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PEPPER WINTERS


Disponibilizado: Eva Tradução e Pré-Revisão: Adriana Revisão: Eva Leitura Final: Eva e Vivi Formatação: Niquevenen

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Pimlico foi roubada e vendida tud antes de seu vigésimo primeiro aniversário. Dois anos com um mestre que quase a matou acabaram. Ela tem um novo mestre agora. Um mestre que exige tudo, espera tudo e requer acesso toatal à sua mente. Elder quebrou inúmeras regras quando ele levou a menina que não era dele. Ela o confunde e o encanta, mas seu fascínio não vai salvá-la de seus desejos. Ele quer conhecê-la. Ela quer esquecer. Juntos... eles estão condenados.

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Chega um momento na vida em que a determinação substitui as circunstâncias. Onde a força de vontade vence sobre o que deve ser feito. Eu tinha vivido nesse ponto durante dois anos. Eu lutei minhas batalhas em silêncio. Vivi em uma zona de guerra sem uma palavra. Não o fiz de forma consciente; eu fiz isso porque não tinha outra escolha. Minha vontade idiota de sobreviver me manteve viva, mesmo quando eu queria morrer. Ela me manteve com esperanças, mesmo quando não existia. E todos os dias merecia punição, especialmente, quando o estranho com a tatuagem de dragão entrava na minha prisão. Ele fez disso pior. Tão, tão pior. Mas depois ele voltou. Ele me roubou. Na hora certa.

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Chegando ao cais relaxei um pouco. Não que eu estivesse tenso. Matar não me perturbava. Roubar uma mulher sangrando, morrendo, não aumentava o meu ritmo cardíaco. Eu tinha feito pior, visto pior, vivido pior. Era apenas mais um dia no meu mundo. No entanto, durante os últimos quilômetros pelo centro da cidade de Creta, Pimlico tinha desmaiado de novo ou pela dor ou por choque ou perda de sangue. Muito provavelmente por todos os três. Eu não tinha a intenção que o meu trabalho duro fosse por nada. Eu queria ela. Eu queria mantê-la — por enquanto, independentemente do que isso faria comigo e a luta de hora em hora que eu teria que suportar. No segundo que eu coloquei os olhos nela, este foi o caminho que eu escolhi. Era inevitável para um homem como eu.

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Sua força, suas contusões... tudo nela gritava por isso até o fim, mas ela ainda se agarrava à esperança. Aquela fé cega, a tolerância pelo perdão, e a crença estúpida que ela poderia ganhar trancaram as obsessões dentro de mim e me fizeram importar. Eu não queria me importar. Com mais ninguém. Doia demais. Mas Pimlico... ela tinha tido uma vida de merda e, de alguma forma, ainda brilhava com a expectativa de que, de alguma maneira, ela ficaria livre. Livre. Eu zombei. Eu tinha roubado ela com a intenção de mantê-la, não de libertá-la. Seu sangue e silêncio me forçaram a responder a essa esperança equivocada em seu olhar, mas apenas para provar que eu poderia mantê-la viva e dar um tipo melhor de vida, mesmo enquanto continuava a pertencer a alguém. A mim. Ela pertence a mim agora. E isso complicava minha existência em uma tonelada de merda. Seguindo pelo grande corredor, eu deixei a negociação do carro para Selix (que tinha sua própria vaga no porão abaixo) e me subi a bordo do iate de luxo, avaliado em mais de duzentos milhões de dólares. O brilho caro e poder intocável desse navio não seguravam tanto a minha atenção quanto o fantasma em meus braços.

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Seu sangue embebido no meu blazer, me encharcando na violência vermelha molhada, mesmo com as cordas brancas novas e as balaustradas de madeira brilhando com a velocidade náutica. Pimlico despertou, piscando para o mar turquesa e para a enxurrada repentina de pessoas vestindo branco, conforme eles voaram em torno da plataforma para desamarrar. Antes, eu tinha gostado de seus uniformes e como eles coloriam a minha casa. Agora, eu odiava todas as coisas nesse branco fodido. Mentiras e pecados e abuso tudo se escondia na paleta acromática. Alrik e sua preferência de cor tinha me assegurado que eu iria mudar o código de vestimenta o mais rapidamente possível. Pimlico ficou inconsciente novamente, o sangramento de sua boca nunca cessando. Levá-la para um hospital no continente não era uma opção. Todos os médicos em Creta eram açougueiros. Eu não vivia em terra por uma razão. Eu odiava idiotas presunçosos e sem cérebro que acreditavam que sua opinião importava para aqueles que os rodiavam. Em vez disso, eu tinha reivindicado o mar como minha casa. Eu vivia em suas ondas e nadava em seu interior todos os dias durante os últimos quatro anos. Mesmo quando eu estava em terra, meus pés ainda balançavam com a corrente do oceano. Estar de volta no rolar suave do mar roubou minha preocupação crescente sobre o que eu estava fazendo e permitiu-me respirar plenamente, pela primeira vez, desde que eu tinha desembarcado há cinco dias.

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Cinco dias era a porra de muito tempo. Eu precisava estar longe daqui. horizontes vazios e extensões solitárias.

Eu

precisava

de

Ignorando a equipe que olhou na minha direção e, em seguida, para a menina deixando gotas de sangue atrás de mim, entrei na plataforma do primeiro andar e apertei o botão de prata do elevador. Ele abriu como se espera e fechou silenciosamente, descendo no momento em que toquei o botão nove. Os espelhos em todas as quatro paredes refletiam meu reflexo de volta, mostrando um homem que passou por cima de seus limites em circunstâncias de sobrevivência. O emaranhado dentro de mim já começando. Os pensamentos repetitivos do que eu poderia esperar dela. Eu tinha fodido minha própria vida para salvar a dela. Ela me deve mais do que ela jamais poderá pagar. Conforme o elevador desceu e as portas se abriram, Michaels me encontrou. "Selix me ligou na frente, me disse para preparar a cirurgia. Atualize-me." Ele olhou para a escrava roubada em meus braços. Ele não vacilou com o sangue ou olhou para mim com acusação. Principalmente, porque ele me conhecia. Ele sabia que eu infligia violência naqueles que mereciam, mas fazia o meu melhor para evitar naqueles que não o faziam. Selix tinha, mais uma vez, provado que o seu salário excessivo valia a pena, racionalizando a chegada de Pimlico. "A língua está parcialmente cortada."

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"Mas não totalmente?" Michaels estreitou os olhos, inclinando o queixo dela para cima com um dedo suave. "Isso é executável." Seus modos práticos eram apreciados. Eu tinha caçado o talento do médico inglês em um ano sabático na Índia. Ele era um dos melhores na sua área, e sua especialidade incluía principalmente cirurgias e outros procedimentos complicados. Eu confiava nele, especialmente depois do que ele fez por mim há dois anos quando minha própria arrogância fodida quase me matou. Agarrei a menina inconsciente com mais força. "Perda de sangue grave. Ferimentos múltiplos, alguns antigos, outros novos. Duvido que ela tenha visto um médico em anos." Michaels assentiu. "Certo. A cirurgia está toda preparada. Vou concentrar-me em sua língua antes de fazer uma avaliação completa." Estalando os dedos, duas enfermeiras trouxeram uma maca para frente, esperando até que eu tivesse colocado Pimlico no tecido verde pronto para a sala de operações. Meus braços doíam de carregá-la, mas eu também sofria por uma razão diferente. Eu não gostava que ela estivesse com tanta dor. Porra, mantenha a sua cabeça concentrada. Se eu deixar simpatia e proteção me dominarem tão cedo antes de possuir ela, eu não duraria uma semana. "Quanto tempo antes de você conserta-la?" Michaels fez uma careta, seu cabelo vermelho e a tez branca mostrando suas raízes anglo-saxônicas. "É difícil dizer

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até que eu tenha avaliado o que precisa ser feito. Volte daqui a algumas horas, e eu vou deixar você saber." Impaciência me consumiu, mas eu lutei com ela. Algumas horas para deter a morte e mantê-la no meu mundo? Era um pequeno preço a pagar. Com um breve aceno de cabeça, saí da plataforma médica estéril, voltando para o ar fresco. Era um ritual que eu nunca quebrei. Eu tinha que estar na proa quando deixava o porto. Minhas mãos estavam escorregadias com o sangue de Pim conforme caminhei até uma plataforma imaculada de carvalho, cerejeira e teca. Minha mente correu com as coisas que eu deveria estar fazendo. A necessidade de tomar precauções — então eu não iria de volta para o meu próprio inferno pessoal – repreendi-me. Agora Pimlico era minha, eu não tinha como ignorar os meus desejos. Ela estava perto. Ela estava no meu barco. Quanto mais cedo eu aceitasse que tinha acesso a ela sempre que eu bem quisesse e colocasse as regras de modo que eu não nos destruísse, melhor. Sem me importar com seu sangue manchando meus dedos, eu os passei no cabelo enquanto estava à frente do barco. Os motores rosnaram abaixo, as hélices cortaram a maré, empurrando lentamente a grande besta em movimento. Olhei por cima do ombro para a ponte onde meu capitão e sua equipe manejavam meu navio com grande destreza. Deixar o porto em um navio tão grande nunca era fácil, e meu coração batia conforme o Phantom ia longe de sua amarração, em seguida, vagarosamente partindo, indo em direção ao mar aberto.

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Conforme o ar salgado substituía a poluição e o fato de estar na minha embarcação afastava a existência de um mundo sem litoral, fechei os olhos e me forcei a relaxar. A viscosidade do sangue de Pim secava mais rápido na minha pele quanto mais rápido o Panthom navegava. Eu teria dado toda a minha fortuna ilícita para saltar no mar e lavar o sangue aderindo a minha carne. No entanto, eu teria que ser paciente. Uma vez que estivéssemos longe, muito longe, eu realizaria o meu desejo. Por agora, eu estava feliz em dizer adeus a Creta. Meus pensamentos se voltam para dentro, para a escrava que eu tinha trazido, o peso que tirei das minhas costas ao destruir aqueles devassos e a toda merda que eu teria que passar por querer que ela sobrevivesse. Alguns anos atrás, eu tinha encontrado refúgio em becos, empunhando uma faca para proteger a única pessoa que me preocupava. Agora, eu estava em algo valendo milhões de dólares de prestígio, com seus decks lustrosos, janelas sem emenda e um casco a prova de bala, enquanto olhava para sol que parecia zombar de mim por conhecer minha verdadeira natureza, alguém sem um centavo que se se transformou em um príncipe. Até hoje, eu tinha aceitado o homem que eu havia me tornado para fazer isso acontecer. Eu estava feliz com o homem que havia me tornado. Mas Pimlico se recusava a deixar a minha consciência – me provocando com memórias de sofrimento, fome e desamparo.

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Ela obrigou-me a lembrar de coisas que eu não tinha nenhum desejo de recordar, porque ela sofria da mesma forma que eu tinha sofrido. Sua prisão incluía uma casa com um monstro. Minha prisão tinha incluído as ruas com gangues. Nossas semelhanças terminavam ali. Ao contrário dela, que tinha implorado ao diabo pela morte e viveu metade da vida em um mundo que ela não poderia escapar, eu tinha enganado e roubado e construído uma ponte entre a miséria e o poder. Como ela, eu tinha matado aqueles que me ofenderam. Eu estava com orgulho fodido dela por isso. Ela tinha me surpreendido e me impressionado quando ela puxou o gatilho sem qualquer remorso. Ela era tão malditamente forte. Eu queria ver o quão profunda aquela força era. Levaria pouco tempo até que as terras desaparecessem completamente, mas no momento em que Pimlico acordasse, ela não pertenceria mais a terra firme. Nem a Alrik ou aos idiotas ou à morte. Não. No momento em que ela acordasse, ela pertenceria a mim e ao mar. E não havia como escapar com água como sua nova prisão e eu como seu novo carcereiro. Sinto muito pelo que eu estou prestes a fazer-lhe, Pim.

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Mas você é minha agora.

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Meu primeiro pensamento necessidade de beber.

foi de

água,

sede

e a

Meu segundo pensamento foi dor. Dor. Dor. Minhas mãos voaram para tocar minha boca. Eu queria embalar minha língua massacrada. Mas alguém agarrou meu pulso, mantendo-me presa. "Ah, não se toque. Você precisa manter todos os agentes externos — incluindo seus dedos sujos — longe da ferida." Meus olhos se arregalam quando eu pisco focando em um homem ruivo. Seus olhos eram os primeiros que eu tinha visto em um longo tempo que não abrigavam pecado ou maldade. Seu belo rosto era normal. Ele era normal. Não um ogro ou troll. Ele não é o Sr. Prest. Onde estou? Meu olhar se desvia para baixo no seu avental de médico, em busca de um crachá.

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Nada. Nem mesmo um estetoscópio em volta do pescoço ou um termômetro no bolso do peito. A única coisa estragando seu uniforme clínico era um respingo horrendo de sangue diretamente sobre seu peito. Ele segue meu olhar. "Sim, você, eh, vomitou na mesa de operação antes que eu pudesse administrar a anestesia." Ele franze a testa. "Você se lembra dos eventos que aconteceram até agora?" Espere, o Sr. Prest me deixou em um hospital? Eu estou livre? Meu coração comemorando.

salta

como

uma

líder

de

torcida

Tomando meu braço, ele verifica meu pulso, sem olhar para as contusões ou a corda amarrada como pulseira com que eu tinha há muito me acostumado. "Você vai se sentir um pouco lenta ao longo das próximas horas, mas eu vou manter a sua dor controlada com morfina. Se você sentir qualquer desconforto, avise-me e eu vou fazer o meu melhor para ajudar." Desconforto? Ele pensou que qualquer que fossem as drogas que ele colocou no soro perfurando as costas da minha mão silenciavam a agonia? Ele obviamente, nunca teve a língua parcialmente cortada antes. A sensação era pior do que qualquer chute de coturno ou soco. Mais estranha do que qualquer abuso que eu já tenha

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sofrido. O músculo estava inchado e grosso e a sensação era completamente diferente de como uma língua deveria parecer. Inalando pelo nariz, instruo a coisa danificada a se mover. Estremeço em agonia enquanto os puxões e a pressão nos pontos me causam forte dor. Será que vai ser mais do que um pedaço inútil na minha boca? Eu sou uma muda genuína, afinal de contas? Ele fica observando, se deslocando desconfortavelmente enquanto o silêncio persiste. Mais uma vez, o meu poder sobre o silêncio prevalece. Eu encontro refúgio na calmaria; Eu poderia viver nessa paz para sempre. O único homem que transformou o silêncio contra mim foi o Sr. Prest. E ele não está aqui. Eu não sei por que meu pulso acelera com antecipação e, em seguida, diminui com um fio de decepção. Por que ele não está aqui? O médico limpa a garganta. "Meu nome é Andrew Michaels, sou o cirurgião a bordo. Eu supervisiono a pequena equipe médica aqui no Phantom." A bordo? Então eu não estou em um hospital? Não estou... livre? Ao invés de me preocupar com o concentro-me no nome que ele disse antes. O que é Phantom?

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meu

cativeiro,


Olho duramente em seus olhos, ignorando a almofada acomodada debaixo do meu queixo para pegar qualquer baba e o pulsar constante terrível na minha boca. Não percebendo o meu pedido mudo por mais informações, Michaels dá um passo em volta da minha cama de recuperação e abre uma gaveta à minha direita perto do soro. Sua mão desaparece dentro, tirando um bloco de papel com o esboço de algum desenho esfumaçado fantasmagórico. Seus dedos desapareceram de novo; um som de roçar, seguido do aparecimento de uma caneta. Segurando ambos, ele se vira para mim, então desajeitadamente tenta colocá-los em minha posse. Eu não me movo. Não porque meu corpo doí e lateja por todo o abuso que sofreu, mas porque eu, honestamente, não me lembrava como aceitar um presente que não fosse me machucar no momento em que estendi a mão para ele. "Isso é para que você possa falar. Tenho certeza que você tem perguntas." Ele tenta novamente me passar o bloco e a caneta. Eu cerro os dentes, incomodando minha língua inchada. A sensação é estranha e tão, tão errada. Os pontos coçam no céu da minha boca enquanto engulo, sentindo o gosto metálico de sangue velho. Estremeço. Um ataque de pânico me domina afastanto a sensação de calmaria... formando uma tempestade com relâmpagos bifurcados e vendavais no meu interior.

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A minha alma está sufocada, quase claustrofóbica, como se pudesse levantar desta velha carcaça e encontrar uma mais nova, menos quebrada. Eu me sinto suja e usada e inútil e não só porque não tenho tomado banho há muito tempo. Os últimos anos se agarram a mim, mesmo que o Mestre A esteja morto. A memória me sacode. Ele está morto. Eu o matei. O ataque de pânico se formando rapidamente, faz uma pausa, desvanecendo com a percepção de que eu tinha finalmente ganhado. Eu não tive que morrer para me livrar dele. Ele morreu. Arrepios correm pela minha espinha conforme eu me lembro do aperto pesado do gatilho e dos respingos de sangue vermelho. Se eu fui forte o suficiente para matar o homem que tinha feito isso comigo, então eu era forte o bastante para permanecer corajosa e descobrir o que este novo futuro significava. Espere… Uma memória nova substitui a lembrança assassinato — algo sobre um oceano, um barco e ele. Sr. Prest. Bem, isso responde essa pergunta. Eu não estava livre. Eu ainda estava sob a custódia do homem que segurou minha vida em sua mão. Elder Prest era um monte de coisas, mas ele tinha cuidado de mim, me dado apoio médico e me deixado sob os

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cuidados de um ser humano normal, que não esperava sexo ou gritos. Isso era o suficiente, por agora. Eu tenho sorte de estar onde estou. Se ter a metade da língua cortada foi o preço que eu tive que pagar por isso, então tudo bem. Estendo a mão e pego o bloco e a caneta. A agulha na parte de trás da minha mão machuca conforme enrolo meus dedos em torno das primeiras coisas comuns que tinham me permitido ter em tanto tempo. Não houveram ataques verbais ou físicos. Nenhum riso ou ameaça. Apenas um sorriso gentil e um aceno de encorajamento. No momento em que toco o papel, tenho o desejo insuportável de escrever para Ninguém. Para revelar o que foi que aconteceu e porque minhas futuras notas seriam em um papel decente e não em papel higiênico. Ele ainda tem minhas outras cartas. Meus olhos correram em volta da pequena sala discreta, sem janelas e com a luz artificial batendo nas paredes para fazer parecer dia. Onde o Sr. Prest tinha colocado o blazer com minhas histórias roubadas? Elder. Ele lhe disse para chamá-lo de Elder. Mas por quê?

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Ele tinha sido tão inflexível sobre o Mestre A não usar seu primeiro nome, mas ele me deu carta branca para usá-lo o quanto eu quisesse. Eu não entendi. "Você sabe escrever, certo?" diz Andrew, limpando a garganta. "A julgar por seus ferimentos, você foi maltratada por um longo tempo. Alguém te ensinou a ler? A usar uma caneta?" Ele inclina a cabeça, indicando a porta. "Eu posso conseguir uma mulher para ajudar se você preferir? Acabou de ocorrer-me que você pode não querer um homem por perto." Eu o deixo tagarelar sobre tudo isso enquanto meus dedos acariciam os presentes que são a caneta e o papel. "Eu fui o cirurgião que trabalhou em você. Assegurei que a sua língua fosse reposicionada corretamente e suturada com pontos internos e externos – não se preocupe, eles vão se dissolver por conta própria em uma semana, mais ou menos." Uma semana? Só isso? "As línguas são a parte mais nosso corpo que se curam mais rapidamente. Você deve ter total mobilidade muito em breve. A dor e o inchaço vão diminuir a cada dia. No entanto, eu não posso garantir que você terá pleno uso do seu paladar e sensibilidade ao calor. Isso excede minhas habilidades, eu receio." Minha mente gira com informações e perguntas. Eu vou ser capaz de falar?

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Eu vou ser autorizada a ir para casa, uma vez que esteja melhor? "Eu também tomei a liberdade de garantir que seus outros ferimentos fossem cuidados enquanto você estava inconsciente." Ele aponta para o meu gesso de plástico, a mão enfaixada e outro curativo que apertava em torno do meu peito cada vez que eu respirava. "Você teve algumas costelas fortemente machucadas, e, obviamente, já devia ter ciência de que os ossos de sua mão estavam quebrados." O sorriso dele apesar de suave era cheio de autoridade, assim como outros médicos no meu passado. "Fiz o meu melhor para cuidar de você, mas você tem minha palavra de que eu não a toquei em qualquer outro lugar." Se eu não estivesse tão chocada por ter um homem fazendo o máximo para me assegurar que nenhuma atenção nociva foi dada quando eu estava desacordada, poderia até mesmo ter sorrido. Eu poderia tê-lo alcançado de boa vontade, pela primeira vez em muito tempo, e batido no braço dele com gratidão. Mas toda essa atenção – do tipo gentil, curativa — me deixou nervosa. Eu não conseguia parar de procurar a armadilha na situação, que me faria pagar por tanta bondade. Já estava condicionada a procurar pelo meu castigo, esperando ser espancada até ficar sangrando no chão. Abaixei o meu olhar. Eu queria solidão para que pudesse investigar o meu corpo e tentar entender o que aconteceu nas últimas horas. Tudo em que eu conseguia pensar era em Elder, quando ele me segurou firme em seu carro. Ele não se preocupou com o

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sangue ou o fato de que ele tinha cometido um crime por mim. Ele tinha acabado de me dar permissão para usar seu nome quando me deixou aqui. O que ele espera em troca? Nada era de graça e matar para me dar a vida era a maior dívida de todas. Dr. Michaels não desvia o olhar enquanto abro o caderno e clico na caneta para revelar a ponta. Meu cérebro ferido com perguntas não respondidas e medos. Ninguém era a minha saída para tais preocupações. O único a quem eu poderia recorrer. Meus dedos coçam para escrever; sinto o desejo de rabiscar o mais rápido que posso, exigindo liberdade, alimentos e coisas fantásticas, como a minha mãe me encontrar e meus amigos me receberem de volta à vida. Mas tudo que consigo fazer é acariciar o papel pautado intocado e cheira-lo silenciosamente, enquanto as lágrimas lentamente derramam dos meus olhos. Eu não queria chorar — nem sequer percebo que o líquido tinha se formado até as lágrimas deixarem um rastro ilícito pelo meu rosto. Eu não consigo parar as gotas, assim como eu não consigo parar o pulsar da minha língua ou as memórias me atingindo do que eu tinha sofrido nas mãos daquele sádico. Longos minutos se passam, comigo analisando meus pensamentos em espirais e a presença do médico esquecida. O silêncio torna-se demais para ele; o Doutor limpa a garganta novamente. "Vou deixá-la descansar. Não tenho dúvidas de que você passou por muita coisa."

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Ele baixa a voz. "O que quer que aconteceu acabou agora. Não deixe as memórias a assombrarem, ok? Você está segura." Batendo na minha mão, ele sorri suavemente. "Enquanto você estiver no Phantom, o Sr. Prest vai cuidar de você."

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"Senhor, a menina está acordada." Minha cabeça levanta da tela brilhante do meu laptop. Selix está em pé na porta em um terno limpo com seu longo cabelo bem amarrado. Não fazia diferença se era um dia normal, no mar, fazendo o trabalho de escritório ou percorrendo a cidade com uma menina morrendo no banco de trás, seu olhar não mudou. Ele nunca mudou — até mesmo nos nossos dias nas ruas ele tinha sido o mesmo. Talvez, não em um terno, mas idêntico nas análises inteligentes e cabelo sem corte. Eu o respeitava por isso. Só queria que eu exalasse a mesma calma como ele fazia. Minhas entranhas eram um emaranhado. Meu temperamento explosivo me fazia ter a necessidade gritante de matar aqueles animais de novo e de novo e, em seguida, forçar Pim a falar comigo como forma de pagamento. Eu ganhei esse direito, droga. O tratamento de silêncio não vai funcionar agora que ela está em meu domínio. Ela não pode fazer isso, não agora que eu a reclamei como minha. Minhas demandas só iriam ser mais duras e mais difíceis de ignorar — somente sua voz iria oferecer alívio temporário.

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Reclinando na cadeira, eu dou a Selix toda a minha atenção. Desde que deixamos o porto, eu tinha usado a internet por satélite para verificar os scanners da polícia e a rede de crime por qualquer dica sobre o banho de sangue na casa de Alrik. Incomodava-me que nada havia sido relatado até seis horas após o incidente; e eu estava puto que o terceiro amigo, que tinha estado no jantar na primeira noite, não tinha aparecido para ser assassinado também. Ele ainda está lá fora. Estuprando e ferindo — poluindo o mundo com a sua contaminação. Eu o encontraria, finalmente, e o tiraria de sua miséria, mas, por agora, coisas mais urgentes precisavam da minha atenção. "Michaels foi capaz de salvar a língua dela?" Minha voz está completamente rouca. Eu não tinha falado por horas e a falta de descanso me deixou de mal humor, tornando-me rude. "Acredito que ele queira dar-lhe o relatório ele mesmo." Diz Selix dando um passo para o lado, permitindo o médico a bordo do meu escritório. No momento em que Michaels aparece, Selix assente e desaparece pela porta, fechando-a em silêncio. "Eu acredito que você esteja relaxando agora está de volta em casa?" questiona Michaels, aproximando-se. "A calmaria do mar é preferível a miséria em terra." Eu não tenho tempo para bate-papo, então direciono a conversa para a verdadeira razão da sua visita "Então? Diga-me o estado da menina." Eu fecho o laptop, escondendo o software que usei

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para pegar um atalho no meu caminho por respostas ilegais. Eu confiava no meu pessoal, mas eles não precisavam saber nada de mim, fora o fato de que eu pagava por seus salários e esperava um serviço exemplar em troca. Michaels cruza as mãos sobre sua camisa preta limpa e calças. Ele deve ter trocado depois de lidar com Pimlico. "Ela está acordada e lúcida. Ela, obviamente, não pode falar, mas eu dei-lhe um bloco e uma caneta para se comunicar se ela quiser." "E ela?" "Ela o quê?" O que ele estava pensando? Ele parecia disperso. "Ela se comunicou?" Ele esfrega sua nuca. "Ah, não. Não assim. Ela aceitou o papel, mas ainda não escreveu nada." Ele pigarreia. "Eu não sei onde você a encontrou, mas o abuso pelo qual seu corpo passou o envelheceu consideravelmente. Sua coluna é a de uma mulher de quarenta anos de idade, e não de uma menina em seus vinte e poucos anos. Seus dentes precisam de cuidados e algumas das contusões causaram danos internos, e não apenas descoloração da superfície." "Ela vai sobreviver?" "É difícil dizer. Ela sobreviveu tanto tempo. Ela vai ter ajuda, alimentos nutritivos e medicamentos, mas ela nunca vai ser capaz de fazer esportes vigorosos ou exercício extenuante, sem desconforto. Ela, provavelmente, vai desenvolver artrite precoce por conta de seus ferimentos, então vai precisar ser acompanhada por sinais de rigidez e inflamação nos ossos."

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Porra. Ela não só teve anos de sua liberdade e felicidade roubados, como sofreria danos a longo prazo também. Ela não tinha pago o suficiente? Merda, a vida não é justa. "E isso não é a pior coisa", acrescenta Michaels. Eu congelo. "O que você quer dizer?" "Quero dizer... Quantos anos ela tinha quando foi levada para o cativeiro?" Ele levanta a mão para sinalizar que não terminou de falar. "E você não precisa confirmar ou negar se estou certo. Eu vi bastante casos como este para saber que ela tem sido uma escrava." Minha respiração fica rasa. Eu tinha alistado Michaels porque ele era o melhor. Mas ser o melhor significava que ele era inteligente. E ele era muito fodidamente inteligente para o seu próprio bem. "Não é problema seu." Eu cruzo os braços. "Deixe para lá." "Eu sei que não é problema meu, mas estou ciente que você fez disso problema seu. Seria sábio saber a história dela, ter informações sobre sua família — inferno, seria melhor se você a deixasse na estação policial mais próxima." Nem mesmo Selix ousaria ser tão presunçoso com sugestões. Minhas mãos se fecham em punhos. "Como eu acabei de dizer, deixe para lá. Ela não é sua preocupação."

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"Errado. Ela é minha preocupação. A saúde dela, pelo menos." Seu rosto escure com curiosidade. "Você sabe alguma coisa sobre ela? O jeito que ela olhou para o bloco de notas me faz pensar que ela pode não saber ler e escrever. Ela está faminta e não apenas de comida. O vazio que há dentro dela... Ela é uma coisa quebrada, que não tem ferramentas para a vida ou muito futuro." Minha visão fica vermelha. "Ela não está quebrada." "Bem, eu discordo. Ela tem alguns ossos—" "Ossos não fazem dela quebrada." "Sim, mas…" "E ela não é analfabeta." Michaels faz uma pausa. "Como você sabe?" Porque eu li suas cartas — vislumbrei seus segredos. "Mais uma vez — vendo como você está me fazendo repetir — não é da sua maldita conta." Minha explosão não o assusta. Ele tem trabalhado para mim durante anos e sabe o quão longe pode pressionar. Bastardo arrogante. Ele continua. "Ok, então, pelo menos, sabemos que ela pode falar — ou pelo menos escrever — quando ela estiver pronta. No entanto, penso que poderia ser melhor se-" Eu engulo o meu rosnado. "Se o que?" Ele suspira, encolhendo-se um pouco, conforme a minha ira aumenta. "Se nós a deixarmos no próximo porto. Isso nos deixaria quites com ela — como eu disse, deixá-la em uma

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delegacia é o melhor que podemos fazer. Seu corpo pode curar, com certeza. Eu vou fazer tudo ao meu alcance para garantir que ela fique tão saudável quanto possível, mas mesmo curada ainda há a questão da sua mente." Minhas mãos se fecham em punhos. Minha paciência diminuindo. Eu tinha muita merda para fazer antes que pudesse visitar a minha mais nova convidada no Phantom e Michaels estava me irritando, assumindo coisas sobre Pim que ele não sabia. Você não sabe nada dela, tampouco. Sim, mas pelo menos eu planejava saber. Eu devia a ela por razões que não ainda não conseguia entender. Eu não tinha a intenção de jogá-la ao mar só porque ela podia ser mentalmente instável. Foda-se, todos nós éramos mentalmente instáveis, em algum grau. Eu não seria um hipócrita e negaria o contrário. Ela era uma das mulheres mais fortes que eu conheci e ela não tinha falado uma palavra. Aquele tipo de força... fazia coisas em homens como eu. Isso me fez querer quebrá-la e abrigá-la ao mesmo tempo. Isso estabeleceu uma guerra entre o diabo e o anjo em meus ombros, e só o tempo diria que parte de mim ganharia. Meu olhar se estreita. "Não há nada a discutir sobre sua mente." "Mas ela precisa de alguém para conversar —" "Se ela falar." Michaels endireita-se, como se eu tivesse ofendido a sua capacidade médica. "Eu a costurei. Ela será capaz de falar. A

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questão não é se seu corpo será capaz de falar, mas se sua mente permitirá isso." Passando a mão no meu rosto, eu sorrio forçadamente. "E por isso, eu sou grato. Obrigado por seu cuidado louvável, mais uma vez. No entanto, você não precisa se preocupar com a sua cura mental." "Você pretende fazer isso?" Ele cruza os braços. Sua audácia faz o meu sangue ferver. "E se eu dissesse que sim?" "Eu diria que você estaria preparando vocês dois para o fracasso." Ele balança a cabeça. "Sem ofensa, é claro." Eu olho para sua postura apologética. "Alguns comentários impertinentes, mas não o suficiente para demitilo." Nós compartilhamos um sorriso. A tensão dispersando. Ele diz: "Eu não vou dizer-lhe como cuidar dela. Não é da minha conta, como você continua a lembrar-me, mas eu te conheço. Eu sei com o que você luta, e sei o que fazemos para conseguir isso. Essa menina..." Ele faz uma pausa, antes de forçar-se a falar honestamente, mesmo que eu não queira ouvir. "Essa menina está machucada. E muito. Seja qual for o truque que você acha que pode usar para consertar uma vida de abuso? Bem, eu só estou avisando... não vai ser fácil. Pode não funcionar. E você precisa estar preparado para se livrar dela, se sua vulnerabilidade fizer você ter uma recaída." Eu fico de pé.

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Essa reunião está encerrada. Michaels não chegaria perto dela novamente, a menos que fosse por razões médicas urgentes. Eu não tolerava outros estarem perto de quem eu considerada vulnerável. Especialmente quando me sinto protetor em relação a essa pessoa. Eu já tinha condenado Pimlico decidindo que a sua reabilitação era o meu fardo. Ela era minha, tanto em posse como em obrigação, o que significava que a sua saúde e bem-estar eram minhas preocupações, de mais ninguém. Ninguém. O título de suas notas apertam minhas entranhas. Cada pedaço de papel permanecia trancado em segurança na minha mesa. Nas seis horas desde que tínhamos partido, eu tinha lido todas. O equivalente a dois anos de pensamentos e súplicas. O equivalente a dois anos de pesquisa que eu usaria para quebrar, restaurar e, finalmente, conseguir o que eu queria dela. Suas notas me deixaram a par de seus segredos, levantaram perguntas que eu não tinha nenhuma forma lhe questionar. Ainda mais complicações na restauração complexa de sua mente. "Obrigado, Michaels. Apesar de suas preocupações, eu aprecio seus conselhos." Ele assente com a cabeça, sabendo quando desistir. "Por nada." Andando em direção à saída, ele coloca a mão na maçaneta da porta. "Ela passou por muita coisa.

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Independentemente do que eu disse, estou feliz que você a encontrou. Você a salvou de uma situação trágica, e não tenho dúvida de que ela vai ser incrivelmente grata." Minhas feições treinadas permanecem calmas enquanto ele sorri mais uma vez e sai, fechando a porta atrás dele. No momento em que fico sozinho, eu deixo meus verdadeiros pensamentos aparecerem no meu rosto. Frustração, antecipação... mas acima de tudo, desgosto. Não pelo agradecimento implícito que Pimlico sentiria em relação a mim. Mas pelas razões que Michaels pediu-me para não fazer isso. Ele tem razão. Eu deveria curá-la e deixá-la ir. Eu deveria entregá-la de volta para a vida que ela tinha antes de ter sido roubada. Então, novamente, o meu dilema sobre o que devo ou não fazer sempre foi o meu maior ponto fraco. Eu não era qualificado para curar uma mente e com toda a porra da certeza não era capaz de evitar que meus próprios desejos entrem em choque com o que era aceitável. Ela tinha tido sorte que eu a salvei daquele inferno. Embora, ela não tenha tido sorte que tenha sido eu quem a roubei. Pim não estava mais em uma situação trágica com Alrik. Ela está em uma comigo.

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QUERIDO NINGUÉM, Eu vou rasgar isso no momento que terminar já que não tenho lugar seguro para te esconder, mas eu tinha que te dizer o que aconteceu. Eu tenho que dar-lhe a boa notícia. A melhor notícia. A notícia que eu esperava escrever nesses dois anos incrivelmente longos. Ele está morto. Ele está morto. Oh, Deus, eu nunca vou cansar da emoção e do prazer de escrever essas três palavras. Ele está morto. Eles estão mortos. Cada bastardo (menos Monty) está morto. Eu puxei o gatilho que matou o Mestre A. Você está orgulhoso de mim? Feliz por mim?

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Eu quero continuar a falar com você, mas eu não sei quanto tempo eles vão me deixar sozinha. Eu não quero ser pega. Ele roubou nossas conversas anteriores, mas ele não vai roubar mais. Talvez, em algumas semanas quando eu me curar, vou ser capaz de sussurrar minhas confissões para você em vez de escrever. Talvez, então, a vida seja normal. Eu tinha acabado de rasgar a minha última nota em pequenos fragmentos e espalhando-os na gaveta quando a porta se abriu. Eu não tinha saído do colchão de solteiro, com seus lençóis brancos excessivamente engomados e do gotejamento de drogas que alimentava meu sistema, sabe-se lá com o que. Eu esperava ver o médico novamente. Eu queria que fosse o médico novamente. Eu queria mais tempo sozinha antes de ter que enfrentar o meu novo futuro. Eu não consegui o que eu queria. Meu primeiro momento de paz em tanto desapareceu no momento em que ele entrou no quarto.

tempo,

Nossos olhos se encontraram. O mundo mais uma vez parou de girar e virou de cabeça para baixo. Seja qual for o poder que ele tinha segurado sobre mim no meu quarto branco ainda permanecia — forte e ainda mais intoxicante agora que eu estava na sua casa e sob a sua autoridade. Elder parou a poucos metros de distância, o olhar caindo dos meus olhos para os meus lábios rachados e doloridos,

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depois para meu esqueleto debaixo da camisola amarela com que alguém tinha me vestido. O tecido alegre deveria trazer luz para a minha existência escura, mas só evidenciava os verdes e marrons das minhas contusões feias. Eu queria estar livre. E se eu não pudesse estar livre, então queria estar nua, como normalmente estou. Eu não gostava de limites ou do condicionamento torcido da minha mente, onde as roupas eram o meu inimigo e não podiam ser confiáveis. Arrancando a camisola amarela, eu faço o meu melhor para não enrugar meu nariz. Eu pareço juvenil em amarelo, enquanto ele parece em destaque no preto. Se eu tivesse que usar roupas, ansiava por vestir preto assim como ele. Preto iria esconder a minha descoloração e me dar um poder refinado que a nudez e o branco não podiam. Seus olhos negros, amendoados e régios, prendem os meus. Seu corpo emanando um poder controlado, como um fogo brando e letal. Sua mandíbula forte aperta, enquanto eu estudo o jeito como ele me analisa. Meus lábios formigam, lembrando a maneira como ele — com toda a sua violência masculina – tinha se ajoelhado, segurado meu rosto e me beijado como se o que quer que me atraía para ele também o atraia com igual força. Uma sombra recaí sobre seus olhos quando ele cruza os braços, destacando os músculos e as mãos prontas para infligir perigo ou morte. "Eu vejo que você é tão estoica aqui quanto era lá.”

