórgia é que, mesmo em novembro, geralmente é ensolarado." Ela colocou os óculos, cobrindo o hematoma. "Além disso, eu estava feliz em sair daqui."

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"Você o viu?" perguntei, não tendo mais tempo para dançar em torno do elefante na sala. Ela balançou a cabeça. "Não, mas ele ligou. Ele estava chateado que eu não estava esperando aqui. Ele disse que você ficou, por isso era meu trabalho..." Ela não terminou. Ela não precisa. Peguei sua mão e a puxei para o banheiro. Uma vez que a porta estava fechada e ela tirou os óculos de sol, vergonha e tristeza brilharam em seus olhos castanhos, mas não havia lágrimas. Fez-me orgulhosa da minha amiga. Felizmente, ela foi sabia que tinha feito escolhas ruins e idiotas. "Tenho medo de estragar tudo." confessei. "Por quê?" "Seu quarto. Eu supus que o meu foi grampeado, mas ontem quando falamos..." Os pensamentos aumentaram meu pulso "… Eu tenho medo que eles possam saber sobre minha conexão com a Infidelity." Chelsea suspirou. "Sim, eu odiaria que eu fosse a única prostituta." Dei um passo para trás. "Não," ela respondeu rapidamente. "Eu sinto muito. Eu estou brava, eu estou assustada e estou atacando você... porque eu posso. Mas não quis dizer isso." Embora eu tivesse sentido o impacto, eu entendi. "Vou tirar você esta noite. Eu te contei o meu plano, vai dar certo. O andar de baixo está zumbindo. Mais tarde, será caos total e confusão." "Você sabia que havia trinta e dois arranjos florais entregues?" Perguntou Chelsea. "Trinta e dois grandes! Ajudar a coordenar tudo isso

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foi parte do meu trabalho hoje. Há uma cozinha com chefs e, ainda assim, os fornecedores trouxeram mais cozinheiros e mais de vinte servidores." Ela balançou a cabeça. "Eu não posso imaginar o seu casamento." "Bem, não imagine. Eu vou sair antes que isso aconteça. Ele me assusta também." "Alex, o que vai acontecer com sua mãe?" Eu soltei um longo suspiro. "Espero que Nox possa ajudar." Eu não poderia dizer mais. E se o banheiro estivesse grampeado? E se Bryce pegasse Chelsea e a forçasse a confessar? Como ele tinha dito sobre os planos do nosso dia... Havia muitas variáveis. "Você não foi convocada para a festa, não é?" Chelsea sacudiu a cabeça. "O oposto." Fiquei mais ereta, inclinando a cabeça. "O que isso significa?" "Quando ele me ligou, ele me disse para ficar aqui nesta sala. Ele disse que se as coisas não fosse bem na festa, ele queria saber que ele tinha uma opção..." Ela expulsou uma respiração profunda enquanto suas mãos caíram para os lados. "Se você não se ‘comportasse’ foi a palavra que ele usou, e eu seria punida. Ele quer saber a sua "prostituta" está disponível." Eu alcancei seus ombros. "Ninguém, ninguém," eu repeti. "merece ser tratada como ele está tratando você. Eu não dou a mínima para o que o acordo diz. Deloris vai te tirar dele." Eu toquei seu rosto. "O abuso está fora. Eu acredito que pode mesmo vir com uma compensação. Porra, eles devem ter clientes melhores."

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"Eu nem me importo mais sobre o dinheiro. Eu fiz. Salvei mais do mesmo. Mas que bom seria colocar a minha irmã na escola se eu não estou viva para vê-la na pós-graduação?" Ela andou um pequeno círculo. "Mas... você tem certeza? Eu não quero deixá-la, e eu não quero ficar." "Não vai ser por muito tempo. Eu não posso fazer isso. Eu tenho feito algumas das coisas que me propus a fazer. Eu sei coisas. Eu vi coisas. Se eu não tivesse vindo aqui... bem, eu fiz. Agora eu preciso fazer o que alguém me pediu para fazer mais vezes do que posso contar. Eu preciso confiar nele." "Você não está falando sobre Bryce?" "Claro que não!" Eu olhei para o meu relógio. "Eu preciso ir ficar pronta. Eu voltarei. Quando o fizer, não será por muito tempo. Eu sei o que Bryce disse, mas não sairei do meu quarto até a hora. Vou me comportar." A palavra era azeda. "Ele não terá qualquer razão para vir até aqui. Mantenha a porta trancada. Vai me fazer sentir melhor." Chelsea concordou. "Eu te amo." "Como uma irmã." eu disse, beijando sua bochecha não marcada.

De banho tomado, meu cabelo seco, mas ainda não vestida, usando um roupão envolto em torno de mim, eu decidi avaliar o vestido que eu usaria. Tudo o que eu queria era que cobrisse os meus seios. Eu realmente não tinha dito, mas é o que Bryce implicitamente queria quando ele

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beliscou meu mamilo para provocar a minha atenção. Era a área que o vestido cobriria... Onde ele poderia me machucar. Eu empurrei esses pensamentos para o fundo da minha mente. Eu não poderia reviver o susto de ontem à noite, a inevitabilidade de sua ameaça... Eu não poderia fazer isso e ficar ao lado dele jogando o papel noiva perfeita. Em vez disso, eu trabalhava para evocar pensamentos do meu amigo de infância, e o que eu sentia por Nessie, o monstro que nossas mães tinham inventado para nos manter longe do lago. Irônico que elas tinham criado uma besta para nos manter seguros quando estar com um era seu objetivo. Mesmo as memórias de infância foram manchadas. Alguma coisa tinha sido real? Claro que não, este era o mundo de fumaça e espelhos. Quando levantei o novo saco de vestuário da prateleira do meu armário, o som de bater me avisou de outra intrusão. Porra! Por favor, não seja o Bryce. "Olá?" Perguntei através da porta trancada. "Alexandria?" Depois

de

girar

a

chave

na

porta,

eu

a

abri.

Espiando

modestamente em torno da borda, eu olhei Suzanna cima e para baixo. Seu vestido era intocado, um safira azul com um decote cavado, e seu cabelo estava arrumado em alguma colmeia reminiscente dos anos sessenta. Ok era bem feito, mas ainda parecia ridículo. A maquiagem dos olhos era exagerada e os lábios estavam muito vermelhos. Se a intenção tinha sido fazê-la parecer mais jovem, ela tinha perdido a marca.

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"Suzanna," eu murmurei. "Você não está linda? O que posso fazer por você?" Seus lábios franzidos. "Abra a porta. Eu ia dizer-lhe esta manhã, mas... bem, os planos mudaram." "O quê? Eu sinto muito que eu não fui capaz de passar a tarde com você e Bryce. Mas sim, minha mãe está descansando confortavelmente. Obrigado por perguntar." Limpando a garganta, ela deu um passo para o lado, permitindo sua comitiva a entrar em vista. "Abra a porta. Sua equipe de estilistas não tem muito tempo." "Os estilistas? Eu não preciso..." Meus protestos caíram em ouvidos surdos quando Suzanna e três outras mulheres demoliram seu caminho para minha suíte. Em poucos minutos o meu banheiro foi transformado em um salão de beleza. Alisadores e ferros de todas as larguras foram alinhados no balcão de mármore, enquanto paletas de maquiagem, blush, sombras para os olhos encheram todos os espaços disponíveis. Uma cadeira foi trazida, e fui incentivada a sentar-me e obedecer. Embora eu repeti minha objeção, logo eu estava fazendo como eu tinha me proposto, enquanto Suzanna estava me preenchendo sobre as próximas festividades. Olhando para o relógio, ela estabeleceu o cronograma. "Apesar de que deveria começar às seis, os hóspedes podem chegar mais cedo. A equipe está pronta para recebê-los. Os bares e hors d'oeuvres estarão prontos. Seu pai e eu vamos acolher todos assim que chegarem." Ela inclinou-se para o espelho e correu o dedo pelas dobras da boca aberta, como se isso pudesse ajudar a cor berrante. "É claro," continuou ela. "ele não pretende fazer isso por muito tempo. Ele está esperando uma lista de