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Meus olhos queimam, levanto o queixo em desafio. Que diabos isso significa? "Não levante o queixo para mim, rata silenciosa." Não use o apelido do meu pai. O apelido Rata não pertence a ele, mesmo que meu corpo pertencesse nesse momento. Ele não nota meu aborrecimento. Seus sapatos grafite batem no chão de azulejos brancos enquanto ele caminha para a frente. Sua camiseta cinza escuro e jeans desbotados não combinando com o calçado formal. Meus olhos desviam para suas pernas musculosas, em seguida, para o chão, onde as linhas de argamassa e cor eram uma reminiscência do chão de Master A. Eu sabia que isso se devia mais a padrões de higiene do que preferência pessoal, mas ainda assim me deixava enjoada. "Eu me sinto da mesma maneira que você sobre o branco." Sua voz cativa meu corpo ao deslizar nos meus ouvidos, prendendo minha atenção. "É uma cor repugnante e será abolida da minha casa." Odiando o poder de persuasão que ele tem sobre meus tímpanos, eu fecho meu semblante. Ele acha que pode ler a minha linguagem corporal tão facilmente. Isso só faz com que queira me esconder profundamente dentro de mim mesma quando apenas alguns minutos atrás, eu queria olhar nos olhos dele e agradecê-lo por tudo o que ele

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tinha feito. Segurar sua mão e agradecimentos.

apertar forte com mil

"Como está a sua língua?" A necessidade de pressionar o músculo agonizante no céu da boca para ver se ele ainda está intacto me faz estremecer. Na última hora sozinha, eu lutei para não tocá-la, inspecioná-la. Eu queria um espelho para ver o quão perto eu tinha chegado de morrer. "Acho que está desconfortável." Você me deixa desconfortável. Eu não tinha maneira de pedir-lhe para sair. Mas eu queria que ele fosse embora. Eu não estava emocionalmente ou mentalmente preparada para ele, suas perguntas ou qualquer que seja o futuro que ele já tinha planejado para mim. Você pode sair? Só um pouco? Eu endureço na minha grosseria e, silenciosamente, acrescento, Sou grata. Verdadeiramente. Mas eu também ficaria grata se você me deixasse descansar em paz. Ele ri, não captando a minha mensagem neste momento. "Pelo menos você ainda tem uma língua." Isso é verdade. Minha irritação com a sua prepotência diminui um pouco. Aperto os lábios, me encolhendo, pois o lábio inferior rachou com qualquer implemento que eles tinham usado na cirurgia para manter a minha boca aberta.

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Eu tinha crescido acostumada a tolerar os homens no meu espaço, mesmo quando gritava por um momento sozinha – o que era bom, visto que Elder não tinha intenção de sair. Se ele estivesse aqui para saber mais sobre mim, para me interrogar por prazer, então eu faria o mesmo. Iria catalogar e prestar atenção. Tentaria descobrir o que ele quer antes que seus lábios abrissem para dizê-lo. A maneira presunçosa que ele cruza os braços me irrita. "Você pretende usá-la? Agora que você está livre?" Eu estou livre? Apoio-me mais alto em meus travesseiros. Quer dizer que você vai me deixar curar e, em seguida, me levar de volta para Londres, para a minha mãe, para a universidade e cafés e a normalidade mundana de tudo o que eu perdi? Ele passa a mão pelo cabelo. A aspereza de sua mandíbula, a profundidade de seus olhos e sua presença dolorosamente perigosa me intimidam. Ele é o epítome da beleza e da inteligência fria. Um homem com quem não se brinca. Um assassino para nunca desrespeitar. "Eu me expressei mal. Eu quis dizer, agora que você está livre dele." Ele se eleva sobre mim, sua sombra beijando cada centímetro da minha pele. "Não livre no sentido geral. Você me deve, Pimlico. Eu disse que não era o herói." Sim, mas você me resgatou contra a sua promessa de me esquecer. Isso foi um progresso – mesmo que pequeno.

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"Precisa de alguma coisa?" Ele anda em torno do pé da minha cama, seu olhar pousando sobre tudo de forma desconfiada, avaliativa, como se monitorando uma ameaça invisível. Se precisasse, eu não lhe pediria. Não porque eu tinha um rancor contra ser roubada (mais uma vez), mas porque ele já tinha feito muito. Ele tinha me dado de volta a minha vida. O que mais eu poderia pedir? Para libertá-la, é claro. Esse sempre foi meu objetivo final. Por enquanto, porém, eu tinha que estar satisfeita com esta mudança dos acontecimentos e pensar se eu deveria lutar com ele, submeterme a ele, ou esperar a hora certa e matá-lo. Eu não sabia que caminho eu escolheria, mas... ele estava certo. Eu devia a ele. E eu não queria lhe dever mais do que já fazia. Você poderia simplesmente acabar com isso — como o plano original. A vibração da liberdade final, tomou conta de mim. Elder Prest pode ter mudado minhas circunstâncias, mas ele ainda era um monstro a quem eu tinha que sobreviver. Seria considerado fraqueza eu tirar minha própria vida agora ou força por tê-lo impedido de me ter? Eu tinha existido com a ideia da morte por muito tempo para abandonar o sussurro de sono eterno. O suicídio nunca foi uma opção covarde para mim, mas o meu viva! final. Eu não iria desistir disso. Ainda não.

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"Você está cansada? Nós estamos no mar há um tempo; está quase amanhecendo." Seus olhos brilham com perspicácia. "Você está com fome?" Suas perguntas ficam sem resposta. O soro deu ao meu corpo qualquer que fosse o sustento que ele precisava — mantendo quaisquer dores na barriga longe. Mesmo se eu tivesse fome, como iria comer? Minha língua se recusava a se mover, e Michaels tinha me avisado para não inserir objetos estranhos na minha boca. Sem dúvida, essa regra incluía alimentos por enquanto. Olho para longe, clicando a caneta para abrir e fechar conforme Elder para de andar no pé da minha cama. "Eu suponho que Michaels já pensou sobre a questão da fome e hidratação." Ele esfrega o queixo, os dedos coçando a barba sem fazer há um dia. Indecisão gravada em seu belo rosto. "Nesse caso, eu vou deixar você dormir. Foi um grande dia amanhã e preciso descansar também." Avançando para a porta, ele estreita os olhos na minha direção. "Eu sugiro que você relaxe e me deixe cuidar de você. Você vai precisar de sua energia." Meu coração para de bombear sangue, enchendo minhas veias com gelo. O que você quer dizer? Energia para quê? A súbita tensão nos meus músculos indica outro problema que eu havia me tornado levemente ciente, mas, de repente, torna-se extremamente desconfortável. Minha bexiga.

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Ah não. Meu olhar corre ao redor do quarto, à procura de um banheiro. Você pode ter um cateter. Meus braços se encolheram para levantar os lençóis e inspecionar embaixo. O pensamento de fazer xixi, enquanto estava na cama me horroriza, mas eu fiquei inconsciente por um longo tempo. Quando eu tirei minhas amígdalas aos quinze anos, a operação tinha tido uma complicação. Eles me mantiveram durante a noite com um cateter para que eu não mudasse da posição deitada e perturbasse a ferida cauterizada na parte de trás da minha garganta. Será que estou na mesma situação? Tenho um cateter? Como eu poderia saber? Eu poderia fazer xixi e descobrir do pior jeito, ou poderia lutar para sair da cama e, de alguma forma, carregar o soro até que eu encontrasse um banheiro. Qualquer opção que eu escolhesse teria que esperar até que Elder saísse antes de me constranger. Esperei ele sair. Só que ele não o fez. Erguendo o queixo, ele observa a tensão em meus ombros e minhas mãos agarrando os lençóis. Lentamente, ele afasta-se da porta e caminha até mim. "Você está bem?" Não mexo minha cabeça; Eu não respondo a sua pergunta — não era insolência, apenas uma vida de autopreservação.

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Ele suspira com raiva. "Você pode me dar pistas, Pimlico." Não sobre isso, eu não posso. Era muito embaraçoso. Saia. Se Michaels voltasse, eu ia escrever um pedido para que uma enfermeira viesse me ajudar, ou eu me arranjaria. Sentiame forte o suficiente para descer da cama. Ficaria instável por causa da operação, mas conseguiria. Como sempre faço. Levantando meu queixo, eu olho para a porta. Eu lhe devia o meu melhor agradecimento, e ele o teria. Eu iria paga-lo de volta. Encontraria uma maneira (mesmo que essa maneira fosse abominável para mim), mas não agora. Elder rosna. "Maldição, você não tem que ficar em silêncio comigo." Caso você tenha esquecido, a minha língua não está funcionando. Um sorriso escuro torce seus lábios, mais uma vez, seguindo minha linha de pensamento. "Eu sei que a sua língua a impede de falar por agora, mas seu corpo não está danificado." Meus olhos caem para os machucados feios e cicatrizes. Não está danificado? Como você pode dizer isso? Será ele olha para as marcas grotescas na minha pele e vê alguém que eu esqueci há muito tempo?

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Ele ri asperamente. "Eu não quis dizer que você não está ferida e que o filho da puta não fez um número em você. Eu quis dizer que você pode acenar seus braços e agitar sua cabeça. Pode responder-me agora que você está segura." Estou segura? Ele me encara, abaixando o queixo. "Não olhe para mim assim. Se eu digo que você está segura, você está segura. Entendeu?" A vontade de acenar com a cabeça é mais forte neste momento. Eu a ignoro. Segura do Mestre A, mas estou segura de você? A pergunta não formulada fica pendurada como fumaça de canela, combinando com a rica especiaria da sua loção pósbarba. Ele sabe onde meus pensamentos foram, mas não responde. Dando-me um pouco do meu próprio remédio. Justo. Eu poderia ter empatia com a forma como era frustrante conversar com alguém que não respondia. Eu tinha sido a receptora daquela frustração do Mestre A por tempo suficiente. Alrik. Seu nome era Alrik. Ele não é seu mestre mais. Eu me sobressalto conforme Elder, de repente, caminha para o lado da minha cama e toca meu antebraço. Fico tensa e minha pele aquece sob seu toque.

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"Você não está me dizendo alguma coisa." Eu não estou dizendo a você muitas coisas. "Eu acho que sei o que é." Eu duvido. Eu me contorço um pouco conforme seus dedos apertam meu pulso. A tensão no meu corpo aperta minha bexiga, lembrando-me que é melhor eu tirá-lo daqui logo ou corro o risco de molhar a cama. "Eu não os deixei colocar um." Meus olhos queimam. Um o quê? "Depois de tudo que você passou e o abuso sexual que sofreu, eu não queria que você se sentisse violada." Eu faço uma careta. Eu não tinha ideia do que ele queria dizer. Ele bufa, deixando meu pulso cair. Ele arranca o lençol cobrindo minha camisola amarela e as pernas manchadas. "Um cateter. Eu não os deixei inserir um. E faz horas desde que você esteve em cirurgia. Eu sei porque você está tensa e fica olhando para a porta." Merda, como ele faz isso? "Você precisa ir ao banheiro." Minhas bochechas instantaneamente ficam vermelhas. Abaixo meu olhar, procurando o lençol que ele tinha acabado de arrancar de mim.

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Saia. Então eu posso resolver o meu problema sozinha. "Se você acha que eu vou deixar você se levantar sem apoio, você é uma idiota do caralho, assim como uma muda." Com selvageria e impaciência, ele coloca um braço em volta das minhas costas, me despojando dos travesseiros mais macios que eu tinha tido durante anos, e desliza o outro debaixo dos meus joelhos. "Segure-se em meu pescoço." Seu comando chega uma fração de segundo antes que ele me levante da cama em seus braços fortes, aterrorizantes. Engulo em seco — ou tanto quanto eu posso com as gazes ao redor da minha boca — e instintivamente penduro meu braço sobre seus ombros. O fio do soro balançando sobre sua cabeça e a borboleta1 espetando minha mão onde a agulha perfura minha veia. "Segure o soro e puxe o carrinho com a gente." Elder aponta para a medicação com o queixo. Eu faço como me foi dito. Eu não tenho intenção de deixar a engenhoca com rodas escapar atrás de nós com a sua única âncora na minha carne. No momento que eu pego o aço frio, ele se mexe. O único som é dos sapatos de Elder no chão e a batida do seu coração debaixo de sua camiseta e o dragão impressionante que eu sabia que residia em sua pele.

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Leva dois segundos para atravessar o quarto e outros dois para que ele me reorganizar em seus braços para virar e abrir a porta, revelando um pequeno banheiro com um chuveiro, banheira separada e vaso. A visão da porcelana me faz tremer em antecipação. Sem dizer uma palavra, Elder me coloca com muito cuidado da horizontal para a vertical. Ele deixa o meu peso transferir muito lentamente de volta para as minhas pernas, nunca olhando para longe do meu rosto. Ele me deixa autoconsciente, frustrada, com comichões — todo tipo de coisas — mas não com medo. Normalmente, ter um homem me tocando faria meu coração disparar, com a consciência de que seria estuprada pelo meu Mestre — não, Alrik. No entanto, nenhum interesse sexual está presente em seu olhar, apenas a avaliação sobre a minha saúde. Sua respiração é quente e profunda quando ele dá um passo atrás, mas não solta as mãos dos meus ombros. Quando eu não oscilo ou desmaio — embora minha cabeça gire com tonturas — ele grunhe, "Mais uma vez, eu subestimei sua força." Quase com relutância, ele me solta, movendo-se mais um passo. "Mesmo após uma operação longa e depois de anos de cativeiro, você pode ficar em pé sem apoio." A declaração além de ser a mais pura verdade, era também uma analogia a tudo o que eu tinha vivido. "Vou esperar lá fora. Chame—" Ele sorri com seu deslize. "Bata na parede quando você tiver acabado, ou eu vou apenas entrar quando ouvir a descarga." Empurrando um dedo na minha cara, ele rosna. "Não tenha ideias de voltar para a cama sozinha. Eu não vou embora."

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Oh, Deus, ele ia ficar lá fora e esperar? Ouvindo? Viro-me mortificada, trocando tontura por vertigem. Saindo pela porta, Elder olha por cima do ombro para o pequeno espelho acima da pia prateada. Nossos olhos se encontram no reflexo. Sua sombra se escondendo atrás de mim, escura e pecadora, seu olhar repleto de segredos, enquanto eu estou em pé em bandagens aleatórias amarelas e tristes (nada animador). Nós estávamos em mundos diferentes, mas por alguma razão, ele não só me convidou para o seu, mas me roubou para compartilhá-lo. Eu não sei por que eu merecia tal convite, mas eu precisava que ele soubesse que o fato de que não estava pronta para falar, não significava que eu não estava gradecida. Eu tinha beijado este homem. Eu tinha sentido algo por este homem. Ele precisava saber que eu não o menosprezava. Piscando propositadamente no espelho, eu inclino meu queixo com o máximo respeito. Ele prende a respiração quando sai do banheiro, fechando a porta. Eu mal ouço seu sussurro quando ele diz, "De nada." Caminho dolorosamente pelo banheiro e me preparo para fazer o meu negócio. Seu aroma e persistente presença me deixam aterrada enquanto meu corpo encontra conforto, mais uma vez. Uma vez que termino, fico em pé (balançando as pernas muito fracas) para puxar a descarga. Eu fico tensa a espera da visita indesejada. Eu preciso de um pouco mais de tempo para colocar os meus pensamentos em ordem e me sentir um pouco sã.

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Quando ele não entra, eu uso os segundos extras para lavar as mãos e esfregar meu rosto o melhor que posso — evitando minha boca dolorida. Eu não consigo parar a sensação de apreensão, de que eu ainda pertenço a Alrik e que a qualquer momento ele estará de volta para me machucar. Uma vez que eu puxo para trás meu cabelo sujo, selvagem, viro com plena intenção de bater na parede para que ele me escolte de volta. No entanto, o giro atrapalha o pequeno equilíbrio que tinha e eu tropeço. Caindo como uma torre de papel, meus joelhos cedem, me transformando de um arranha-céus orgulhoso para entulho no chão. Meus ossos e músculos protestam. Um gemido gutural escapa, me fazendo soar como um cão muito maltratado, ao invés de como uma menina. Ouch. A porta bate abrindo. Elder está em pé vibrando com impaciência lívida. "Eu lhe disse para bater na porra da parede." Eu ia bater... Eu tentei... Abaixo a cabeça. Ele caminha para a frente, elevando-se sobre mim. Cada instinto se prepara para um pontapé, uma pancada, algum tipo de punicação que já estou acostumada a receber por desobedecer. Em vez disso, ele fica de cócoras e inclina meu queixo para cima com o dedo. "Você é minha agora, Pimlico, e

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eu vou cuidar muito melhor de você do que ele já fez, mas se você continuar a me desafiar, se você lutar comigo a cada passo, nós vamos ter a porra de uma guerra em nossas mãos, e eu vou ganhar. Entendeu?" Fecho os olhos, mas ele aperta minha mandíbula até que eu os abra novamente. "Entendeu?" Não há vontade de assentir com a cabeça neste momento; parece que a raiva provoca o oposto em mim. Seja agradável e peça em voz baixa, e a necessidade de responder se torna quase insuportável. Grite e berre, e eu desligo — não sendo capaz de ouvir perguntas... apenas raiva. Elder respira com dificuldade. "Você vai aprender, em breve. Você verá." Carregando-me, ele me leva de volta a cama. Meu coração acelerando, intensamente consciente de seu corpo me prendendo. Colocando-me de volta nos lençóis, ele retira seu toque, como se não pudesse me segurar por mais tempo do que o necessário. Eu me ressinto com a rejeição mesmo quando meu corpo dá um suspiro de alívio. Uma vez que eu me acomodo, o sono rasteja como uma névoa venenosa sobre mim. No fim das contas, eu não tinha tanta energia quanto pensava. Sua voz some, virando um sussurro. "É melhor você se acostumar com invasão de privacidade, Pim. Eu roubei você porque eu quero te conhecer. Quero descobrir o que você mantém escondido. Dê o que eu quero, e isso vai ser muito mais

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fácil para você. Não faça isso, e você vai lamentar o dia em que você se recusou." Sem olhar para trás, ele se afasta.

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Vinte e nove horas se passaram desde que eu tinha trazido Pim a bordo, quase como uma passageira clandestina. Nesse tempo, eu tinha lavado a morte de mais duas vítimas e feito o meu melhor para justificar a vergonha dentro. Durante vinte e nove horas, eu tinha ficado longe porque não tive escolha. Na casa de Alrik, me foi permitido um pouco de tudo. Um beijo, um gosto, um toque. Para um viciado como eu, foi a única coisa que ajudou. Eu estava autorizado a provar daquela raridade, então eu não consumi a garrafa. Pim não funcionava dessa maneira. Cada gole me deixava querendo mais e mais e a porra de mais. Sua força silenciosa minava a minha calma duramente conquistada, me arremessando de volta aos dias em que eu pisei pela primeira vez fora do esgoto e reivindiquei o meu trono roubado. Foco. Trabalho.

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Não deixe que seus pensamentos dispersarem. As instruções que eu religiosamente seguia eram facilmente recitadas, mas difíceis de seguir. Virei-me para outro método (que eu raramente usava) para colocar em quarentena os meus pensamentos retrógrados. No entanto, nada poderia impedir a repetição de quão quente a sua forma frágil tinha sido quando eu tinha a levado para o banheiro. Como meu coração acelerou em pânico, com a sensação de tê-la tão perto e dependente. Ela tinha quase quebrado o meu autocontrole. Michaels está certo. Eu não deveria tê-la trazido aqui, independentemente do que eu quisesse. Ela não era boa para mim. Eu não era bom para ela. Ela estava melhor sob os cuidados tranquilos de Michaels e sua pequena equipe médica, mesmo se ele me irritasse. Gostaria de ter minhas respostas... em breve. Gostaria de garantir que ela me pagasse de volta... depois de curada. E uma vez que eu tivesse satisfeito a minha obsessão, eu me livraria dela para que eu pudesse encontrar a paz mais uma vez. Por enquanto, o médico seria a minha ligação com ela. Ele tinha me dado atualizações sobre seu bem-estar, e iria começar a dar a ela alimentos macios na hora do almoço. Ontem, eu tinha perguntado novamente em quanto tempo ela seria capaz de falar.

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Tudo o que eu ganhei foi uma careta irritada. Em termos de prazo para recuperar a fala, apenas Pim poderia determinar isso. Eu só esperava que a sua paciente entendesse quão temerária sua presença era na minha vida, e quanto mais cedo ela pudesse me dar o que eu queria, mais segura ela estaria. Então, novamente, eu temia que ela nunca fosse falar, até mesmo, uma vez que estivesse curada. Ela passou dois anos em silêncio. Dois anos de anotações para uma entidade fictícia, todas datadas e entregues no maior silêncio. Eu queria um cronograma de quando ela estaria fisicamente curada para que eu pudesse forçá-la a falar se ela ultrapassasse minha generosidade. Eu lhe daria duas semanas. Se ela não tivesse dito uma palavra até então, eu a forçaria. O capitão olha para cima conforme eu marcho para a ponte. O Phantom era inigualável. Eu tinha projetado este navio no ano que meu destino mudou e não tinha medido tempo ou esforços. Uma vez que o navio foi concluído e navegou elegantemente para o mar, as pessoas tomaram conhecimento. Perguntas foram feitas, como onde o comprei e como eles poderiam adquirir uma embarcação tão incrível. Quando eles descobriram que eu tinha projetado o super e único iate e comprado a empresa que o construiu para mim, pedidos vieram rapidamente sem nenhum marketing ou pedido de negócios. Eu meio que caí no comércio.

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"Bom dia, Sr. Prest." Jolfer Scott foi muito bem recomendado — e não apenas como um capitão, mas também como um comandante, ex-militar, com um histórico exemplar de atirador de elite e armamento. Estar no mar era o lugar mais seguro e mais perigoso para se viver. Mais seguro porque os seres humanos eram poucos e distantes entre si — a paz existia na grande beleza azul e no sol ininterrupto. No entanto, a Mãe Natureza poderia afogar-nos a todos com uma simples tempestade se ela estivesse satisfeita. Mesmo sem um tirano como a Mãe Natureza como nosso senhorio, viver no mar era traiçoeiro, porque aqui fora, não há regras. Uma embarcação vizinha poderia muito bem ser um tipo de viajante que deseja compartilhar uma bebida e aventuras, ou um assassino querendo embarcar, fazer pilhagem e estuprar. Os anos no oceano tinha sido meu código postal, a guerra tinha nos encontrado duas vezes. Ambas as vezes, o Phantom foi cercado por dois iates armados com arpões e homens com metralhadoras. Eles não tinham vencido. Meu número de mortos havia crescido consideravelmente. E os tubarões desfrutaram de uma boa festa naquela noite quando nós jogamos os piratas no mar, deixando-os afundarem nas profundezas salgadas. "Alguma coisa para relatar, Jolfer?", Eu aperto as mãos ao redor do antigo leme. O design era como eu queria, não por causa da praticidade, mas porque a criança dentro de mim nunca cresceu.

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Eu tinha arruinado minha infância e a do meu irmão. Mas antes disso, quando a vida era mais simples, eu tinha amado a escuna do meu irmão com que brincávamos na banheira. Eu amei o leme onde tínhamos colocado uma perna do Lego Barba Negra para navegar os horizontes sem fim. Aquela escuna de brinquedo desaparecera, assim como Kade. E mesmo que eu segurasse a coisa real, este leme não estava no controle. Os computadores estavam. Jolfer guiava minha casa com um sistema totalmente automático. A decoração de toda a parede frontal da ponte era uma miragem de luzes piscando, botões e mostradores. "Nada, senhor." Jolfer limpa as mãos na calça com vincos da marinha. Sua camiseta azul clara é casual, mas bem passada, assim como toda a roupa de sua tripulação. "Ainda no curso para Marrocos. O relatório do clima no Mediterrâneo indica um tempo claro para os próximos dias com uma tempestade menor chegando no fim de semana, mas nada para nos preocupar." Eu coço meu queixo. "Bom." Marrocos é o meu próximo ponto para fazer negócios. Um nobre marroquino que era o segundo primo do rei tinha amor pela água, depois de viver em um país desértico e tinha pedido minha ajuda para construir um iate de dimensão moderada com oito quartos para entreter sua família e amigos próximos. Seus pedidos eram o oposto dos de Alrik. Em vez de armas e torpedos, ele queria guarda-sóis e lustres de valor inestimável. Ele também queria um submarino

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portátil – o que era bastante novo para o mercado e custaria bem mais de meio milhão de dólares — apenas uma pequena bolha para quatro pessoas explorarem as profundezas. Eu, normalmente, rolaria os olhos para tal extravagância. Se eu mesmo não tivesse um. Eu tinha usado um total de zero vezes. Eu nunca iria admitir isso, mas não o instalei para uso recreativo, na verdade, foi com a esperança de um dia encontrar a minha família e ter presentes para subornar seu carinho. Era uma ideia ridícula da porra. Selix chegou, comprimindo os olhos com o sol forte batendo na ponte. "Senhor, a menina está de banho tomado e preparada como solicitado." Finalmente. É hora de discutir algumas coisas. "Obrigado." Dando-lhe um olhar, ando em direção à saída. "Quando é o nosso encontro com Sua Alteza?" Selix pega seu telefone, batendo na planilha onde guarda cada negócio, o contrato aberto, e uma agenda para que eu não precisasse de uma. "Em seis dias. Vamos nos encontrar com ele em Asilah, em um restaurante local, à beira-mar, que ele é coproprietário." Minha mente vagueia. Idealmente, eu teria gostado de parar em Mônaco, onde meus construtores de barcos moravam e visitar a pequena casa onde eu guardava pedaços do meu passado. Era o único lugar na terra que guardava uma semelhança com casa para mim.

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Mas nós não tínhamos tempo. O Mediterrâneo era um caminho agitado de vias navegáveis e de congestionamento de cruzeiros. Nós não tínhamos o luxo de desviar. "Eu posso arranjar uma pequena estadia em Mônaco, uma vez que terminarmos a reunião, se você quiser", Sugere Selix, lendo minha hesitação. Mordo o lábio, pensando. O que eu terei com Pim até lá? Será que eu terei conseguido as respostas que preciso? Eu já a teria vendido ou ela ainda seria minha? De qualquer maneira, eu precisava encontrar com meus gerentes, já faziam alguns meses. E queria visitar as coisas das quais eu sempre fugia — memórias que eu evitava. "Sim, organize isso. Dê-nos alguns dias em Mônaco depois disso." Confiando que ele iria fazer isso acontecer, eu deixo a ponte e me dirijo abaixo do convés para ver a minha convidada em silêncio.

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"BOM DIA." Ele novamente. Minha cabeça levanta e meto o maldito dólar, com uma nota rabiscada que Elder tinha dobrado em uma borboleta, sob os lençóis. Eu tinha me segurado nisso todo o tempo que minha língua estava cortada. Eu tinha acordado da cirurgia com ele sumido. O Dr. Michaels tinha colocado o dinheiro em ruínas na gaveta de cabeceira, deixando as asas de borboleta desdobradas para respirar com a dor do passado e tudo o que eu tinha superado. Era mórbido me agarrar a uma coisa dessas; estúpido tentar encontrar conforto em algo que não tinha poder para conceder qualquer um, especialmente quando a caligrafia de Elder era coberta com a verdade: que ele tinha estado disposto a me esquecer, mas, por alguma razão, foi contra a sua promessa. Sabendo que ele teria de bom grado me deixado não trazia conforto em minhas circunstâncias atuais. Por que ele voltou para mim? O que o fez mudar de ideia?

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Isso acrescenta ainda mais perguntas no caldeirão borbulhante que já ocupava todos os cantos dos meus pensamentos. Eu cerro os dentes, desejando que este episódio da minha vida tivesse acabado e eu estivesse curada, forte e pudesse exigir minha liberdade antes que eu ficasse louca com perguntas. Agora que ele está aqui... Eu preciso de toda a força que possa encontrar. Minha respiração fica tensa quando ele entra na sala, indiferente e imperturbável em uma camiseta preta e jeans surrados. Mesmo em roupas casuais, ele cheira a poder e dinheiro. Seus olhos escuros fixam-se nos meus. "Hora de ir." Ir? Ir aonde? Eu não tinha ideia de onde estávamos. Onde estávamos navegando. Por que. A única coisa que tinha sido capaz de saber era que eu estava em um navio. O balanço suave causava um enjoo leve, mas sem janela para olhar para fora, eu não poderia dizer se estávamos perto da terra ou no meio do nada. Elder chega mais de perto, a mão esquerda no bolso como se prevenindo-se de chegar até mim. "Venha." Debaixo das cobertas, eu amasso a nota de um dólar para que ele não veja e inclino a cabeça. Eu poderia pegar o bloco de notas e escrever uma pergunta. Eu poderia finalmente me

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comunicar e perguntar onde ele queria que eu fosse. Mas velhos hábitos eram tão difíceis de quebrar. Um suspiro áspero escapa de seus lábios, me respondendo de qualquer maneira. "Você está se mudando." Meus olhos brilham contemplando o quarto que eu tinha me acostumado. Neste espaço pequeno, estéril, eu dormi sozinha pela primeira vez em muito tempo. Eu teria estado quente e confortável, se não estivesse ferida e me curando. Eu não dormi amarrada no chão ou presa a um colar ao pé de uma cama. Esse quarto era o paraíso. Eu me encolho. "Você não quer ir?" Elder levanta uma sobrancelha. "Você prefere ficar na ala hospitalar?" Se isso significasse que eu ficaria segura, então sim. Meu queixo levanta desafiadoramente. Ele revira os olhos. "Porra, você pressiona meus limites." Arrancando o lençol como fez ontem, ele murmura, "Você pode caminhar, ou eu a carrego. Sua escolha." Eu fico reta. O pensamento de seus braços em volta de mim de novo, me protegendo ao mesmo tempo que me ameaçando era demais para lidar tão cedo. Eu andarei. Minhas pernas giram para fora da cama conforme eu o olho fixamente.

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Ele sorri. "Isso foi o que eu pensei." Qual era o seu problema? Ele estava tão mal-humorado, tão puto — como se eu tivesse feito alguma coisa para irritá-lo. Era culpa dele que ele se sentia assim. Eu não lhe pedi para voltar por mim. Você meio que fez. Você pediu para ele — lembra? Quando ele beijou você, você aceitou. Você se entregou voluntariamente, pela primeira vez... Eu zombo, fechando essas memórias. Eu não aceitei. Eu mergulhei no prazer que nunca tinha sentido antes. Eu me entreguei porque acreditava plenamente que estava prestes a morrer e queria desfrutar de uma lasca de normalidade do que acontece entre um homem e uma mulher antes disso. O que há tão errado nisso? Nada. Apenas admita que você gostava dele o suficiente para beijá-lo de volta. Nunca. Esse homem tinha me intrigado, mas ele extinguiu qualquer afeição quando admitiu que eu era dele para fazer o que ele quisesse comigo. Ele era exatamente como o resto. Ele tinha matado tão facilmente. O que o impedia de me matar uma vez que a novidade tivesse acabado? Segurando meu cotovelo, Elder me ajuda a ficar de pé. Respiro pesadamente enquanto luto com seu aperto. "Não lute comigo, Pim." Suas feições afiadas. "Você não vai ganhar."

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Seus dedos apertam as contusões, obediência que Alrik tinha incutido em mim.

reativando

a

Eu permito que ele me ajude a sair da cama, fazendo uma careta quando os meus dedos dos pés quentes tocam o piso gelado. Eu vacilo um pouco, fazendo o meu melhor para ficar de pé. Elder não me deixa cair, mas seu toque se torna suave ao invés de exigente. Dr. Michaels tinha removido o meu soro mais ou menos uma hora atrás, dizendo que ele me daria comida de verdade, uma vez que ele sabia que a pequena náusea que eu tinha sentido não me faria vomitar. Ele disse que o ácido do estômago na ferida da minha língua não seria bom. Eu concordava totalmente. Eu precisava estar perto do médico com quem eu me sentia marginalmente confortável. Eu não queria me reunir com o homem que fazia meu coração acelerar quando não deveria fazer isso, nunca. Não em sua condição atual. Mas ele não me dá uma escolha. "Venha". Arrastando-me para a frente, o aperto de Elder, mais uma vez mudou de suave para inflexível. Eu vou para a frente, dura como uma tábua e descoordenada. Vendo como eu tentava obedecer, mas lutava, Elder desacelera. Segurando meu cotovelo, ele tira um pouco do meu peso. "Cada etapa vai ficar mais fácil. Mais algumas semanas e seu corpo será capaz de se mover sem dor."

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Pisco com o som maravilhoso dessa afirmação. Andar sem dores nas canelas, joelhos latejantes e contusões que irradiavam. Estar saudável o suficiente para fazer exercício e não apenas tropeçar com servidão. Até a minha língua inchada não pode prejudicar essa deliciosa promessa. Dou mais um passo. Um sorriso torto dança em seus lábios, mas ele não fala nada enquanto lentamente me guia da ala por um longo corredor. Ele não me puxa para a frente, mas mantém uma pressão firme, dando-me tempo, mas me dobrando à sua vontade. Juntos, nós caminhamos pelo tapete cinza com um monograma branco que é o mesmo desenho fantasmagórico que havia sobre o papel de carta que eu tinha recebido. Droga, eu deixei o bloco de notas para trás. A caneta também. Mas não a minha nota de dólar. Meus dedos apertam, encharcado de vermelho.

protegendo

o

meu

segredo

Parando, Elder aperta um botão prateado em um conjunto de portas de elevador. Ele olha para baixo, pegando meu olhar. "Preste atenção. Quando você for convocada para um check-up com a equipe médica, você precisa se lembrar que deck ir." Quer dizer... eu vou poder passear sozinha? O pensamento era levemente assustador.

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Eu tinha liberdade para vaguear na mansão de Alrik, mas as câmeras me mantinham atenta para a minha condição de escrava. Eu não tenho dúvida que Elder tem câmeras também, mas eu não me importava que ele me assistisse quase tanto quanto. Por quê? Ele ainda é um homem. Ainda um bastardo dominante. Mas aquele beijo... Minha mente voa de volta para o beijo quando o elevador apita, abrindo, e Elder nos leva para a pequena caixa espelhada. Meus lábios formigam quando ele aperta o botão do deck dois, e nós subimos para o andar acima. O ar no elevador intensifica, crepitando com essa consciência. Ele me beijaria daquele jeito de novo? Era por isso que ele tinha me roubado? Para terminar o que ele tinha prometido na noite que ele me deixou dormir sem ser molestada ao lado dele? Mesmo que ele quisesse me beijar de novo, ele não podia. Eu tinha pontos na minha língua. Eu estava machucada. Isso nunca impediu os outros homens. Olho para ele com o canto do olho. Elder era um monte de coisas, mas quanto mais tempo eu passava em sua presença, mais eu suspeitava que ele não era como os outros homens. E se ele não era como os outros, como eu poderia prever o que ele queria? Como eu poderia garantir minha sobrevivência se não

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pudesse mentalmente e fisicamente me preparar para o que viria a seguir? As portas do elevador se abrem, levando-nos para fora em um novo pavimento. Este tinha tapete rosa e dourado com tons de bronze brilhando do papel de parede sutil e muitas arandelas na parede. Ele cheirava a dinheiro, bom gosto e um design de interiores premiado. Elder me deixa ir, marchando na frente, esperando que eu o siga. Meus pés descalços afundam no tapete de boas-vindas, sussurrando felicidade e um futuro muito melhor do que o meu passado. Minha camisola rosa que tinha substituído a amarela de ontem se agita em torno das minhas pernas. Faço um esforço consciente para não rasgar o material longe. Eu não encontro conforto na suavidade, apenas tortura. Elder finalmente para diante de uma porta dourada e a abre. Não há nenhuma tecla ou barreira, apenas um identificador ornamentado na forma de uma garra. Avançando para o espaço, meu queixo cai quando eu o sigo. Uma empregada salta conforme ela se vira com um travesseiro fofo em seus braços. "Oh, desculpe-me, senhor. Eu só estava fazendo os preparativos finais para a sua convidada." Elder cruza os braços. "O quarto parece bom. Você pode ir" Sua cabeça mantem-se elevada. O olhar fixo sobre a empregada bonita com o cabelo loiro e não no quarto requintado com suas portas duplas que davam para uma pequena varanda com luz solar.