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convidados VIP distintos, muitos dos quais ele vai entreter em sua toca privada." Será que meu padrasto canta e dança e eu tinha sido alegremente inconsciente disso por mais de vinte anos? Eu teria perguntado, mas a escova puxou meu cabelo em uma direção, esponjas para aplicar camadas de base desceram sobre o meu rosto, enquanto, ao mesmo tempo, as minhas unhas estavam recebendo um revestimento brilhante de gel, mas mantive minhas repreensões ao mínimo. "Eu disse a Bryce para se juntar a você aqui-" "Por quê?" Eu consegui interromper. Eu o tinha evitado durante todo o dia, menos algumas ligações. Eu não quero vê-lo até que foram cercados por dezenas ou centenas de convidados. Quanto mais, melhor. "Então... vocês dois podem fazer uma grande entrada." Ela disse isso como se fosse tão óbvia quanto o seu grande decote. "E a que horas devemos entrar?" "Só depois das 18h30." Meu estômago afundou. "Bryce está aqui?" "Ainda não. São quase 17h20. Eu espero que ele chegue em breve. Dá para acreditar? Os carros já começaram a se alinhar no portão." Ela estava quase tonta. "Este é verdadeiramente o evento social. Seu casamento... oh, vai ser espetacular! Eu disse a Bryce para entrar por outra entrada." Eu mal podia formar as palavras. "V-Você fez? Qual?" "Há uma perto dos celeiros de cura, é a mais próxima."

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Deixei escapar um suspiro. Graças a Deus não era a velha estrada. "Os guardas nunca iriam permitir que os hóspedes entrassem por lá," continuou ela. "É usada apenas pelos trabalhadores de campo, mas nesta ocasião, eu acredito que vai ajudar Bryce a evitar o engarrafamento." Suzanna estendeu a mão para o meu ombro enquanto minhas mãos estavam ocupadas. Minhas unhas estavam ocupadas secando sob pequenas luzes roxas. "Não é este o momento mais emocionante?" Sua voz gritou com prazer. "Eu aposto que Mildred Ashmore está verde, apenas positivamente verde!" Mildred era a mãe de Millie. Sem dúvida, eles estavam trabalhando dia e noite sobre o casamento de Millie e Ian. Afinal, essa foi a razão que Millie não poderia ir para a faculdade. Assim que o pequeno engenho se fechou, Suzanna puxou minha mão da luz e olhou para o meu anel de noivado. "E aguarde até que todos eles vejam isso! Vai ser o assunto da cidade, não, da nação. Quem se preocupa com os Kardashians, lixo de novos ricos, se me perguntar. Os Carmichaels, os Fitzgerald e Montagues... isso é do que a verdadeira realeza americana é feita." Comecei a lembrá-la que os Fitzgerald não faziam parte da equação quando a mulher com uma paleta, uma que parecia o pincel de um artista, me disse para fechar os olhos e abri meus lábios largamente. "Como...?" Comecei a perguntar. Ela demonstrou. Ela fechou os olhos, alongou a testa, e os lábios fizeram um "O." Enquanto eu fiz como ela disse, Suzanna continuou seu monólogo.

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O relógio mostrava um pouco mais de seis horas quando duas mulheres seguraram um vestido de renda marfim sobre a minha cabeça e apertaram uma fileira de botões. Aterrissou logo acima dos meus joelhos; no entanto, para alguns isso poderia ser um vestido de casamento. Eu suspeitava que custava tanto quanto a maioria. Eu tinha visto a etiqueta. O nome só acrescentou dez mil dólares no preço, provavelmente mais. As prioridades em Montague Manor pareciam estar erradas. Alton chamou minha educação na escola de direito de ‘um desperdício frívolo de dinheiro’. Ele ameaçou parar todo o financiamento da assistência privada de minha mãe, e ainda assim, ele autorizou a compra de um vestido de coquetel Gucci. "Espere até você ver estes sapatos!" Suzanna exclamou quando ela abriu uma caixa. Dentro havia um par de sandálias de tiras de cristal espumante. O calcanhar estreito tinha que ter pelo menos 10 centímetros. "Eles são Jimmy Choo." "Sim, eu reconheço o nome dentro do sapato." "Oh, Alexandria, você não vê? Uma vez que você se casar com Bryce, nada está fora de seu orçamento." Que diabos? A mulher estava vivendo em um mundo de fantasia. "Você percebe que é tudo meu, certo?" "O quê querida?" ela perguntou quando ergueu um sapato, observando os reflexos coloridos refletindo a luz dos cristais embutidos. "O dinheiro," expliquei. "o nome... é meu. Eu não preciso me casar com Bryce por isso."

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Minhas palavras macularam sua expressão alegre. "Mas você não entende. Se não se casar, você perde tudo. Você leu o testamento. Considere a sua vinda para esta casa simplesmente uma pré-visualização da vida que você pode ter." "Senhorita," uma das mulheres disse: "deixe-me ajudá-la com os sapatos. Nós não queremos arriscar a unha polonesa." Sentei-me, deslizando meus pés em cada sapato, enquanto reprimi a minha resposta. Não seria produtivo, e poderia alertá-la, se não for para o meu plano, pelo menos as minhas intenções. Nenhum dos quais incluídos casar com seu filho psicótico. Em vez disso, fingi um sorriso, perfeitamente manobrando meus lábios pintados. "Você está certa, e mais do que isso, isso assegura o seu lugar de Rainha regente?" A micro expressão de Suzanna vacilou, mas não por muito tempo. Ela era a rainha da ilusão. Com um obediente sorriso, ela respondeu: "Querida, estou aqui apenas para ajudar Bryce e preencher o lugar onde sua mãe é incapaz de fazê-lo, assim que ela voltar será como sempre foi." Eu queria perguntar como exatamente era isso, mas eu não tive a chance. Outro relógio tinha atingido a hora das bruxas. Não literalmente, mas os demônios estavam se reunindo, no entanto. "E, na verdade," prosseguiu Suzanna. "tenho que ir até seu pai e ajudá-lo a cumprimentar os convidados. Você sabe como ele fica quando as pessoas estão atrasam?" "Eu diria que você já está." Tinha minhas costas viradas, eu a ouvi abrir a porta.

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"Mãe?" Meu pescoço enrijeceu. Eu não precisava ver para saber quem estava parado no limiar do meu quarto. Eu não tinha Deixe Bryce entrar neste quarto desde que nós éramos adolescentes, e agora ele estava aqui. "Bryce." murmurou Suzanna. "Você está bonito! Venha ent..." Não importava. Eu não era a única a oferecer o convite. Lentamente,

eu

me

levantei

e

me

virei.

encontraram.

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Nossos

olhos

se


"Alexandria! Você está impressionante!" Eu segurei meu sorriso, o que Bryce tinha me dito para usar. Meu olhar o digitalizou da cabeça aos pés, avaliando-o como ele me avaliou. Seu terno cinza foi adaptado para ele, estreito na cintura e mais largo nos ombros. As pernas estavam um pouco mais estreitas do que os Nox usava, mas ainda era considerado elegante. Ele estava com um colete marfim, gravata e lenço que combinava com a cor do meu vestido e uma camisa engomada branco. Eu me aproximei, alcançando seu ombro. "Você é muito bonito mesmo." Levantando minha mão, Bryce se inclinou para mim e inalado. "Ahhh, que perfume que você está usando? É uma melhoria em relação colônia." Engoli minha refutação e falei palavras que ele gostaria de ouvir. "A única colônia que quero usar é sua." Bryce deu um passo trás, segurando-me no comprimento do braço. "Esta é uma melhoria." Dei um passo para frente, pressionando-me contra ele, e beijei sua bochecha. "Este é o nosso começo, o nosso noivado formal. Eu sei que eu

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tenho lutado contra este resultado, mas estar com Momma..." Eu puxei a mão, puxando-o para o banco amarelo no final da minha cama. Como nós nos sentamos, eu continuei. "... estar com ela hoje..." Meus longos cílios cobertos de rímel velaram meu olhar. "Obrigado pela compreensão permitindo-me estar lá." Ele não falou, mas passou as mãos pelos meus braços. Eu conscientemente não vacilar como ele testou a área que ontem estava dolorido. Ainda estava, mas eu não mencionei. "... Quando eu estava com a mamãe," eu continuei. "Eu percebi que isso está acontecendo. Eu poderia lutar com você e Alton, mas que bem isso faria? Bryce, ela estava um pouco melhor. Ela falou com Jane, mas então eles a medicaram. Eu não posso deixá-la. Eu não vou." "E isso?" Ele fez sinal entre nós. "É o meu futuro. Mamãe tentou me dizer. Você tentou me dizer. Eu não ouvi. Na próxima semana eu quero me transferir para Savannah, para o resto da minha formação." Bryce estreitou os olhos. "Alton acha que é um desperdício de dinheiro." "Depois de casados, não importa o que ele pensa. Foi o que o testamento disse. Tudo será nosso... Como meu marido, você vai tomar as decisões, não Alton." Com cada frase o peito dele inflava cada vez mais, como um balão. Se eu continuasse será que ele se transformaria e talvez voasse para longe? "Crianças?" Ele perguntou, não deixando pedra sobre pedra. "Acho que é algo que precisamos discutir."