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Ela inclina-se ligeiramente, colocando o travesseiro no topo de uma montanha de outros idênticos na cama. O colchão é o maior que eu já vi. "Imediatamente, senhor." Com um rápido olhar na minha direção, ela corre do quarto e fecha a porta. Elder não fala nada. Caminhando um pouco mais, ele abre as portas francesas e sai para o ar fresco do mar. Eu quero me juntar a ele na varanda e inspirar liberdade. Testemunhar as ondas agitadas no horizonte e ver a maré jorrando sob os meus pés. Mas eu não sei se ele quer que eu o siga — se é um convite ou um momento puramente dele. Então, eu demoro. Pressionando a minha língua costurada contra o céu da boca, encolhendo com a dor, eu olho ao redor do lugar. À minha esquerda há um lounge com um sofá grande o suficiente para que oito pessoas descansassem nele, uma mesa de café com vários entalhes embutidos para colocar copos e um suporte para guardar revistas. Havia também uma grande pintura abstrata pendurada na parede e a cama ficava sob um dossel de seda creme claro, combinando as elegantes colchas cor de chocolate e marfim com as almofadas escuras de renda. Mais uma vez, o cheiro de dinheiro exala de cada dispositivo elétrico e decoração. A mesa de jantar fica debaixo de uma janela ao lado das portas francesas, e um banheiro era visível através de uma porta que levava a uma banheira de hidromassagem enorme e um chuveiro para duas pessoas no mesmo tom de creme e chocolate da decoração.

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A riqueza de cores não foi perdida por mim depois de uma eternidade de branco, branco, branco. "Você vai ficar no meio do quarto para sempre ou você vai vir aqui?" A voz de Elder bate nos meus ouvidos com o auxílio do ar do mar abafado. Meus pés se movem por vontade própria. Meu corpo inteiro formigando, conforme eu piso para fora. Eu não era uma muda com uma língua massacrada. Eu não fui vendida para um novo pesadelo. Eu era apenas uma menina que estava ao lado de um menino no meio do oceano. Meu ombro roça em seu bíceps enquanto ficamos assistindo a vista. O sol tilinta como ouro sobre o vidro azulturquesa. Eu nunca tinha visto nada tão bonito. Um milhão de perguntas desdobram-se como um origami na minha mente. O que é este navio? Onde estamos indo? Por que você fez essa coisa maravilhosa e me trouxe com você? Mas as respostas não eram necessárias, tanto quanto o beijo com essa beleza quente. O exterior tinha sido negado a mim por tanto tempo que as batidas de água e a brisa emaranhando meu cabelo me deixaram quase eufórica. "Essa é a primeira vez que você pareceu sem peso e não se afogando debaixo de horror desde que nos conhecemos." Eu me sobressalto conforme Elder se vira para mim. "Eu gosto disso."

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Eu não tinha nenhuma resposta irritável. Nenhum comentário interior. Seu olhar e a vista sublime atrás dele me hipnotizaram. Segurando o corrimão da varanda com minha mão ilesa, eu arrisco olhar diretamente para baixo, para a espuma do mar revolto conforme as linhas de prata elegantes de seu navio cortam como uma espada através da água. "Eu não teria nenhuma ideia de saltar para fora se fosse você. Eu ficaria muito bravo se você se matasse depois de tudo que fiz para mantê-la viva." Minha respiração para. Ele sabia sobre o meu desejo de morrer? Ele planejava usar essa fraqueza contra mim ou ele entendia por que eu tinha tido tais pensamentos? Girando nos calcanhares, ele murmura, "Venha. A varanda é sua; você pode estar nela quando quiser. Vou mostrar-lhe ao redor, então eu tenho que voltar ao trablho." Eu paro atrás dele. Enquanto nós tínhamos admirado o oceano, um empregado entrou e desapareceu, deixando em seu rastro uma bandeja cheia de macarrão macio, arroz soltinho e sopa de batata quente. O pesadelo de quem evita carboidratos, mas para o meu estômago, de repente ganancioso, era um oásis de iguarias. "Você só está permitida alimentos macios por agora, mas se você tiver um desejo de algo mais, deixe a equipe saber, e Michaels vai aprovar ou negar." Seus olhos caem para as minhas mãos.

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Entre meus dedos estava o presente de borboleta que ele me deu. Sua testa franze. "O que-" Antes que eu possa esconder o meu dólar ensanguentado, ele o rouba mais uma vez. Seus dedos rápidos e furtivos. "Isso não está limpo. Por que diabos você ainda tem isso?" Cerro os punhos. Porque era um presente. Elder balança a cabeça ligeiramente. "Você quer ficar com ele?" Meus olhos fixam-se no dinheiro sujo. Eu queria desesperadamente assentir. Mas então ele ia ganhar. Quando ele me falou de primeiras vezes lá trás, no Alrik e criou magia no meu sangue, me fazendo querer essas coisas, ele tinha feito o seu melhor para fazer-me lhe responder. E eu fiz. Eu tinha respondido. Eu não faria isso de novo... não quando eu não sabia o que ele finalmente queria. "Bem, você não pode tê-lo." Com um olhar vicioso, ele segura a nota entre as duas mãos e rasga-a ao meio. Meu coração arde com irritação. Mas eu não o deixo ver – não deixo transparecer que a destruição de algo inútil para ele, mas tão valioso para mim me aterrorizava, pois eu sabia o quão facilmente podia peder tudo. Sua voz sai escura e baixa. "Eu disse que você vale mais do que moedas de um centavo, mas você se agarra a um dólar

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como se fosse a soma do seu valor." Ele rasga a nota em quarto com um sorriso de escárnio. "O sangue mancha tudo hoje em dia. Até mesmo a riqueza." Meu olhar segue os pedaços à medida que caem no chão. "Era o dinheiro que você valorizava ou a borboleta? Não pode ter sido a nota rabiscada." Ele inclina a cabeça. "Eu não entendo você, em silêncio, mas eu vou." Sua mão ataca, segurando meu queixo. Eu congelo enquanto seu polegar traça as contusões no meu queixo, os olhos demorando na minha boca. "Se for o dinheiro, eu vou dar-lhe uma centena mais." Exalo em desgosto, enrolando meu lábio. Isso vai fazer você se sentir melhor? Em vez de tratar-me como uma escrava, você vai me comprar como uma prostituta? Seus olhos estreitam. "Não é sobre o dinheiro. Não é?" Eu tiro meu queixo de seu domínio, mesmo quando seus dedos soltaram para me deixar ir. "Se é o presente..." Ele limpa a garganta. "Se é a borboleta que eu dobrei, eu posso dar-lhe outra." Meu coração pula com suas palavras. Como é que este homem me entende tão bem quando eu nunca falei uma palavra com ele? Ele segura o meu olhar enquanto enfia a mão no bolso do jeans, tira um clipe de dinheiro e uma nota. Engolir é difícil com uma língua costurada, mas conforme seus dedos escondem o clipe e pegam uma nota de dez dólares americanos nova, eu me esforço ainda mais.

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"Eu vou permitir o tratamento de silêncio um pouco mais, Pimlico, mas um aviso justo... ele vai acabar muito rápido." Seu semblante escurece. "Especialmente quando eu esperar respostas a perguntas que são adequadas o suficiente para uma conversa educada." Eu me irrito. Eu não consigo tirar os olhos do jeito que ele pega o dinheiro e dobra vincos em preparação para qualquer coisa fantástica que ele vai criar. O pensamento de um outro presente me acalmando o suficiente para que eu não me incomode com os pedaços caídos no tapete, nem me indigne com sua ameaça. Deixando-me sozinha no meio da suíte suntuosa, ele anda em direção à mesa onde o almoço está. "Venha". Ele gosta dessa palavra. Quantas vezes ele me mandou vir como um poodle desde que me tornei sua? Seu comando percorre meu corpo, fazendo seu melhor para roubar o meu controle e me forçar a obedecer. Eu tinha obedecido por dois anos sem ter nenhuma escolha. Por que eu iria querer trocar uma prisão por outra? Mesmo que essa prisão fosse colorida e agradável quando a última tinha sido monocromática e agonizante? Lutando contra a vontade de obedecer, eu endireito meus ombros. Eu não quero antagonizar, mas estava farta de ser um brinquedo seguindo as regras de um homem muito rico e poderoso.

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Se ele quisesse me fazer cumprir — se ele quisesse que eu falasse... bem, cordialidade e civilidade era o preço que ele teria que pagar. Balançando a cabeça, ele engole um rosnado. Não era raiva permeando seu semblante, mas uma emoção rara que eu não via há muito tempo. Orgulho. Ele está orgulhoso de que eu o estou afrontando? "Por favor." Escondendo um sorriso maroto, ele abaixa a cabeça, seus dedos nunca parando de dobrar. "Isso é o que você está esperando, não é? Venha aqui, por favor?" Meu queixo levanta conforme eu o recompenso com um passo em direção à mesa. Seu olhar recai sobre minhas pernas, seu sorriso transformando-se em um esgar de aprovação. Por que eu tenho a nítida impressão de uma conversa interminável aconteceu quando nós mal interagimos? Era assim que os animais se apresentavam? Linguagem corporal e respeito mútuo? Respeito. Outra emoção com a qual eu não estava familiarizada. Respeito pela outra pessoa ou por mim. Quantas coisas eu tinha esquecido? E quanto tempo seria necessário para reaprender? Puxando uma cadeira, Elder me observa com um olhar predador até que chego perto o suficiente para me sentar. Eu

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faço isso tão graciosamente quanto posso com meu corpo machucado e travo uma guerra com para onde olhar. A comida deliciosa ou o homem perigoso. A sopa exalando sabor; o macarrão soltando uma provocação salgada. Mas então havia Elder e seus dedos sensuais criando um presente para mim, porque... Espera, por que ele está me fazendo outro presente? O primeiro ele tinha me dado como pagamento pela noite juntos. Uma noite que tinha terminado de maneira terrível. Mas ele ainda merecia algo de mim para justificar o seu presente de origami. Esse não era o caso hoje. Ele não só tinha voltado para mim. Me roubado. Me curado. Me protegido. Ele agora me deu quarto próprio, alimento nutritivo e, acima de tudo, a cortesia de me deixar descansar sem a expectativa de que algo ruim ou malicioso fosse acontecer. É certo aceitar outro presente quando ele já me deu tanto? O sussurro fraco do dobrar do papel abafava minhas perguntas enquanto seus dedos voavam. Sentado elegantemente, ele não olhava para cima de sua criação, mas seus lábios tremeram. "Você come. Eu dobro." Sua voz flerta de forma sensual. "Nós temos um acordo?" Minha língua doí em agonia até mesmo quando minha boca se enche com água. Seus dedos param de dobrar quando não me mexo. "Então?" Ele levanta uma sobrancelha, olhando de mim para a comida.

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Nunca desviando o olhar, eu puxo cuidadosamente a tigela de sopa mais perto e pego uma colher. Não passou despercebido que não havia nenhuma tigela de cachorro ou proibição do uso de utensílios. Aqui eu era humana... uma menina. Aqui, eu era alguém não algo. Eu só esperava que fosse o começo de como meu futuro iria se desdobrar e não um jogo cruel que ele estava jogando enquanto esperava eu me curar o suficiente para suas necessidades. Mergulhando a colher de prata na sopa de batata cremosa, eu levanto minha própria sobrancelha. Continue sendo um cavalheiro e você tem um acordo. Ele lambe os lábios conforme eu coloco a colher na minha boca e luto com a falta de gosto ou aviso se o líquido estava quente demais. O médico estava certo quando ele disse que não sabia se ele tinha sido capaz de salvar os sentidos. Demora um segundo para lembrar o meu corpo como engolir e estremeço quando a comida desliza na minha garganta. Elder para sua dobradura. "Dói?" Eu quero sacudir a cabeça. Para lhe dar algum sinal de que eu estava disposta a trabalhar com ele enquanto estivesse sendo tão gentil, porém, mais uma vez, o mecanismo de segurança do meu passado me proibe. Inclinando meu queixo, eu me concentro em reunir mais sopa e engolir outra colherada. Ele não pergunta de novo, tomando a minha vontade de continuar comendo como resposta suficiente. Faz-se silêncio enquanto ele frisa e vinca, e eu como devagar, tentando soprar

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sobre o líquido quente, mas incapaz de posicionar minha língua inchada o suficiente para franzir meus lábios. Depois de alguns minutos, Elder fala calmamente, mas em um tom frio. "Você sabe por que eu voltei por você, não é?" Eu não olho para cima, mantendo meu olhar resoluto na sopa. Ele queria falar? Eu não iria impedi-lo. Mas se ele estava procurando por uma conversa, ele não tinha ganho aquilo ainda. Dando outro gole, eu mantenho minha cabeça para baixo, porém o meu corpo relaxa e espero que ele entenda que eu estou disposta a ouvir, mas a não participar. Suspirando pesadamente, ele continua no seu timbre frio. "Voltei porque ninguém deveria ter que viver numa porra de buraco daquele. Eu espero que você saiba que nunca vai ser submetida àquelas condições novamente." Meus músculos ficam tensos. Mas o que você vai fazer comigo? Você pretende me manter, me deixar livre... me vender? Minha posição atual não me petrifica, mas o futuro desconhecido sim. Quanto tempo ele iria tolerar seu barco ser uma casa de repouso? Quão logo ele esperaria que eu o pagasse de volta? E como? Como eu vou ser obrigada a pagar de volta? Porque tudo neste mundo tinha um preço.

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"Só porque a peguei para mim não significa que eu seja como ele. Eu realmente espero coisas — a principal delas é o seu passado e presente. Eu quero saber quem você é. Eu quero saber o seu verdadeiro nome, de onde você é, e o que você faria se fosse livre. Eu preciso dominar você, Pim... mas de uma forma diferente do que você espera." Eu estremeço. Eu ignoro a parte de dominação, inteiramente focada na palavra livre. Se eu fosse livre. Não quando eu fosse livre. Eu não percebi, até agora, o quanto eu tive esperança de que suas intenções fossem honradas e onde quer que estivéssemos, essa viagem terminaria comigo voltando para casa. Pim estúpida. Eu tinha recebido segurança e um santuário. Eu deveria saber melhor, e não ficar esperando por algo mais — especialmente a minha liberdade. Aquilo havia sido roubado e permaneceria roubado. Eu duvidava que um dia fosse ser devolvida. Eu estaria perdida para sempre e iria de mestre para mestre até que eu estivesse muito velha, feia e quebrada para ser de valor. Elder não nota a forma como eu me debruço sobre a minha sopa, fazendo o meu melhor para ignorar a decepção esmagadora e focar em como tinha sorte. Recuso-me a lamentar sobre as coisas que eu não tinha quando tinha recebido tanto.

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Mordendo seu lábio quando ele enrola uma dobra confusa, Elder termina o origami, em seguida, olha para cima. "Tudo isso pode esperar. Por enquanto, tudo o que eu espero é que você possa curar rapidamente. Eu quero que você coma, quando necessário, durma quando o seu corpo lhe pedir, e esqueça o que ele fez com você. " Essas ordens eram factíveis. Tomo outro gole antes do meu estômago decidir que tinha tido bastante e o cansaço vem como uma capa, me envolvendo em seu lugar. Elder levanta com uma reprovação silenciosa. Sento-me mais reta em minha cadeira, tentando parecer mais forte do que eu estava. "Não tenha medo de mim, silenciosa, mas não me empurre também. Quando eu souber o que quero de você – além de quem você é — eu vou deixar você saber. E vou esperar que você faça o que quero. Mas até lá..." Seus dedos se desenrolaram, depositando um veleiro de origami impecável na minha mão quebrada. "Eu não vou tocar em você. Você tem minha palavra." Avançando até a porta, ele acrescenta, quase muito baixo para se ouvir como se fosse puramente para ele. "Eu não vou tocar em você por minha causa, e não sua." Giro na cadeira tão rapidamente quanto minhas costelas machucadas permitem. O que você quer dizer com isso? Parando no batente, Elder diz: "Eu tenho trabalho a fazer. Tome um banho, tire um cochilo, escreva — o que quiser. Vou

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chamar você quando tiver acabado." Dando-me um sorriso frio, ele aponta para a mesa de café na sala de estar, onde uma caixa preta com uma fita cinza repousa em cima. "Suas anotações para a pessoa que você chama de Ninguém estão todas lá. Quando estiver pronta para falar, você não pode mentir para mim. Não depois que eu tive o privilégio de ler seus pensamentos mais sombrios." Engulo em seco. Elas não eram para você, seu bastardo. Minha mão que não está quebrada forma um punho quando ele se inclina ligeiramente. "Até nos encontrarmos novamente." Então ele se foi, deslizando como uma sombra do quarto. Mesmo ausente, sua presença ainda permanece, dandome paz. Minha raiva por ele ter invadido a minha privacidade e ter lido as minhas cartas transborda enquanto seguro o barco de origami. O desejo de esmagar era forte, mas a memória do por que ele tinha feito isso me impede de destruí-lo. Ele se sentou ao meu lado e criou este presente porque ele entendia o que significava. Ele tinha me dado algo de valor. No entanto, ele também tinha tomado algo de valor. Ele tinha roubado as minhas confissões. Ele havia lido o que não era para ele ler. Acariciando as finas dobras de um pequeno barco tão intrincado, fico maravilhada com a forma como seus dedos brutos tinham feito algo tão delicado. Se ele podia segurar algo tão suave e transformar o comum em beleza... então talvez ele não fosse como Alrik, depois de tudo.

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Talvez, apenas talvez, ele falasse a verdade quando disse que não iria me machucar. E se fosse esse o caso, então quaisquer que fossem os pagamentos que ele esperava em troca seriam pagos, se não por vontade, pelo menos, de maneira menos dolorosa do que antes. Conforme o mar rolava debaixo dos meus pés e o horizonte recebia a água azul-turquesa, eu me forçava a admitir que esta era apenas outra prisão, e ele era apenas mais um que cuidava dos fantoches, mas, pelo menos, eu ainda estava viva. Eu iria sobreviver. Porque foi o que eu nasci para fazer.

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"Certamente, encaminhamento."

você

deve

ter

um

número

de

A mulher do outro lado do telefone era fodidamente inútil. "Não. A linha da casa foi desconectada por falta de pagamento. Nós solicitamos que o pagador nos contatasse em três ocasiões e nunca recebemos qualquer resposta." Sua irritação ecoava alta no meu ouvido. "Isso é o protocolo normal. E como eu disse muitas vezes, não temos quaisquer detalhes de encaminhamento ou razões pelas quais as faturas não foram pagas com nenhuma outra comunicação." Isso era o que me preocupava. Para onde a mãe de Pimlico havia desaparecido? Na minha experiência, se alguém desaparecia, era geralmente por situações ruins. Ou por cometer um crime e estava fugindo da lei (ela estava envolvida com o rapto de Pim?) Ou por se tornar vítima de um incidente desse tipo (como sua filha). Desde que Pimlico colocou seu número de casa no meu telefone na casa do Alrik, eu tinha esperado para usá-lo contra ela. Os dígitos eram tão bons quanto um mapa do tesouro para descobrir quem era Pim. E se eu pudesse descobrir quem ela era antes que me perdesse em quaisquer impulsos, melhor para nós dois.

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Eu não era bom com segredos. Eu não era bom com coisas que eu queria, mas não podia ter. Eu não iria descansar até que tivesse convertido um número de telefone irrelevante na verdade. "Pelo menos deixe-me saber o nome completo do pagador da conta. Eu vou fazer a minha própria pesquisa já que você está determinada a não ajudar." "Não é possível dar informações pessoais." "É uma conta antiga e de nenhum valor para você. Se não o nome, me dê o endereço." Ela suspira dramaticamente. "Escuta, como eu disse, não posso fazer isso." Maldição, eu odiava a tecnologia. Se eu estivesse na frente dela, eu poderia ter sutilmente subornado ela para me dar o que eu queria. Com milhas de oceano entre nós e uma linha de telefone ruim, eu não tinha nenhuma maneira de mudar sua mente. "Existe alguma coisa que você possa me dizer?" Ela fala presunçosamente, "Não. Tenha um bom dia." O tom de discagem zumbe no meu ouvido quando ela desliga. Isso só me irrita mais. Eu respeitava ela fazer o seu trabalho, mas ser rude não era permitido em nenhuma circunstância. Cadela. Eu bato o meu telefone via satélite na minha mesa e derrubo um suporte de canetas. "Porra."

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Não eram muitas vezes eu me encontrava contra paredes de tijolos, mas Pimlico estava enterrada debaixo delas. Eu não sabia o seu nome real. Eu não sabia a cidade que ela cresceu ou quaisquer outros detalhes de sua vida. Ela derramou seu coração em suas notas para Ninguém, mas focou apenas em seu tempo com Alrik. Ela nunca mencionou nenhuma vez sua escola de ensino médio ou clube ou atividade favorita. Na verdade, a única coisa que ela deu um nome foi Anne de Green Gables e seu amor pelo show. Eu nunca tinha visto isso, mas se ele me desse pistas... talvez, quem sabe eu deva... Foda-se, eu não tenho tempo para isso. E quem diabos se importa? Ela era apenas uma menina. Uma escrava. O que me atraía tanto nela? Você sabe o quê. Ela te lembra— Agarro minha cabeça, puxando meu cabelo para me livrar de tais pensamentos estúpidos. Gostaria de saber quem Pimlico era, e quando o fizesse, eu descobriria quem foi responsável por sua captura e venda. E se acabasse que sua mãe estava envolvida em seu cativeiro, ela pagaria. Lentamente. Dolorosamente. Eu a faria sentir cada golpe e chute que Pimlico tinha sofrido. Eu não conseguia encontrar redenção para mim. Mas, talvez, eu pudesse encontrá-la para Pim. Mas por quê? Havia aquela porra de pergunta novamente. Por que você se importa? Por que se preocupar quando eu pretendia mantê-la no mesmo papel que ela tinha estado por tantos anos? Não era

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como se eu fosse libertá-la. Eu não podia. Ela sabia muito sobre mim já. Quanto mais tempo ela fosse minha, mais conhecimento incriminador ela teria. Portanto, uma vez que ela cumpra sua finalidade, você vai trocá-la por outra coisa que beneficie você? Por que perseguir sua família e descobrir a verdade se eu não tinha nenhuma intenção de devolve-la para a vida da qual ela tinha sido raptada? As respostas dançavam na parte de trás da minha mente, evasivas, mas provocando, me deixando saber que eu era mais humano do que eu queria admitir. Mais em sintonia com coisas quebradas do que eu jamais quis acreditar depois do que eu tinha feito para minha própria família e as circunstâncias que se seguiram. Cair em desgraça e trocar as ruas por uma casa tinha me moldado, me transformando no tipo insensível. Desde então, eu não dava a mínima para ninguém. Por que eu deveria? Eu era a causa da contaminação. Olhando para as minhas mãos — as mesmas mãos que tinham tocado Pim e a roubado de seu mestre morto — eu bufo, zombando da minha riqueza que tinha me dado liberdade, mas prendido minhas habilidades com mais dinheiro do que eu poderia gastar. Que porra que eu deveria fazer com tanto dinheiro? Onde tinha ido a diversão de roubar quando eu tenho tudo preciso? Não tudo.

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Grunhindo sob a minha respiração, eu deixo de lado pensamentos ainda mais traiçoeiros. Talvez por isso eu quisesse os segredos de Pimlico. Porque se ela acabasse sendo tão má como eu, se ela nutrisse alguma confissão terrível que significasse que ela merecia seu destino... então isso me concederia a paz. Paz para parar de massacrar-me com culpa. Alívio que mesmo uma menina em tormento não era inocente. Porque se ela não fosse inocente, então não importava o que eu havia me tornado. E eu poderia esquecer a vergonha, poderia nunca me abalar.

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O coaxar das aves marinhas me desperta, olho em volta, me deparando com um lugar que não reconheço. Onde estou? Instantaneamente, meu coração calça seus tênis de corrida e se prepara para correr, preciso me esconder. Onde está o branco? Onde está a mansão onde meu sangue foi derramado diariamente? Onde está o MestreEle se foi. Morto. Você é de Elder agora. Esse conhecimento espalha arrepios em meus braços, injetando com adrenalina em mim. Sentando na cama mais macia que já tive, com os cobertores mais quentes, eu seguro o lençol no meu peito nu conforme a luz solar mancha o espaço convidativo. Chocolate, creme e rendas eram lembretes decadentes de a quem eu pertencia agora. O suave balançar lembrava-me da água abaixo de mim, ao invés da uma montanha fria de sujeira, em Creta.

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"Bom dia, senhorita." Uma empregada aparece do banheiro à minha direita, os braços cheios das toalhas que eu tinha usado na noite passada. Eu não queria que ela pegasse a minha roupa. Essa era a minha tarefa. Quem era eu para merecer ser servida? Ela me dá um sorriso gentil, pegando minha camisola jogada no chão. No momento que Elder saiu na noite passada, eu tinha feito o que ele tinha sugerido. Eu tinha preparado um banho, e enquanto a banheira enchia de bolhas preguiçosas, eu olhei para o mar, agarrando o meu barco origami, desejando que eu pudesse de alguma forma transformá-lo em uma embarcação maior e navegar longe, muito longe. O tipo de generosidade com que Elder me tratava pesava sobre mim cada vez mais. O beijo que tínhamos compartilhado. A maneira como ele me observava. Sua tatuagem. Seu temperamento. Cada fragmento de interação me acalmava com hesitação temerosa. Eu não conseguia parar de me preocupar conforme eu tirava a camisola de algodão. Até agora, eu não tinha tentado tirar o vestido, embora a coceira para arremessá-lo longe crescia mais intolerável a cada hora. Eu não fiz isso porque Dr. Michaels esperava uma mulher que precisava se encobrir depois de seu calvário. Camuflar suas cicatrizes e fingir que elas nunca aconteceram. O oposto era verdade. A nudez tinha sido usada como uma arma contra mim. Despir-me toda; ensinar-me que eu não tinha nada meu — nada de valor, além da minha pele. Meu corpo era a única coisa

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que eu iria chamar de meu, mas naquela simplicidade eu achei o poder. Nunca tive que sofrer com cordas ou correntes feitas de seda ou veludo. Nunca tive que sufocar com elásticos ou zíperes. Eu estava livre. Conforme o ar abafado lambe minha pele e as bolhas quentes do banho sobem contra minhas pernas, conforme cuidadosamente me abaixo entrando na banheira, encontro algum sentido de normalidade depois de tanta estranheza. Eu desejo que Elder tivesse me dito no almoço o que ele esperava. Era sexo? Entreter seus amigos? O que ele iria me obrigar a fazer para pagar as refeições deliciosas, os lençóis com aroma de baunilha e empregadas bonitas se movimentando ao redor, para manter o quarto que ele tinha me dado limpo. "O café da manhã está sobre a mesa." A garota afasta um cacho que caiu no rosto rosado. "Mingau de aveia com açúcar mascavo, eu acho." Eu nunca tive mingau na minha vida. O pensamento de abrir a boca dolorida e inserir o alimento na minha língua mutilada, mastigar e engolir era demais. Eu estava com fome, mas não com fome suficiente para ativar mais dor. Especialmente por mingau. No entanto, a empregada não precisava saber disso. Eu sorrio, mas não aceno, já que isso seria ultrapassar minhas diretrizes de comunicação, todavia, garanto a ela que entendi e que estou grata.

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Ela se move em direção à porta. "A propósito, seu guardaroupa tem alguns vestidos de verão e outras camisolas. Uma vez que a gente pare, tenho certeza que o Sr. Prest irá enviar um de seus assistentes para comprar-lhe mais, se quiser." Um de seus assistentes? Quantos ele tem? Meu olhar vai para o guarda-roupa que eu ainda não tinha aberto. Eu sorrio de novo, sabendo muito bem que não iria usar qualquer um dos itens dados enquanto estivesse sozinha nesta suíte. Se eu explorasse o navio como Elder disse que eu poderia, então talvez me cobrisse por causa de sua equipe, mas no momento eu estava sozinha... Eu poderia ter matado Alrik, mas ele tinha matado qualquer lembrança da garota que eu tinha sido antes de eu ser dele. Pegando sua trouxa de roupa, a menina sorri. "Você vai gostar de viver no Phantom. É incrível acordar todos os dias com uma nova vista, um novo oceano, um novo porto." Inclinando o queixo para o café da manhã nada tentador, ela acrescenta: "Ele me disse para avisá-la para comer. O médico também. Ele enviou mais alguns analgésicos; eu coloquei na gaveta ao lado da sua cama." Meus braços doem de segurar o lençol por muito tempo. O bate-papo sobre uma nova vista me faz impaciente e desejo que a menina saia. Eu quero olhar para fora da janela e ver, por mim mesma. O quarto é tomado pelo silêncio e a empregada tosse conscientemente. "Existe alguma coisa que você precise antes que eu vá?"

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Uma pergunta. Daquelas que não posso responder. No entanto, apesar de mim mesma, meu queixo move para a esquerda e para a direita ligeiramente. Que diabos você está fazendo? A determinação de aço de permanecer muda já está desaparecendo. Eu estou realmente tão fraca que algumas horas de sono sem ser molestada e um rosto amável tinham me feito abandonar minhas muletas tão rápido? Ela sorri. "Certo, ótimo. Vejo-a amanhã de manhã!" Ela se apressa para fora, me deixando em um silêncio reconfortante e livre para lançar as cobertas e caminhar nua para a varanda. Depois de viver em uma mansão com ar condicionado por muito tempo, o calor abafado era um afrodisíaco na minha pele. Eu não estava com frio. Eu não estava com medo. Eu não estava recebendo um soco ou chute de alguém. A sensação era muito estranha e misturava-se com um pouco de terror com a perspectiva do que eu teria que fazer para merecer tal luxo. Apertando meus dedos na balaustrada de metal, deixo o vento ser meu vestido e o sol meu xale. A visão das saliências do mar e o brilho ocasional do azul concede meu primeiro sorriso espontâneo em anos. O pagamento por isso seria astronômico. Mas eu poderia muito bem aproveitar antes que esse dia chegasse.

*****

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Nove horas que me foram dadas. Nove horas onde eu relaxei no meu quarto, cochilei ao sol, escrevi uma nota rápida para Ninguém antes de jogá-la no mar e fiz o meu melhor para ignorar a língua inchada pulsando dentro da minha boca. Meus outros ferimentos ficaram em segundo plano, quase imperceptíveis, depois de viver tanto tempo com tanta agonia. Mesmo a minha mão quebrada não me incomodava agora que tinha sido devidamente enfaixada. Eu tinha muitas vezes me perguntado se eu tinha me tornado tão acostumada à dor que sentiria falta dela. Que, se houvesse um tempo onde não tivesse contusões pretas e azuis, eu não me sentiria mais real. Não conseguia me lembrar um momento em que agonia não se agachava dentro de mim, como um gremlin2, pronta para atacar. Elder me deixaria experimentar a paz ou ele estava apenas me curando dos crimes de Alrik para então poder causar os seus próprios delitos? O sol se põe em uma chama de glória laranja, tingindo o oceano com tons de ouro e damasco, logo em seguida, um membro da equipe feminina, trajando um vestido estilo marinheiro lindo, entra no meu quarto. Não escapou à minha atenção que a porta não tinha fechadura e a equipe me atendendo era composta apenas com mulheres. Isso era para o benefício do Elder ou meu? Seu olhar pousa em meus seios nus onde eu estava enrolada em uma cadeira três vezes o meu tamanho olhando para o mar.

Um gremlin é uma criatura mitológica de natureza malévola popular na tradição saxã. Nos anos 80, Steven Spielberg dirigiu um filme sobre essas criaturas. 2

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Esta suíte era o epítome de luxo, ainda que não havia televisão, nenhum laptop ou chave para o mundo exterior. Apenas a vista. E eu estava viciada nisso. Obcecada com o cenário móvel depois de ser acorrentada a uma colina por tanto tempo. "Oh, eu sinto muito!" A mulher vira-se bruscamente, desviando os olhos. O desejo há muito esquecido de dizer a ela para não se preocupar — de ser socialmente aceitável e tranquiliza-la – faz meus lábios abrirem. Minha língua inútil tem um espasmo, antes de lembrar que falar não era o meu habitual nos últimos anos. Com seu olhar fixo no tapete, eu não posso ver seus olhos. Agarrando uma almofada atrás de mim, eu a posiciono a minha frente e mantenho meus pés dobrados para cima apertados em modéstia. Eu dou um tapinha no braço da cadeira, sinalizando que ela pode olhar. Ela o faz, lentamente. Seu olhar recaí sobre a almofada conforme sua sobrancelha levanta-se, mas ela não diz nada. Se ela está se questionando por que estou aqui sentada nua, ela não demonstra. Avançando, ela estende um pequeno envelope. "Você está convocada para o jantar." Nossos dedos se encostam conforme o pego. Eu solto uma respiração tensa. Não porque eu tenho medo dela, mas porque ela é a primeira garota que eu toco desde a minha mãe.

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Lágrimas se atrevem a encher meus olhos conforme olho para baixo e luto contra lembranças tão idiotas. Elder tinha me dado sua primeira ordem. Eu posso me enrolar em uma bola e me recusar a ir. Posso ser a escrava que ele pensa que sou e me esconder. Ou posso lembrar de como ficar em pé e andar em linha reta, sendo cofiante ao olhar e falar. Eu roubaria seus segredos, observando seus hábitos – aprendendo sobre ele todos os dias enquanto ele pensava que estava aprendendo sobre mim. Este é apenas mais um teste. Eu não vou falhar. "Dentro há um pequeno mapa do Phantom. Ele está esperando por você no convés principal, na sala de jantar." Ela morde o lábio inferior antes de deixar escapar: "Ele não mencionou um código de vestimenta, mas posso sugerir... pelo menos, cobrir um pouco?" Eu rasgo o envelope e tiro o mapa laminado de um super iate. Então, este é o Phantom. Um barco grande o suficiente para abrigar centenas de pessoas. "Ele disse que espera você lá em quinze minutos." A garota dá um passo para trás enquanto eu fico lá e atiro a almofada na cadeira. Ela engole em seco, mantendo os olhos nos meus, forçando o queixo a permacener erguido para evitar a minha nudez. Se ela não estivesse tão nervosa, eu teria sorrido. Todo esse tempo, eu tinha sido a pessoa com medo, aquela prendendo a respiração sempre que Alrik entrava no quarto, aquela acuada em submissão quando ele decidia que eu ultrapassava os meus limites. Aqui, no mundo de Elder, havia

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inocência ainda. Inocência suficiente para transformar a nudez em uma situação desconfortável para o seu pessoal bem treinado. Um poder que eu tinha feito o meu melhor para agarrar, para manter-me com vida. Sob meus hematomas e memórias, eu ainda sou Tasmin. Ainda uma menina que quer ir para casa e abraçar sua mãe. No entanto, conforme eu caminho para o guarda-roupa e seleciono um tubinho preto que caí sobre a minha cabeça com um sussurro de elegância, eu temo que esteja oscilando em uma borda muito instável. Minha vulnerabilidade estava torcendo, mudando. Depois de dois anos sendo brinquedo de outra pessoa, o mesmo mal que tinha me ferido havia me infectado. Eu não era mais suave ou esperançosa, mas dura e cínica. Se Elder me queria, eu não podia fazer nada para impedilo. Eu só não sei se seria capaz de continuar a ser a garota que eu tinha sido ou se iria evoluir para uma completa estranha quando o fizesse.

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"ESTOU IMPRESSIONADO. Você me encontrou." Elder inclina a cabeça, segurando um pequeno copo com líquido claro. Se eu não tivesse visto ele no Alrik e notado que ele recusava cada gota de licor, poderia ter pensado que era vodca. Armada com a pequena informação que eu já sabia dele, suspeitava que era apenas água. Seus olhos negros deslizaram por cima de mim com uma calma letal. "Eu vejo que vou ter que encomendar vestidos alguns tamanhos menores." Eu não acaricio o algodão preto sobre o meu corpo como uma garota normal que está sendo avaliada faria. Eu tinha tido aquele lado estúpido de menina arrancado para fora de mim. Fico parada como uma militar, aceitando sua avaliação. Eu não o deixo saber que gostava do quão grande o vestido era, como era solto e esvoaçante. As tiras pretas mal agarrando nos meus ombros, como que se pedindo desculpas por me tocar enquanto o tamanho permitia que o ar fornecesse um amortecedor entre minha pele e o tecido. "Você pode se aproximar, sabe." Elder coloca o copo sobre a mesa de madeira.