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Ele passou a mão sobre meu joelho. Ao contrário da noite anterior, não era vigoroso. Pelo contrário, ele foi concebido para ser atraente quando ele moveu os dedos espalmados debaixo do meu vestido. "Falar não vai fazer herdeiros." Herdeiros. Eu odiava essa palavra. Eu coloquei minha mão sobre a dele, o tecido do meu vestido separava o nosso toque. "Não... e nem você gozando na minha boca ou nos meus seios..." Eu estava usando a ameaça da noite passada. "Eu acredito que minha mãe gostaria de ter netos correndo esses gramados." "Como costumávamos fazer?" Ele se aproximou até que seu peito estivava contra o meu. Removendo a mão do minha coxa, ele a colocou sobre meus seios. "Seu coração está batendo rápido." É verdade. Como um aviso, de que ele estava prestes a saltar do meu peito. "Porque eu estou nervosa." "Por quê?" "Eles... lá em baixo." "Por quê?" "E se eles não acreditarem em nós? E se eles assumirem que estou grávida?" Seus lábios cobriram os meus, parando minhas perguntas. Eu gemi quando sua língua me sondou. Foi mais de uma ‘eca’, mas eu rezava para que não fosse do jeito que soou. "Bryce?" Eu finalmente consegui. "Você vai fazer isso? Você vai se comportar?"

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Eu balancei minha cabeça. "Não, não se trata de comportamento. Trata-se de enfrentar os fatos. Nós estamos nos casando. Ontem à noite... você... eu estava... Eu não gosto disso. Eu não quero ter medo do meu próprio marido. Eu não posso viver assim." Ele parou. Mesmo nos meus saltos de dez centímetros, Bryce era mais alto. Não tão alto como Nox, mas alto o suficiente para ser ameaçador. Eu estava trabalhando o meu discurso o dia todo na minha cabeça, enquanto estava sentada com Momma e Jane, mesmo durante a reunião inútil com Dr. Miller. Eu esperava que eu pudesse pegá-lo com pequenos trechos de permissão. Nunca tive a intenção de ficar sozinha com ele, mas agora que eu estava, eu esperava que eu soasse convincente. " Chelsea?" Ele perguntou, seu pescoço se endireitando. "Sua vadia?" Eu corrigi. Um sorriso satisfeito cobriu seu rosto, suas bochechas coradas erguendo sob seus olhos cinza e loiro gelado cabelo. "Continue." "Eu... eu não quero compartilhar você, mas se eu tiver que, eu prefiro não ser lembrada todos os dias." Ele assentiu. "Acredito que podemos encontrar um terreno comum." "A universidade de direito em Savannah?" perguntei novamente. Bryce levantou minha mão, trazendo o diamante perto de seus lábios enquanto ele beijava meus nós dos dedos. "Vamos passar por essa noite. O mais importante é que você chegou a um acordo com a saída de Columbia." Eu balancei a cabeça. "Diga."

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Eu odiava esse homem. "Eu cheguei a um acordo com não voltar para Columbia depois de terminar este semestre." "ok." "Obrigado. Não estaremos casados até 24 de dezembro. O semestre estará completo e, além disso, Alton disse..." "Alton não sabe o que eu sei. Ele não sabe sobre o vestido mágico mudando. Eu te sugiro concentrar-se em se manter minhas boas graças." Ele encolheu os ombros. "Sem dúvida você viu minha prostituta hoje?" Cada vez que ele casualmente se referia a ela dessa forma era como uma bofetada. As contusões simplesmente não apareciam. Talvez fosse essa a intenção dele. "Sim, já nos falamos." "Lembre-se, só você pode mantê-la de sua punição." Eu alcancei novamente para seu ombro. "Eu quero isso também. Eu prometo." Novamente seus lábios cobriram os meus. Desta vez, sua mão percorreu o meu lado, por cima da fileira de botões individuais de cetim. Quando seu beijo terminou, ele pegou minha mão e me virou, me fazendo girar nas pontas dos meus pés, nos meus sapatos brilhantes. "Diga-me que há um zíper sob esses botões." Minhas bochechas levantaram e inclinei cabeça sugestivamente. "Eu não posso. Basta pensar como a antecipação vai se construir." "Vá," disse ele. "Eu manchei seu batom. Eles estarão nos esperando."

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Uma vez no banheiro, eu retirei o batom, tirando as manchas e adicionei outra camada. Como eu fiz, eu garanti o meu colar no espaço do meu sutiã e levantei a gargantilha de diamante que tinha vindo com o meu conjunto. Como o anel que eu usava, era ostensiva e seria notado por todos. "Bryce?" Eu chamei através da porta aberta. A porta se moveu enquanto ele estava no limiar. "Sim?" Eu levantei a gargantilha para ele. "Você pode ajudar? As estilistas foram embora antes de colocarem isso." Ele estendeu a mão para o colar e ficou atrás de mim. Nossos olhares se encontraram no espelho quando ele prendeu os diamantes no meu pescoço. Inclinando-se, beijou a área atrás da minha orelha. Fechei os olhos, bloqueando-o para fora, me odiando, e novamente esperando que aparecesse de forma diferente. "Alex, eu quero isso também." Alex. Uma vez que o fecho era seguro, eu girei em direção a ele até que meus braços estavam em volta do pescoço. "Podemos esquecer o passado?" "Isso é com você, querida." "Eu?" "Amanhã vamos discutir isso." Em outras palavras, ele dependia de quão bem eu joguei o meu papel. Eu balancei a cabeça. "Amanhã." Ele pegou minha mão e me levou para a escada. Pouco antes de descermos eu paro.

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"Ah, eu esqueci minha bolsa." "Por que você precisa de uma bolsa; você está em sua própria casa?" "Eu não posso correr até aqui toda vez que eu quero refrescar minha maquiagem." Eu apertei meus lábios. "Você, Sr. Spencer, pode ter uma história com mulheres e prostitutas, mas você tem que aprender como se trata uma esposa." Ele sorriu. "Tenha pressa. Nós devemos estar lá embaixo." "Eu vou." eu chamei por cima do meu ombro enquanto eu derrapava ao redor da esquina e pelo corredor. Eu mudei meu caminho rapidamente, passando da minha porta para a de Chelsea. Uma batida e a porta ser abriu. Eu alcancei meu sutiã e dei a ela o que ela precisava para sua fuga. "Tem certeza?" Ela sussurrou. "Shh." eu sussurrei quando eu balancei a cabeça e olhei para trás em direção ao corredor. Como a porta fechada, eu corri de volta para a minha suíte. Respirando fundo, eu corri em direção ao banheiro e encontrei minha bolsa. Era de cristal incrustado, a bolsa Jimmy Choo, e combinava com os sapatos. Antes que eu pudesse sair, eu parei novamente, oscilando em meus calcanhares. "O quê?" perguntei, avaliando a expressão de Bryce. Se ele tivesse me seguido? Será que ele me viu com Chelsea? Eu esperei. "Eu pensei que você disse que estava correndo?" Desconsideradamente balancei a cabeça e soltei um suspiro. "Mais uma vez, você tem algumas coisas para aprender. Isto sou eu apressada."

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Levantei um batom e o deixei cair na bolsa. "Minha bolsa não ficará bem se não houver um batom para dentro." Balançando a cabeça, Bryce me ofereceu seu braço. Colocando minha mão na curva, olhei para seus olhos cinzentos. "Você está pronta?" Ele perguntou. "Vamos começar este show." Show do cão e do pônei. As coisas nunca mudam. Todos os olhos viraram nossa direção enquanto descíamos as escadas. Era um mar de pessoas. Eu sorri enquanto eu digitalizava os rostos conhecidos. O foyer estava ficando mais cheio enquanto as pessoas continuavam fluindo. "São os guardas." sussurrou Bryce enquanto continuávamos nossa descida. "Alton tem mais homens. Ele foi muito específico sobre quem pode entrar. Eles estão fazendo uma triagem rigorosa. Está levando mais tempo do que o normal para que todos possam chegar." O hall de entrada estava quase cheio e a porta continuou a abrir. Através das escadas curvas vi a multidão que se estende em direção à sala de estar, e havia pessoas em todos os lugares. "Há mais pessoas chegando?" "Mais de cem convites foram enviados, de modo que sejam pelo menos duas centenas de pessoas." Segurei o braço mais apertado. "Para uma festa de noivado?" Seus olhos cinzentos arregalaram. "Você deve ver lista de convidados da mamãe para o casamento." "Alexandria! Edward!"

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"Parabéns!" Ele nos levou pelas áreas. Foi difícil e lento. Todos queriam falar conosco, ouvir a nossa história, como o nosso amor tinha sobrevivido ao longo dos anos. "Alexandria." Shirley Carroll subiu, estendendo a mão. "Sra. Carroll, deixe-me apresentar o meu noivo, Edward Spencer." Bryce galantemente pegou a mão dela. "Carroll? Você não pode ser a esposa do senador Carroll. Filha, talvez?" Eu quase rolei meus olhos. É sério como ele falou isso? Não é de admirar que Nox pensou que ele era um lodo. Ele parecia um vendedor de carros. "Oh, Sr. Spencer, você pode ser mais gentil?" "Ele pode." eu confirmei. "E onde está seu marido?" Ela encolheu os ombros. "Eu não sei. Assim que Doyle chegou, ele foi levado para o clube secreto dos homens." O braço de Bryce ficou tenso sob o meu toque. Virei seu caminho. "Você acha que deve ser incluído? Esta é a sua festa." Eu estava esperando que eu estivesse lhe lembrando de que após o casamento, ele seria responsável, não Alton. "Eu..." Ele examinou a multidão, sem dúvida tomar nota de quem estava faltando. "Realmente," eu murmurei. "Eu adoraria mostrar a Sra. Carroll ao redor e se misturar. Vi Millie e Jess na multidão. Eu prometo que eu vou ficar bem. Eu odiaria que as discussões importantes acontecessem sem você."

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Seu peito cresceu e os botões do colete de marfim se esticaram. "Oh, querida," Shirley Carroll disse para mim. "acostume-se a esse tipo de coisa. É a maneira que é. Os homens sempre têm decisões de vida ou morte em seus pratos." Bryce virou-se, colocou a mão sobre a minha, e inclinou-se para um beijo. "As pessoas estão assistindo." Fingi uma risada. "Há centenas de olhos, agora vá." Um garçom se aproximou oferecendo à Sra. Carroll e eu uma taça de champanhe. Depois de cada uma de nós tomou um, eu assenti. "Posso mostrar-lhe ao redor?" "Isso seria fabuloso. Eu nunca vim para Savannah antes..." "Alex," Pat disse, poucos minutos depois, chegando ao meu lado. "Você viu o meu acompanhante?" "Eu não o vi, e nem vi você." Eu virei para Shirley. "Sra. Carroll, este é o meu querido primo, Patrick Richardson. Pat, eu posso apresentálo a Shirley Carroll, esposa do senador Carroll." "O senador... da Califórnia?" "Sim. Eu não achei que as pessoas na Geórgia saberiam disso." Os lábios de Pat se curvaram. "Eu sou daqui. No entanto, agora eu vivo com meu parceiro em Nova York. É com o trabalho do seu marido sobre a legalização do cultivo de maconha que estou familiarizado." Eu trabalhei para não dar a Pat um sinal misto. "Sim, é algo que ele está esperando para empurrar a nível nacional..."

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Uma vez que Shirley Carroll afastou-se para falar com alguém, eu perguntei: "O que você sabe sobre o cultivo de maconha legalizada?" Pat deu de ombros. "Nada. Ou eu não sabia até ontem à noite. Enquanto você e eu estávamos tentando falar, Spence estava dando a Cy uma bronca. De acordo com Cy, Spence estava jorrando estatísticas sobre o potencial de crescimento e fabricação de cannabis na Geórgia e, em seguida, enviá-lo para os estados onde é legal. Assim como com o tabaco, o ambiente aqui tem um grande potencial para o crescimento da maconha. Infelizmente, isso é atualmente ilegal. Seu amigo, o senador Higgins está trabalhando em um novo projeto de lei. Ele estava dizendo Cy que com o apoio adicional de representantes em estados como a Califórnia..."

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Eu verifiquei meu relógio. Deloris iria enviar o loop de vídeo exatamente às oito horas. A mudança de pessoal no Magnolia Woods aconteceu às sete. Isso significava que a enfermeira de plantão de Adelaide ficaria até às cinco da manhã. Nossa vigilância nos havia esclarecido quanto aos hábitos do pessoal. Enquanto algumas enfermeiras, que Deloris descobriu raramente eram enfermeiras, ficavam efetivamente perto da cadeira à espera de alarmes ou comoção de seus pacientes, os outros liam ou ficavam olhando horas a fio para seus telefones celulares, sem dúvida aumentando seu status de mídia social com fotos de gatinhos e cachorros, ou, melhor ainda, fazendo propaganda política. O enfermeiro de Adelaide, um homem corpulento grande chamado Mack, gostava de suas mídias sociais, mas muitas vezes ele escolhia dormir como sua maneira favorita de passar o tempo. Como eu facilitei pela entrada do pátio, que Isaac tinha deixado destravada, imaginei as cenas que eu assisti várias vezes. Lembrei-me de Mack amarrar as mãos de Adelaide. Ouvi riso enquanto ele zombou dela no seu status social, chamando-a de viciada. Eu tinha tomado voluntariamente a vida de homens cujos crimes eram menos ofensivos. Eu fiz uma varredura da direita para a esquerda. O corredor estava claro. Embora eu mantive meu rosto para baixo e longe das câmeras, como um eventual transeunte eu não deveria ser notado. Eu olhei para o jaleco

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branco do laboratório, idêntico aos usados pelos médicos da equipe e um crachá de identificação eletrônica. Minha expectativa cresceu quando passo a passo, eu fiz o meu caminho em direção ao quarto dela. Embora eu a assisti, através das câmeras do Magnolia Woods, na suíte de Deloris, fazia anos desde que eu a tinha visto face a face. Isto é, a menos que sonhos contem como realidade. Era 20h02. A vigilância do quarto de Adelaide entrou em repetição. Para qualquer um que a observar, ele iria mostrar tudo o que tinha acontecido na última hora, mais e mais, até Deloris lançar a transmissão ao vivo. Sem hesitar, eu abri a porta. O barulho contra o azulejo alertou Mack que eu tinha entrado. Foi lamentável para ele, que o som não tinha dito a ele mais sobre o seu futuro ou a falta dele. No entanto, raramente acontecia. Talvez isso fosse uma bênção. Imediatamente

ele

se

levantou.

"Doutor?"

Ele

me

olhou

desconfiado. "Eu conheço você? As horas de visita acabaram." "Acho que você não entendeu; Só vim visitar." Adelaide se agitou e começou a murmurar quando sua cabeça girou de um lado para o outro. Mack virou-se. "Está acabando o efeito do maldito medicamento." "O-Oren?" Embora sua voz fosse apenas um sussurro, meu nome era claro para mim. Meu coração bateu contra meu peito. Não agora, ainda não. Não fale.