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Meus dedos se agitam sobre o pequeno mapa da sua casa. Eu tinha tomado alguns caminhos errados por corredores luxuosos e espiado dentro de salões opulentos e suítes, mas eu tinha chegado a tempo. Dando um pequeno passo em direção a ele, olho para a propagação decadente de uvas frescas, fatias de melancia e maçãs verdes crocantes em uma travessa no centro. Tudo sobre isso era o oposto do meu mundo anterior. Caminhar tinha sido cansativo devido aos machucados no meu corpo, mas eu não sentia dor. O tapete debaixo dos meus pés era espesso e flexível, mantendo-me quente em vez de pisando no mármore frio. Se eu fosse forçada a ajoelhar-me neste lugar, pelo menos, os meus ossos não estilhaçariam quando a ordem viesse. Ele se levanta quando me aproximo da mesa. Eu não desvio o olhar quando ele estende a mão e arranca o mapa do meu aperto. Meu coração silva como uma víbora conforme sigo sua mão grande, odiando que fico tensa a espera de um tapa e fico quase confusa quando ele não vem. Ele só coloca o mapa na mesa e puxa uma cadeira para mim. Eu não confiava nele. Eu não confiava em sua calma, porque eu provei as coisas que ele mantinha escondidas. Fico tensa conforme me acomodo no assento oferecido, descansando minhas mãos no meu colo. Sem palavras, Elder volta para sua cadeira na cabeceira da mesa. Ele tinha me posicionado ao lado dele. O resto da longa mesa era apenas um lugar para colocar a comida, não oferecendo qualquer espaço entre nós.

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Pegando meu olhar, ele franze a testa. O que foi isso? Um jogo antes da verdadeira diversão começar? Uma porta se abre atrás de mim enquanto dois membros da equipe entram e colocam uma tigela de sopa verde na nossa frente. Assentindo respeitosamente, o garçom diz: "Hoje à noite, a sua entrada é sopa fria de ervilha e pepino com manteiga de açafrão. Por favor, aproveitem." Curvando-se, a equipe retira-se, deixando Elder e eu olhando em silêncio um para o outro. Nenhum de nós pega a colher, nem ele, nem eu preparados para ser aquele que vai desviar o olhar primeiro. Lentamente, Elder pega seu copo, levantando o cristal cintilante para tomar um gole. Seu pescoço poderoso ondula quando ele engole, em seguida, levanta a cabeça, estudando-me com mais força. "Algo está diferente em você." Eu relaxo. Eu não tenho permissão para mudar? Eu nem sequer entendia o que tinha mudado. Eu apenas me sentia... diferente. Como se não fosse eu mesma. Se eu não podia descrever, como Elder poderia ver isso? Abaixando o copo, ele esfrega o queixo. A sombra da barba mais escura, como se ele não a tivesse feito desde o dia em que nos conhecemos, há mais de uma semana atrás. "Você está bem? Com exceção dos ferimentos e da sua língua, é claro." Pego minha colher.

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"Eu não entendo isso..." Ele para de falar, copiando-me quando ele pega o utensílio de prata delicado. "Mas quando você olhou para mim, algo desapareceu." Desapareceu? Foi isso o que aconteceu? A minha dependência de ser abusada tinha sido deletada? O meu medo tinha desaparecido? Não, o medo ainda está lá. Eu verifico dentro de mim, nos pedaços remanescentes da menina que tinha sido um animal de estimação, uma possessão. Eu ainda lutava, mas Elder me fazia corajosa o suficiente para olhar para ele, ao invés de evitá-lo. O fato de que ele me deixou fugir com ele me encorajou a ser mais ousada, segura. Era isso que estava acontecendo? Eu tinha finalmente tido o suficiente de meramente existir e começado o processo de me reivindicar novamente? Uma dor de cabeça ocasionada por todos os meus questionamentos internos, forma-se ao redor das minhas têmporas. Eu não sei mais nada. Estou cansada. Estou perdida. Estou sozinha. Nem mesmo Ninguém pode me ajudar a resolver isso. Lágrimas de raiva, mais uma vez, fazem cócegas na minha espinha. Meu interior aperta, como se estivesse prestes a

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explodir e os estilhaços estivessem apenas à procura de uma saída. Eu preciso de ajuda. Preciso de tempo. Eu preciso… Eu não sabia o que precisava. Mas não era ele. Não era esta vida. Não era nem mesmo a bondade mais. Estou além disso. Estou estragada. Estou brava. Tão malditamente brava. Eu quero soltar essa raiva em alguém. Eu quero lamentar e gritar pelo que eu tinha sofrido e pelo que havia me tornado. Minha respiração acelera até meus pulmões queimarem e todo o meu corpo tremer. Minha colher paira sobre a sopa (sopa que eu não quero, pois iria acrescentar ainda mais dor), fazendo o meu melhor para saciar a insanidade esmagadora crescendo como lava no meu sangue. Eu preciso sair. Eu preciso ficar sozinha antes de estourar. Engolindo de volta o tsunami de raiva confuso, eu aperto o cerco contra a minha agitação e espero que ele diga alguma coisa, qualquer coisa, para me distrair da minha loucura rapidamente se contraindo. Mas ele não o faz.

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Ele apenas me olha com aquele equilíbrio mortal — notando minha agitação, minha respiração — provavelmente vendo o fogo incinerando meu interior quebrado. "Acalme-se. Nada pode feri-la aqui." Errado! Meus olhos fixam-se nos dele enquanto a raiva borbulha e crepita. Você pode. E você vai. Pare de mentir para mim. Diga-me o que você quer comigo. Tire-me da minha maldita miséria. Elder endurece, seu corpo tornando-se calmo como gelo. "O que quer que esteja pensando, está deixando você chateada. Eu sugiro que pare." Parar?! Quando essa palavra já significou alguma coisa? Quando Alrik parou? Quando você parou? Quando que tudo vai parar porra! Um ataque de pânico desliza em torno da minha caixa torácica, acordando de seu sono para me atormentar. O terror sugador de alma lambendo seu caminho até a minha garganta, apertando... arranhando.

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Meus dedos travam em torno da colher. O quarto sendo tomado pela escuridão, conforme o ar torna-se uma mercadoria muito necessária. "Pim... pare. Relaxe." Eu não conseguia relaxar. Agora não. Não agora que o pânico me dominava se multiplicando em tamanho e avançava na minha barriga, bem como a minha garganta. Eu vacilo conforme Elder se inclina para mim. Engulo em seco quando ele estreita os olhos. "Fale comigo. Diga-me com o que você está lidando." Minha coluna endurece. Dizer-lhe? Falar com você? Por quê? Você não vai entender. Você não vai ajudar. Lágrimas turvam o mundo, fazendo-o dançar. "Ok, se você está determinada a não falar, o que você precisa? Eu dei-lhe comida e roupas. Eu dei-lhe uma cama e paz. Que porra mais você quer de mim?" Seu rugido corta através do meu turbilhão de histeria, me arrastando de volta das nuvens sufocantes. Apontando para o meu corpo tremendo, ele rosna, "Você está agindo como se isso fosse uma sessão de tortura. Não é. É só um jantar. Lembra deles? Quando as pessoas falam sobre

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comida e respondem perguntas quando questionadas? Foda-se, Pim. Pare de olhar para mim como se eu fosse ele. Eu não sou aquele fodido. Entendeu?!" Meu olhar afia. Flocos de neve contorcidos enchem os buracos deixados pelo meu ataque de pânico. Desculpe-me se não me sinto confortável. Desculpe-me se luto para ver apenas o jantar e não um jogo doentio. Desculpe-me se não sou eloquente e sua convidada perfeita! Elder revira os olhos. "Enquanto nós estamos sobre o tema de comportamento normal, vamos falar sobre esse vestido. É um saco em você. Você precisa comer, e eu vou te comprar roupas de tamanho melhor. Só porque você era uma escrava não significa que você tenha que parecer como uma." Bufo através do meu nariz. Os flocos de neve viram picadores de gelo, e morro de vontade de esfaqueá-lo uma e outra vez. Como você ousa! Minha magreza é repugnante para você? Por que porra me resgatou então? Elder continua, sua própria raiva cega da minha. "Ele pode ter feito você passar fome e espancado você, silenciosa, mas eu espero que você pareça como uma mulher, não um animal. Na próxima vez que pararmos no porto, eu vou te arrumar mais roupas. Mas, enquanto isso, eu espero que você

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confie na porra que eu digo e pare de vacilar quando eu levantar o braço e fale comigo. Supere a porra de seu silêncio e cresça." Minhas costas tensionam em repulsa. Eu sou um animal agora? Meu ataque de pânico liga um vulcão em erupção de ódio. Eu vou te mostrar que animal eu sou. Eu não vou crescer. Eu já sou crescida. Eu sou mais velha em experiência do que você nunca vai ser. E se você tentar me fazer usar lingerie de rendas apertada após uma vida de cicatrizes e hematomas, eu vou te matar. Meus dentes rangem. Você está me ouvindo? Você quer que eu use roupas apertadas? Você quer me destruir? Não! Imprudência anula o funcionamento do meu cérebro. Minha mão dispara para cima, arrancando fora a alça agarrando frouxamente o meu ombro. Ela desliza para baixo. Meu mamilo endurecido pelo medo era a única coisa que mantinha a peça de vestuário leve de revelar meu peito cheio. Elder congela, seu olhar parando machucada. "Cristo, o que você está fazendo?"

sobre

a

pele

Eu mostro os dentes. Sendo um animal. "Porra, você realmente não entende, não é?" Escorregando, ele se inclina para a frente e arranca a alça do

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meu cotovelo. Suas unhas ameaçando a minha pele fina como papel, deslizando a alça lentamente, muito lentamente, pelo meu braço para descansar no espaço do meu pescoço e ombro. Seu rosto é inexpressivo sem nenhum sinal de luz ou de sanidade. "Não me pressione. Eu avisei, Pim. Eu estou fazendo o meu melhor perto de você, mas se você fizer a porra de uma jogada dessas de novo, eu não vou ser responsável por minhas ações." A palma da sua mão segura meu ombro, sua carne beijando a minha carne. Seu rosto fica a milímetros do meu. "Quaisquer que sejam as questões que você está passando, não as atire em mim. Caso contrário, eu vou ter que devolver o favor e atirar meus problemas em você." Ele ri de forma áspera. "E se eu fizer isso, você vai saber a verdade sobre mim. Você saberá que Alrik estava brincando de faz de conta, enquanto eu sou o verdadeiro vilão." Minha boca seca e minha língua incha com dor. Pela primeira vez, eu acredito no que ele diz. Pela primeira vez, ele não esconde seu lado escuro. Ele me deixa olhar para dentro dele, e eu não gosto do que vejo. Ele não é um cavalheiro. Ele não é refinado. Ele é o caos, a selvageria, morrendo de vontade de ser livre para invocar qualquer que seja a calamidade que ele precisa infligir. Não… Arrepios correm enquanto seus dedos acariciam meu ombro, me lembrando que ele ainda me segurava, que eu ainda

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pertencia a ele. Terror transforma-se em horror conforme os meus olhos volteiam de seus lábios para seu olhar. Ele não se move, deixando-me tirar minhas próprias conclusões ao ler as entrelinhas do que ele nunca diria, mas eu sentia. Sentia cada palavra, cada ameaça e isso não me pacificava, isso me fazia querer sair correndo do quarto e me jogar no mar. Correndo o dedo sob a alça, ele se inclina e beija meu ombro. Ele tinha me tocado antes. Ele me beijou antes. Ainda assim o simples reajustamento da minha roupa era a coisa mais erótica que ele já tinha feito. "Você ainda quer ir à guerra comigo, rata silenciosa?" Elder recosta-se na cadeira de madeira ornamentada, fazendo-a ranger com seu grande volume. Não me chame de rata! "Você está tão repelida por mim que está disposta a pressionar-me até que eu a pressione de volta? É tão ruim ser cuidada quando toda vez que eu lhe protejo, eu quero tomar muito mais em troca?" Eu paro de respirar. Ele brinca com suas unhas como se estivesse polindo-as em sua camiseta. "Eu não quero ter que ser tão severo com você, mas parece que não tenho escolha." Minha fungada faz seus olhos negros estreitarem. "Tudo que peço é polidez, obediência e, eventualmente, a sua voz. Três coisas que não vão prejudicá-la ou reduzi-la a algo que você não é."

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Estremeço com a facilidade com que ele explica os seus termos. Como simples ele os fez soar, quando eles eram alguns dos pedidos mais difíceis para mim. "Você faz isso, e eu vou ser capaz de manter a minha distância e tratá-la gentilmente. Não faça e você vai se arrepender." Você está se escondendo atrás da obscuridade. Não ameace com imprecisão. Diga-me o que você vai fazer. Rangendo os dentes, eu mergulho a colher na sopa e a giro ao redor. Eu não tenho a intenção de comer. Minha língua é um lembrete constante do que eu quase perdi por ser valente. Elder transformou minha cura em sua missão. Mas por quê? Era o não saber que me inquietava, como se houvesse uma toupeira em minha mente, escavando túneis escuros de imprudência. Bravura já não tinha nada a ver com isso. Era uma questão de sobrevivência. As perguntas anteriores começam a voltar como um trem a vapor, como uma ferrovia com fumaça de carvão e velocidade. O que você quer? Conte-me. Agora mesmo. Diga-me que você vai me vender. Machuque-me. Use-me. Diga-me que você vai me libertar. Diga-me o que você vai fazer se eu desobedecer.

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Basta dizer-me para que eu possa decidir se quero lutar com você, obedecê-lo, ou me atirar da proa do seu navio e acabar com isso de uma vez por todas. Eu não estava ciente que a minha raiva tinha transbordado fisicamente até a colher cair dos meus dedos, espirrando gosma verde por toda a mesa intocada. Meus ombros encolhem conforme me curvo para uma surra. Seria uma boa. Eu nunca tinha sido permitida à mesa por esta exata razão. Eu não era digna de ferramentas humanas, porque era muito estúpida e apenas um animal para ser usado quando convinha ao seu dono. Ele me chamou de animal. Seja qual for a atração ou o orgulho que pensei que tinha visto em seu olhar se foi, agora que nós finalmente tínhamos sido honestos. Elder não se mexe. O farfalhar suave de sua camiseta preta era o único barulho enquanto ele respirava profunda e uniformemente, sem tirar os olhos de mim. "O que você está pensando? Em desperdiçar sua comida? Comida, devo acrescentar, que deveria estar em seu estômago para substituir tudo o que você perdeu por estar com ele." Atrevo-me a olhar para cima, observando, encarando a bagunça que eu tinha feito. Eu não posso me fazer importar com o que virá a seguir. Eu não posso obrigar-me a curvar-me em desculpas ou pedir perdão. A raiva que eu tinha mantido trancada tão extremamente apertada durante anos saí do cofre onde eu a

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tenho guardado. O aperto estranho — o estranho temor mostrando os dentes dentro de mim — tudo isso me abraça como se quisesse dizer 'por favor, nunca se esqueça de novo.' Nunca deixe-se apenas existir. Lute. Ou morra. Não sobreviva apenas. Não aceite isso mais. Meus dedos escavam a palma da minha mão conforme meus punhos apertam — até a minha mão quebrada fez o seu melhor para enrolar com raiva, em reação a todo tempo que eu vivi no inferno e do quanto eu me odiava por me permitir continuar vivendo assim. Por que eu não me matei antes? Por que eu não o matei antes? Porque ele tirou todas as opções! Você tentou, lembra? O tempo já nublava o passado, fazendo parecer que eu tinha outras opções, quando isso nunca foi verdade. Isso me quebra, porque eu tinha acreditado que tinha sido tão forte. Não havia nada que você pudesse fazer. Mas agora, agora é diferente, e você não vai se curvar para outro. De novo não.

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Se Elder esperava que eu fosse servi-lo e estar à sua disposição... foda-se ele! Eu iria saltar ao mar esta noite. Não porque eu não tinha mais nada a oferecer, mas porque, finalmente, me sentia corajosa o suficiente para dizer não. Mesmo que isso significasse dizer não a um futuro. Não mais! Elder murmura: "O que está acontecendo dentro dessa sua cabeça?" Eu rosno. Ele endurece. "Você parece como se quisesse voltar no tempo e matá-lo novamente." Ele levanta a cabeça, me avaliando. "Você está com raiva que eu voltei por você? Você queria que eu não tivesse feito isso, então você poderia ter terminado a sua vida, em vez de enfrentar algo novo?" Você não me conhece. Saia da minha cabeça! "Então é disso que se trata. Você está brava." Eu quero arrancar os olhos dele pela forma condescendente como ele faz isso soar. Era mais do que apenas com raiva. Eu era o próprio furor. Eu era o prenúncio de uma tormenta. Você acha que pode me assustar e me menosprezar? Errado. Estou cheia desses truques de salão. Ele sorri friamente, nenhuma bondade deixada em seu rosto. "A raiva é esperada após o que você viveu." Ele se inclina

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para frente e continua de forma afiada e brutal. "Mas se você pensar pela porra de um segundo que pode descontar em mim, você vai ficar muito desapontada." Meu peito sobe e desce enquanto respiro com mais dificuldade do que já fiz em anos. As minhas costelas machucadas tremem em agonia. "Se eu não reconhecesse aquele fogo no seu olhar, eu pensaria que você sente falta daquele buraco esquecido por Deus." Eu congelo. Você acha que eu gostava de apanhar? Você acha que eu gostava de ser uma escrava? Elder empurra seu garfo com o dedo indicador, calmo e dissimulado. "Você sabia as regras lá. Você sabia tudo que havia para saber sobre o bastardo que chamava Mestre. Você sabia o que esperar e quando." Seus olhos negros me prendem contra a cadeira dura. "Você sente falta da previsibilidade mesmo que essa previsibilidade teria matado você, fosse pela mão dele ou pela sua." A sala é tomada por um silêncio, carregado de segredos. Ele não fala por alguns segundos. Passando a mão pelo cabelo preto grosso, ele sussurra, "Você puxou o gatilho. Eu vi você alegremente tirar a vida dele. Você jogou fora as correntes invisíveis mesmo enquanto sangrava do ferimento que ele infligiu." Sua voz transforma-se em um murmúrio, “Mas esse não foi o momento em que você terminou com a previsibilidade, Pimlico. Você fez isso antes de se tornar uma assassina."

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Eu respiro fundo enquanto ele acaricia seus lábios com os dedos macios. "Você fez isso no momento em que me beijou de volta." Minha língua dá uma pontada de dor conforme eu engulo em seco. "Você mudou o seu futuro no momento em que me deixou entrar na sua cama." Eu não o deixei. Eu não tive escolha. Lambendo seu lábio inferior, Elder sorri friamente. "Eu sinto que você está tentando me ler, rata silenciosa. Eu sinto você me sondando, observando-me; não pense que eu não vejo. Você quer — não, você precisa — saber o que eu vou fazer com você. Suas perguntas são tão fodidamente altas que estão me deixando surdo." De pé, ele afasta-se da mesa e anda, olhando entre mim e a sopa derramada. "Mas você não vai saber quem eu sou, até que você me dê o que quero em troca." Determinação, de repente, enche seu rosto quando ele caminha para um aparador, com um candelabro enorme com oito velas e escancara uma gaveta. Dois segundos depois, ele pega com um bloco de notas e caneta. Empurrando de lado a minha tigela, ele coloca o papel na mesa e indica-o com os dedos. "Fale comigo." Eu me encolho, mas não me curvo. Eu não consigo manter o controle dos meus pensamentos. Ontem, eu tinha me afogado em agradecimento pelo que ele tinha feito por mim. Hoje, eu estava sufocada com a suspeita de suas verdadeiras

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intenções. E raiva. Tanta. Tanta. Raiva. Raiva que me consumia mais e mais rápido, deixando meus pensamentos em cinzas. "Fale comigo, Pimlico. Isso é o mínimo que você me deve pelo que eu fiz por você." Fez por mim? O que você vai fazer comigo? Vamos falar sobre isso! Meus dedos coçam para pegar a caneta, mas não para falar com ele. Para falar com Ninguém. Para perguntar ao meu amigo desconhecido, invisível, o que deveria fazer com esta nova prisão e mestre. Devo correr? Devo matar? Não devo fazer nenhum dos dois e aceitar ao invés disso? Quanto mais tempo Elder me mantivesse envolvida em segurança, construindo a minha dívida com ele a cada respiração, mais eu saía do controle. Eu tinha vivido com essas fronteiras ferozes inquebráveis por muito tempo. Eu sabia como sobreviver a Alrik. Eu sabia como lê-lo. Eu sabia como me preparar para a punição. E eu sabia como colar de volta meus pedaços quebrados depois. Era isso. Eu não sabia como suportar qualquer outra pessoa. E por que eu deveria ter que perseverar com outro? Eu não sabia como ser Pimlico neste novo mundo. Eu não tinha ideia do que eu ia acabar me tornando. Como eu poderia ser algo que Elder queria quando eu mesma não tinha ideia de quem era? Então não seja Pim. Seja outra pessoa.

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Mas quem? Eu precisava me tornar alguém que pudesse durar mais, ser mais esperta que Elder Prest. Mas eu não sei quem ele é! Começo a tremer novamente. Rápido e forte. Meu corpo me traí a medida que mais e mais confusão se mistura com raiva. Eu odeio que esteja tendo um colapso mental enquanto Elder paira sobre mim, sua respiração quente vibrando meus cílios, suas ordens me esmagando. "Escreva o que quiser." Ele pega a caneta, arranca a tampa fora e agarra a minha mão. Eu não vacilo quando ele insere o plástico frio entre meus dedos, fazendo-me segurá-lo. "Escreva o que você está pensando. Escreva uma porra de palavra, isso vai ser bom o suficiente por agora." Ele dá um passo para trás. Eu seguro a caneta, mas não tento obedecer. Palavras voam na minha cabeça. Escrita não fazendo mais parte da minha educação. O tremor cresce e cresce até que meus dentes batem contra a minha língua inchada. O ataque de pânico inacabado uivando com liberdade nova. Eu vacilo quando sinto os incisivos afiados atingindo minha língua, seguido pelo gosto de sangue e a dor. "Cristo", Elder assobia. "Eu não vou te machucar. Quantas vezes preciso dizer-lhe isso?" Isso é uma mentira.

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Você acabou de admitir isso! Eu jogo a caneta para baixo, preparando-me para olhar para ele. Meus dentes inadivertidamente batendo contra minha língua inchada novamente. Reflexivamente tento engolir quando sinto, mais uma vez, o gosto metálico. Um pequeno fio de sangue escapa dos meus lábios rachados, manchando meu queixo, espirrando em acusação no bloco de notas. Ele respira brilhante.

fundo,

olhando

para

a

gota

vermelha

Ele queria uma resposta? Ele ganhou uma resposta. Com sangue. "Levante-se", ele vocifera. Obedeço, empurrando minha cadeira para trás um pouco. Tendo sua ira desencadeada finalmente era... não reconfortante, mas algo conhecido. Isso é o que eu estou acostumada. Eu poderia lidar com sua raiva, porque poderia prever o que vinha a seguir e poderia desligar minha mente. A autopreservação assumiria o controle e, em breve, eu estaria livre. Logo, minha alma iria desaparecer dentro do meu escudo mental. Graças a Deus. Essa nova situação é o que está me fazendo mudar. O tempo livre e perguntas me fazendo me preocupar. Isso... Era algo que eu conhecia.

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Elder está irritado, com as mãos enroladas em punhos. "Você acha que sangrar na minha presença é apropriado? Eu fiz tudo o que pude para parar seu sangramento. Isso é um tapa na porra do meu rosto, dizendo que eu não estou fazendo o suficiente?" Ele anda para a frente, o peito quase tocando o meu. Suspiro pesadamente, conforme me entrego ao seu poder. Eu odiava que aceitava a sua raiva muito mais facilmente do que jamais poderia aceitar sua bondade. Que eu fui à procura de sua animosidade porque nunca confiaria na sua calma. Sem olhar para cima, eu mantenho meus olhos respeitosamente nos seus sapatos. Com a minha mão ilesa, eu puxo para fora a alça do ombro, seguida pela outra, e deixo o vestido escorregar pelo o meu corpo até que esteja nua diante dele. O quarto enche-se com raiva masculina quando Elder bate o pé e dá um passo cambaleante para trás. "Que porra você está fazendo?" O que eu fui ensinada. Minha mente recua para onde ela não pode ser tocada. Escondida e protegida, finalmente em paz, depois de perseguir seu próprio rabo com perguntas intermináveis. Meu corpo está no comando agora, e ele é uma criatura de hábitos. Caindo nos joelhos duros e cartilaginosos, curvo-me a seus pés. Ele tinha me roubado.

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Ele poderia muito bem começar a usar-me da maneira como ele pretendia. Era melhor para nós dois sabermos nossos lugares para que eu pudesse voltar para a concha que eu tinha transformado na minha casa. Eu pensava que era forte o suficiente para voltar ao mundo real. Pensei que não estivesse quebrada o suficiente para que se eu alguma vez encontrasse a liberdade eu pudesse andar das sombras e rir e falar e amar como qualquer pessoa normal. Mas eu sabia a verdade agora. Os estranhos cuidados de Elder tinham me feito chegar a um acordo com algo que eu nunca acreditei que fosse possível. Eu estava quebrada. Todos os meus discursos interiores de ser forte e apenas aguardar a minha vez... Eles eram ficção. Eu sou uma mentirosa. Minha cabeça abaixa-se ainda mais, meu cabelo caindo sobre meu ombro. E ainda assim, Elder não se mexe. A porta abre atrás de mim, passos arrastados com os perfumes aromáticos do segundo prato. Tudo explode. "Dê o fora!" Elder berra. Um prato caí no chão, seguido pela pancada de uma batata cozida rolando. Desculpas resmungadas, em seguida, a porta se fecha e o silêncio mais uma vez reina.

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Elder dá um passo mais perto de mim, sua bota preta cutucando meu joelho nu. Eu não me encolho ou recuo. Minha mente voando livre, deixando-me a sua mercê. Eu não me importo com nada, estou vazia. As juntas dele não fazem som quando ele se ajoelha e agarra meu queixo. "Sob nenhuma circunstância você vai fazer isso de novo, você me ouviu?" Olho fixamente além dele. Ele me sacode. "Preste atenção. Não desapareça para mim. Não me trate como aquele bastardo. Não me faça me transformar em algo que eu lutei pra caralho para evitar. Eu não vou escorregar. Não por você. Não por qualquer um." Seus dedos cravam nas minhas bochechas. "Por mais que você espere isso e tão gratificante quanto seja, eu disse que não vou machucá-la. E eu quis dizer isso." Palavras baratas. Eu sabia como mentiras funcionavam. Com um grunhido pesado, Elder levanta. Meus músculos do estômago apertam, à espera de seu chute, mas nada acontece. Ao invés disso, ele me pega em seus braços e me levanta como no dia em que ele me carregou sangrando e quase morta da mansão branca. Chutando para abrir a porta da sala de jantar, ele caminha através do barco, pegando as escadas em vez de esperar o elevador e me carregando rispidamente de volta para o meu quarto.

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Cada passo era um ponto final à conversa confusa que nós tínhamos compartilhado. Cada respiração era um parêntese em torno das verdades que tínhamos revelado e depois sufocado com a mesma rapidez com falsidades. Eu não sabia o que era real mais: que ameaça era verdade e que verdade era uma mentira. No momento em que estávamos atrás das portas fechadas, Elder me empurra sobre a cama e caminha para longe, empurrando as duas mãos sobre o rosto. "Maldição, eu não sei o que diabos estou fazendo." Fico ali, nua e esperando, sabendo o suficiente para não me mover. Ele continua andando, resmungando para si mesmo. Finalmente, ele anda de volta. Suas mãos grandes pousam em meus quadris, arrastando meu corpo para a beira da cama onde ele encaixa suas pernas vestidas de jeans entre as minhas. "Isso é o que você quer? Ser fodida contra a sua vontade? Ser usada contra a sua permissão?" Seus dedos deixam hematomas. Não é nada novo. "Diga-me o porquê? Por que você quer dor quando eu quero dar-lhe segurança? Quando estou fazendo a porra do meu melhor para ser um homem melhor — para protegê-la de mim, assim como eu te protegi dele." Eu mal ouço a pergunta na minha bolha protetora. Eu não pisco ou engulo, apenas olho de volta indiferente. "Você sabe o que eu penso, Pimlico?" Ele usa o meu nome como se fosse uma maldição. "Eu acho que você está perdida. Pela primeira vez, você tem permissão para descansar e relaxar

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sem ameaça de agonia no horizonte. Você finalmente se lembra como a vida deve ser, e isso aterroriza você, mesmo depois de tanto tempo querendo isso." Ele me aperta mais forte. "E quando sua mente começou a aceitar isso — que, sim, você merece isso e, sim, isso é como poderia ser a partir de agora, você ficou fodidamente petrificada." Ele se inclina sobre mim, encaixando seu músculo quente, duro, em cima do meu corpo quebradiço. Ele não esconde a ereção em seu jeans, pressionando-a contra mim descaradamente. "Você é fraca. Apesar de toda a força que eu vi em você, todo o poder e coragem inquebrável, você deixa dúvidas destruírem sua fortaleza. Você deixa o desconhecido roubar quem você realmente é, te fazendo voltar para o único papel que conhece. Porra, eu tenho pena de você." Seus lábios se arrastam sobre minha bochecha, sua língua traçando a concha da minha orelha. "Eu poderia te foder agora. Eu poderia beijá-la, bater em você, amarra-la, e fazer todo tipo de coisas repugnantes, e você não iria lutar comigo. Inferno, você espera que eu faça isso, e isso é tão doentio. Eu te dei minha palavra de que não iria te tocar, e você não deu ouvidos." Seus quadris mexem e ele pressiona-se ainda mais contra mim. Isso não era bom ou ruim. Era só pressão. Pressão com a qual eu já tinha a muito tempo me acostumado, enquanto me enrolava em uma bola mental, fora do alcance de qualquer um. "Não só você não ouviu, como não acreditou, mas eu sou bom o suficiente para fazer exatamente o que você quer. Vou transar com você." Seus quadris empurram novamente. "Eu

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quero te machucar." Seus dentes mordiscam minha orelha. "Porque daí você pode parar de esperar pelo pior." Seu calor faz a minha pele formigar com o suor. Eu não consigo respirar com seu peso, mas não vou me mover ou mendigar. Se ele quer me sufocar, então essa é uma das maneiras mais fáceis de receber a morte. Uma maneira gentil para ir em comparação com tantas outras. Mas então ele se vai, levantando-se de cima de mim, reorganizando a dureza em suas calças. "Mas isso seria muito fácil. Você acha que pode me controlar? Forçar-me a fazer algo que eu nunca faria? Tornarme alguém que eu lutei toda a minha vida para nunca ser de novo? Bem, foda-se. Foda-se você e todo o condicionamento que a arruinou." Avançando para a porta, ele passa uma mão por sua camiseta como se estivesse se preparando para entrar em uma sala cheia de diplomatas bem-vestidos. "Até que você tenha a coragem de aceitar que não vou colocar um dedo em você; até que você tenha superado o que aquele buceta fez com você, você não vai me ver novamente. Eu não tenho tempo para coisas quebradas; especialmente, escravos que eu acreditei serem muito mais forte do que aquilo que acabaram sendo." Ele se vira e sai pela porta sem olhar de novo. O silêncio cai como uma guilhotina quando ele bate a madeira. Por um segundo, eu não respiro. Eu fico presa e segura dentro do meu escudo, capaz de ignorar a agonia penetrante do

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que tinha acontecido. A degradação que desejei, a vergonha do que fiz e a culpa por não era tão boa quanto eu pensava. E depois a raiva volta, destruindo meu escudo, me arrastando de volta a realidade. Por muito tempo, eu tinha temperado a minha raiva então ela enrolava em torno de mim, mas nunca explodia. Não havia nenhum lugar para ela explodir, nenhum soluço que eu pudesse derramar, nem gritos que pudesse soltar. Mas aqui, conforme eu deitava nua e vulnerável com muitas feridas e muito pouca força para me reconstruir, eu perco o controle. Viro um furacão... Furacão esse que não era a doce e obediente Tasmin que se atirou aos pés dele e rosnou para sua elegância. Muito menos a tímida e quebrada Pimlico cujas garras traçaram a seda creme decorando o teto e a puxaram. Não era eu (quem quer que fosse), conforme lançava-me para fora da cama, jogando almofadas, derrubando cadeiras e esmagando estatuetas da vida marinha. Eu deixo dois anos de lágrimas transbordarem. Eu soluço e uivo conforme minha língua pulsa em agonia. Eu me perco. E eu já não me importo se encontraria um dia o meu caminho de volta.

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QUE PORRA estou fazendo? A questão tinha dado voltas dentro da minha mente durante os últimos dois dias. Eu deveria simplesmente parar na costa, deixá-la com um pouco de dinheiro, algumas roupas (que ela provavelmente se recusaria a usar), e dizer boa porra de liberdade. Eu não tinha tempo para isso. Eu não tinha o luxo de ir por um caminho que tinha me levado tanto tempo para fugir. Eu tinha meus próprios problemas para lidar, para pegar os dela no meu ombro. Você esperava que ela fosse sair dessa no momento em que fosse sua? Se eu fosse honesto, sim, isso era exatamente o que eu esperava. Imaginei-me como o salvador e seu sorriso em sinal de gratidão e, ela finalmente, abrindo aquela boca machucada dizendo 'Obrigada Elder, por salvar minha vida. O que você gostaria de saber sobre mim? Eu sou um livro aberto para você, leia minhas páginas, pode bisbilhotar." Arrasto minhas mãos pelo meu cabelo, cavando meus cotovelos na mesa.

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Nada estava indo conforme o planejado. E ver sua luta só me faz perceber o quanto eu lutei. O quanto me fechei e fingi que tinha tudo que queria — que meus negócios me mantinham inteiro, que eu não queria nada mais do que a riqueza, o meu barco e o mar. Era tudo uma maldita mentira. Eu me sufoquei com regras e truques para evitar que o vício dentro de mim me dominasse. Ela me fez parar e admitir algumas de minhas verdades mais escuras no jantar. Não era assim que deveria ser. Era para eu quebra-la, e não o contrário. Porra de mulher. Mesmo em seu desespero, ela teve a coragem de me mostrar o quanto eu a confundia. Deitado na cama depois de atira-la de volta em seu quarto naquela noite, o sono havia se recusado a vir. Lembreime de cada palavra que ela tinha escrito a Ninguém, fazendo o meu melhor para me colocar no lugar dela e descobrir como eu teria lidado. O pensamento de alguém física e mentalmente abusando de mim era muito abominável; Eu não podia compreender plenamente o que seria viver com um monstro. Eu tinha o meu quinhão de sofrimento, mas que tinha sido causado por mim mesmo, não por algum bastardo corrupto que pensava que pudesse me possuir. Memórias antigas surgem, ameaçando me arrastar para baixo.

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Cavando meus dedos no meu crânio, eu me seguro. Não fodaTarde demais. Eu não conseguia impedir a memória de me roubar, me arremessado de volta a um tempo de onde eu não podia fugir — 18 anos atrás, onde tudo terminou e começou. Minha mãe chorava. Ela vinha chorando todas as noites durante quatro meses. E porque as lágrimas eram minha culpa, meu coração afogava com cada gota salgada. A vergonha não era nova. A culpa não era também. Mas eu não tinha a intenção de fazer o que eu fiz. Se pudesse voltar no tempo e corrigir a catástrofe que causei, eu o faria. Mas eu aceito minha punição: a decepção dela comigo, a mudança de nossa casa... Eu me curvei em penitência, porque ela precisava que eu sofresse. Ela precisava saber que eu sentia o peso de minhas ações e aceitava que eu tinha sido a razão de tudo. E eu o fiz. Merda, como eu fiz. "Okaasan3... por favor." Olhando em volta do beco sujo que tínhamos tropeçado há três noites atrás, eu assegurei que estávamos sozinhos antes de cair de joelhos ao lado dela. "Eu vou fazer isso direito. Eu prometo."