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"Não se importe com ela. Ela está delirando. Ela balbucia sobre as pessoas e os nomes que ela inventou." "Ela já disse esse nome antes?" Ele se aproximou, lendo meu distintivo. "Dr. Papa? Você é novo?" "Não, normalmente estou aqui durante o dia. Esta noite eu estou cobrindo para Miller." "Geralmente eles nos avisam..." "Normalmente eu não me explico. Diga-me o que está acontecendo." Mack ficou mais ereto. "Depois do que aconteceu esta manhã, há ordens estritas, como provavelmente você sabe, que esta paciente não é para recuperar a plena consciência, não por um tempo." Eu balancei a cabeça. - Fui informado sobre o que aconteceu esta manhã. Você disse que os medicamentos estão começando a perder o efeito outra vez?" "Sim, esta manhã deram-lhe oito miligramas de Versed. Como você pode imaginar, ela perdeu a consciência. Se você assinar, eu vou dar-lhe mais quatro miligramas e um pouco de fentanil." Ele riu. "Ela vai dormir como um bebê pelo resto da noite." "É isso que você recomendaria Mack?" "Sim, quero dizer, a ordem permanente é apenas para dois miligramas, mas por que abrir a porta para um problema? Seu marido estava chateado sobre ela falar esta manhã. O turno da manhã está tomando merda por causa disso. Eu não quero esta merda venha para mim." "É assim que você discute sobre todos os nossos pacientes e suas famílias?"

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Mack se desestabilizou. "Sim, não, bem... Desculpe Doutor. Eu... estou acostumado com o Dr. Miller." Eu balancei a cabeça. "Deixe-me ver o prontuário dela." Ele inclinou a cabeça para o canto da sala para um carrinho e um computador. Foi convenientemente localizado ao lado da cadeira favorita de Mack. Girando o carrinho em minha direção, olhei para a tela. "Eu estou recomendando que nós a levemos para uma Tomografia computadorizada. Eu não gostaria da surpresa de que o cérebro de sua esposa tenha se desmanchado pelo excesso de sedação." "Você está falando sério...?" Seus olhos se abriram. "A radiologia está fechada." "Eu vou fazer uma chamada. Você tem uma maca." "Este não é protocolo e eu não fui ordenado." "Não. Você também não é um médico. Se eu não tiver uma maca em menos de três minutos, você não será mais um enfermeiro noturno no Magnolia Woods." Se eu não soubesse que Deloris estava assistindo a cada um de seus movimentos através da segurança do Magnolia Woods, eu poderia ficar preocupado. Eu não estava. Minha atenção estava focada em Adelaide. Alguns minutos depois, Mack estava de volta, empurrando uma maca. "Eu não tenho certeza sobre isso... Eu deveria ficar com ela." "Há uma ambulância chegando em breve a partir da regional. Você vai acompanhá-la. Ela vai começar a tomografia e estará de volta na cama antes que ela, ou o idiota do marido, percebam que você estava à beira da medicá-la excessivamente."

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"Eu... eu... não fui eu... são as ordens." "Mack, pare de falar e me ajude a movê-la." Ele me olhou para cima e para baixo. "Doutor? Você vai ajudar?" Coloquei minhas mãos atrás dos ombros dela. Quando meus dedos tocaram sua pele macia, a barragem que eu tinha construído em torno das memórias de Adelaide Montague cedeu. Os cacos rasgaram meu coração, trazendo um ataque de emoção de volta ao órgão dissecado. "Elevador." Assim que Adelaide foi desconectada dos monitores e estava segura com seus IVs, eu disse: "Agora, vamos em frente..." Mack se aproximou da maca. Era bom que ele tinha uma coisa para benzodiazepinas. A seringa escorregou sem esforço através de seu pescoço. Eu ouvi dizer que inserir uma seringa é como perfurar a pele de uma laranja. Isso não era verdade. A pele humana dá muito menos resistente. A agulha afiada penetra como uma faca na manteiga amolecida, mas isso era uma história para outro dia. O corpo de Mack foi caindo na cadeira. Ele estava certo. Oito miligramas trabalharam rápido, mesmo em um grande homem como ele. A diferença entre a sua e a que ele queria ministrar na Adelaide era que o que ele recebeu não continha Fentanil. Não havia nenhum controle de dor para este imbecil. Apenas o sono, seguido por uma dor de cabeça dos infernos. Eu considerei isso a minha contribuição para a sua formação. Talvez depois de experimentar os efeitos colaterais em primeira mão, ele se tornaria mais empático com seus futuros pacientes. Sua cintura caiu para frente na cadeira, deixando o queixo apoiado no peito.

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Eu poderia ter ajustado sua traqueia. Teoricamente, esta posição restringia suas vias aéreas, uma causa comum de asfixia. Dei de ombros. Embora isso não tivesse sido o meu objetivo, se isso acontecesse, eu não iria perder o sono. Usando alguns travesseiros, eu criei a ilusão de um paciente. Eram os monitores que tinham sido anexados em Adelaide que poderiam ser nossa ruína, se não fosse o contato médico de Deloris. Ela disse que iria alertar o principal posto de enfermagem que seu paciente não estava mais presente. Nesse momento eu criei um falso loop. Era semelhante à vigilância de vídeo, mas elétrico, enganando os monitores para acreditar que eles ainda estavam ligados a um corpo e tudo era registrado normalmente. Meu telefone vibrou com um texto de entrada. "A ambulância está aqui." "As câmeras do corredor?" eu perguntei. "Momentaneamente OFFLINE. Proteção frontal ocupada e RECEPCIONISTA indisposta." Eu

balancei

minha

cabeça.

Indisposta?

Alguém

estava

se

encarregando da recepcionista? Eu não me importava. Talvez fosse o guarda. Cobrindo o rosto adormecido de Adelaide com o cobertor, eu levantei a maca no corredor. As rodas viraram facilmente no chão de ladrilhos quando passamos pelos quartos dos outros pacientes. Cada porta permaneceu fechada enquanto nós deslizamos para a área de recepção. Assim que cheguei, a porta da frente foi aberta, enchendo a entrada com uma rajada de ar da noite. Vestido com o uniforme de transporte de emergência, Clayton assentiu.

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"Você chamou uma ambulância?" "Eu fiz." Ele estendeu a mão para o pé da maca. "Doutor, eu posso ajudar?" Dentro de instantes, a maca de Adelaide foi colocada na parte de trás do veículo, eu fiquei ao seu lado e Clayton dirigia. Eu não tinha monitores para me dizer como ela estava. Em vez disso, era a minha mão sobre seu pulso morno, machucado, a batida de seu pulso sob meus dedos, e a ascensão e queda de seu peito que me garantiu que ela estava viva. Outra indicação foi a forma como o meu coração tamborilou uma cadência irregular, como se tivesse acabado de receber um choque elétrico que dá vida, porque se o dela parasse, o meu pararia também. Não foi até que passamos pelo portão da frente do hotel que o meu coração finalmente encontrou seu ritmo normal. Mandei um texto em grupo. "NÓS A TEMOS." Alisando seu cabelo longo, eu me inclinei. "Adelaide, você pode me ouvir?" Mais uma vez sua cabeça se moveu de lado a lado. "Irreal. É irreal." "Oh amore mio, é real."

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Meus sapatos afundaram na argila da Geórgia. De um lado para o outro passei observando meu telefone: o tempo, o aplicativo de Charli, e os textos de Oren. O céu estava escuro, apenas um pedaço de lua iluminando a extensão do bosque para a mansão. "Tem certeza que ela pode encontrar o caminho?" Perguntei a Isaac. "Não é difícil. Você pode ver as luzes de mansão." Mudei-me para a beira das árvores. Nós poderíamos vê-la. Ao longe estava a Montague Manor, no alto de uma colina, em chamas com a iluminação dourada. Mesmo de tão longe, eu poderia ver as figuras das pessoas que iam e vinham no pátio em volta. Cada um era menor do que as formigas, mas eles estavam lá. Meu telefone tocou e eu li o texto. "É do meu pai, e eles têm Adelaide. Estão levando-a para o aeroporto." "Primeiro passo." confirmou Isaac. "Agora enquanto ninguém no Magnolia Woods for avisado e não podem informar o Sr. Fitzgerald." Eu balancei a cabeça. "Maldição, meus nervos são disparados. Posso fazer negócios. Posso gastar milhões, mas esta noite é quase mais do que posso suportar."

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"Estamos quase lá, chefe." Eu me encostei-me ao chão e me estabeleci em um lugar macio, o gramado perto das árvores. Da minha nova posição, eu tinha uma visão completa da mansão e os campos entre os dois. O caule de tabaco estéril se destacou contra a noite, como o ar perto do solo parecia engrossar. Era uma ilusão de ótica? "Deloris cortou a lista de convidados." disse Isaac, sentando perto de mim e quebrando a tensão. Cento e vinte e dois convites. Eu não me importava. Nem uma merda. Eu só me importava com uma pessoa. Eu reconsidero. Eu também me importava com Patrick e Chelsea, porque Charli se importava. Ainda mais com Patrick. Ele me mostrou mais de uma vez que ele amava sua prima. Durante toda essa coisa, ele tinha sido útil, muito útil. "Algum nome que você reconheça?" Eu perguntei sem interesse na lista de convidados, mas eu estava tentando fazer o tempo se mover mais rápido. Se ao menos eu pudesse bater rápido. Se eu pudesse ter Charli em um avião como Oren estava fazendo com Adelaide agora. Meu olhar se moveu, da paisagem mirante até o céu claro. Acima de nós haviam estrelas, milhares de estrelas. Mesmo em Rye não havia tantas assim. "Doyle e Shirley Carroll, Severus Davis e convidados." Isaac repente tinha a minha atenção. "Você está fodendo comigo?" Seus olhos se arregalaram. "Não senhor, eu não estou. O Senador e Sra. Grant Higgins." Ele continuou com nomes que parecia pouco provável que fossem ao mesmo encontro. Havia mais além desta festa?

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Embora eu tivesse lutado com as possibilidades, legislação, isenção de impostos, maconha, eu as afastei. Àqueles eram pensamentos para um outro dia. Agora eu estava me concentrando na tarefa em mãos. Isaac ficou de pé. "Ela está se movendo!" Suas palavras pareciam quase ser uma ilusão. Eu tinha imaginado tantas vezes que elas eram reais. Eu olhei a minha tela, puxando para cima o aplicativo de Charli e rezando para que o que ele tinha acabado de dizer fosse verdade. "Merda!" Eu segurei minha respiração. O ponto azul, seu ponto azul, estava se afastando da mansão. As batidas di coração dela se elevaram, mas, novamente, ela estava se movendo rápido. "Deus, princesa," falei com o aplicativo. "Não traga atenção para si mesma. Seja cuidadosa." Fiquei de pé, procurando no horizonte, esperando e rezando para vislumbrar. Não havia nada na entre a luz da mansão e nós, exceto a escuridão em tons variados de cinza e preto. Como A noite tinha caído, por isso tinha uma escassa camada de neblina. Embora eu desejasse uma visão mais clara, eu esperava que o ar fosse a capa que Charli necessitava, o manto de invisibilidade que ela havia falado de querer na infância, uma camada extra de proteção para ajudá-la em sua fuga. "Eu gostaria de poder dizer a ela que temos a mãe dela." "Espero que ela tenha saído de lá antes que alguém soubesse que a Sra. Fitzgerald estava desaparecida." "Eu espero." Meus punhos se fecharam pela minha impotência. Quando eu tinha invocado esperança e desejos? Devo porra estar em

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execução, conhecê-la e salvá-la. "Depressa, Charli." Eu falei para a escuridão. Depois de alguns minutos de silêncio cheio, Isaac perguntou: "Será a senhorita Moore?" Animais passeavam e insetos cantavam suas canções enquanto meus nervos continuavam se esticando. Rãs cobriram uma melodia profunda e melancólica enquanto o grito ocasional de uma coruja praticamente controlava minha pressão superior. Eu balancei a cabeça. "Eu não sei. Patrick não sabia. Só sabia que Charli tinha um plano." Confie em mim. Suas palavras voltaram quando eu passei novamente, meus sapatos ficando cobertos por uma fina camada de pó vermelho. Confiança, eu pedi a mesma coisa de Charli muitas vezes. Agora era a minha vez. Eu odiava esperar. Era um inferno. O inferno seria a minha própria condenação. Este não era eu. Eu me sacrificaria voluntariamente, se fosse possível. Em vez disso, eu oscilava à beira do purgatório pelo meu amor, a mulher incrível, que me pertence, coração e alma. Sem ela, eu estava no inferno. "Quinze minutos." eu disse em voz alta. "Senhor?" "Isso é o que Patrick tinha dito. Ele disse que era a quinze minutos a pé da mansão para esta estrada." Isaac sacudiu a cabeça. "Ela não está andando. Ela está correndo."

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Minha garganta apertou e os olhos se estreitaram enquanto eu varria o horizonte. Nevoeiro jogado truques, apagando imagens e criar outros. E então aconteceu. Os grilos e cigarras pararam suas canções. As rãs ficaram silenciadas e aves acalmou nos ramos acima. Mesmo a brisa esqueceu a soprar. Ao longe, vindo em nossa direção... Eu a vi. Ela estava correndo o mais rápido que podia. Eu não podia esperar. Eu não podia ficar parado. "Senhor, não." Eu saí, os meus pés batendo mais forte e mais rápido do que eles já tinham em minha esteira. Eu empurrei a frente em direção a sua figura. Na escuridão nebulosa, eu poderia distinguir seu cabelo, um rabo-decavalo balançando para frente e para trás enquanto ela corria. A deusa. Tomei sua figura: suas curvas se tornaram uma ampulheta escura, acentuada contra o fundo escuro, impressionista. "Charli!" Eu não poderia permanecer em silêncio. Nós estávamos muito longe da mansão. Ninguém, somente Charli e Isaac poderiam me ouvir. Os passos de Isaac estavam logo atrás de mim. Eu não dou a mínima para os guardas postados em torno da propriedade. Minha Charli estava se aproximando. Ela tinha feito isso, me confiou seu futuro, sua mãe, e até mesmo Chelsea. Chelsea? Voltei-me para Isaac. "Ela está sozinha."

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"Senhor? Onde está a senhorita Moore? " Meu intestino torcido. "Eu não sei. Eu só vejo um..." "Nox?" A voz feminina falando meu nome me impediu de seguir em frente. Eviscerou-me como um peixe e fiquei paralisado à medida que a figura se aproximava. Seu peito respirou pesadamente quando ela caiu aos meus pés. Eu levantei seus ombros até ela estar de pé. Não era o rosto dela que eu via; Em vez disso, era o colar, o que Charli deveria estar usando. "Que diabos? Onde ela está?" O peito de Chelsea chacoalhou com soluços e respirações irregulares enquanto se inclinava para mim. "E-Ela me disse para usar isso e para vir. Ela disse que me ajudaria." O tremor começou em minhas mãos como o meu aperto apertado. "Onde ela está?" A minha pergunta veio muito alto. Com a proximidade, suas feições eram visíveis. Não mais aliviada, um novo terror contorcido sua expressão quando ela tentou se afastar. Seus esforços foram em vão: meu aperto de seus ombros era de ferro. Ela não estava fugindo. O corpo dela ao meu alcance tremia quando sua respiração se voltou para chora. "Eu-eu sinto muito." Sangue ardia em velocidade recorde através de minhas veias, trovejando como um tambor crescente batendo em meus ouvidos. "Onde ela está?" "Senhor?" A voz de Isaac era a calma de minha tempestade. Estendeu a mão. "Senhorita Moore? Vamos ajudá-la."

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Ela estendeu a mão para ele. "Senhor... deixe-a ir." O senso comum desapareceu quando eu soltei Chelsea. Nada importava além de obter Charli. Um pé na frente do outro, eu saí correndo. Visibilidade limitando o caminho para apenas alguns pés na minha frente quando eu cegamente corri pelo mesmo lugar que Chelsea havia chegado. Isso não era completamente verdade. Acima do solo, abaixo das estrelas, a porra da mansão era uma linha de chegada em chamas, um farol luminoso que, com o nevoeiro apareceu a ser delineada em flashes de azul. Que diabos? Era eu o único escondido pela neblina, ou havia outros? Quando meus pés continuaram a bater, eu não me importava. Ninguém importava exceto Charli. Eu não estava indo embora sem ela.