3

Oka significa mãe em japonês

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Ela afastou seu corpo, conforme eu coloquei minha mão em seu ombro. Sua refutação do meu afeto doendo, mas não tanto quanto no início. A nossa primeira noite nas ruas tinha sido a pior em todos os meus treze anos. Eu perdi meu quarto, meu violoncelo, minha vida confortável, não rica. Mas tudo acabou agora. Meu irmão foi embora. Meu pai. A nossa casa. A única coisa que eu tinha sido capaz de salvar além de mim era a minha mãe, que amaldiçoou o próprio chão que eu andava. "Como você pode fazer isso dar certo? Não temos nada! Ninguém vai cuidar de nós. Estamos sozinhos." Os soluços me esmagavam ainda mais no cimento sujo, onde eu tinha colocado algumas caixas de papelão manchadas de repolho do lixo atrás de nós. "Eu vou conseguir um emprego. Alguém vai me contratar. Nós vamos ter uma casa novamente." Eu bati em um pedaço de jornal rasgado conforme ele derrubou o túnel de vento que era nosso alojamento para essa noite. Nova York não era uma hospedeira gentil para aqueles que encontravam refúgio em suas ruas, especialmente no outono. As folhas tinham mudado de verde para ferrugem, e era só uma questão de tempo antes que as manhãs geladas se tornassem gelo e neve. Eu tenho que corrigir isso antes. Minha mãe chorava mais forte na dobra do seu cotovelo. Seu cabelo preto brilhava nas luzes fracas dos apartamentos alegres acima de nós. Esticando meu pescoço, eu olhei para as

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laterais dos edifícios em volta de nós, vendo sombras de pessoas cozinhando o jantar e rindo com os entes queridos. Meu estômago roncou, rasgando o silêncio com ferocidade vazia. Nós não tínhamos encontrado comida decente desde ontem de manhã. O que eu tinha feito... era imperdoável. Ódio esmagador por mim mesmo misturava-se com humilhação, mais grosso e mais grosso conforme minha mãe chorava ao meu lado. Sua blusa bonita e jeans estavam agora sujos e esfarrapados. Seu closet cheio de quimonos estampados e os ternos recém passados do meu pai viraram cinzas e escombros. Meus dedos voaram sobre o jornal que eu tinha agarrado do vento. Dobrando-o em um quadrado, eu arranquei as extremidades ásperas e comecei a transformar a página amassada em algo melhor. Enquanto minha mãe chorava em um coma catatônico, como fazia todas as noites, sentei-me em silêncio, transformando o lixo em origami. Meus dedos tremiam enquanto eu alisava as pétalas de uma rosa florescendo antes de desliza-la suavemente nas mãos arredondadas da minha mãe. Envolvendo-a em um abraço, eu jurei, "Eu vou corrigir isso. Eu não me importo que se sou muito jovem para conseguir um emprego. Eu vou encontrar dinheiro e uma maneira de corrigir o que fiz." Minha mãe respirou instável, não acreditando em mim, mas aceitou a minha rosa de Origami, como um símbolo de paz. Sua cabeça descansou no meu ombro enquanto as lágrimas lentamente secaram.

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Ela não falou, mas ela não precisava. Sua dúvida, decepção e desânimo falavam em voz alta. Ela não acreditava em mim. Eu não acreditava em mim. O que eu podia fazer? Um menino estúpido treinado em violoncelo e origami? Conforme a lua rastejou sobre o céu e a temperatura caiu até que nossas respirações se tornassem fantasmas na noite e caixas de papelão tornaram-se cobertores inúteis, eu olhava para as mãos talentosas que não tinham me dado nada, só tristeza. Eu tinha sido orgulhoso das minhas mãos — da habilidade que exerciam. Agora, eu não queria nada mais do que cortá-las. Mas… Espere. Segurando duas palmas das mãos e dez dígitos na penumbra da cidade de New York, um plano começou a se formar. Eu podia dedilhar uma corda rapidamente. Eu poderia enrolar o melhor vinco de papel antes que eu pudesse escrever. Se eu tinha tanta agilidade nos dedos... talvez eles pudessem aprender outro ofício? Um ofício melhor? Um que iria garantir a nossa sobrevivência e nos arrastar de volta para onde nós pertencíamos.

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Eu tinha trazido maldade para nossa vida. Era hora de me tornar ruim para nos libertar dela. Eu não seria um moleque inútil que só pensava em si mesmo. Não. Eu seria um batedor de carteiras. Um ladrão. E eu roubaria cada maldita coisa, de cada maldita pessoa, para garantir que a minha família me perdoe. Estremeço quando a memória finalmente me deixa ir. Suor frio encharcando minha roupa. Quando a minha vida tinha mudado, dando-me comida ao invés de fome e roupas sob medida, ao invés de trapos surrados, eu pensei que seria perdoado. Que isso apagaria a vergonha que eu trouxe ao nosso nome e seria recebido de volta. Eu não fui. Eu não fui apenas banido4 — foi-me dado o pior tipo de punição. Eu fui chamado de fantasma. Condenado a ser um sem-família e rejeitado pelo resto dos meus dias. Eu me tornei perdido, assim como Pimlico. E me virei para a única coisa que tinha me salvado — me aceitado. O crime.

O banimento na cultura japonesa indica que a pessoa banida caiu em extrema desgraça, mas tornar-se um fantasma é ainda pior, pois a família o “corta” como se a pessoa nunca houvesse existido. Em alguns casos, tencionando resgatar sua honra comete-se o haraquiri ou ritual de suicídio (prática abolida desde o século XIX) 4

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Pequenos furtos viraram empresas ilegais, e não importava o quanto eu tentasse me desembaraçar, eu só afundava ainda mais nas teias pegajosas, rastejando cada mais no submundo. Cada passo escuro que eu dou me deixa mais perto do meu objetivo final. E para onde eu estou indo, não há espaço para uma prisioneira muda — não importava o quanto ela brincasse com minhas emoções. Pare de pensar nela. O comando ecoa totalmente ignorado.

na

minha

cabeça,

ouvido,

mas

Fechando meu laptop, eu fico de pé e massageio minha nuca. Eu preciso de uma boa sessão com Selix no ringue do navio ou de um longo mergulho no oceano. Em seguida, quaisquer que fossem os pensamentos sobre Pimlico iriam desaparecer, e eu poderia focar em quem eu era e o que diabos estava tentando fazer com a minha vida. Saindo do meu escritório, desabotoo minha camisa conforme vou andando. Não estou muito longe da ponte e nessa hora da noite, Jolfer, o capitão, teria saído, e Martin estaria no comando. Ele era um navegador seguro e obediente. Eu não estava com disposição para uma luta de arte marcial com Selix, mas foda-se, eu precisava de um mergulho. Seguindo sobre a extensão da plataforma, eu olho para as estrelas acima no céu, como veludo preto. Apenas a galáxia em

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chamas iluminava este lugar. Não havia luzes da cidade, nem casas, nem carros. Apenas o Phantom e suas janelas bonitas dançando na maré calma. Abrindo a porta, eu dou a volta e, imediatamente, vejo o homem que precisava. "Martin, pare todos os motores. Mantenha a posição." Martin é mais velho que Jolfer e seu cabelo branco como a neve era quase tão brilhante quanto as estrelas. Mesmo aos sessenta anos, seu rosto mal tinha rugas; de alguma forma, evitando sulcos que uma vida gasta em sal e sol tendem a causar. "Quanto tempo dessa vez, senhor?", Pergunta Martin, já apertando botões e passando uma mensagem de rádio para a sala de motor para inverter a direção e segurar. "Duas horas. Eu não quero pressa." "Sem problemas. Leve o tempo que você precisar." Ele sorri, sabendo exatamente o que eu estava prestes a fazer. Toda a tripulação sabia, porque seu patrão gostava de nadar em alguns momentos e lugares estranhos. No meio do Pacífico? Claro, por que não, porra. Uma hora antes do nascer do sol, quando o mundo ainda dormia? Merda, sim. Eu tinha nadado com jubartes, golfinhos, até mesmo com um tubarão-baleia ou dois. Eu não tinha medo. Amava boiar nas minhas costas, embalado pela água do mar e observando o sol.

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Essa era a beleza da navegação. "Vou avisar novamente, uma vez que, tiver terminado." Eu me viro para ir embora. "Não há necessidade, senhor. Vou mandar um funcionário para me certificar de que você está em segurança a bordo. É muito profundo, por isso não vamos baixar âncora, mas vamos manter a posição com os motores." Eu entendo o que ele está me dizendo. "Eu não vou para a parte de trás. Vou usar as escadas laterais e evitar qualquer possibilidade de uma correnteza causada pelas hélices." Martin ri. "Eu sei que você sabe disso, senhor, mas é força do hábito avisar, eu receio." Dou-lhe um sorriso apertado. "É bom saber que você leva o seu trabalho e minha vida a sério." Volto-me para fora e não me preocupo em voltar aos meus aposentos para me trocar. Minha cueca boxer preta serviria. Afinal de contas, no breu ali, quem estava lá para me ver? Caminhando para a lateral do navio com seus treze andares de vidro azul implacável abaixo, eu abro meu cinto, tiro os sapatos e arranco minha camisa. No momento em que estou livre do traje humano, eu abro a grade e mergulho.

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Ontem foi brutal. Uma vez que eu abri mão do controle – uma vez que eu permiti a minha alma assumir e chorar por tudo o que eu tinha passado, eu não conseguia parar. Durante toda a noite, eu solucei. Todo o dia, eu chorei. E quando o sol se levantou e, em seguida, se pôs novamente, meu rosto doía, minha língua vibrava e minha cabeça uivava com a desidratação. Os membros da equipe tentaram me fazer comer, ignorando a minha nudez sentada no chão, em uma suíte destruída, tentando me empanturrar com bolo e comida boa. Eu não queria uma única migalha. As penas dos travesseiros flutuavam em torno do espaço graças à brisa do mar. Cortinas penduradas a esmo em seus trilhos, mesas laterais chacoalhavam enquanto o barco seguia pelas ondas suaves. Eu não tinha sido capaz de virar a maior parte dos móveis grandes — aparafusados no lugar para o alto mar ou

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tempestades — mas a mobília solta não tinha escapado da minha ira. Eu sabia que só estava me prejudicando por gastar tanta energia em lágrimas e me recusar a comer ou beber. Mas eu precisava me machucar. Pela primeira vez, eu era a única responsável pela dor e o desconforto me sufocando. Eu assumo a responsabilidade disso. Eu controlo isso. Era libertador ser a bruta para variar, mesmo que fosse eu mesma que me machucava. Exatamente quarenta e oito horas após Elder ter me deixado, o único outro homem com quem eu era permitida ter contato entrou no meu quarto aniquilado. Seus olhos gentis se arregalaram, assimilando a destruição antes de pressionar os lábios e cruzar o espaço até a cama onde eu me encolho sob um dos poucos lençóis restantes. "Olá." Aperto os olhos, sabendo exatamente por que ele está aqui, mas não completamente pronta para aceitar sua ajuda. "Ouvi dizer que você teve um par de dias bravos." Chegando perto, ele indica o colchão ao meu lado. "Posso?" Eu não abro meus olhos ou dou-lhe permissão, mas ele senta-se de qualquer maneira, cuidadosamente evitando tocar meu corpo. "Você quer falar sobre isso?" Uma pergunta tão simples, mas carregada com muita coisa. Abro os olhos, conforme minha língua lateja onde eu tinha mordido por acidente há duas noites. Mesmo que eu quisesse falar com alguém, para lembrar como era manter uma conversa e limpar esta sujeira dentro de mim, eu não podia.

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Ainda não. Não até que minha língua estivesse curada. Dr. Michaels assente entendendo. Olhando para a mesa de cabeceira caída e os itens espalhados no chão, ele aponta para o bloco e uma caneta espalhados a esmo. "Eu quis dizer, você quer escrevê-lo? Podemos discutir isso dessa maneira?" Eu apenas olho. Ele limpa a garganta após um minuto desconfortável. "Ok, vamos deixar a terapia para outro dia, que tal isso?" Terapia? Eu enrugo meu nariz. Era isso que ele pensava que eu precisava? Eu estava mentalmente doente? Um caso perdido que precisava de reabilitação da vida? Minha mãe não adoraria isso? Ela saltaria com a chance de ser minha psicóloga. Quanto mais estragado seus pacientes, melhor. Ele ergue as mãos. "Palavra errada. Desculpe, hábito profissional. Você não precisa de terapia, no sentido normal. Mas eu acho que você precisa falar com alguém. Você tem estado sozinha por tanto tempo, ou, pelo menos, eu acho que você estava sozinha." Seu rosto fica branco. "Haviam outras? O Sr. Prest salvou mais do que apenas você?" Aprecio suas perguntas e o fato de que ele está disposto a bater papo, mas eu não tenho interesse em responder. Eu ainda não tive sequer energia para escrever para Ninguém. O pensamento de outras pessoas vivendo o que eu tinha vivido me

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deixa oca com pesar. Eu rolo, dobrando o lençol mais apertado contra mim. O que aconteceu com as meninas com quem eu fui vendida no Quarterly Market Of Beauties5? Elas ainda estavam vivas ou a maioria estava morta agora? "Ok, eu sei quando uma ligação social não é desejada." Michaels esfrega suas coxas. "No entanto, antes de ir, eu devo pedir-lhe para sentar-se. Eu preciso examinar sua língua e discutir alguns outros problemas médicos." Olho por cima do meu ombro. Agora que eu tinha parado de chorar, tudo que eu queria fazer era dormir. Dormir durante décadas e acordar uma pessoa melhor, uma pessoa mais saudável, alguém que não tivesse aversão à fala, para que pudesse deixar escapar a sua história e seguir em frente. "Por favor?" O médico faz sinal para me sentar, até pegando um travesseiro do chão (apenas metade cheio) e ajeitando-o contra a cabeceira arruinada. "Se você não se importa, vamos fazê-lo o mais rápido possível." Não querendo desapontá-lo, eu deslizo na posição vertical e encosto contra o travesseiro. O lençol caí na minha cintura. Eu não penso em nada sobre isso. O olhar de Michael relanceia sobre o meu peito por uma fração de segundos. Ele limpa a garganta, em seguida, os olhos resolutamente bloqueiam em mim. Qualquer sinal de um homem de sangue quente normal, desaparece sob a presença do médico que tinha visto pacientes em todos os estágios de nudez.

5

Quarterly Market Of Beauties significa mercado periódico de belezas

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"Posso?" Ele se aproxima, levantando uma sacola que eu não tinha notado na cama ao lado dele. Eu não assinto com a cabeça, mas ele deve ter visto aprovação em meus olhos, porque ele vem para frente, correndo as mãos sobre as glândulas no meu pescoço e forçando cuidadosamente a boca aberta. Eu permito, prendendo a respiração inspeciona a minha língua costurada.

enquanto

ele

Eu olho seu rosto cuidadosamente, querendo captar qualquer preocupação ou interesse que ele pudesse ter sobre o estado da minha cura. Seu rosto fica tenso. Eu endureço em resposta. "Você tem um corte do lado esquerdo. Você se mordeu enquanto comia?" Se havia um momento em que eu devia começar a responder a perguntas, era agora, mas a minha linguagem corporal permanece em silêncio. Ele me solta, pega um par de luvas de borracha e as coloca. Uma vez higienizado, ele gentilmente abre meu queixo novamente e toca minha língua, correndo dedos hábeis sobre o trabalho que Alrik tinha feito, e ainda bem, a sutura que iria garantir que seria como se nunca tivesse acontecido. "O inchaço diminuiu, mas não tão rápido quanto eu esperava." Michaels recua, seu semblante suavizando. "Não lidar é compreensível depois de tudo o que você passou, e é melhor colocar para fora. Estou feliz que você mesma se deu tempo para fazer isso. Se você quiser ajuda para dormir, eu

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posso prescrever-lhe alguma coisa, e se você tiver uma dor intolerável, posso ajudar com isso também. No entanto, o que eu não posso ajudar, e é inteiramente com você, é o quão rápido você deseja se recuperar comendo bem e descansando bastante." Uma careta paternal assoma em sua face. "Você precisa comer, se você quiser recuperar a sua força." Seus olhos seguem a minha barriga, ignorando meus seios nus. Preto e roxo pintando minha pele; hematomas desaparecendo sob o curativo ainda envolto em torno de minhas costelas. "Você está abaixo do peso, desnutrida. Para falar francamente, você está morrendo." Eu congelo. Ansiar pela morte é uma coisa. Ouvir que ela está rastejando sobre mim, sem permissão, é inteiramente outra. "Eu não quis dizer isso." Ele tenta tranquilizar. "Eu quis dizer, que você está em um mau caminho e precisa ajudar a si mesma. Eu só posso fazer um pouco. Cabe a você decidir se você quer ficar por aqui. E se essa decisão for sim, então você precisa começar a cuidar melhor de si mesma." Engulo em seco, saboreando a borracha de suas luvas. Mas e se eu não souber o que quero? E se eu ainda estiver com medo de que se eu aceitar a vida, Elder vai roubar isso de mim de alguma outra forma? Michaels não espera por uma resposta. Ele pega minha mão quebrada, inspecionando a tala de plástico e o curativo, certificando-se de que ainda está segura. "Agora que você está coerente e não em uma cama de hospital deitada após uma

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cirurgia, eu vou ser honesto com você. Você acha que pode lidar com isso?" Um enorme exalar explode de mim. Verdade. Honestidade. Sim, eu quero isso. Eu preciso disso. Era da verdade franca que eu estava sentindo falta. Ser protegida e ter o meu próprio espaço sem regras ou expectativas não era bom para mim. "É isso o que você quer? Não importa se for assustador? Você quer a verdade?" Eu faço isso? Sim, essa pergunta era digna de quebrar meu juramento silencioso. Concordo apenas brevemente. Michaels sorri. "Ok, agora estamos chegando a algum lugar." Seu rosto caí um segundo depois. "Não que eu deveria estar feliz de lhe dar uma má notícia, é claro." Má notícia? Que má notícia? Eu inclino para a frente, segurando o lençol no meu colo. Ele suspira. "Vou ser franco e não dourar a pílula, ok?"

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Que diabos? Eu tinha assentido uma vez. Outra não faria mal. Inclino meu queixo para baixo e depois para cima. "Tudo bem, então." Ele esfrega a nuca. "Seu corpo passou por muito. Eu não preciso dizer-lhe isso. Mesmo você comendo e descansando como deve fazer—", ele me dá um olhar de comando "—você ainda terá meses de recuperação antes que esteja bem." Ele aponta para a minha boca. "Realisticamente, a língua é a menor das suas preocupações. Ela vai curar contanto que você a mantenha limpa e não morda novamente. Sua mão vai curar agora que ela está atada, e suas costelas estarão muito bem contanto que você não destrua seu quarto todas as noites." Sua cabeça vira-se para examinar os danos, mas não faz nenhum comentário sobre a confusão. "O que não vai curar rapidamente são as lesões que você nunca protegeu. Ossos quebrados mais antigos que consertaram, mas incorretamente. Seus pés, seus dedos, a sua perna. As colisões e anomalias só se tornarão mais problemáticas à medida que envelhecerem." Engulo em seco novamente, sentindo-me cada vez menor, mais e mais frágil. "Alguns de seus dentes estão soltos por terem sido atingidos. Seu sangue mostra algumas deficiências de vitaminas. Você precisa testar sua visão juntamente com muitos outros exames para garantir que você vá ficar bem." Ele bate no meu joelho quase inconscientemente sobre o lençol. "O corpo é uma coisa milagrosa, e se você lhe der tempo, paciência e as ferramentas, para ele curar novamente, ele vai. Mesmo com as outras coisas que eu já mencionei. Se você

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concordar em deixar um dentista olhar seus dentes, e um oftalmologista para garantir que seus olhos estejam bons, até mesmo um neurologista para verificar os seus nervos e função cerebral, então quaisquer complicações futuras podem ser gerenciadas." Faz-se silêncio. De alguma forma, eu sei que não é o final da palestra. Lentamente, porque eu sei que o incomoda, levanto o lençol, cobrindo meus seios e colocando-o debaixo dos meus braços. Ele me dá um meio sorriso. "Você não tem que fazer isso. Eu vi formas humanas suficientes para não ficar constrangido. No entanto, você apenas provou qual é o seu maior prejuízo a superar." Espero pelo veredicto terrível. Um veredicto que eu já tinha percebido depois de demolir e transformar em caos a bela suíte que Elder tinha me dado. "Sua mente," Michaels murmura. "Sua mente vai ficar... confusa por um tempo." Lágrimas arranham a parte de trás dos meus olhos quando alguém finalmente reconhece o meu maior temor. Ao mesmo tempo sinto alívio por ter uma confirmação do que já suspeitava, que estou ficando louca. Deus, era como se eu tivesse permissão para dar rédea solta a loucura dentro de mim, e ainda estar inteira quando tudo acabasse. Michaels estende a mão, a palma para cima, como uma oferta de apoio. O desejo de tomá-la — ter alguém para me dar conforto, ao invés de dor era esmagador. Mas eu não a alcanço. Abraço

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meu lençol e eu mesma, pegando conforto do meu corpo do jeito que eu faço há tanto tempo. Ele balança a cabeça, unindo a mão indesejada com a outra. "Eu entendo por que você destruiu seu quarto. Eu entendo por que você não tem comido. Eu não estou dizendo que já estive na sua situação, mas tenho estudado como a mente funciona e quero dizer-lhe que o que você está sentindo... a raiva explosiva, a raiva deplorável, o sofrimento inesperado, até mesmo a desesperança e a procura de uma saída, deixe-me dizer-lhe... é normal. Você está autorizada a sentir-se às avessas, de pernas para o ar. Você passou pelo inferno, e seu cérebro só agora está saindo do modo de proteção e começando a vasculhar através do passado, tentar fazer sentido no seu presente, e descobrir se deve ter medo do seu futuro." Sim. Exatamente. As lágrimas com que lutei ganham. Elas derramam sobre minhas bochechas, ardendo um pouco nas velhas faixas de sal por ter chorado a noite toda. Ouvir que eu não estava ficando louca — que eu tinha permissão para me sentir assim... isso ajudou. Tanto. Mesmo que eu soubesse tudo o que ele tinha dito. Estudado tais condições. Eu era um caso clássico de pessoas que sofrem um colapso emocional. Mas ele deu a notícia de uma forma que eu poderia aceitar em vez de fugir. Michaels enfia a mão no bolso e me entrega um lenço limpo. "Deixe sair. Não segure. Fico feliz que você deu à equipe da decoração algo para fazer. Se isso faz você se sentir melhor, faça novamente. Estou aliviado que você chorou e se deixou

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ficar triste. Você deve estar triste. Você deve estar de luto. Uma parte de você foi roubada, e você pode nunca a recuperar. Mas o que você vai receber em troca é alguém muito mais forte do que o resto de nós. Alguém que viveu e sobreviveu à condenação." Ele sorri, quase cruel com convicção. "Você, minha menina, é uma guerreira, e até mesmo os guerreiros estão autorizados a ter medo." Meu pescoço curva-se, as lágrimas escorrendo sobre o lençol, apesar do seu lenço. "O que você não é, porém, é uma menina que pode se dar ao luxo de não comer. Ok? Você precisa dar ao seu corpo tempo para curar, enquanto sua mente faz isso, também. Você me promete que vai tentar?" Quando eu não olho para cima, ele cutuca meu joelho. "Acene para sim. Eu não vou embora até que você o faça." Isso doí neste momento. A terceira vez. Mas eu obedeço e assinto. "Bom." Levantando, ele acaricia minha cabeça. Poderia ter sido condescendente, mas de uma forma estranha, o peso da sua mão no meu couro cabeludo era... bom. Agarrando sua maleta, Michaels acrescenta: "Há mais uma coisa." Meu queixo levanta e vejo-o turvo, por causa das lágrimas. "Eu sei que você está com medo dele. Que você espera que ele seja como os outros que te roubaram." Ele baixa a voz. "Mas não julgue um homem só porque ele tem um passado do

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qual não pode fugir. Não espere o pior, porque, esperando o pior, você está convidando-o a se tornar realidade." Ele suspira, ponderando sobre como expressar sua sabedoria de despedida. "Você não precisa saber o que o futuro reserva. Ninguém sabe. Afinal de contas, ninguém pode realmente saber ou prever o que seu próximo dia irá incluir. Tudo que você precisa saber é o agora. Você pode sobreviver agora? Você pode sobreviver hoje? Se a resposta for sim, então continue seguindo em frente. Quem se importa com as agendas das outras pessoas? Você não pode controlar isso. Você não deve enfraquecer-se por se preocupar. Aceite que você é forte o suficiente para suportar o presente. O resto não importa."

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O oceano estava frio. A água, acolhedora. Durante uma hora, eu me fortaleço através da suave, rodeando o Phantom, dando uma volta zumbido baixo dos motores mantendo-o parado acrescentando profundidade ao silêncio do mar, batidas e voltas das ondas contra o casco.

ondulação ampla. O no lugar infiltrando

Meus braços queimam, meus pulmões ardem. Mas eu não perco o meu ritmo. Eu preciso sentir a dor porque ela me mantém centrado, mantém meus pensamentos em mim e não nela. Ao invés dos impulsos maníacos, debilitantes com que eu sempre vivia. Impulsos que eu aprendi a controlar, mas tinha quebrado várias vezes desde que a trouxe a bordo da minha casa. Ainda esta manhã, eu me encontro repetindo a mesma coisa uma e outra vez, para que me concentre nos meus objetivos. Na noite anterior, eu tinha retornado para a sala de jantar depois de deixar Pim em sua suíte, ignorando minha ereção indesejada para limpar a bagunça de sopa de ervilha e batata cozida.

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A equipe tinha tentado ajudar, mas eu tinha mandado todos embora. O desejo de limpeza e ordem cancelou minha capacidade normal de deixá-la ir. E é tudo fodidamente sua culpa. Os relatos do que ela tinha feito no quarto dela ontem, me fez voar para seus aposentos. Eu queria puni-la por trazer um pandemônio ao meu mundo e forçá-la a consertar o que ela tinha danificado. Eu estava na metade do caminho, quando me ordenei a voltar. Se eu a visse de novo — antes de me colocar sob controle — isso não iria acabar bem. Além disso, eu quis dizer o que disse. Eu não queria vê-la novamente até que ela parasse de me olhar como se eu fosse aquele filho da puta. Esperando que eu a golpeasse. Esperando-me chutar e foder. O fato dela não pensar se eu ia fazer isso, mas quando, me enlouquecia. Eu era muitas coisas. Eu não iria negar que tinha desejos impuros quando se tratava dela, mas eu nunca iria machucá-la tão mal quanto aquele filho da puta. Minhas intenções eram... diferentes. Retardando o meu impulso, eu viro de costas e deixo o oceano me embalar. O zumbido do motor ecoa embaixo da agua mais alto do que no céu. Uma estrela cadente brilha acima, resplandecente e sem remorso, queimando até a morte em seu momento de liberdade absoluta. Pim era uma estrela cadente. Ela não era livre, mas ela era bonita em sua busca para encontrar a paz. Eu esperava que uma vez que a tivesse roubado, os pensamentos de suicídio iriam desaparecer de seu olhar, mas eles permaneceram.

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O que diabos eu estava fazendo de tão ruim? Por que ela chorou durante vinte e quatro horas seguidas, quando as únicas coisas que eu tinha feito eram dar-lhe atenção médica e um quarto para chamar de seu? Eu aperto minhas mãos no sal, minha respiração pesada irrompendo do meu corpo dentro da água, conforme meu corpo se torna mais flutuante. Algo brilha à minha direita. Virando a cabeça um pouco, com cuidado para não girar muito, eu olho para a besta colossal que é a minha casa flutuante. Phantom equilibrado no mar como um cisne pronto para levantar o voo. Seus portais e luzes cintilantes aconchegantes e acolhedores. Eu tinha construído um barco grande, não porque precisava viver em algo pomposo, mas porque tinha esperado que não seria só eu vivendo nele. Eu tinha mandado convites. Nenhum tinha voltado. A cintilação aparece novamente. Chutando minhas pernas, eu viro da horizontal para vertical, seguindo com a maré. Na distância acima, Pimlico caminha entre as luzes, bloqueando-as quando ela passa antes de seu brilho iluminar o céu mais uma vez. Onde diabos ela vai? Eu a sigo conforme ela vaga ao longo do convés. Movendo-se para o parapeito, ela corre os dedos sobre o mogno liso, com o rosto pensativo enquanto ela olha para a escuridão. Ela não tem como me ver aqui embaixo, por isso, aproveito a oportunidade de estudá-la. Para avaliar a forma como ela se comporta. A raiva misturada com o medo residual.

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Talvez, eu tivesse sido muito duro com ela. Esperei muito, muito rápido. Nossa luta no jantar tinha sido destrutiva, na pior e na melhor das hipóteses juvenil. Eu disse coisas que eu gostaria de poder ter de volta. Era para eu ser o salvador aqui, e não o agressor. Michaels tinha me dito isso — advertido que traumas como o dela podem nunca curar. As feridas em seu corpo podem desaparecer... mas sua mente, pode nunca ser totalmente curada. Meu olhar fixa-se na sua imagem. Pelo menos, ela está usando outro vestido grande demais para ela e não andando nua por aí. Sua roupa se agita na brisa da noite, um modelo lilás que umas das minhas assistentes tinha escolhido. Eu não queria admitir, mas mesmo daqui, a cor realçava o cabelo escuro de Pimlico, fazendo-a parecer sobrenatural. Empurrando fora da grade, ela desaparece da minha linha de visão. Algo aperta dentro de mim, mas eu ignoro. Eu já tinha deixado Pimlico me afetar mais do que deveria. Porra, eu me recusava a deixá-la me corroer. Não quando ela esperava que eu fosse um monstro. Eu era um monstro. Só que um que ela nunca tinha visto antes.

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O FRIO quase me faz voltar atrás. Eu não tinha trazido um casaco de lã (não que eu provavelmente usasse um), e o frio me lembrava muito de estar constantemente congelada na mansão branca. No entanto, há algo de infinito e majestosamente calmante sobre o céu noturno. Ao invés de correr, eu seguro um poste de amarração onde uma enorme corda — úmida com o mar e cheirando a sal – está amarrada fortemente, esperando para ser utilizada. Parando na parte de cima, eu puxo o vestido odiado e o envolvo em torno dos meus joelhos. Minhas costelas doem por estar em uma posição curvada, mas é reconfortante sentar fora depois de dois anos trancada em uma casa. Por um tempo, nada muda. Não há estrelas ou pássaros. Nenhuma vida. É só eu e a grande escuridão acima. Eu fico cansada, sendo embalada e acalmada pela oscilação das ondas e sussurros da noite. A irritação dos

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últimos dias finalmente se dissipa, e sou capaz de respirar sem raiva ou confusão. Outras emoções que tinham ficado escondidas dentro de mim, lentamente, penetram na minha mente, como ratos silvestres. Arrependimento pelo modo que eu tinha pressionado Elder. Dor pela maneira como eu tinha reagido, não porque quis, mas porque minha mente estava tão cheia de podridão que eu não conhecia outra maneira. Eu precisava pedir desculpas a ele e a mim. Michaels tinha me dado confiança suficiente para tentar compreender tudo que Elder estava oferecendo, sem espreitar debaixo da bondade, à procura de crueldade. Eu preciso viver o momento. O futuro eu não posso controlar. Eu viro minha cabeça de volta à Lua, permitindo que a luz prateada recarregue minhas energias e me perdoe. Perdoe uma mulher que ainda é uma menina, mesmo que ela ache que já é velha o bastante. Perdoe uma escrava que não tem noção do prazer ou da felicidade na companhia de um homem. Minha educação em submissão não é bem-vinda aqui, e doí ter que destruir essas lições e estar aberta para aprender novas coisas, especialmente, quando não sei que coisas Elder quer me ensinar. Eu suspiro de novo, expelindo uma outra tempestade de perguntas, fazendo o meu melhor para manter a calma. Um ruído e uma pequena pancada deixam meus olhos arregalados, me acordando da minha meditação sem êxito.

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Pisco conforme mãos aparecem no parapeito seguido de braços, em seguida, aparece um cabelo molhado pingando e um torso tatuado com um dragão. Assim como na primeira vez que eu vi sua arte na pele, ela rouba minha respiração. A criatura com tinta rosna e estala, ficando viva em cada contorno e músculo. Elder não olha para cima, subindo os últimos degraus de uma escada, que eu não tinha notado, e pisando para o convés com autoridade absoluta e confiança. Passando as mãos pelos cabelos, ele joga a cabeça para trás e suspira. Seu abdômen ondulando, seu dragão sibilando com a fumaça. Por um segundo, eu fico sentada na escuridão, observando. Desejando que eu pudesse arrancar seus segredos e compreender quem era esse homem. Ele tinha um temperamento. Ele tinha segredos. Mas isso não faz dele alguém ruim... não é? Uma brisa sopra pelo convés, levantando meu vestido das minhas pernas, fazendo-o vibrar como uma bandeira roxa. Elder congela. Seus olhos se estreitam em mim. "Eu pensei que você tivesse entrado." Eu endureço. Você me viu? Meu cérebro trabalha, tentando decidir como me sinto por ser espionada, da mesma forma como estava espionando-o.

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Contra a minha vontade, meus olhos viajam para o sul, no caminho da sua cueca boxer colada ao seu corpo. A protuberância masculina aumentando minha frequência cardíaca, apesar de eu odiar aquela parte de um homem. Elder tinha feito o seu melhor para mudar algumas das minhas aversões na noite que ele me beijou. Mesmo duas noites atrás, quando ele pressionou sua ereção contra mim, eu não tinha me encolhido em desgosto. Eu não tinha querido ele. Mas o pensamento de dormir com ele era marginalmente aceitável, porque, pelo menos, ele tinha me dado coisas em troca. A água do mar continuava a escorrer pelas pernas dele, passando os pêlos escuros antes de formar uma poça sobre seus dedos do pé. Tudo nele era primorosamente formado e perfeito. Até seus pés estavam em proporção à sua altura e compleição. "Tem algo a dizer a mim?" Elder sorri, sem se importar como meus olhos analisando-o. "Você pode, você sabe. Diga o que quiser. Eu não vou ficar bravo." Faço uma careta. Ele quer falar sobre nossa luta ou vai deixar esse assunto morrer? Eu estava preparada para seguir seu exemplo, mas, mais uma vez, seu corpo e a tatuagem no peito molhado chamam a minha atenção. A ilusão pintada dava a entender que o mar tinha sido autorizado a girar em torno de seus órgãos, graças às suas costelas serem expostas sob seu dragão. Essa coisa fumegante tem um nome? Por que um dragão?

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E espera... o que ele está fazendo nadando a esta hora da noite? Pelo menos as minhas perguntas eram mais sãs e relacionadas com temas menos nocivos. Eu não sei se evoluí ou se estou apenas sendo bem sucedida em focar em perguntas mais fáceis. Quando eu não respondo, Elder caminha para outro poste e pega uma toalha jogada do lado. Ele não tira os olhos de mim, de alguma maneira, me acariciando com seu olhar de uma forma que evoca ainda mais arrepios. Parece que minha pele reage sempre que ele está por perto. Eu não gosto dele. Eu não gosto de me sentir assim. Assim como? Abraçando os joelhos mais perto, tento responder a isso. Como uma menina com um menino e não uma escrava com o mestre? Não, isso não está certo. Elder nunca será um menino, e ele é muito perigoso para que eu baixe a minha guarda e me permita saborear o que quer que reste do beijo que compartilhamos. Ele é apenas diferente. E diferentes pessoas, cenários e locais estão todos tendo um impacto em mim. "A escuridão lhe deu as respostas que estava procurando?" Esfregando o rosto com a toalha, ele arrasta-a para baixo em seu torso, antes de amarrá-la ao redor de sua

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cintura. "Ou talvez você decidiu me dar o benefício da dúvida e se comportar?" Cerro meus dentes. Comportar-me? Ele ri, muito mais despreocupado do que eu já tinha visto ele. Uma gota se arrasta sobre seu peito; seu dragão lambendoa. "Eu não vou pedir desculpas pela outra noite. E eu não espero uma de você. Te pressionei muito duro. Vou tentar ser mais compreensivo." Sento-me em estado de choque. Eu esperava uma advertência, e não uma vaga admissão de igual culpa. Um silêncio desconfortável caí, o que para mim é quase tão estranho quanto o sentimento aquecido na minha barriga enquanto olho para o seu corpo seminu. Elder limpa a garganta, os dedos se contraindo dos seus lados. "Eu ouvi que Michaels veio vê-la esta noite." Seus funcionários relatam tudo o que faço? "Nem tudo sobre você tem que ser um segredo maldito, Pim." Elder revira seus olhos, conforme cruzo meus braços, então ele caminha até a lateral do navio para fechá-la e se encosta na grade. "Eu também ouvi dizer que você não aprovou a minha decoração e decidiu fazer um pouco de melhoria na casa. Com o estômago vazio, eu poderia acrescentar." Meus braços se apertam em volta de mim. Isso é um crime?

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Eu não sei por que antagonizava ele. Se ele não tinha me machucado ainda, por que pressionar e pressionar, esperando ele fazer exatamente a mesma coisa que eu não queria que ele fizesse? O que um psicólogo diria? O que a minha mãe diria? Não importava que eu tivesse sido criada com as questões da mente. Resolver as questões do outro era fácil, suponho que diagnosticar os problemas dos outros não é tão duro quando lidar com seus próprios problemas. Elder me olha de cima a baixo. "Estou plenamente consciente de que a língua não está curada e falar ainda é impossível. Mas você poderia me dar o que você deu a Michaels." Minhas pernas tremem, fazendo com que um dos meus pés escorregue para fora da amarração. Ele disse a Elder que eu balancei a cabeça para ele? O que aconteceu com a confidencialidade do paciente? "Ele não me disse o que foi discutido ou mesmo como você se comunicou. Ele apenas disse que você respondeu às suas perguntas." Ele esfrega a cabeça de novo, salpicando algumas gotas do mar. "Eu quero saber como você respondeu ele e por que você não vai me responder." Meus ombros curvam, enquanto minha língua inchada coça. Eu tinha feito o que Michaels pediu a mim. Depois que ele se foi, eu tinha comido cada bocado de sopa e mastigado o arroz soltinho que uma empregada com rosto amigável tinha trazido. Eu até tomei uma vitamina de morango e banana e forçei meu estômago muito cheio a aguentar a mousse de chocolate.

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Tanta comida. A maior parte, incrivelmente doce. Mas a variedade de salgados, doces e carboidratos fez maravilhas no meu sistema esgotado. Em uma hora, eu não me sentia tão nervosa ou com os olhos marejados. Minha confusão triste desapareceu, deixando a curiosidade em seu rastro. Daí a minha exploração hesitante e expedição pelo convés do iate luxuoso do Elder. "Pimlico." Seu rosnado ecoa na noite. "Eu fiz uma pergunta. Responda." Minhas narinas dilatam. Não funciona assim. Michaels tinha me encontrado no meu momento mais fraco. Ele tinha sido bom comigo, e eu respeitei essa bondade. Não foi uma fraqueza lhe responder. Um xingamento saí dos lábios de Elder. "Eu tinha esperado não vê-la novamente até que sua língua estivesse curada. Sabe por quê?" Seu olhar é como um tiro de fechas de ébano. Essa pergunta exige uma resposta de sim ou não, mas ainda assim, permaneço muda. "Porque", ele rosna, "se eu soubesse que sua língua estava melhor, eu iria forçá-la a falar. Você espera que eu te machuque? Bem, talvez eu vá, se isso significa que você vai finalmente me dizer o que quero." Você faz isso, e isso vai te fazer como ele. Eu mostro os dentes, demonstrando mais emoção do que pretendia.

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Você faz, e eu vou fechar a boca e nunca proferir uma palavra para você. Ele suspira, sua expressão suavizando. "Isso me faria como ele, não é?" Eu respiro forte enquanto ele luta para se acalmar. "E então eu não mereceria a sua voz." Saindo do corrimão, ele se aproxima. A lua brilha atrás dele, gravando-o em uma silhueta de prata. "Ok, rata silenciosa. Mantenha seu silêncio um pouco mais; deixe-me provar para você que eu mereço a sua voz." Muito lentamente, ele pega minha mão, tirando-a do meu joelho com um puxão. Eu não poderia lutar com ele, mesmo se quisesse. Minhas suspeitas sobre suas intenções queimam. Era este o primeiro ponto de iniciação? Ele odiava que eu tinha transgredido em seu tempo aqui e me faria pagar por isso? Seus dedos apenas deslizam através dos meus, o frescor da minha mão contra a sensação ligeiramente pegajosa da água do mar. "Isso não está funcionando... para nenhum de nós." Mordisco meu lábio inferior quando ele fecha a mão com mais força, segurando-a como em qualquer apresentação normal – como a apresentação que eu tinha recusado, quando Alrik me ordenou a apertar a mão dele. "Acho que devemos começar de novo, não é?" Seus dedos apertam ao redor dos meus, transformando o calor dentro de mim em um fogo escaldante. "Eu acho que você deveria parar de duvidar de mim. Aprender a me conhecer, sem julgamento nublando sua mente."

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Eu tento puxar minha mão, mas ele não me deixa ir. "Em troca, eu vou dar-lhe o tempo que você precisa. Eu não vou forçá-la. E eu não vou ficar com raiva quando você me negar minhas respostas." Seus lábios abrem em um meio sorriso. "Por um curto período de tempo, pelo menos." Nossas mãos ficam quentes, queimando quanto mais nos tocamos. Fogo lambe meu braço, fazendo cócegas com a sensação estranha, sibilando através da minha coluna vertebral e em minha barriga já quente. "Nós temos um acordo?" Assim como a decisão de acenar para Michaels foi difícil, esta é ainda mais difícil. Mais difícil não porque não havia volta. Não era apenas um aceno de cabeça, mas um juramento para confiar nele, e eu não tinha confiado em ninguém em muito tempo. Aqueles em quem eu tinha confiado acabaram por me machucar mais. Não tenha medo do futuro. Apenas suporte o presente. A sabedoria de Michaels é o que me faz retribuir seu aperto de mão e muito relutantemente concordar. Elder suga uma respiração, um sorriso pecaminoso no rosto. "Obrigado. Por finalmente concordar em me dar uma chance. " Memórias dele voltando por mim, da sua ira lívida, a minha língua sangrando e a terna força com a qual ele me levou para fora do inferno dissipa a minha dúvida.

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Nas minhas emoções torcidas, eu tinha esquecido uma coisa. Como ser grata. Ele merecia meus agradecimentos, e eu não tinha dado a ele. Eu tinha sido rude e desconfiada e arruinado sua propriedade. No entanto, ele não tinha levantado a mão para mim. Ganhar a minha confiança seria algo muito difícil de conseguir, mas a curto prazo, agradecimento não seria. Minha mãe havia me educado melhor que isso. Eu tinha boas maneiras... em algum lugar. Eu só tinha que lembrar de como usá-las. Puxando minha mão da dele, faço uma pausa e, em seguida, sempre hesitante, eu coloco meus dedos sobre seu peito úmido, bem onde o focinho de seu dragão protegia seu coração. Eu deixo agradecimento encher o meu olhar. Eu aperto meus dedos um pouco, afundando as unhas em sua pele. Não para tirar sangue, mas para mostrar a profundidade do que eu quero dizer. Obrigada... Elder. Ele estremece sob o meu toque, seus olhos negros em um eclipse. Ele não remove o meu toque, fazendo seu caminho através do nosso olhar fixo, como se ele ouvisse cada sílaba que eu não pronunciei.

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Finalmente, seus lábios sorriem na escuridão. Sua voz em volta de mim, prometendo um futuro melhor agora que tínhamos desenhado as linhas de batalha. "De nada, Pimlico."

***** Deitada na cama naquela noite, eu não conseguia impedir que Elder fosse a estrela dos meus pensamentos. Após termos permanecido sob o luar e ele ter aceitado a minha gratidão, ele agarrou meu pulso e afastou meu toque. Sem uma palavra, ele passeou pelo convés e desapareceu lá embaixo. Eu segui alguns minutos depois, ainda perdida e com medo, mas não com tanta raiva como eu tinha estado. Incapaz de adormecer, mesmo depois de alguns dias emocionalmente desgastantes, eu pego o bloco e uma caneta e derramo meu coração para o amigo infalível.

Querido Ninguém, Minha vida mudou. Quantas vezes eu desejei isso? Mas o que acontece se a mudança não era o que eu esperava? E se eu não conseguir ir para casa, para a minha família? O que faço tendo que enfrentar um outro julgamento, um outro homem, outra propriedade?

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Foi estúpido da minha parte admitir que, se Elder me roubou para me proteger de Alrik, eu ficaria contente em ser sua? É errado reconhecer isso tão cedo? É errado ter admitido isso? Eu tenho tantas perguntas, Ninguém, e ninguém para perguntar. Quem sou eu? Quem eu quero ser? O que será de mim quando minha língua cicatrizar e nada além da minha teimosia me mantiver em silêncio?

No momento que eu rabisco o último ponto de interrogação, meus olhos fecham como se minha mente só tivesse me mantido acordada para vomitar as perguntas doentes. Eu nem sequer coloco o bloco de notas e a caneta na mesa de cabeceira. Eu faço a única coisa que posso. Esparramo-me sobre os travesseiros e caio em um profundo e delicioso sono, onde o Elder me espera... prometendo não me machucar.

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Uma trégua havia se formado. Tão fodidamente forte que eu tive que sair antes que se tornasse mais sólida. Depois de deixar Pimlico no deck na noite passada, eu verifiquei meus e-mails antes de me deitar e encontrei uma urgência nos meus armazéns em Mônaco. Eu era necessário para um problema que o gerente não queria discutir através de correspondência eletrônica. Assim como qualquer bom CEO e líder faria, eu respondi dizendo que estaria lá na parte da manhã e fiz os arranjos com o piloto para preparar o helicóptero. Raiva revirava meu estômago, e me perguntei se este era o momento para o qual meu passado tinha me preparado. Eu tinha sido caçado antes. Eu tinha sido encontrado de novo? Por volta das nove horas da manhã, estávamos no ar sobre o Mediterrâneo, voando para o meu império construtor de navio e o porto onde eu queria parar, mas não tinha tempo entre nossos compromissos.

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Pelo menos, eu tinha asas desta vez. Asas eram mais rápidas do que velas, e isso significava que eu poderia fazer as duas coisas, sem grandes perdas. Aliviado que Pim estava em um iate blindado longe de qualquer confusão em que eu estava prestes a entrar, eu desembarco do helicóptero e piso em terra firme. Uma mistura de repulsa e alívio me inunda. Eu gostava daqui. Na verdade, Mônaco era o único lugar na terra onde eu realmente me sentia em paz. No entanto, eu nunca estava totalmente livre sem o poder ondulante de água debaixo dos meus pés, especialmente se os meus pecados tivessem finalmente me alcançado. E se você não voltar? Afasto esse pensamento imediatamente. Não importava que eu tinha partido sem uma palavra. Não importava se eu nunca mais voltasse para ela. Pim não era igual a mim. Ela não precisava saber meu paradeiro e eu fodidamente não precisava da porra da sua permissão. Mas a trégua... A trégua permaneceria. Na verdade, o tempo longe só funcionaria a meu favor, porque a língua teria mais algumas horas de cura antes de nos encontrarmos novamente. Acenando para o meu gerente, Charlton Tommas, eu saio do heliporto em direção ao enorme armazém onde são feitos os sonhos flutuantes. "Qual parece ser o problema?"

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Charlton morde seu låbio inferior, seus olhar dominado pelo pânico. Todos os pensamentos de Pimlico desaparecem quando ele sussurra, "Houve um assassinato."

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Ele saiu sem dizer uma palavra. Ele ficou afastado por duas noites, três dias. Nesse tempo, eu tive horas boas e ruins. Eu comi o que foi entregue, e cada refeição foi um pouco mais fácil do que a última. Dr. Michaels visitou-me novamente para garantir que a minha língua estava se curando, e o inchaço continuava a diminuir conforme o meu corpo se recuperava. Escrevi notas a Ninguém antes de jogá-las ao mar, como se o oceano tivesse se tornado meu próprio poço pessoal dos desejos para coisas que eu nunca poderia ter. Não importa a paz que foi dada ou a segurança em que me encontrava, eu ainda não confiava nos que me rodeavam. Mesmo a garota que vinha para limpar meu quarto e distribuir toalhas era mantida à distância. No entanto, se ela não gostasse de conversa fiada enquanto trabalhava — talvez por conta do nervosismo causado pelo meu silêncio — eu nunca teria sabido que Elder tinha saído. Na verdade, imaginava que ele estava apenas de mau humor em algum lugar do seu navio gigante.

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Eu não ouvi o helicóptero decolar (eu nem sequer sabia que havia um), e uma vez que a empregada saiu naquela primeira manhã, fiquei sentada na varanda, olhando para o céu, à procura de uma partícula do retorno dele. Pensamentos de vasculhar o escritório do Elder em busca de pistas sobre como acabar com meu cativeiro me provocavam. Lembrei-me da senha que ele tinha me feito escrever antes de ligar para a minha mãe em seu telefone. Eu tinha uma forma de contato com o mundo exterior... eu acho. Eu queria desesperadamente saber mais sobre ele. Na segunda tarde, quando tive o impulso estúpido de bisbilhotar, passei horas percorrendo os corredores para achar o seu espaço de trabalho. Mas eu não tinha encontrado, graças a portas fechadas e nenhuma habilidade em arrombar. E mesmo se eu tivesse conseguido invadir seu domínio e ler seus e-mails ou entendido o que ele mantinha escondido, o que teria conseguido? Estávamos no meio do oceano. Além de bater em incontáveis pessoas e aprender a disparar um sinalizador ou chamar a Guarda Costeira, eu não estava equipada para ir para a batalha contra ele. Eu não era preguiçosa ou medrosa... Eu gostava de pensar que era inteligente para esperar calmamente enquanto Elder concedia mais trechos de sua vida. Ele já me deu pistas na forma como ele age e na maneira respeitosa como sua equipe lidava com as tarefas, mesmo quando ele não estava aqui para supervisionar.

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Eles trabalhavam diligentemente, porque ele merecia, não porque ordenou. Um tirano não teria essa lealdade. E eu estava disposta a dar-lhe mais tempo antes de tomar uma decisão. Todo mundo era digno disso, mesmo os homens que possuíam uma outra vida, especialmente, um homem que salvou a vida de outro. Eu estava ciente que meus pensamentos eram uma contradição ambulante. Na terceira noite, quando o Phantom tinha passado enseadas e penínsulas e outros iates longe de serem tão bem navegados, o fraco barulho de hélices soou. Conforme o sol se punha sobre o mar, um helicóptero elegante aparece no horizonte, ficando lentamente maior conforme ele se aproxima. Meu coração dá um estranho salto com vara. Eu não conseguia decidir se era um salto mortal ou uma cambalhota de expectativa. De qualquer maneira, Elder tinha de alguma forma entrado sob a minha pele, mesmo sem estar aqui. O helicóptero pairando sobre a popa do navio era ensurdecedor mesmo com o zumbido constante de motores do barco. Deixando o meu lugar na varanda, eu me acomodo nua em meu quarto observando o convés e testemunho a chegada do homem que me chama de sua. Eu abro a porta e fico cara a cara com um jovem camareiro limpando o corredor, eu olho para o meu estado de nudez. Ele fica boquiaberto como um idiota respirando pela boca, e, tanto quanto era desconfortável para mim usar roupas, eu tenho que começar a aceitar o hábito por causa dos outros.

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Fechando a porta, eu vou para o guarda-roupa e escolho o vestido preto de grandes dimensões que eu tinha usado para o jantar. Segurando minha respiração, eu o escorrego sobre a minha cabeça. Lutando contra o desgosto conforme o algodão macio me envolve, ajeito o meu cabelo e deixo cair pelas minhas costas, esperando esconder algumas das marcas de chicote e cicatrizes horrendas deixadas lá permanentemente. Agora adequadamente coberta, deixo minha suíte e me dirijo pelo corredor para o elevador. Uma vez que o elevador espelhado chega, pressiono o botão superior para o deck externo e espero impacientemente, pressionando minha língua no céu da boca, ativando uma pequena sensação. Alguns níveis mais acima, o elevador abre para revelar uma passarela fechada de vidro. Sinto o tapete macio, e os meus dedos beijam a madeira polida conforme eu saio para fora. As hélices perdendo força.

do

helicóptero

ainda

giram

lentamente,

A tripulação corre ao redor, colocando cordas e polias, amarrando a máquina nesta mega cidade de água. Alguns me notam, um deles até acena, mas nenhum homem com cabelos negros como pesadelos e olhos tão letais como franco-atiradores aparece. Espero para ver se a porta da cabine vai abrir, mas apertando os olhos na penumbra, vejo apenas uma pessoa restante: o piloto. Elder tinha chegado e já desaparecido. Eu não me deixo suspirar de decepção. Em vez disso, respiro fundo e volto pelo caminho que vim. Então, o que, eu

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não o tinha visto? O que eu esperava? Que eu o receberia de volta em casa como alguma amante apaixonada? Que ele iria querer me ver depois do meu desejo de ser deixada sozinha? Conforme o elevador abre sua porta, acolhendo-me em seu interior, eu mudo de ideia. Eu não quero paredes e tetos para me amarrar mais. Eu quero a selvageria do mar, a pressão do vento, assim como a liberdade do ar e do céu.

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Acordo com um cheiro estranho. Algo que me faz lembrar de más decisões e imprudência de adolescente estúpida. Doce e picante e errada. Meus olhos abrem, conforme o grasnado de aves marinhas se dirigindo para o poleiro ecoa através do céu noturno. Noite? Quando tinha ficado tão escuro? Levantando-me de onde eu dormia em um barco salvavidas, eu me estico. A lona cobrindo o barco forma uma rede perfeita; Eu tinha arrumado após desistir do elevador e ficar no convés. Era para ser só por alguns minutos, mas que o cansaço tinha outra ideia. Não me lembro de adormecer. Arrepios espalham por cima do meu braço, um frio intenso no meu sangue.

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Um ruído faz meus ouvidos estremeceram conforme meu nariz torce em razão do mau cheiro doce familiar. Prendendo a respiração, olho para o lado do meu refúgio. Lá, aureolado por luzes do convés e as estrelas, está Elder. Ele está com os cotovelos sobre o parapeito olhando para o mar, um tornozelo inclinado sobre o outro. Ele usa calça preta e uma camisa creme com as mangas puxadas para o meio de seus antebraços. Ele parece poderoso e refinado, mas tudo isso é uma mentira a julgar pelo cigarro entre os lábios e a nuvem de fumaça em cima em dispersão. Ele fuma? Por que eu nunca cheirei tabaco nele? Outra lufada de sabor terroso atinge minhas narinas. Porque não é tabaco. Maconha. Então, ele não bebe, mas ele fuma maconha? Poderia haver alguma contradição maior? "Eu sei que você está aí." Sua voz é baixa, mas suas palavras são carregadas pelo peso da brisa. "O capitão informou-me de uma mulher vestida de preto dormindo em seu bote salva-vidas." Virando-se, ele inala mais fumaça, névoa cinzenta deslizando eroticamente através de seus lábios. "Eu lhe disse que iria verificar. Certificar-me de que não tinha passageiros clandestinos indesejados." Sento-me, mudando de posição para ficar de joelhos.

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Minha língua está na metade do tamanho que estava no dia em que ele saiu, mas ainda doí conforme eu solto um bocejo e olho para o seu lugar. Ele segue meus olhos. "Você pode perguntar." Seu rosto escurece. "Na verdade, se você abrir a boca e me perguntar o que eu estou fazendo com a maconha, eu vou dar-lhe a honesta verdade de Deus. Vou lhe dizer mais do que eu já disse a alguém, apenas por fazer uma pergunta." O silêncio é pesado e potente entre nós. Qual é a sua verdade? Por que ele não contou a ninguém? Que segredos ele poderia estar abrigando? A atração que eu tinha ignorado desperta em torno de nós. Ele respira fundo como se tivesse medo que eu aceitasse sua oferta, enquanto parte dele me implora para aceitar. "Continue. Ninguém sabe quem eu sou, o que eu fiz. Você pergunta, e será a primeira e única a saber." Ele pressiona os dedos contra os lábios dele, inalando profundamente. "Você detém todo o poder nesta situação, Pim. Uma pequena palavra e todos os meus fodidos segredos são seus." Meus lábios esticam para formar as palavras, mas a minha língua parece pesada e sem vontade. Balançando a cabeça ligeiramente, eu desvio o olhar, fazendo o meu melhor para ignorar a forma como o fumo ondulando de sua boca me faz sentir. Eu nunca pensei que fosse achar o ato de fumar tão sexy. Eu cresci em uma época onde cada estabelecimento proibia cigarros e a cultura transformou isso em um terrível

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hábito desagradável, que estava matando, não só eles, mas também os seus entes queridos. Eu concordava com isso ser um instrumento de morte, mas Elder estava fumando maconha, uma planta... ele fumava de tal maneira que parecia que ele precisava, não apenas usava por usar. Elder inclina a cabeça, esperando por encontrar coragem ou superar a dor de perguntar.

mim

para

Eu duvidava que ele me daria uma oportunidade como esta novamente. Eu tinha o poder de saltar à frente — saltar do conhecimento superficial a sua maior confissão. Na verdade, se pensasse bem, ele me devia. Afinal, ele havia roubado minhas notas a Ninguém e as lido. Ele sabia como eu pensava e reagia à pressão. Eu não tinha ideia de como sua mente trabalhava, e agora, a minha curiosidade era ainda pior por causa da maconha ser relaxante, um analgésico no mundo dado por médicos para aqueles que precisavam de ajuda para sobreviver. Ele estava com dor física ou emocional? E por que eu queria tanto saber? Ele disse que ninguém mais sabe. Ninguém. O fato de que ele tinha escolhido me tentar com o título da minha salvação não passou desapercebido para mim. Era um truque ou a primeira realidade honesta e crua a Deus que tinha mostrado?

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Escalando do barco salva-vidas, meus pés não fazem um som conforme eu ando em sua direção e agarro a grade, os olhos fixos na escuridão vazia ao nosso redor. Ele não diz uma palavra, apenas traga mais fundo o cigarro, deixando a ponta incendiar vermelho, antes de expirar e nublar a lua com vapor. Ficamos assim por momentos, envoltos em silêncio e pela primeira vez não me importei. Ele nunca me ofereceu uma tragada, e eu nunca pedi. Eu duvidava que Michaels aprovaria a inalação de fumaça quando a minha língua estava curando tão bem. No entanto, eu inalo sempre que Elder exala, roubando um pouco do adocicado — desejando que me anestesiasse um pouco, para roubar as perguntas que me deixam louca, me conceder um pouco de calma. Finalmente, quando o cigarro fica muito pequeno para segurar, Elder joga o resto no oceano. O pequeno ponto vermelho gira e gira até que ele atinge a água abaixo. No segundo que extingue, ele se vira para mim, seus olhos fixos nos meus. "Você não vai quebrar o seu silêncio para me fazer falar, mas você ainda está aqui." Ele lambe seu lábio inferior. "Por quê?" Eu meus olhos fixos nos seus, sem me mover. "Você estava com saudades de mim?" Dou-lhe um sorriso tenso. "Eu tomo isso como um não."

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Pisco. Você está errado. Não, você está certo. Eu tinha sentido falta dele de uma forma estranha. Meus sonhos tinham ele, e os meus dias tinham sido repletos de pensamentos da maneira como seus dedos manipularam o papel enquanto eu acariciava seu veleiro de origami. Eu tinha sofrido com perguntas indesejadas de como seria ser tocada por dedos que poderiam evocar a vida de notas de dólar. Meu corpo repelia contra a curiosidade passageira, mesmo quando meu coração colocava sua armadura e preparava para fazer o que fosse necessário para descobrir. Eu não senti falta do que você representa. Mas eu senti dos fragmentos do homem por trás do monstro. "Porra, isso é mais difícil do que eu pensava que seria." Suas mãos se curvam sobre o corrimão. "Olha, eu tive alguns dias difíceis. Normalmente, eu não fumo, mas é a única coisa que funciona perto de você." Perto de mim? Essa admissão faz minha barriga apertar. Nenhum homem jamais havia admitido que eu o havia deixado fraco simplesmente por existir. Seu rosto escure, a raiva que eu tinha testemunhado no jantar retornando. "Não pense que você pode usar isso a seu favor, Pim. Isso só coloca você em uma situação precária." Apertando a ponta do seu nariz, ele murmura, "É justo avisá-la que não serei boa companhia esta noite. Na verdade, você deve ir."

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Ir? Por quê? Sua mandíbula endurece, vendo a minha pergunta no choque de meus ombros. "Não posso garantir que vá manter as minhas promessas se não o fizer." Meu coração para. Sua promessa de me manter segura? Sua promessa de não me tocar? A lua lança raios prateados no seu rosto pecaminoso. Sua sobrancelha arqueia e fecho os olhos, até que tudo o que vejo é preto combinando com o preto em torno de nós. "Saia, Pimlico. Eu gostaria de ficar sozinho." Meus pés estão colados ao deck. Por que ele quer que eu vá? Porque ele tinha um tirano dentro dele que não conseguia controlar? Ele sairia e me machucaria depois que ele me assegurou que não o faria? Se os demônios que eu sentia dentro dele estavam mais perto da superfície, esta noite, eu deveria correr. Eu deveria me esconder. Mas isso só faria o futuro pior. Eu podia ter concordado em não me preocupar com o que o amanhã trará, mas se eu pudesse descobrir o pior agora para que eu pudesse parar de temer — então seria melhor para a minha sanidade. Estufando o peito, eu mantenho minha posição. Ele resmunga sob sua respiração. "Você, realmente, é a mulher mais teimosa que já conheci." Mulher. Não escrava. Não órfã ou animal de estimação.

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Mulher. "Faça como quiser." Alcançando os seus botões da camisa, Elder os abre com os dedos hábeis. No momento em que o tecido creme caí seu torso é revelado, mais uma vez, expondo aquele dragão mágico protegendo as costelas nuas e os órgãos internos. Ele leva as mãos ao cinto. Ele me dá um olhar maligno. "Um aviso, silenciosa. Estive fora por três dias. Eu só fui preparado para um. Sabe o que isso significa?" Engulo em seco enquanto seus dedos desfazem seu cinto, seguido por seu zíper. O flash da pele é um choque após esperar pela cueca. "Eu não levei roupas intimas comigo." Segurando as calças com uma mão, ele tira os sapatos e puxa as meias. "Corra agora, a menos que você secretamente queira me ver como eu vi você? Você quer ver o que eu escondo sob a roupa, ver a verdadeira besta que eu sou? É por isso que você está mais confortável nua? Porque a verdade sempre pode ser escondida em calças e ternos, e a nudez não pode?" Meu coração acelera, muito, fico embasbacada. Meu olhar continua deslizando do seu rosto até o cós que ele segura. "Bom. Você não vai correr? Eu não vou fazê-la ir." Sem nenhum cuidado, ele deixa cair as calças, saindo delas como um príncipe real. Fico olhando boquiaberta. Ele não está ereto, mas seu pau é pesado e grosso, protegido por uma área cuidada de cachos negros.

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"Estranho estar do outro lado." Ele sorri. "Estranho que eu estou nu e você está vestida, e por alguma razão, eu sinto como se fosse único com todo o poder." Ele abaixa a cabeça. "Talvez seja por isso que você goste de estar nua. Porque você aprecia a forma como as pessoas são distraídas por você." Avançando para além de mim, seu cheiro e o aroma enjoativo da maconha o seguem, enquanto ele abre a grade que revela a escada. Sua bunda não tinha um centímetro de gordura, firme e tonificada, agraciada com o resto da cauda do dragão em sua nádega esquerda. Eu esperava que ele virasse para mim e descesse a escada como uma pessoa racional a partir de tal altura. Ele sorri por cima do ombro. "Se você tem algumas bolas, menina. Venha se juntar a mim." Seus braços esticam, as pernas dobram e ele atira-se para fora. Corro, bem a tempo de vê-lo dar uma cambalhota e mergulhar no cristal preto abaixo.

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FODA-SE SIM. No minuto que o tapa de água fria atinge a minha cabeça, a tensão dos últimos dias se dissolve. A memória horrível de asfalto duro e sujeira recolhe-se conforme meu corpo mais uma vez lembra-se da batida e do ritmo do mar. Deixando as profundezas me balançarem, eu prendo a respiração até que meus pulmões gritam por oxigênio. Não pela primeira vez, eu desejo que pudesse mergulhar e mergulhar e nunca mais voltar para cima. Para encontrar alguma maneira de existir no negrume e iniciar um novo mundo onde ninguém sabia o que eu tinha feito e nenhuma família me renegou. Meu negócio em Mônaco deveria ter sido, se não divertido, então marginalmente agradável. Mas isso foi antes de eu chegar e saber que um escultor de barco tinha morrido graças a uma barra de ferro no seu pescoço. Se o assassinato de um membro da minha equipe era uma retribuição de alguém do o meu passado, eu não iria descansar até que tivesse matado ou sido morto. Meu gerente, Charlton, tinha encontrado o cadáver. Ele não tinha informado à polícia ou ninguém além de mim. Ele

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tinha agido certo. E eu seria o único a criar um outro cadáver em resposta ao crime. O primeiro dia foi gasto com a família do homem morto, perguntando sobre rancores e inimigos. O segundo foi gasto perseguindo um determinado recém-chegado que era amigo do filho do homem. Ele tinha sido pego roubando o dinheiro da comida do homem morto na semana anterior. Era uma questão simples, dar corda o suficiente para o jovem assassino se enforcar. Eu não sabia se estava grato que foi um simples ataque de ganância ou chateado que não era em relação a mim. Eu estava esperando há malditos anos por esta farsa acabar e enfrentá-los. Depois de um interrogatório que começou cruel e terminou brutal, eu soube que esta pequena divergência foi causada por um covarde que pensou que poderia levar as coisas que não pertenciam a ele, inclusive uma vida. Eu não ficaria surpreso se ele tivesse feito isso antes. Mas agora que eu tinha o encontrado ele nunca iria fazê-lo novamente. Eu o matei. Da mesma forma que ele matou o meu mestre construtor de barcos. Eu ignorei as similaridades sobre ele tomar o que ele queria e eu levando Pim. Eu nunca disse que era um santo, mas pelo menos eu tinha limpado meu negócio antes de se tornar uma confusão.

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Uma vez que eu tinha lavado o sangue das minhas mรฃos e assegurei que minha fรกbrica funcionava como um relรณgio, eu embarquei no meu helicรณptero e voltei para casa. Para ela.

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DECIDA, PIM. Aqui e agora. Elder tinha me dado uma escolha conforme ele caiu no abismo. Ele tinha lançado um desafio que até poucos dias atrás, eu nunca teria aceitado. Mas agora... agora, eu era mais Tasmin do que Pimlico. Mais ousada do que medrosa. É hora de eu começar a acreditar em mim mesma novamente. Minhas mãos tremem enquanto eu arranco o vestido indesejado. Minha cabeça caí para trás quando a liberdade beija minha pele. E pânico toma conta da minha língua curando e da minha garganta, conforme ando para a borda do iate. Aqui e agora. Decida. Meus dedos avançam ao longo da borda da plataforma. Eu respiro fundo. E salto.

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Um esguicho me arranca das profundezas. Chutando forte, eu quebro a superfície, ganhando uma cara cheia de espuma do mar conforme algo pousa ao meu lado. O queLuar e estrelas eram uma boa desculpa para as luzes, mas o brilho fantasmagórico do iate dava iluminação suficiente conforme Pimlico irrompia no oceano, seu cabelo escuro agora preto, a pele branca e o desbotamento de contusões eram como mármore e ardósia no meio da noite. Minha boca se abre e engulo um pouco de água do mar não desejada. Foda-se. Ela saltou. Ela teve coragem mesmo dessa altura. Esta menina que lutava comigo silenciosamente e de alguma forma desafiava o meu nível de controle, mais uma vez, me surpreendeu.

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Eu não conseguia tirar os olhos dela quando ela cuspe um bocado de água do mar e abre os braços para se manter à tona. Depois de tudo que ela passou, ela ainda era uma das mulheres mais bonitas que eu já vi. Seus próprios ferimentos eram o que a faziam fodidamente impressionante. A delicadeza de sua clavícula. O arco de seu queixo, a desconfiança resoluta e força inabalável em seu olhar azul. Nos três dias em que eu a tinha deixado, ela tinha comido e descansado. Sua pele tinha adquirido um brilho de porcelana, não mais amarelada ou indisposta. Ela estava se curando — aceitando o meu cuidado, mesmo que ela continuamente procurasse o que eu esperaria em troca. "Você pulou." Minha voz é mais grossa do que eu pretendia, conforme o meu olhar viaja ao peito manchado onde aquele desgraçado a tinha machucado. A água escura esconde tudo o mais, mas minha mente se lembra de quão esbelta ela é nua, mesmo quando de joelhos ou curvada para uma repreensão. Quando ela está nua, Pim já não é uma escrava se recuperando, mas uma deusa lentamente aprendendo a viver novamente. Doía pra caralho que a obsessão dentro de mim deseja que eu leve esse vida e a dobre à minha vontade — para usar sua força para meu benefício. Dominar o seu poder para mim mesmo. Eu esperava que o baseado que eu fumei tivesse me acalmado esta noite, mas ter sangue nas minhas mãos e o desejo intolerável de destruir Pimlico para saber seus segredos me deixa louco.

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Eu não fumava muito, mas a letargia grossa que normalmente vem da inalação de cannabis foi silenciada esta noite. Sim, isso afetou-me um pouco. Eu quis dizer o que disse sobre ela não estar segura perto de mim. No entanto, o ligeiro zumbido em minhas veias significava que eu podia tolerar ela estar perto sem o risco para mim ou para ela — por enquanto. Pimlico vira na água, de frente para o gigante que paira sobre nós. Seus lábios se separam como se chocada que ela realmente fez isso. Maldição, eu queria que não estivesse embaixo da água. Eu teria matado para vê-la ali, nua e pronta, lutando contra o medo e ganhando. Enxugando as gotas de meus olhos, eu sorrio. "Foi assustador ou emocionante?" Ela se vira para me encarar, orgulho brilhando em seu olhar. Ela, obviamente, não tinha pensado no que o salto significaria. Que ela estaria aqui em baixo, nadando com um homem que ela não deveria confiar. "O que fez você fazer isso?" Eu trilho a água, mantendo um par de metros entre nós. "Foi o pensamento de que você tinha sobrevivido a coisa pior do que altura? Ou o fato de que, se você caísse do jeito errado, o pior que poderia acontecer seria ter as costas quebradas?" Seus olhos se arregalam. "Talvez quebradas."

você

não

tenha

pensado

Ela aperta os lábios.

PEPPER WINTERS

sobre

as

costas


Eu queria pedir-lhe para abrir a boca, para me mostrar como sua língua estava. Eu tinha feito a minha própria investigação sobre lesões na língua, e de acordo com documentos médicos on-line, esse determinado músculo curava mais rápido do que outros. Seu inchaço deveria ser quase inexistente. Ela deveria ser capaz de falar... em breve. A maré nos batia no vai e vem das correntes suaves — algumas quentes, algumas frias. Pimlico se cansa rapidamente, os braços se agitando na água, lutando para permanecer flutuante. "Quanto tempo faz que você não nada?" Seus olhos se estreitam, mas seu olhar azul atira respostas. Respostas que significam muito tempo. Outras questões se seguem a essa, mas eu as deixo ir. Eu poderia interrogá-la mais tarde, quando ela não estivesse usando sua energia para se manter viva. Chutando, eu me impulsiono para frente, diminuindo o par de metros que nos separam. "Todos os dias, você me surpreende." O olhar dela se arregala, seus olhos seguindo do meu nariz para os lábios, o queixo. O jeito que ela me observa faz meu corpo endurecer sob as ondas. Talvez, admitindo isso, eu a tenha surpreendido de volta. "Você está se sentindo melhor?" Uma corrente me empurra para a frente, fechando a distância final entre nós.

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Eu tinha estado em sua companhia o suficiente agora para não esperar uma resposta. No entanto, seu aceno pouco perceptível ultrapassa o limite no meu sistema, fazendo meu coração disparar. "Eu estou contente." Olhamos um para o outro, nenhum de nós desviando o olhar. Ou o destino estava trabalhando com a gente mais uma vez ou Pimlico deliberadamente nadou mais perto. Tão perto, que o calor do seu corpo me aquece através da maré a apenas centímetros de distância. Nós dois respiramos fundo conforme o oceano nos bate juntos. Pele nua com pele nua. Pim silenciosamente engasga, seus braços se espalhando como asas para se afastar. Eu não sei se é a droga relaxante ou o meu desejo intolerável de conhecê-la, mas minha perna avança, envolvendo em torno das dela. Ela treme quando eu a puxo para a frente, meu tornozelo enrolado em torno dela. Meu braço esquerdo sobe, envolvendo a parte inferior das suas costas. Ela estremece conforme o resto do oceano é excluído, nossos corpos pressionados juntos. Cerro os dentes conforme seus seios macios e de formas minúsculas pressionam contra o meu torso. "Porra…" Seu olhar brilha no escuro enquanto suas mãos pousam sobre os meus ombros, empurrando-me para baixo para manter-se acima das ondas, tentando soltar o meu abraço.

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Eu só seguro. Minhas pernas trabalhando duro para nos manter à tona, mas eu não tenho intenção de soltá-la quando sentir ela assim era tão bom. Nós não dizemos uma palavra à medida que pairamos na água, olhando um para o outro, tentando decidir o que deve acontecer em seguida. Eu tinha brincado com ela no Alrik. Eu tinha pedido uma noite com ela, porque eu estava atraído demais por ela, não pelo seu corpo magro e abusado, mas pela alma dentro. A alma que quase tinha sido apagada. Eu queria ela. Pra caralho. Minha herança era cheia de coisas contraditórias. Haviam casamentos arranjados na minha família e depois houve o verdadeiro amor. Meus bisavôs tinham tido um casamento arranjado. Mas a minha mãe e meu pai... aquilo tinha sido o destino e o ideal em que se basearam as minhas fantasias de infância sobre o amor. Eles nasceram um para o outro. Sem dúvida. Que era por isso que eu estava amaldiçoado pelo que fiz. Pimlico se contorce no meu aperto. Meus sentidos entorpecidos não conseguem me impedir de sentir a deliciosa sensação de sua pele quente intercalada com o líquido frio batendo no meu corpo. Eu gemo. Alto.