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Os olhos de Patrick entenderam os meus antes de olhar para o relógio. Era sua súplica silenciosa, e ele estava certo. Eu precisei sair; no entanto, desde que Bryce tinha deixado o escritório de Alton, ele não tinha deixado o meu lado. Com cada taça de champanhe ou copo de uísque, seu entusiasmo por nosso casamento cresceu. "Estou feliz," disse Millie, sua expressão mostrando o contrário. "Estou chocada. Mas na véspera de Natal?" Ela olhou para a minha barriga. "Há mais que deveria saber?" "Só que estamos apaixonados!" Bryce disse, beijando minha bochecha e deixando o cheiro de uísque pendurado o ar. "Certo, querida?" "Nós somos." Eu sorri seu caminho. Estendendo a mão e forçando meu dedo para apoiar a rocha gigante, perguntei: "Você viu meu anel de noivado? Eu me lembro de você me mostrar o seu." "Eu... é lindo." Quando Bryce pegou outra bebida, inclinei-me no caminho de Millie e franziu o nariz. "Você realmente acha isso? Eu acho que é muito grande, vistoso, não é?" Seus olhos se arregalaram. "Não, está perfeito."

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Eu não pude evitar o sorriso quando ela empurrou a mão no bolso da jaqueta de Ian. "Agora," eu continuei com entusiasmo: "Eu não sei todos os detalhes. A Senhorita Suzanna está no comando, mas haverá alguns chás. Sabe, algo pessoal e familiar. Oh, você vai estar lá, não vai?" Estendi a mão para Millie e Jess. "Eu quero você em cada um!" Ambos sorriram, seu desejo de ser parte do casamento CarmichaelMontague substituiu o seu ciúme, mesmo que apenas por um momento. Millie e Jess assentiram. "Claro." disseram em uníssono. "Nós não iríamos perdê-los." "E uma despedida de solteiro!" A voz de Bryce soou mais alto do que o necessário, enquanto ele acariciava os ombros de Ian e Justin. "Eu sei..." Ele se virou para mim. "Podemos convidar minha prostituta." Meu corpo inteiro congelou quando Jess e Millie arregalaram os olhos. Coloquei minha mão no braço de Bryce. "Querido, você está um pouco bêbado." "E por que eu não deveria estar? É minha festa." Ele se inclinou mais perto. "Você mesmo disse... isso é tudo meu. Isto será." Como se um farol tivesse sido criado, a tez avermelhada de toda a sala me chamou a atenção. Não era o meu noivo, ele estava ao meu lado. Era o meu padrasto. A multidão parecia parte enquanto se movia em direção a nós. O que diabos estava errado? Minha mente girava com as coisas que eu tinha feito e coisas que eu sabia.

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Será que ele sabe sobre Chelsea? Alguém tinha chegado a Momma? O Magnolia Woods notificou Alton que minha mãe sumiu ou eles pegaram o homem de Nox no ato? Minha respiração engatou quando Alton parou. Sua mão caiu para o ombro de Bryce. "Bryce venha comigo." Inspirei com a minha clemência momentânea. "Estou um pouco ocupado." Bryce respondeu, envolvendo seu braço em volta da minha cintura e puxando-me para mais perto. Alton acalmou a voz. "Precisamos de você no meu escritório agora." Quando Bryce simplesmente tomou outro gole de sua bebida, Alton acrescentou. "Precisamos da sua decisão." Alton virou-se, sem dúvida esperando ser seguido. Os olhos de Bryce arregalaram antes que eles se estreitaram meu caminho. "Você ouviu isso? Minha decisão?" "Sim, eu ouvi." Ele acenou para o grupo. "Continue querida. Enquanto eu estiver fora, diga a eles o que você disse à minha mãe e ao seu primo." Ele sussurrou alto o suficiente para ser ouvido. "Você sabe, sobre minha prostituta." Enquanto Bryce se afastava, Millie se aproximou. "Alexandria?" Perguntou com um tom de compaixão, e uma nota de piedade em seu tom. Foda-se. Eu não precisava da pena de Millie Ashmore. O que foi dito poderia facilmente ter sido sobre ela. Eu olhei para onde Pat tinha estado permanente. Ele se foi.

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"Se você me der licença, eu preciso encontrar Pat." Millie apertou minha mão. "Ele é... é verdade? Patrick é...?" "Desculpe-me." eu repeti. Logo descobri Pat de pé, perto as portas abertas para o pátio. Grandes aquecedores de prata pontilhavam o terraço de pedra, criando uma área confortável para os hóspedes se conhecerem. Ele pegou minha mão e assentiu. Era isso. Alton e Bryce estavam ocupados. Era minha chance de escapar. A semente de esperança que eu tinha veio à vida, sua concha estourando aberta com antecipação, talvez até expectativa. Logo, nada disso teria importância. Voltando seu pequeno aceno de cabeça e com um sorriso esperançoso, eu virei em direção aos degraus de pedra calcária. Uma espessa camada de névoa se estabeleceu perto dos campos, até mesmo obstruindo o lago. Qualquer coisa além do gramado imediato foi mascarado em uma nuvem. Ninguém iria notar se eu desaparecesse, pelo menos não no início. Esta era a capa de invisibilidade que eu esperava como uma criança. Tudo o que eu precisava fazer era chegar ao nevoeiro. Como eu entreguei Pat minha taça de champanhe, seus olhos se arregalaram. "Tio Alt." Uma mão pesada pousou em meu ombro. "Onde você acha que vai?" Eu me virei, transpiração pontilhando minha pele enquanto meu ombro estremeceu com o toque de Alton. Lutando contra o desejo para me afastar, acenei para o gramado, para as poucas pessoas que estavam lá embaixo e respondi: "Conversar com os convidados lá fora."

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"Não, Alexandria. Quando eu chamei Bryce, eu quis dizer você também. Você é metade de um todo agora. Acostume-se a isto. Sua presença é necessária no escritório também." Eu queria gritar por ajuda. Eu queria manter a Pat. Eu não podia. O olhar de Alton tirou meu protesto. Em vez disso, eu solenemente acenei para Pat e obedientemente virei-me para o escritório de Alton. Tudo estava novamente acontecendo em câmera lenta quando minha mente tentou dar sentido a mudança. O terraço do lado de fora e os quartos dentro não tinha mudado. As vozes dos convidados, combinadas com risos criaram o mesmo murmúrio baixo. Mas agora sua música era uma melodia misteriosa aparentemente. Escrito para manter o tempo com o ritmo do meu batimento cardíaco frenético. Quando fizemos o nosso caminho através da multidão, cheguei para o meu colar, minha conexão. Em vez da gaiola de platina, meus dedos encontrou a gargantilha de diamantes. Oh, Nox. Estou indo, apenas mais alguns minutos. Eu respirei fundo. Por favor, deixe Chelsea com você. Foi o meu apelo silencioso como eu sorri educadamente para as pessoas que passavam. Cada uma sorriu e acenou. Eu estava paranoica? Suas expressões mudaram? Eles estavam agora de alguma forma diferente, cheio de expectativa, como se soubessem o destino me esperando? "O que está acontecendo?" sussurrei para Alton. "Há algo de errado?"