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Eu estou tão grato que tinha fumado antes dela me encontrar. Não havia nenhuma maneira que eu poderia ter tolerado segura-la tão perto sem perder minha mente maldita. Mesmo com a neblina espessa de calma, eu ainda luto para manter o vício na baía. Para evitar admitir que eu quero essa garota desde que a conheci e que o desejo não está desaparecendo... ele só está aumentando. Aquele beijo e toque que eu tinha me permitido já não eram suficientes. De modo algum. Ela lambe os lábios, as perguntas brilhando no seu olhar e eu quero ela as faça, para que então eu possa perguntar as minhas. "Esta é outra primeira vez para você, Pim?" Eu sussurro, lembrando-a da intimidade compartilhada entre nós com aquele beijo, naquela noite. Como eu a tinha tocado e pintado imagens eróticas em ambas as nossas mentes sobre a entrega de prazer que ela nunca tinha tido. "A primeira vez que um homem te segurou sem enfiar seu pau dentro de você no momento que ele pudesse?" A pergunta da violência sexual faz seus músculos tensionarem. Ela se encolhe, cavando seus dedos em meus ombros. Eu deveria deixá-la ir. Eu não deveria perguntar essas coisas. Eu não podia me impedir. "Você nunca me respondeu que outras primeiras vezes você foi negada. Eu acho que é hora de excluirmos algumas." Meus olhos se fixam em seus lábios. "Eu

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te trouxe aqui por uma razão. Talvez a razão fosse foder você fora do meu sistema." Sua respiração acelera. Meu pau endurece com o choque no seu rosto, seguido por uma mistura contorcida de nojo, aversão e medo. Eu nunca tinha tido uma mulher olhando para mim com tal ódio. Merda, isso me excita. Minha perna se aperta ao redor dela, forçando o meu pau dolorido a pressionar contra seu estômago plano. Ela engasga, ficando rígida em meus braços. "Não se preocupe. Eu não vou quebrar outra promessa esta noite." Eu traço meu dedo sobre seu antebraço. "Eu já quebrei algumas tocando em você. Melhor deixar o resto para outra hora." Seu pé chuta, fazendo seu melhor para me soltar. "Não significa que eu não vou tomar outras coisas de você, no entanto." Eu sei que a coisa certa a fazer seria deixá-la ir. Ela tinha pedido à sua maneira silenciosa para acabar com isso. E eu o faria, só que ainda não. Segurando sua nuca, trago sua testa para encostar contra a minha. Aninhando-a com o meu nariz, eu deixo de lado o autocontrole, permitindo que a intoxicação intensa com que eu sempre vivi escape. "Sabe o que eu faria se a sua língua estivesse curada?"

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Eu não sei se é ela, a erva, ou o nadar noturno, mas eu estou livre pela primeira vez em um tempo muito longo. Suas narinas dilatam como se ela esperasse que eu fosse pedir sua voz novamente. No entanto, essa não era a razão pela qual eu queria que sua língua estivesse curada. Não agora. Pressionando seus seios contra o meu peito, eu sussuro, "Eu gostaria que ela estivesse curada para que pudesse beijála." Seu suspiro é audível desta vez, fazendo meu coração acelerar. Então, ela tem cordas vocais. Ela podia falar. Como a teimosia e o silêncio a tinham mantido viva por tanto tempo? Ela olha duramente, o medo, a desconfiança, o ódio, até mesmo a irritação atravessando seu rosto. Seu olhar se lança aos meus lábios enquanto eu a beijo deliberadamente, apesar de sua negação. Um pouco de seu aborrecimento desaparece, substituído por uma respiração leve, roçando seus mamilos contra o meu peito. Eu engulo o meu gemido quando a mesma dica de vazio, que eu já tinha vislumbrado antes, cancela sua desconfiança. Persianas vieram a baixo sobre sua alma, protegendo-a da mesma maneira que ela fazia com Alrik, enquanto, ao mesmo tempo, sacrificava-se para atender ao meu desejo. Isso não funciona dessa forma.

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Não comigo. Meu braço livre corta com raiva através da água. "Você acha que pode compartimentar os seus sentimentos? Que você pode me dar o seu corpo, mas não sua mente?" Ela morde o lábio, seu cabelo escuro rolando na maré. Eu não gosto da maneira julgadora como ela me observa, já me condenando ao inferno. Trazendo seu rosto mais perto, eu sussurro asperamente: "Quando eu te beijar de novo, você vai querer que eu te beije. Você não vai olhar como se eu estivesse tomando algo de você. Você vai me implorar para dar-lhe algo que você quer desesperadamente." Arrastando meus lábios sobre sua maçã do rosto salgada, eu mando meu corpo se comportar até mesmo quando nossas pernas colidem e meu pau empurra para afundar dentro dela – mesmo que para apenas provar um ponto. Para mostrar para ela que sexo é bom pra caralho. Mesmo que ela não tivesse experimentado tal êxtase ainda. Ela não está pronta. Por mais que eu quisesse pular etapas e levá-la, eu me recuso a danificar sua psique quando seus pensamentos eram mais valiosos para mim do que o seu corpo. Meus dedos enrolam em seu cabelo flutuando como alga marinha, apertando apenas o suficiente para puxar a cabeça para trás. "Eu ordeno que você esqueça tudo o que aquele bastardo fez com você. Nada disso era sexo. Isso era abuso, e isso não vai acontecer novamente. Você é uma mulher debaixo

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de qualquer escrava que ele tenha te transformado, e quando eu te beijar, espero que uma mulher me beije de volta, não uma escrava para me calar. Você entendeu?" Ela se encolhe, seus cílios brilhando com gotas. Sua mandíbula endurece, mas debaixo de sua raiva, uma forma mais branda de acordo brilha. Ela quer ser normal. Apesar de sua luta contra mim, ela secretamente espera que eu esmague sua gaiola e a ensine a ser livre. Bem, eu a ajudaria a ser normal. Mas não esta noite. Seu corpo relaxa levemente enquanto ela lambe os lábios. Meu pau reage imediatamente, compreendendo a sua mensagem. Em uma pequena parte dela... ela queria que eu a beijasse. Os pontos na língua, o oceano negro e todo o caos que existe entre nós que se danasse. Porra. Leva toda a minha força afastá-la para longe de mim. "Boa noite. Eu confio que você pode encontrar o seu próprio caminho de volta." Ela respira fundo, conforme eu a abandono no oceano. Por um momento, ela franze a testa, depois sacode a cabeça com o cenho franzido. Eu rio. "Isso é decepção, silenciosa?" Sua carranca se transforma em um suspiro. "Apesar do que pensa, você já me olha de forma diferente. Pode odiar o pensamento do que eu vou um dia fazer com você. Pode temer o pensamento do meu pau dentro de você e meu

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corpo sufocando o seu, mas uma pequena parte de você quer que eu faça isso." Ela treme; um pequeno respingo de seus dedos decora a escuridão. Eu levanto minha cabeça. "Está brava com isso? Assim você pode parar se questionar quem eu sou e me rotular o mesmo que o seu mestre anterior? Ou..." Esfrego meus lábios com a promessa. "É por que você está cansada da dor e quer prazer em vez disso?" Ela zomba, seus braços se espalhando para nadar para longe. Eu deveria calar a boca e deixá-la ir, mas eu gostava de deixa-la desconfortável. As palavras não iriam deixar cicatrizes, mas poderiam cortar as antigas abertas. "Cuidado com o que você deseja, Pim." Eu abaixo minha voz, grossa e pesada sobre as ondas. "Da próxima vez que eu beijá-la, você vai ficar molhada e sentir o prazer que a muito tempo foi negado a você. Você vai gozar. Não vou tolerar o contrário." Sua cabeça inclina para cima em desafio junto com a esperança experimental que eu poderia conseguir o que tinha prometido. Que quando eu a levasse, não seria estupro, mas inteiramente consensual e mutuamente apreciado. Esquivando-se debaixo d'água, ela desaparece. Não entro em pânico, contando as batidas do meu coração molhadas no tímpano criado pelo mar. Alguns momentos depois, sua cabeça rompe a superfície perto do Phantom.

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Agarrando o fundo da escada, ela arrasta-se das profundezas e desliza até o lado do meu iate – com a mão quebrada e tudo. Porra, que mulher. Sua bunda nua enquanto ela sobe é tão perfeita e convidativa como a lua.

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Que diabo ele está fazendo? Que diabos estou fazendo? Que diabos aconteceu comigo na noite passada? Primeiro, eu pulei da merda do iate. Segundo, eu não desliguei quando ele me puxou contra o seu corpo molhado, nu. Terceiro, eu não corei quando ele falou sobre sexo e gozar. E quarto... e este foi o pior... Quarto, quando ele me puxou para perto, como se para me beijar, eu queria ele. Por uma fração de segundo, eu esqueci o quanto odiava sexo e lembrei o quão bem ele me fez sentir na mansão branca. Eu queria sentir isso novamente. Eu queria me sentir daquele jeito o tempo todo, porque então eu não teria que sentir todo o resto. Cada contusão. Cada osso. Eu poderia... esquecer.

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Mas então ele se afastou e me rosnou regras e diretrizes – me alertando que não era a escrava que ele queria, mas a mulher que eu poderia me tornar. Só que... eu não sei quem ela é. Tudo o que eu sei é que enquanto estou sob seus cuidados ganhei o presente que é a luz do sol, as viagens e o vento. Eu tinha desejado viver sob as estrelas e não escondidas atrás de um vidro. Viver nesse navio fez com que minha pele ficasse dourada, como beijada pelo sol, ao invés do branco pastoso e doentio. Eu não era estúpida. Cada presente teria que ser pago de volta. Eu só esperava que ele exigisse o pagamento agora — enquanto eu ainda estava subserviente e muito consciente do meu lugar como um brinquedo de prazer. Por que ele queria que eu fosse diferente? Se ele me deixar continuar colando meus pedaços quebrados juntos, eu seria como as mulheres normais. Eu teria opiniões e regras próprias. Eu poderia deixá-lo dormir comigo. Era isso que ele queria? O desafio? A caçada? Uma menina para lutar com ele, em vez de uma escrava para mandar? Mas por quê? Se ele queria um relacionamento, por que ele não tinha conhecido alguém em um bar, ou em qualquer lugar que as pessoas livres se reúnam nos dias de hoje? Por que eu? Por que irritar o meu dono morto por uma noite comigo — com a intenção de me foder com força, só para me deixar dormir sem ser molestada, em seguida, me trazer de volta à vida?

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Não faz qualquer sentido! Agarro minha cabeça. Pare com isso. Concentre-se no presente, lembre-se. O futuro não importa. Não pode importar. Não quando você não tem nenhum controle sobre ele. Respirando com dificuldade, meus dedos deslizam da minha cabeça para o meu colo. Qualquer que fosse o jogo final de Elder, eu tinha que admitir, ele tinha começado algo entre nós que me aterrorizava. Sempre que ele estava por perto, meu interior torcia e se liquefazia. Principalmente, porque uma consciência intensa estalava, mas em parte devido a esse beijo maldito entre nós. O que ele tinha feito? Como ele mudou o gelo frígido no meu sangue para um fogo acolhedor? Eu não sabia, e tanto quanto eu tentava lembrar das conversas adolescentes com as minhas amigas, sobre as quais estrelas da música pop conseguiam nos deixar molhadas e que fantasias nos deixavam quentes, eu ainda lutava com odiar sexo. Eu não deveria querer sexo. Eu não queria sexo. Mas Elder... ele era diferente. Eu quero ele. Não no sentido físico, mas seu desaparecimento nos últimos dias tinha me mostrado que eu queria estar perto dele. Ele me aterrorizava, sim. Mas ele aterrorizava outras pessoas também, e enquanto ele estava por perto, eu estava segura.

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Não estou? Estou segura? Meu Deus. Pare. Talvez eu devesse tê-lo beijado na noite passada? Talvez, eu devesse ter diminuído a distância entre nós e tomado uma atitude, fazendo o que ele não faria. Mas por que você faria isso? Por que o tinha tratado com desconfiança e raiva? Eu não confiava nele ou na sua palavra, mas isso não significa que eu não deveria pedir desculpas. Então, o seu beijo teria sido por caridade? Sim. Não. Ugh, eu não sei. Teria sido um símbolo da minha gratidão. Um beijo — não importa quão casto ou indiferente — era um fato que eu confiava nele o suficiente para chegar perto, pressionar minha boca na dele, e deixar que ele me segurasse. Ele poderia facilmente ter puxado meu cabelo, me obrigado a falar — me afogado, por tudo o que importava. Mas ele não o fez. Ele tinha me segurado sem pressão, apesar de sua ereção pressionando contra a minha barriga, dura e pulsando com coisas que eu não era forte o suficiente para sobreviver.

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Incapaz de suportar meus pensamentos em conflito, eu pego o bloco e uma caneta.

Querido Ninguém, Esta é a minha vida agora? Crivada de perguntas e dúvidas? Eu pensei que no momento em que eu estivesse longe de Alrik, as coisas seriam mais fáceis, não mais difíceis —

Um ruído alto de pancada faz com levante a minha cabeça. Meu coração calça seus tênis e saí correndo. Deixo a caneta conforme uma vida de preocupação e autopreservação chuta, esperando o pior. Seja qual for o progresso que Elder fez comigo foi eliminado com aquele estrondo afiado. O rosto de Alrik surge na minha cabeça, cruel e sorrindo. Leva toda a minha força de vontade para ficar sentada na cama e não me atirar no chão. O som vem novamente — clunk, clunk, clunk. Segurando o lençol, fazendo o meu melhor para não entrar em um ataque de pânico, olho ao redor do quarto. Não havia nenhum tirano pronto para me bater, nenhum lobisomem nas sombras. Espere… Inclino a cabeça.

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Eu reconheço aquele ruído. Uma corrente. Os elos de metal tilintavam juntos e, por um momento terrível, lembrei-me de quando algo semelhante era utilizado para me amarrar. Apenas, que esta não era uma pequena corrente, mas uma enorme. A âncora talvez? Pulando para fora da cama, eu corro para a porta, apenas para perceber que estou nua (como sempre) e não adequada para vagabundear investigando. Correndo de volta para o paraíso de onde eu tinha acabado de vir, pego o lençol, não me importando com a minha nota inacabada a Ninguém espalhada pelo chão, envolvo-o em torno de mim. Correndo de volta para a saída, garantindo que minha roupa temporária cobria os lugares certos e não abriria, eu sigo pelo corredor até as escadas, ao invés de tomar o elevador. Eu tinha estado no navio de Elder há mais de uma semana. Nesse tempo, eu tinha lutado contra a recuperação, então, aceitado. Uma vez que eu descansei e comi corretamente, meu corpo tinha tirado proveito. As contusões ainda estavam lá, só que agora eram mais verde musgo em vez de roxo. Minha mão quebrada ainda estava presa com um gesso de plástico e a bandagem que eu tinha substituído após meu mergulho na noite passada. No entanto, eu não tinha amarrado minhas costelas novamente, e uma pequena pontada me deixa saber que eu provavelmente deveria ter feito isso. Meus músculos tinham recuperado mobilidade suficiente para me empurrar para cima — e não apenas pele e osso mais — mas ainda não estava plenamente “cheia”, como se meu

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corpo tivesse medo que as ligeiras curvas fossem punidas por mostrar a saúde melhorando. Eu ofego e bufo quando subo para o convés superior e olho para um glorioso sol da manhã, mas eu não desmaio de exaustão. Eu estou ficando mais forte a cada dia. Graças a ele. Como se pensando nele, Elder se materializa, em pé no convés, com uma xícara de café em suas mãos. Ele usa jeans com uma camiseta branca e um blazer casual de linho pendurado sobre seus ombros. Meu olhar se desvia para baixo, para seus pés, onde os dedos masculinos estão livres graças a finos chinelos pretos. Ele não me nota. Ou, novamente, talvez ele notou, mas gostava de me ter olhando para ele tanto quanto eu gostava de fazê-lo. Que horas ele tinha acordado para estar de banho tomado, vestido e tão imaculado? Caminhando para a frente, meu lençol vem como uma onda atrás de mim, fazendo seu melhor para se posicionar e desaparecer na brisa morna. Parando ao lado dele, ele olha na minha direção. "Dia." Eu simplesmente amplio meus olhos e olho com assombro. Ele não é mais o centro da minha atenção. O vasto mar, milagrosamente, mudou de horizonte aberto para um porto empoeirado e ocupado. "Marrocos", diz Elder, oferecendo-me o café.

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Eu levanto minha mão, recusando automaticamente o seu presente. Minha língua está se sentindo muito melhor, mas eu não quero desfazer essa cura com café escaldante. Ele sorri. "Você está ficando mais confortável comigo, Pimlico." Engulo em seco. Ele tem razão. Eu não tinha pensado duas vezes antes de reagir. Respirando através do meu batimento cardíaco acelerado, eu o ignoro enquanto o sol brilha em caminhões e guindastes e nas pessoas trabalhando no porto. Ele ri baixinho. "Primeiro, você está decepcionada que eu não a beijei na noite passada, e segundo, a sua linguagem corporal fala antes de você poder censurá-la." Levantando a caneca aos lábios, ele deliberadamente lambe-os antes de colocá-los em torno da porcelana. Sua garganta contrai quando ele engole um bocado de cafeína. "Se não soubesse melhor, eu diria que você está começando a confiar na minha promessa." Eu não sei do que você está falando. Eu mantenho meus olhos colados em um guindaste transportando um container para o céu. Não o impede de murmurar, "Minha promessa que eu não vou te machucar." Eu não sei se um dia ele vai me machucar, mas com minha energia renovada veio lucidez e confiança para enfrentar o que vier a seguir. Minha raiva tinha me dado força, mas sua paz tinha me dado sanidade. Viro-me para encará-lo. Eu não sei o porquê. Para terminar o que começamos na noite passada? Para surpreendê-

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lo que talvez eu esteja desapontada e pronta para jogar o seu jogo. O olhar de Elder trava na minha boca e cada faísca elétrica entre nós é como fogos de artifício. Eu paro de respirar enquanto meu estômago se torna o mestre do meu corpo, apertando em resposta à pergunta escura no rosto dele. Eu não sei mais o que quero. Eu não sei o que ele está fazendo comigo. Beijar-me ou pararUm homem bonito mais velho interrompe o nosso momento, seus olhos enrugando contra o brilho do sol. "A âncora está em posição. Ela está toda no mar, senhor." Nossa conexão, como um fio esticado, é cortada com uma tesoura. Inspiro profundamente com o coração batendo acelerado. Elder limpa a garganta, jogando o café restante ao mar, um arco de pingos de líquido marrom no pequeno espaço entre o cais e o navio. Ele não mostra nenhum sinal de ter sido afetado pelo que quer que tenha acontecido. Um grande corredor abre-se no casco do Phantom algumas plataformas abaixo de nós, estendendo-se para o continente, pronto para desembarcar. Elder diz: "Excelente. Obrigado, Jolfer." "Vamos esperar aqui até ouvirmos de você. Nós temos o direito de parar por setenta e duas horas." "Nós não precisamos de tanto tempo." Elder coloca a caneca de café sobre uma mesa parafusada abaixo do corrimão.

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"Diga a Selix para desembarcar e nos encontrar perto do armazém oeste." "Nós, senhor?" sozinho?"

A testa de Jolfer franze. "Você não vai

Elder se vira para mim, seus olhos negros e em guarda. "Não desta vez." Ele estende a mão. "Pimlico esta é a sua primeira escolha de muitas." Eu congelo. "Seja minha convidada. Explore uma cidade exótica. Venha conhecer um membro da família real e começar a viver um pouco. Ou você pode ficar. Sua escolha é simples." Eu dou um passo para trás. Eu? Permitida a vaguear com estranhos, inalar perfumes exóticos... conhecer a realeza? Eu não entendo. Eu não era sua posse? Ele não deveria me manter escondida em seu navio, longe dos olhos curiosos de pessoas que podiam ver o que eu era e me resgatar? Resgatar-me de que? Dele, é claro. O pensamento de correr no momento em que meus pés tocassem o solo faz meu coração voar. Eu poderia desaparecer nesta cidade e ir embora. Elder ri, seu cabelo brilhando como uma asa de corvo ao sol. "Se você vier comigo, aviso justo. Não vou colocar uma

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coleira em você; você vai ser tratada como um ser humano que está ali por vontade própria. Mas se você fugir... Eu não vou pará-la." Eu respiro fundo. O quê? "Eu não vou impedi-lam porque não tenho tempo para perseguir uma pirralha ingrata." Ele dá um passo para a frente. "Você sabe o suficiente para decidir se quer ficar com o diabo que você conhece ou correr para um que você não conhece. Realisticamente, seria melhor para mim se você fugisse. Você estaria fora do meu navio e fora da minha vida, e eu poderia voltar para o modo como as coisas eram." Seus olhos brilham com uma fúria que eu raramente vejo. "Sinto falta da minha existência arregimentada, silenciosa. Não pense que você é a única lutando com esse arranjo." Se você está lutando por que me levar, em primeiro lugar? Elder esfrega a boca com os mesmos dedos que tinha usado para fazer os presentes de origami e me acariciado no mar. "Por agora, você é minha responsabilidade. E cabe a você decidir. Primeiro, você faz a escolha de vir comigo. Sim ou não. Então, se essa escolha for sim, você faz uma outra escolha." Seus dedos pegam sensualmente ao redor do meu cotovelo, me arrastando um passo à frente em um movimento puramente dominante. "Você vem, e você concorda em voltar. Correr só vai fazê-la morrer, especialmente neste país. Você é uma mulher branca sem dinheiro, passaporte ou voz. Você, honestamente, acha que vai encontrar segurança?" Empino meu queixo.

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Eu posso. Nem todos os homens são monstros. Ele franze os lábios. "Você está disposta a arriscar o que eu estou oferecendo com a esperança de que alguém lá fora, vá ter pena de você, te comprar um bilhete de avião, rastrear sua mãe e enviá-la para casa?" Meu corpo congela quando ele se aproxima até que seus chinelos encostam nos meus pés descalços. "As pessoas querem ser boas, silenciosas, mas elas são preguiçosas. A novidade de ajudar você perderia o efeito rapidamente e, em seguida, onde você estaria? Saltando nas sombras e correndo pelo resto da sua vida." Meu coração se torna uma mina terrestre, apenas esperando por mais um empurrão para explodir. "Eu estou disposto a quebrar o seu passado e dar-lhe o futuro que você merece, não o mundo de onde foi roubada." Ele me solta. "Lembre-se se você um dia tiver vontade de sair." Virando-se, ele caminha em direção ao elevador. "Informe o chefe que eu vou voltar para o jantar, Jolfer." Ele não me dá um segundo olhar. Suas palavras soando como um gongo dentro dos meus ouvidos. Eu sei que ele leu minhas notas para Ninguém, mas ele falar sobre minha mãe... isso me feriu, a um ponto de destruição. Elder iria encontrá-la para mim se eu lhe pedisse? Eu não tinha previsto que ele iria querer que, eventualmente, eu fosse embora. Eu era a única que queria sair. A pessoa que queria que isso fosse... temporário.

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Mexeu com a minha mente que ele admitisse o mesmo. Elder para a poucos metros de distância, estalando os dedos em impaciência. "Sim ou não, Pim. Decida, agora." Havia alguma resposta correta? Eu estava condenada se o fizesse e condenada se eu não fizesse? De qualquer forma, o pensamento de um dia em Marrocos depois de uma vida na Inglaterra e, em seguida, um cativeiro branco não era uma escolha. Caminho para a frente, com o lençol ondulando em torno das minhas pernas. Elder sorri quando ando ao lado dele. "Vamos ver se você fez a escolha certa em breve." Seu braço forte em volta de mim, a dureza de seu bíceps pressionando contra a minha espinha. Com uma pressão menor, ele me impulsiona para frente para a área envidraçada, onde o elevador espera. Seus dedos me marcam através do algodão fino. Meu coração sofre seu impulso final, e a mina terrestre explode com estilhaços. Os pedaços alimentando a minha corrente sanguínea, tomando cada respiração, contração muscular e a consciência de Elder Prest ao meu lado. Sempre que ele me tocava, era mais do que apenas um toque. Era posse. Em todos os sentidos da palavra. Mas nunca uma ameaça. E eu não consigo decifrar como ele pode ser um sem o outro. Pressionando o botão para chamar o elevador, ele murmura, "Eu não fiz confusão com a sua falta de roupa, enquanto no Phantom. No entanto, desde que você está me acompanhando em negócios, é hora de você se acostumar a usar roupas."

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Eu empalideço com o pensamento de tecido apertado no calor marroquino. Ele tinha mudado a minha vida de cabeça para baixo — rasgado tudo o que eu tinha conhecido em pedaços. Os condicionadores de ar que tinham secado minha pele e me refrigerado já não existiam em seu iate. O calor era disperso pelas brisas naturais com varandas abertas e portas. Eu nunca tinha parado para pensar sobre o porquê disso. E o quanto Elder tinha me estudado. Como ele fazia meus joelhos tremerem quando ele estava perto? Como é que ele pegava um toque normal e o transformava em algo pesado e quente e... ouso admitir, delicioso e não nojento? Eu tento lê-lo conforme ele olha para o meu rosto, ambos em busca de respostas para quaisquer enigmas que o outro causou. Endireitando minha coluna, eu abraço o lençol mais apertado em resposta atrasada ao seu comando de me vestir. Seus olhos pousam na minha clavícula, mergulhando na pequena quantidade de colo visível. "Você quer vir?" Aperto os olhos. A maneira que sua voz soa sobre a palavra vir transforma a pergunta inocente em algo sexual. Ele já sabia que iria com ele. Que, apesar de mim mesma, eu estava animada para ver coisas novas e estar próxima de pessoas e aventuras. Ele não precisava de uma resposta para sua pergunta. Especialmente com a conotação sexual. Ele só queria que eu respondesse.

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Bom. Inclinando meu queixo, eu chupo meu lábio inferior. Dois podiam jogar este jogo. Eu acho. Seus músculos tensionam enquanto seus olhos se tornam obcecados com a minha boca. O poder que ele concede quando o desejo enche seu olhar, me permite sair das minhas regras auto impostas e acenar. Só uma vez. Sim, eu quero. Ele não desvia o olhar do brilho deixado pela minha língua no meu lábio. "Viu, responder não foi tão difícil, foi?" Difícil fisicamente? Não. Difícil psicologicamente? Sim. Mil vezes sim, especialmente quando ele olha para mim como se já não fosse um homem, mas uma besta voraz com um apetite por prisioneiras mudas... "Eu gosto quando você responde." Sua voz está muito rouca. Ele engole em seco. "Vamos tentar outra pergunta. Você quer vir? Ou você quer gozar6?" Essa não é uma pergunta com resposta de sim ou não. Mas eu continuaria a jogar. Eu fingiria que era mentalmente forte o suficiente para flertar, mesmo se o calor sufocante que ele causou não pudesse impedir o meu cérebro de entrar em pânico com o pensamento de seus dedos nos meus Aqui ele flerta com a palavra “come”, que significa vir, mas é uma gíria para a palavra gozar. 6

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seios, as mãos vagando pelo meu corpo, seu pau empurrando para dentro de mim— Engulo em seco, apertando os olhos contra a imagem lasciva na minha cabeça. Eu pensava que era forte o suficiente. Eu não era. Ainda não. Elder suspira profundamente quando eu endureço com seu aperto. "Por um segundo, vi alguém que eu queria — alguém capaz de suportar o que eu preciso." Ele me solta conforme o elevador chega, abrindo a porta. "Pena que ela foi embora de novo." Suas palavras eram como algo tangível, eram como dedos batendo na minha bochecha. Ele me disse que eu era fraca antes. Ele me disse que eu estava quebrada. Mas isso foi para ganhar uma reação de mim. Isso... isso foi apenas uma declaração da verdade. Ele arrancou meu coração e jogou-o ao mar. "Você vem?" Elder entra no elevador, segurando as portas quando elas tentam fechar. "Hora de se vestir." Seja qual for o calor que ele tinha acendido ferveu para discórdia. Eu seguro meu queixo alto e sigo para o elevador. As portas fecham, prendendo animosidade não dita em torno de nós.

todo

o

desejo

e

a

Elder exala pelo nariz, os olhos saltando da porta espelhada para os meus.

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Não diga nada. Deixe-me ir para o meu quarto, sem outro tapa figurativo no rosto. O meu pedido fica sem resposta. Ele baixa o queixo, observando-me por baixo de sua sobrancelha. O fato do espelho ser uma terceira pessoa, ligando nossos olhos enquanto estamos lado a lado, não impede o calor em espiral de reacender e crepitar mais uma vez. Ele sussurra, "A noite passada foi... interessante." Engulo em seco, quando seu olhar cai para a transparência do meu lençol. "Ela apagou algumas de suas paredes. Devemos fazê-lo novamente algum dia." Uma intoxicação estranha, enche minhas veias até que eu juro que meu sangue se transformou em vinho, filtrando através do meu coração, me deixando bêbada. Meus joelhos travam quando ele morde o lábio, o espelho mostrando cada risco de seu rosto, cada sombra de sua garganta e mandíbula. Quanto mais tempo eu teria que ficar nesta câmara de tortura eletrizante com ele? Minhas narinas dilatam enquanto sua mão se mexe para segurar um canto do lençol. Ele não se vira para me olhar no rosto, mas seu semblante escurece. "Não me odeie pelo que eu disse antes. Eu não tive a intenção de te machucar." Abaixo a cabeça. Não por respeito ou aceitação de seu pedido de desculpas, mas porque eu não conseguia mais olhar para ele.

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Eu não podia olhar nos olhos de ébano e tentar ler o que ele mantinha escondido. Isso me dava uma dor de cabeça. Concordar em ir para Marrocos foi um erro. "Olhe para mim, Pimlico." Seus dedos puxam o lençol, forçando meus punhos a apertar para mantê-lo no lugar. Meu rosto aponta para o céu com falsa bravata, mas eu me recuso a encontrar seus olhos. "Cristo", ele murmura sob a respiração. Eu tremo com adrenalina, mas não medo. Tinha estado em sua companhia tempo suficiente para não esperar um punho, mas não conseguia lê-lo. Eu não conseguia antecipar ou parar o que quer que fosse que ele estivesse prestes a fazer. O que ele vai fazer? Seu aperto no lençol fica agressivo. Puxando forte, ele me pega de surpresa, me girando em meus pés como um carrossel. O algodão branco escapa da minha mão quebrada enquanto eu tento segurar com a outra tão apertado quanto posso. Mas é inútil. Seminua, com o lençol caído sobre um ombro, caio nos braços de Elder só para ele se virar e me bater contra a parede espelhada. Minha coluna grita quando a frieza ativa a sensibilidade do meu corpo. Engulo em seco quando seu rosto se contorce em uma máscara torturada. Ele respira fundo e pesadamente, minhas inspirações e expirações em sincronia total com as dele, nossos olhos fixos em estado de choque.

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"Droga." Arrepios correm por cima de mim, enquanto suas mãos, de repente, pousam sobre os meus ombros, acariciando-me como um gato. Seu nariz roça o meu enquanto ele se inclina mais perto. "O que tem em você que eu não posso ignorar? Por que você tem esse poder sobre mim?" Mesmo que pudesse, eu não ousaria me movimentar. Eu não sei o que ele quer dizer. Aquele com o poder é ele. Apenas ele. Ele morde o lábio novamente, conforme seus dedos arrastam dos meus ombros para a borda do lençol que cobre meu peito esquerdo. O direito está exposto, totalmente vulnerável ao roçar do peito dele como quando nadamos à meianoite. Aperto os lábios, lutando contra seu controle sobre o resto do meu vestido mal feito. "Vamos lá, Pim." Sempre tão gentil, mas com um comando implacável, letal, ele puxa. Eu luto, mas ele é mais forte. Meus dedos doem quando o resto do algodão cai, deixando-me nua. Eu deveria estar feliz. Eu preferia ficar assim. Normalmente, eu não sentia nada quando o ar acariciava minha carne. Nada além de liberdade da asfixia. Só que desta vez... desta vez com os olhos famintos e Pinot Noir7 substituindo o meu sangue, eu estava muito quente, muito viva, consciente 7

Marca de vinho.

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demais de tudo o que um corpo poderia fazer e tudo o que o meu tinha sido forçado a suportar. Meus machucados doem. Meus mamilos endurecem. Meus ossos latejam. Mas não é nada comparado ao meu coração. Ele bate com aquela maldita emoção traidora que eu pensei que tivesse morrido no dia em que fui vendida. Desejo. Droga de desejo podre com que eu não estava familiarizada e nunca, jamais toleraria. Era uma emoção doente, doente. Isso fazia homens comprarem garotas e quebrálas. Transformava a racionalidade em loucura. E acabava com a vida de tantas pessoas. O meu medo salta como uma lebre, conforme sua grande mão segura meu quadril, me arrastando para a frente até seu pau machucar minha barriga. Ele solto um gemido suave e baixo. Fecho os olhos, esperando o estalo que eu sei que virá. Ele tinha falado de me dar tempo — me consertando, não me estuprando. Eu tinha começado a confiar em suas promessas. Eu fui idiota. Este era o pagamento por tudo o que ele tinha feito por mim. Eu calaria a boca, me fecharia e lidaria com isso. Eu podia lidar com isso. Eu tinha lidado com coisa pior.

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"Olhe para mim", ele ordena. Eu simplesmente aperto meus olhos e levanto meu queixo. Eu chuto o lençol fora dos meus pés, fechando minhas mãos. "Porra, você é muito corajosa para seu próprio bem." Seus dedos enrolados em torno do meu queixo, me segurando apertado, pressionando minha cabeça contra os espelhos atrás de mim. "Você tem alguma ideia do que você faz comigo ficando de pé de modo tão régio e tão inabalável, quando seu corpo conta uma história completamente diferente?" Aperto meus lábios, ignorando o pulsar fresco na minha língua. Sua boca paira sobre a minha mal me beijando, sua respiração quente e com raiva. "Eu tenho sido capaz de me conter até agora, mas cada segundo com você, fica mais difícil e mais difícil." Com um rugido feroz, ele se afasta, pressionando-se contra o outro lado quando as portas apitam alegremente, anunciando nossa chegada. O elevador se abre. O corredor está vazio. Elder saí. "Vista-se. Encontre-me no convés sete, em meia hora." Antes que eu possa me recuperar do o peso colossal do que acabou de acontecer, as portas se fecham e me prendem. Marrocos, de repente, não era o playground em que eu esperava brincar — era mais a pena de um executor.

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Pela primeira vez, eu ansiava por branco, porque o branco me mantinha focada em quem eu realmente era. Eu tinha começado a esquecer. Elder tinha com sucesso acabado de me lembrar. Eu não vou esquecer novamente.