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Sua mão, não mais no meu ombro, agarrou meu braço. Como ele apressou o nosso progresso, ele se aproximou, seus dentes manchados e lábios finos ajustados em um sorriso falso ainda zombando. Não foi destinado a mim, mas para as pessoas que passaram. "Continue caminhando." Com cada palavra uma rajada de quente, doentiamente doce, uísque carregado respiração assaltou meus sentidos, contornando minha bochecha, e fazendo meu estômago revirar. "Não faça nada estúpido." Seu aperto aumentou quando ele falou cordialmente para as pessoas que passavam. Uma vez que estávamos longe da multidão, ele continuou: "Não há nada errado, filha. Nossa programação acaba de mudar." Minha mente era um turbilhão de possibilidades. O que tinha acontecido? Ele tinha aprendido nossos planos? Minha mãe estava livre? Alton sabia? Ou foi a tentativa frustrada? O Chelsea foi para o Nox? Ou era uma armadilha? Os homens de Alton a seguiram? Eles tinham feito alguma coisa Para Nox? Meus pulmões pararam de inalar enquanto eu lutava contra o pânico borbulhante. Quem eu encontraria no escritório de Alton? O que tinha acontecido? Eu tive visões de uma Chelsea limite, talvez até Nox... Minha mãe... Morta... Não era mais o meu esforço consciente que fez meus pés continuar a etapa. A causa era ou de movimento contínuo ou o impulso para frente no aperto de Alton. Com cada pé em frente, meu corpo e mente desconectado. Terror e medo fermentaram como uma bruxa borbulhante. A mistura venenosa encheu minha corrente sanguínea até que o oxigênio não fluiu. Não havia água próximo. O lago era centenas de jardas de

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distância velados na névoa, e ainda assim eu estava me afogando por dentro. De repente, o barulho caótico de convidados desapareceu. Nada soou como as batidas desvanecidas de um sino de igreja quando nós cruzamos o limiar do escritório de Alton. Bryce tinha assumido a liderança, o tambor grande para o nosso desfile, alcançando o nosso primeiro destino. Alton e eu estávamos no meio com Suzanna logo atrás. Para todos nós tínhamos passado, estávamos a unidade da família perfeita. Fumaça e espelhos. Olhei para o quarto vazio. Não havia ninguém lá. Nem Chelsea. Sem Nox ou minha mãe. A insatisfação dos meus medos encheu meus pulmões, me dando a ilusão de força. "O cronograma mudou?" perguntei, puxando meu braço livre. "Do que você está falando?" A mão de Alton se moveu enquanto seus olhos cinza ardiam. No mesmo momento, Bryce deu um passo à frente, pegou a minha mão e puxou-me atrás dele. Eu balançava meus calcanhares finos, equilibrandome em meus pés quando eu me encontrei-me pressionada contra as costas de Bryce, seu corpo de repente meu escudo, me protegendo da bofetada intencional Alton. "Pare." proclamou Bryce. Seu discurso já não era mais difícil. "Temos convidados. A pergunta de Alexandria tem mérito. Por que você não nos informar sobre o que você quer e eu vou dar-lhe a minha decisão?" "Isto não é sobre suas decisões. Eu construí isso..." Ele gesticulou. "… tudo isso."

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"Suas decisões nos levaram onde estamos hoje, onde estamos neste exato momento. Se você fosse alguém mais…" Seu volume de saliva cresceu e choveu com cada frase que ele cuspiu. "Como é? Eu não estou permitindo que você tome mais nenhuma decisão." Vermelho subiu pelo seu pescoço flácido como um corante sendo absorvido por um pano e rastejando para frente, em direção ao seu rosto e orelhas. "Alton, acalme-se. Bryce não quis dizer..." As palavras de Suzanna, embora desvanecidas no fundo, pareceu aplacar sua súbita raiva. Teria o mundo perdido sua inclinação ou, de repente, deu uma pirueta? Eu não podia decidir como a cena em que eu estava cativa perdeu o contato com a realidade. Mesmo por trás de Bryce, eu podia ver o crescente brilho de seu pescoço, agora também vermelho. O monstro que eu tinha criado com a minha conversa de seu poder iminente voltou para o monstro que eu sempre soube. De alguma forma eu era uma parte disso. Foi a minha vida, mas o poder estava mudando um universo alternativo, aquele em que Bryce e Suzanna já não eram meus algozes, mas meus salvadores. Olhei em volta do ombro de Bryce. Sem outra palavra, Alton pegou seu celular e digitou uma mensagem de texto. Uma vez que ele foi feito, ele ergueu os olhos redondos e sorriu. Mudei meus pés, mais desconfortável com a sua felicidade falso do que eu tinha estado com sua raiva. Eu estava acostumada à sua ira.

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Bryce apertou minha mão com mais força. Novo comportamento de Alton enviou um frio através do ar que mesmo ele podia sentir. "Aconteceu alguma coisa?" perguntei por trás Bryce. "Alguma coisa está para acontecer." Alton respondeu. Todos nós nos voltamos para a batida na porta. "Suzy, abra a porta e depois a tranque." Trancá-la? "Nós não queremos ser interrompidos." Acrescentou Alton. Sem rapidamente.

hesitar, Eu

ela

obedeceu,

reconheci

o

abrindo

cavalheiro

a

porta

entrando

e

fechando-a

como

um

dos

convidados. Eu tinha falado brevemente com ele e sua esposa. Havia tantas pessoas... Eu não conseguia lembrar o nome dele. Tudo bem; Alton estava nos apresentando de novo quando entregou ao homem um papel. "Obrigado por seu serviço, Keith. Bryce e Alexandria conhecem Juiz Townsend?" "Isto é um pouco incomum," disse o juiz. "mas acredito que podemos fazê-lo funcionar." Ele se virou para Bryce e eu. "Seus convidados ficarão em êxtase." Eu olhei para Bryce. Houve conforto no fato de que nós compartilhamos a mesma expressão de confusão? "Alexandria e Bryce," Alton anunciou. "O juíz Townsend está aqui para casar vocês. Agora." "N-Agora?" Meus joelhos cederam quando meu estômago caiu aos meus pés. No entanto, eu não caí. Meu novo salvador foi mais uma vez

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onipresente. O braço de Bryce me pegou e me puxou novamente na posição vertical. Minha visão encheu-se com o homem que eu estava prestes a se casar: seus olhos cinzentos, cabelo loiro, e as bochechas rosadas. Isso não estava certo. Este não era o que eu queria. Eu tinha um plano. Minha linha de chegada foi quase à vista. "Não!" Eu gritei. "Minha mãe." Eu virei para Alton. "Você disse que minha mãe poderia estar aqui. Você prometeu." "Tenho medo de que não é mais possível." Que diabos isso significa? Alton virou-se para o Juíz Townsend. "Keith, precisamos acelerar esse processo. Você pode pegar os papéis da licença?" "B-mas o casamento?" Suzanna protestou, mais uma vez vindo em meu socorro. "Este é apenas a parte... certo? Ainda podemos ter a cerimônia?" Alton parou objeções da Suzanna com apenas um olhar, um que eu tinha visto muitas vezes. Ele acenou para o juiz para continuar como o nível de ruído dos convidados aumentado. Seu ruído baixo tinha cresceu para um rugido estrondo. O que está acontecendo? "Keith?" Perguntou Alton. "Er, sim." Ele olhou de mim para Bryce. "Hoje nos reunimos para comemorar-"

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"Não," Alton interrompeu, o seu pescoço ficando tenso. "Vá para a parte legal." O juiz Townsend assentiu e olhou para o papel em sua mão. "Ok, bem, Edward Bryce Carmichael Spencer, você toma Alexandria Charles Montague Collins para ser sua legítima esposa?" O apoio de Bryce à minha cintura aumentou, puxando-me para mais perto de seu lado. "Sim eu aceito." Meu coração apertado apreendido como a maçaneta da porta para o escritório foi agitada. "Está trancado." Alton disse como que para nos tranquilizar. "Eu lhe disse que não iria ser incomodado. Continue." As batidas rápidas do fogo vieram bater na madeira. Os golpes aumentaram. "Continue!" Alton gritou. Vozes chamaram de fora da porta. "Sr. Fitzgerald! Sr. Spencer!" Alton estendeu a mão para o braço de Juiz Townsend. "Keith, fazer isso agora, se você quiser ver naquele banco novamente." Os olhos do juiz Townsend arregalaram-se quando ele se virou para nós. "Alexandria Charles Montague Collins, você..."

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FIM de ENTRAPMENT

Descubra o que acontece a seguir em Fidelity, o último romance da série infidelidade.

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ENTRAPMENT - SERIE INFIDELITY 04 - ALEATHA ROMIG  
ENTRAPMENT - SERIE INFIDELITY 04 - ALEATHA ROMIG  
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