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VOCÊ fodeu. Você fodeu. Você fodeu. O mantra incessante ecoa na minha cabeça a cada passo. Eu não sei por que tive uma recaída. Por que aquele momento era o momento, Pim me deixou louco o suficiente para pensar em levá-la no elevador. Isso ia contra tudo o que pensei que eu queria, mas foda-se, ter o seu corpo apertado contra o meu tinha sido muito tentador. Minhas bolas estavam azuis de tentar ser o anfitrião perfeito. Eu mergulhei frustração após frustração tentando ser seu conselheiro, protetor e amigo. Quem estou enganando? Eu nunca poderia ser seu amigo. Eu não posso sequer ficar sozinho com ela sem duvidar que vou conseguir me conter para não tocá-la. Marchando mais rápido, poeira levantou atrás dos meus sapatos, conforme o sol fazia o seu melhor para nos deixar agitados. Pim corria ao meu lado, nunca olhando para mim,

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mas primorosamente consciente de cada movimento que eu fazia. Eu não acho que ela sequer tinha consciência disso. De como seu corpo fluía de acordo com o quão rápido eu andava, como ele fazia uma pausa se eu desacelerava, como ele balançava para o lado se eu erguia um braço. Era como se cordas ligassem ela a mim, e eu tinha o controle total sobre fazer sua dança. Ela sempre esteve tão em sintonia com os outros ou seu cativeiro tinha lhe dado um sexto sentido? Uma capacidade inata de abaixar de um golpe vindo ou antecipar-se a um pontapé ameaçador? De qualquer maneira, ela me distraía, o que não era uma coisa boa. Eu estou aqui para trabalhar. Eu deveria tê-la deixado na porra do barco. Na hora que eu mandei ela se vestir, eu fiz o meu melhor para me manter sob controle. Não funcionou. E quando a vi no convés sete onde a rampa estava para chegar ao cais, eu tive uma dor de cabeça e estava com um humor azedo. E não tinha melhorado quando Pim chegou em mais um vestido muito grande para ela. O tecido azul bebê pendurava com painéis marinhos sobre os contornos de seus quadris — os mesmos quadris que eu agarrei no elevador. Em uma mulher curvilínea, o tecido mais escuro faria suas curvas aparecerem em uma figura esbelta. Em Pim, ela apenas parecia ser uma modelo que tinha fugido e tinha esquecido de comer por décadas. Pelo menos, ela teve o bom

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senso de trazer um grande chapéu branco, que cobria ao longo de um lado do rosto, mantendo-a protegida do sol. E também a protegia de mim. Ela se manteve constantemente ao meu redor, mas nunca me deixou ver seus olhos. Ela voltou a ser a garota que conheci no Alrik — aquela com uma fria camada de proteção sob o disfarce de submissão. Aquela que me intrigou tanto que praticamente implorei por uma noite com ela. Esta mulher vive comigo no meu iate. Dormimos a um deck de distância, e ela não quer nada comigo. Por que diabos eu continuo a me torturar? Eu deveria livrar-me dela antes que eu fizesse algo que me arrependeria. A ideia de retira-la de minha vida, antes que fosse tarde demais, acalmou minha mente o suficiente para encontrar paz e me concentrar. Ignorei minha convidada silenciosa e prestei atenção na cidade de especiarias em vez disso. Ajudou um pouco, concentrar-me em outras pessoas que não tinham nem um pouco de poder sobre mim como ela. Marrocos era exatamente como eu me lembrava. Quente, empoeirada, arcaica em seu caos organizado. Meus pensamentos normalmente encontravam refúgio aqui longe de sua própria confusão interna, mas isso foi antes de eu tomar a decisão idiota de roubar Pimlico. Durante todo o caminho para o restaurante arranjado onde deveríamos encontrar Sua Alteza, Simo Riyad, ela olhou para fora da janela do carro, cuidadosamente me ignorando. Ela se lembra de deitar no meu colo naquele mesmo veículo quando ela se afogava com seu sangue? Ela se lembra

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de mim abraçando-a, sussurrando que eu não iria deixá-la morrer e ela era minha agora? Se ela lembrava ... não havia nenhum sinal. Graças a Deus que não estávamos mais no carro porque eu poderia ter feito algo que me arrependeria. Só para acrescentar a todo o resto. Selix passeou na frente de nós, protegendo-me como ele era pago para fazer. Seguimos uma pequena rua para um pitoresco restaurante à beira-mar, onde os guarda-costas descansavam na sombra, deixando a família real comer em segurança. Entrando no espaço arejado, com suas paredes sem janelas e design de barro, eu escorreguei dentro de Elder Prest – construtor de barcos, milionário, e homem de negócios implacável. No momento que Simo Riyad nos viu, ele se levantou e acenou. Selix sutilmente colocou a mão em seu torso, onde sua arma escondida descansava antes de ir para a esquerda, deixando-me saber que ele tinha as minhas costas, mas não iria interferir com os negócios. Ele pegou meu olhar, levantando a sobrancelha para Pimlico. Eu quero que ele a leve ou eu quero ela perto de mim? Eu estou tentando decidir isso desde que deixei o Phantom. Eu estou perdido de qualquer maneira.

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Se Selix a levasse, eu me perguntaria se ela blefaria e fugiria — se ela desapareceria antes que eu tivesse chance de interrogar e experimentar ela, mas se ela se sentasse ao meu lado, perguntas viriam e que respostas eu poderia dar? Quem se importa, porra? Eles são parceiros de negócios, e não confidentes. Eles não precisam saber. Endireitando meus ombros, sacudo a cabeça e pego o cotovelo de Pimlico, orientando-a para longe de Selix e em direção à mesa onde Simo, sua esposa e dois filhos pequenos sentavam empertigados e apropriados. Pim endureceu sob minha direção, mas não se afastou. Aproximando-me da mesa, a mulher de Simo sorri timidamente, sua atenção passando rapidamente de mim para Pim e de volta. As crianças sorriam também — modos perfeitos da descendência real. Todos eles tinham a pele morena e cabelo escuro volumoso, lembrando-me de uma cultura diferente para o mundo ocidental, onde eu cresci, mesmo que eu tivesse ¼ de sangue exótico correndo em minhas veias. "Ah, finalmente nos encontramos." Simo se levantou, estendendo a mão para apertar. Seu turbante escondia a maior parte de sua cabeça, e seu terno cobalto de três peças era muito abafado para o calor pegajoso. "Demorei para chegar, Alteza." Eu coloco minha mão na dele, feliz por finalmente conhecer o homem que, no papel, eu realmente gostava. Em comparação com os outros babacas com quem eu lidava, ele era um filhote de cachorro inocente.

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No entanto, ninguém realmente conhecia o outro — mesmo quando viviam juntos. Dou um olhar ameaçador a Pim. Nossas mãos soltaram conforme Sua Alteza sorriu. "Por favor, me chame de Simo. E, por sua vez, espero poder chamálo Elder? Ou você prefere Mr. Prest? " Sorri, deslizando de volta ao mundo que eu controlava. "Elder está bem." Pim estremeceu ao meu lado. Simo olhou para ela antes de me dar toda a sua atenção novamente. "Nesse caso, é um prazer conhecê-lo, Elder. Eu tenho muito respeito por um homem que faz essas coisas requintadas." Ele fez sinal para eu sentar ao lado dele, estalando os dedos para um guarda oculto trazer outra cadeira para Pimlico. "E quem é esta criatura impressionante?" Ele estendeu a mão para Pim. "Estou tão feliz que você trouxe sua esposa também, Elder. A minha foi bastante insistente em se juntar a mim. Eu espero que você não se importe." Eu desabotoei meu blazer para sentar. "Nem um pouco, tal beleza deve ser compartilhada." Eu dei um sorriso respeitoso para sua linda parceira. "Embora, por favor, desculpe a confusão. Esta não é minha esposa. Ela é apenas minha companheira de viagem, por enquanto." Pim pegou meus olhos, seus lábios afinando. Sem desviar o olhar, eu murmurei, "O nome dela é Pimlico."

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Sua garganta trabalhou conforme ela engoliu. Um laço apertado de sua energia e a minha se juntaram. A ligação indesejada entre nós nunca iria embora? Simo se inclinou para frente e capturou a mão boa de Pim. Eu endureci com possessividade, observando o que ela faria. Ela mal tolerava alguém tocá-la e muito menos um homem estranho. Ela chocou-me estupidamente conforme ela inclinou o nariz para mim e deu uma reverência fácil para Sua Alteza Real. Seus lábios roçaram os nós de seus dedos. Que porra é essa? Que tipo de passado ela tinha vivido para ficar mais confortável com homens com títulos do que ela estava com o homem que a salvou? "Você é muito bem-vinda, minha querida." Simo soprou o beijo casto. Pim dobrou seu queixo, um sorriso recatado no rosto, puxando sua mão para trás uma vez que a introdução estava completa. Meu coração disparou no meu peito. Que raio foi aquilo? Simo acenou para sua esposa. "Esta é a minha amada Dina." Ele sorriu com orgulho de marido. "Tenho certeza que ela ficaria grata por uma companhia feminina e conversa." Os olhos de Pim encontraram os da mulher.

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Prendi a respiração, querendo saber se este era o momento em que ela falaria. Ela me deu um tapa na cara, mostrando respeito a um homem que ela tinha acabado de conhecer, talvez ela iria colocar as garras no meu coração falando com uma mulher que ela não conhecia. Ouvir a voz dela era um pensamento tentador, mesmo que ele me fodesse. Como ela ousa dar esse presente para completos estranhos em vez de mim? Quando eu disse que ela poderia vir comigo, eu não tinha pensado na ideia de que ela iria falar. Que a língua estaria curada o suficiente para derramar meus segredos e informar aqueles que nunca deveriam saber que eu tinha roubado ela. Que estava totalmente no meu poder libertá-la, mas eu não iria até que eu conseguisse o que queria. Em vez de exibir a nossa lavanderia pecaminosa, ela olhou para mim, em seguida, baixou o olhar. Meu coração desacelerou contra minhas costelas — por enquanto. Esta reunião já estava longa, e nós só tínhamos começado. Tomando uma respiração, eu sorri para Simo e sua família, respondendo em nome da Pim. "Receio que ela não fale. Ela é muda. " Não é bem assim, mas era mais fácil do que a verdade. Muito mais simples do que explicar sua língua cortada na metade e as contusões apenas começando a desaparecer por baixo do vestido.

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Pim não teve qualquer reação, quando falei de sua "condição". Se alguma coisa, ela parecia levemente aliviada por poder ser um voyeur, mas não participar. Seus olhos não eram passivos, apesar de tudo. Ela pode ser silenciosa, mas ela não era estúpida. Sua atenção cintilava entre Sua Alteza e sua esposa, tirando conclusões muito astutas para uma escrava roubada. Observando-a vê-los me deu uma ideia de quão difícil ela seria de quebrar. Como tudo o que fiz, cada vogal que eu havia dito e cada sílaba que eu sussurrei foram armazenadas em seu armamento contra mim. Cristo, eu nunca vou conseguir o que quero? Dina assentiu para Pim, de mulher para mulher. "Eu acho que é impressionante — não falar, quero dizer." Sua voz era doce e respeitosa. "Os homens falam tanto nos dias de hoje. Muitas vezes eu me sinto como uma muda eu mesma." Pim lhe deu um raro sorriso, deixando atingir seus olhos e transformando-a de triste fantasma para beleza radiante. Mais uma vez, ela roubou uma batida do meu coração. Eu olhei para ela sob feitiço. Nenhuma vez ela olhou para mim dessa maneira. Nenhuma vez ela me considerou digno de tal presente. Meus ombros ficaram tensos conforme a raiva percorreu como café em meu sangue. Ela queria me punir? Tudo bem, porra. Eu estou disposto a alterar as regras deste jogo. "Devemos começar a trabalhar?", Perguntou Simo.

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Eu concordei e duas garçonetes trouxeram uma bandeja de bebidas locais e petiscos. Forcei minha mente para longe de Pim e de ideias de como ganhar um sorriso como o que ela tinha acabado dar, esfreguei a tensão indesejada no meu peito, puxei meu telefone, e comecei a trabalhar.

***** Três horas e várias revisões dos esquemas de iates depois, terminamos. Minhas costas doíam de chegar do outro lado da mesa para revelar planos atualizados. Felizmente, o meu telefone tinha um software que tornava fácil ajustar pedidos frívolos, enquanto coisas importantes, como o deslocamento de água e lastro eram todas matematicamente verificadas no fundo. Pimlico, obviamente, não tinha dito uma palavra durante a reunião, mas ela tinha uma amizade estranha com Dina. Enquanto Simo e eu murmurávamos sobre as lâmpadas incandescentes contra o mérito de LEDs e discutíamos sobre qual a madeira que seria melhor na biblioteca, Pim nunca tirava os olhos de Dina ou seus filhos. As crianças, sentindo uma vítima voluntária, ficavam entupindo Pim com cuscuz ao curry sobre pães de pita frescos, apresentados com os dedos cobertos de molho. Nenhuma vez Pim recusou a oferta, mas ela lutou para comer. A sua língua não deveria estar quase curada por agora? Eu já tinha me colocado um lembrete para perguntar a Michaels quando voltássemos para casa. Casa.

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Que conceito estranho. Após esta reunião, voltaria para casa com uma menina rebocada que ainda era uma total estranha. Conforme a última rodada de bebidas foi entregue, o olhar de Pim se arrastou por cima do ombro, procurando um banheiro. Dina notou. "Eles estão ali trás." Pim sorriu, levantando graciosamente. Os olhos de Dina e Simo rastrearam sobre ela, notando coisas que não tinham quando nós chegamos — as contusões desaparecendo, o curativo em sua mão, a magreza de seus braços e peito. Minhas mãos fecharam os punhos. Eles pensariam que eu tinha feito isso? Que eu era um psicopata que mantinha meninas como animais de estimação? Dina estreitou os olhos, a julgar a minha reação com Pim da pequena distância entre nós. Chateado com seu escrutínio, eu inclino a cabeça para Selix para escoltar Pim às instalações, não para impedi-la de correr, mas para protegê-la. Em suas notas a Ninguém, ela disse que foi vendida em um hotel pobre em um baile de máscaras. Mas como ela foi originalmente sequestrada? Era verdade o conto que ela estava em um evento de caridade com sua mãe ou ela tinha sido roubada por meios menos refinados? Selix adiantou-se para apanhá-la, mas Dina ficou de pé. "Você sabe, eu posso ir também." Ela e Pim compartilharam um sorriso.

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O que há com as mulheres e idas ao banheiro juntas? Selix chamou minha atenção, perguntando se ele ainda devia seguir. Eu balancei a cabeça sutilmente. Ele pode protegê-la do lado de fora do banheiro, enquanto as duas mulheres se protegiam uma a outra dentro. Dina se moveu em direção a Pim depois soprou um beijo ao seu marido. Simo sorriu antes de voltar sua atenção para a última alteração de seu iate. Enquanto isso, eu não podia tirar meus malditos olhos de Pim enquanto ela caminhava pelo restaurante em seu vestido esvoaçante e sandálias. Não era segredo que eu encontrei Pim sangrando de forma impressionante. O nariz, os olhos, o queixo, sua força — ela era semelhante a uma mulher bonita. Tendo o luxo de olhar em sua bunda e a curva de flamingo de sua espinha me deixou duro. "As mulheres, hein?" Simo riu. "Elas causam a pior dor e o melhor prazer." Eu dei um meio sorriso. "Eu não sei." "Oh?" "Eu só estou cuidando dela de um incidente infeliz." Simo tomou um gole de vinho. "Eu devo admitir, eu estava fazendo o meu melhor para não perguntar quem a marcou." Eu bufo, e viro em sua direção enquanto tomo um pouco de suco de goiaba. Vinho não era uma opção. O álcool tinha o

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efeito oposto em mim do que a maconha. "Iria continuar a lidar comigo se eu disse que era eu?" "Não." Seu rosto travou no lugar. "Mas eu não acredito que você tenha feito." "Por quê?" Ergo as sobrancelhas, fazendo uma pergunta perigosa. "Eu já disse que não somos amantes, e é provável que você tenha suspeitas de minhas intenções com ela." Por que estou tendo essa conversa com um membro da realeza? Não era possível que eu queira limpar o meu nome em vez de ser manchado por sua opinião. Não importava para mim. Simo afagou a cabeça de seu filho, que atualmente tinha giz de cera por toda a toalha de mesa. "Um homem que olha para uma mulher da maneira que você olha ela ... ela é a única ferir você. Não o contrário." As palavras desapareceram da minha cabeça. Pela primeira vez na vida, fiquei sem palavras. Simo continuou. "Eu acredito que há muitos tipos de homens. Meu segundo primo, o rei, é um tipo — uma posse ao seu amado país. Eu sou um outro tipo — uma posse para a mulher que eu casei. E então, tem você." Ele olhou para cima, roubando o lápis de seu filho. Esperei que ele continuasse, mas ele não o fez. Limpando a garganta, perguntei: "E que tipo eu sou?" Ele sorriu sabiamente. "Você, meu amigo, é um desabrigado. Você não é de propriedade de um país ou de uma

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mulher. É um lugar em que não são muitos homens que podem sobreviver por muito tempo." Porra. Porra. Porra. Meu coração caiu no meu estômago, sibilando com ácido. Sem casa. Sem família. Mesmo até Selix – depois de nossos anos nas ruas juntos, não sabia a verdade sobre mim. Como esse nobre tinha olhado através da minha fachada e entendido? Ele acenou com a mão como se ele não tivesse acabado de dilacerar a porra da minha vida. "Eu tenho uma pergunta se eu puder. Ela não diz respeito à construção de barcos." Seu rosto se suavizou. "No entanto, após a conversa pessoal que acabamos de ter, eu não acho que seja muito inadequado perguntar." Corri a mão pelo meu cabelo. Eu tinha estado no controle desta reunião, e agora, eu estava com o pé atrás. Isso nunca tinha acontecido comigo. Nunca. Parte de mim queria dizer a ele para enfiar a sua pergunta no rabo, mas meus lábios se moveram com permissão. "Pergunte." "Ótimo." Ele abriu os braços quando sua filha se cansou e subiu no seu colo. "Eu ouvi rumores sobre você." Minhas costas instantaneamente endureceram. Havia muitos rumores para saber qual deles ele tinha ouvido. Alguns, eu tinha começado. Alguns, eu quero terminar. A maioria deles eram terríveis — feitos para me manter temido e livre.

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"Oh?" "Ouvi dizer que você tem um dom." Engasguei com outro bocado de suco de goiaba. "Como?" "Um presente. É por isso que você constrói iates impecáveis. É por isso que você é tão rico. É por isso que você tem muitos talentos, estou certo. " "E que talento seria esse?" Seus olhos brilhavam de curiosidade. "Alguns chamam de uma maldição." Merda. "Pela maneira que você endureceu, eu suponho que você possa chamá-lo de maldição, também." Eu sorri com força. "Eu não sei o que dizer." "Eu acho que sabe sim." Acariciando o cabelo negro de sua filha, ele sussurrou: "Engraçado como nossas mentes se fixam sobre as coisas, não é?" Gelo caiu sobre mim como uma tempestade de neve. "O que você está dizendo?" Ele riu. "Depende. Mostre-me suas mãos." "O que?" "Você me ouviu. Mostre-me suas mãos." Simo olhou diretamente para onde eu segurava meu copo. Eu procuro uma razão para dizer não, mas não consigo encontrar uma. Lentamente, eu desenrolo meus dedos e os apresento com a palma para cima. Eu não respiro enquanto

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Simo estende a mão e acaricia as pontas dos meus dedos da mão esquerda. "Você toca." Tossi. Esta reunião acabou. Que porra ele está fazendo? Simo estendeu a sua própria mão esquerda. "Continue. Se isso vai fazer você se sentir melhor." Minhas pernas se juntaram para caminhar para fora do restaurante, mas meus dedos me desobedeceram, rastejando através do toque esse homem, da mesma forma que ele tinha me tocado. Calos e pele grossa, assim como eu. "O violoncelo?" Minha voz quase não saiu. Ele assentiu. "Eu pesquisei você, Elder. Ouvi dizer que você era um prodígio." Como diabos ele ouviu isso? Memórias de um tempo mais feliz com a música, rodeado pela minha mãe, pai e irmão — memórias que me crivaram de balas e me fizeram sangrar — tentaram entrar na minha mente. Eu cerrei os dentes, empurrando-as para trás. "Uma época. Acabou agora." "No entanto, você ainda toca." Ele se inclina para trás, abraçando sua filha. "Você sabe, Elder, no meu país, nós não rotulamos as coisas como o mundo ocidental. Se alguém tem a tendência de se concentrar até a perfeição, louvamos ao invés de nos preocuparmos. Eu acho que todos os grandes virtuosos têm o que você tem, e você não deve fugir disso." "O que eu tenho?"

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"Desculpe, não é o que você tem, mas o que você é." Mudando de assunto, Simo sorri. "Eu não ia dizer isso porque não tem nenhuma reflexo no nosso negócio juntos. No entanto, penso que, depois de saber que tipo de homem está por trás de sua reputação, não pode fazer mal." Mais uma vez, ele me deixou com o pé atrás. Porra eu odeio isso. Meu cérebro se esforça para se atualizar e falar com um colega violoncelista, descobrir que ele entende o que se esconde dentro de mim — agora, ele quer expor ainda mais revelações? Um Liquor8 de repente parece fascinante e sinto a tensão em cada articulação. Fazendo o meu melhor para manter minha voz calma e desinteressada, eu falo lentamente: "Diga-me o que?" Seu olhar correu para o banheiro, obviamente querendo terminar esta conversa franca antes que as mulheres retornassem. "Eu posso não ser o rei, mas tenho acesso a tudo o que meu primo de segundo grau tem — incluindo os melhores investigadores particulares. Quando minha esposa e eu decidimos comprar um iate, fomos meticulosos em nossa pesquisa. Sua empresa e produto são inigualáveis, mas eu nunca teria feito o negócio com você com base em sua reputação e relações com os homens que são corruptos além da compreensão." Eu sorri, mas não foi o sorriso frio, arrogante que eu tinha aperfeiçoado ao lidar com criminosos que beiravam o

8

Bebida alcóolica.

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homem que eu tinha sido. "Normalmente, é por isso que os negociantes me procuram." "Deduzi isso." Ele baixou a voz. "Mas isso é o que nos afastou. A família real não pode ser vista lidando com assassinos e ladrões. " Escondi a minha cara feia. O que você diria se soubesse que eu era um ladrão? "Então, o que te fez mudar de ideia?", Perguntei. "Seu passado." "Meu passado?" Minha voz estalou. "E o que no meu passado?" Esfregando os dedos calejados juntos, ele disse: "temos quase a mesma idade. Eu comecei a tocar o violoncelo quando tinha oito anos, e a comunidade da música era pequena. O mundo não é um lugar grande, quando o amor por alguma coisa nos une." Mais uma vez, as memórias que não tinham o direito de me machucar tentaram fervilhar. Minha mãe me pagou a minha primeira aula de violoncelo quando eu tinha quatro anos. Eu chorei quando acabou, porque eu queria que não acabasse nunca. Na semana seguinte, meu pai pegou dinheiro emprestado de nossos vizinhos para comprar um violoncelo de segunda mão, para que eu pudesse tocar e tocar e nunca parar. As cordas. As palhetas. A música. Merda, as notas que eu podia criar – isso me dava um propósito. Eu nunca tinha estado tão atraído ou viciado assim.

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Esse foi o começo do fim para mim. Eu tinha amaldiçoado toda a minha família por causa disso. A voz de Simo afastou a lembrança. "Enquanto eu trabalhava através dos meus níveis, um nome continuou sendo mencionado. Um menino que tocava até os dedos sangrarem. Um rapaz que iria dedilhar por dois dias seguidos até que ele dominasse uma música que ele tinha acabado de ouvir no rádio, em vez de partituras dadas por um professor." Eu fiquei reto. "Já ouvi o suficiente." Simo não parou. "Meus pais o usavam como um exemplo se eu ficasse cansado de praticar. Eles diziam 'por que você não pode ser mais como ele? Se ele sabia ou não, ele tornou-se amplamente reconhecido por ser o melhor. Até a sua 'morte', é claro." Eu mostrei os dentes como um animal encurralado. Merda, filho da puta. Eu ando para longe da mesa, olhando para ele. "Saia enquanto está à frente. Estou cansado de falar sobre isso." Seus ombros ficam tensos como se deixando escapar tudo o que eu tinha tentado manter escondido, tudo o que eu tinha encoberto, mas passos soaram atrás de mim, sinalizando que o nosso tempo juntos havia terminado. Graças a Cristo. Relaxando, ele sorri. "Eu não sei o que aconteceu ou por que esse prodígio desapareceu, mas eu sei seu nome verdadeiro, Elder Prest. Eu conheço o homem real sob os rumores. Esse é o homem que eu contratei para construir o meu iate. Um homem que tem sido chamado de obsessivo, um perfeccionista. Um

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homem que não pode deixar algo de lado até que ele domine isso. Contratei você porque eu quero manter minha família segura, e ninguém vai fazer um trabalho melhor porque você não tem escolha a não ser entregar excelência." Ele beija a cabeça de sua filha, de pé, com seu pequeno corpo em seus braços. "Esse é o homem digno de ser possuído por qualquer país ou mulher — não alguém que esteja só." Sua voz soou na minha cabeça. Ele sabe o meu verdadeiro nome? Eu não tinha me deixado me lembrar por muito tempo. Até onde eu me preocupava, não tinha outro nome. Eu não tinha outra vida, nenhuma outra existência antes desta. Minha pele se arrastou para sair. Dina apareceu, dirigindo-se para o marido e os filhos. "As discussões acabaram tão cedo?" "Sim." Eu não olhei para ela, pegando o meu telefone e bloco de notas da mesa e colocando-os em meus bolsos das calças. "Eu ouvi tudo o que eu preciso ouvir." Eu encarei Simo. Ele olhou de volta com um aceno respeitoso ao invés de brilho de insulto. Ele não tinha me dito que sabia quem eu era para me intimidar. Eu não sabia por que ele tinha. Mas estupidamente, eu confiava que ele não falaria muito. Se eu não confiasse nele, não estaria caminhando para fora do restaurante. Guarda-costas ou sangue real que se danassem.

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Pim veio para o meu lado, o olhar fixo no meu rosto. Ela inclinou a cabeça, chupando o lábio inferior como se entendesse a raiva turbulenta me corroendo. Ela podia ver, porra. Mas até que ela me contasse seus segredos, ela não iria ganhar o meu. Simo levantou sua filha ao seu quadril, estendendo a mão. "Foi bom falar com você, Elder. Devemos compartilhar o nosso amor pela música novamente algum dia. " Eu bufei, involuntariamente sacudindo a palma da mão. "Não haverá uma próxima vez." "Talvez." Ele sorriu. "Mas você vai enviar um e-mail sobre os novos planos, uma vez que as alterações tenham sido elaboradas?" Endireito minhas costas. "Depois de tudo que você acabou de revelar sobre mim, você dúvida?" O menino, com ciúmes de sua irmã nos braços de seu pai, passou os braços em volta da perna de Dina, piscando sonolento. Simo riu. "Você está certo, meu amigo. Você vai porque eu sei quem você é. " Pim respirou ao meu lado. Sem dúvida, lendo a sentença de Simo incorretamente. Ela pensava que me conhecia. Ela pensava que tudo o que eu queria era transar com ela e dispor dela. Isso é o que você quer que ela acredite. E era o que ela iria continuar a acreditar.

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Porque é a maldita verdade. Curvando-me levemente para Dina, eu murmuro, "prazer em conhecê-la. Eu prometo que seu iate terá tudo o que necessita e muito mais." "Obrigada, Elder." Ela abraçou a cabeça de seu filho na sua coxa. "Se você estiver algum dia em Marrocos novamente, por favor deixe-nos saber, e nós vamos organizar uma excursão pela nossa cidade maravilhosa." "Você é muito gentil." Estando pronto, eu agarro o cotovelo de Pim e a conduzo para longe da mesa. "Nós vamos permanecer em contato via e-mail. Até então, tenham uma boa tarde." "Adeus, Elder". A Alteza Real e sua família saíram pela parte de trás do restaurante longe dos olhos do público. Selix alcançou o passo comigo e Pim. Ela não tinha escolha senão andar conforme eu a guiava para a saída. As sombras do restaurante brilhavam conforme nós trocamos o ar do ventilador pelo do meio-dia quente, pegajoso. A porta não era grande o suficiente para nós dois passarmos. Eu a empurrei na minha frente, apertando minha mandíbula contra as contusões manchadas que ainda decoravam a parte superior de seus ombros. Os nós de sua coluna vertebral eram muito pronunciados por baixo do vestido, ainda muito austera e chorando de um conto infeliz. Minhas mãos fecham em fúria. Após a reunião do inferno e o conhecimento de que alguém que não fosse eu e minha mãe sabiam quem eu realmente era, eu não estava no clima para ser gentil.

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Eu desejei que Alrik ainda estivesse vivo. Eu o mataria de novo pelo que ele tinha feito para Pim e para minha própria satisfação negra. Ter as marcas dele nela me levava à loucura. Vê-la desnutrida e infeliz, enquanto pertencia a mim me fazia criticar a razão pela qual eu me envolvi com ela, acima de tudo. Eu preciso fazer melhor. Eu era alguém que me preocupava com perfeição. Quando eu tinha esquecido isso e transformado perfeição em uma obsessão que eu não podia mais lidar? Eu precisava dela mais saudável, mais feliz se fosse ganhar o que quer que eu quisesse. A parte mais difícil era que eu ainda não sabia o que eu queria. Ou por que eu mantinha esta farsa quando ela só complicava minha vida. Pim levantou a cabeça para o céu sem nuvens, deixando o sol decorar seu rosto. Ela inalou os aromas de poeira e esterco de camelos amarrados nas proximidades. Por um segundo fugaz, eu vi a menina que ela tinha sido antes que de ter sido vendida. Eu vi como ela poderia parecer se eu a deixasse ir e porra — Não, ela nunca seria tão inocente ou feliz novamente, não importa se ela estivesse comigo ou com a mãe que eu não podia rastrear. Tanto sofrimento e maldade que ela tinha sofrido marcava alguém para sempre. Claro, ela iria encontrar bolsos de felicidade dobrados nos macacões da vida, mas na maioria das vezes, essas memórias iriam roubá-la de volta, lembrandolhe uma e outra vez que ela nunca poderia fugir disso.

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Eu sabia porque essa era a minha vida. E era fodida. Sua cabeça inclinou até que seus olhos encontraram os meus. A rara liberdade em seu rosto desapareceu, sufocada por desconfiança e cautela. Dando um passo em direção ao carro preto que nos trouxe até aqui, Selix correu na frente para abrir a porta para ela. Andei para trás, sem tirar os olhos enquanto ela reunia seu vestido longo e deslizava no interior de couro para a sombra. O pensamento de voltar para o navio tão cedo não me seduzia. Até mesmo essa raridade me irritou. Normalmente, eu não podia esperar para fugir de multidões e caos. No entanto, nada me chamava para voltar. A única coisa que me chamava era me trancar em uma caixa segura amarrada pronto para tocar. Eu não tinha criado música desde que Pim entrou a bordo. Resolver um problema diferente, com a minha clandestina tinha enterrado a coceira. Se voltássemos para o Phantom, Pim desapareceria em seu quarto. Eu iria desaparecer no meu e estaríamos de volta onde começamos antes de eu arrasta-la para fora. Não. O que eu quero de você, menina? E por que não posso decidir como tomá-lo? "Saia." Sigo em frente, puxando a porta de Selix conforme ele se mexe para fechar. Pim olha em choque. "Nós vamos andar de volta." "Mas senhor —" Selix limpou a garganta. "É alto do dia, o calor"

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"Não importa. São apenas poucos quilômetros do porto. Quero um pouco de exercício. " Selix sabiamente manteve sua boca fechada e não mencionou que tínhamos exercitado juntos esta manhã na academia de artes marciais algumas plataformas abaixo. Ele tinha preferido facas. Eu tinha empunhado uma espada katakana. Tinha sido divertido. Pim olhou do meu guarda-costas de volta para mim, com os olhos arregalados. Eu estendo minha mão como um cavalheiro, lutando contra o impulso de arranca-la do carro e arrastá-la para o meu lado. Se Pim um dia fosse forte o suficiente para me dar o que eu queria, ela teria que começar a tomar decisões e assumir responsabilidades por essas decisões. Talvez isso é o que esteja faltando? Ela nunca teve uma escolha. Nem por mim ou Alrik. Grandes chances de nem sequer por sua própria mãe. Eu tinha dado a ela uma escolha esta manhã para vir comigo. O mínimo que eu podia fazer era dar-lhe outra. "Vou a andar. Você está convidada a se juntar a mim." Fechei minha mão, deixando-a cair para o meu lado. "Ou você pode dirigir de volta com Selix." A boca dela se separou, em busca de uma armadilha. Selix levantou calmamente, sua roupa preta brilhando no sol quente. Alguns segundos tensos passaram. O suor fazia cócegas nas minhas costas debaixo da minha jaqueta. Tirando a roupa

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fora, eu joguei o blazer para passar pela Pim no banco de trás. O ar abafado na minha camiseta branca realmente não ajudava, mas eu não podia ser idiota vestindo mais roupas do que era necessário. De repente, tive um pequeno entendimento da Pim e sua aversão. Se ela tinha sido treinada para aceitar a nudez como seu uniforme, quão difícil seria para voltar a limites de elásticos e linhas? Minha paciência esgotou. "Você vem ou não?", De costas para o carro, eu dei um passo em direção à rua movimentada, onde vendedores ambulantes se escondiam sob a sombra de seus carrinhos de vendas e lojistas faziam o seu melhor para manter longe as moscas e maltrapilhos. Pim mordeu o lábio; as mãos espalmadas sobre o couro carro. A ansiedade no seu rosto de ser forçada a escolher fazia o meu estômago apertar. "Não há resposta certa ou errada aqui, silenciosa. Você volta para o barco, seja com Selix ou comigo. Eu não vou machucá-la por sua escolha. " Ainda assim, ela não decidiu. "Bem. Eu vou fazer isso por você. Volte para o barco com Selix. Você provavelmente ainda está muito fraca para andar tão longe de qualquer maneira." No momento que eu falei, ela saltou do carro, escondendo o estremecer de dor nos joelhos. Mantendo a cabeça erguida, ela veio ao meu lado, como se desafiando-me a chamá-la de fraca novamente. Eu provavelmente teria meu traseiro chutado por Michaels quando embarcássemos de volta em poucas horas, me repreendendo por arrastar sua paciente por ruas sujas, mas eu

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nĂŁo consegui esconder meu sorriso conforme eu andei com ela colada Ă minha sombra. "Justo. Vamos andar."

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O que era esse novo jogo? Quais eram as regras? Como devo agir, me comportar, ou responder? Havia tantos jogos inacabados entre nós, eu estava perdida sobre como continuar. Durante quinze minutos, eu mantive o ritmo com as passadas longas de Elder conforme fomos em direção ao cais. Cafés e lojas movimentadas com pessoas com as famílias e entes queridos, pessoas que tinham suas próprias obrigações pra carregar, lentamente bloqueavam a vista para o mar. Algum deles tinha sido sequestrado? Eles compartilham uma história parecida com a minha ou eu era uma anomalia aqui, assim como eu seria se alguma vez voltasse para casa? Elder ficava olhando para mim, mas ele não falava, deixando o silêncio nos unir em vez disso. Se ele estava tentando usar a tranquilidade contra mim, ele não estava bem sucedido. Desde que tinha entrado naquele restaurante, eu estava hiper-consciente de tudo sobre ele. Durante três horas, ele se sentou e respondeu a todas as perguntas com inteligência fluida e graça. Ele não era apenas um empresário que se escondia em uma torre de marinheiros e deixava minions fazerem seu trabalho. Ele era o negócio.

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Minha boca se separou várias vezes quando os termos técnicos e cálculos matemáticos complexos eram dados em poucos segundos depois de serem perguntados. Com sua atenção em Dina e seu marido, eu estava livre para assistir, ouvir, compreender. Finalmente, eu tinha tido tempo suficiente para usar as habilidades escassas que a minha mãe havia me ensinado sobre como ler a linguagem corporal e descobrir que eu estava errada sobre ele. Eu tinha visto ele só como um grande bastardo arrogante que me perseguiu para seu próprio ganho com apenas decoro o suficiente para ser respeitoso com aqueles que trabalhavam para ele. Oh meu Deus, eu estava tão errada. Ele não tinha apenas várias faces; ele possuía camadas sobre camadas de hipocrisia. A casca exterior que ele usava — malandro e gentil – tinha buracos o suficiente para vislumbrar os mundos velados por baixo. E nesses mundos haviam sombras prendendo muita dor. Ele pensava que a mantinha escondida enquanto estudava esquemas e modelos com Sua Alteza, mas eu vi como ele nunca tirou os olhos da maneira como Dina abraçava de perto seu marido ou como as duas crianças se apoiavam juntas em uma ligação de irmãos. Ele sentia dor. Era uma coisa física. Ele desejava isso.

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Era uma coisa visível. Vi tanto enquanto desfrutava o luxo de sentar-me quieta e imperturbável. Mas por que ele cobiçava uma família quando ele era um solteirão por si próprio — cercando-se de água e horizontes? Por que ele olhava para as crianças, não como um homem que estava desesperado por estar sozinho, mas com nostalgia — anunciando os fantasmas de talvez um irmão ou irmã que ele perdeu. Apesar de mim mesma, eu descongelei em direção a ele. Mas eu não permiti totalmente soltar meu desagrado até a segunda parte de nosso almoço. O interruptor dentro de mim aconteceu quando Elder esboçou uma terceira alteração aos desenhos e riu sinceramente e despreocupado quando a menina bateu em seu irmão para pegar um giz de cera e deu-lhe sua caneta cara para substituí-lo. O momento esticou um pouco demais; ele tinha congelado, lembrando um tempo diferente. Ele não fechou seus olhos o suficiente para esconder a agonia retumbante dentro dele. Ele já não era apenas Elder. Meu salvador e captor. Ele era muito, muito mais. E doeu porque eu queria saber o quão profundo aquilo ia mais. Parecia que eu não era a única. Seja qual fosse a conversa que ocorreu enquanto Dina e eu estávamos no banheiro, tinha levado Elder a baixar suas

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defesas. Ele já não tinha um ar de superioridade ou uma base sólida de qualquer personagem que ele tinha criado. Ele tinha sofrido uma viagem pela estrada da memória e de alguma forma deixado pedaços de si mesmo para trás quando ele voltou para o presente. Eu gostaria de ter estado lá para ouvir — uma aranha em sua teia, pegando as peças do quebra-cabeças como moscas gordas suculentas. No entanto, eu não trocaria minha própria conversa no banheiro porque Dina tinha feito por mim o que Simo tinha feito por Elder. Ela me acordou. Entregando-me à calmaria de caminhar na luz do sol quente e desfrutar da poeira em meus pés depois de muito tempo de ser intocada e limpa, recordei da primeira conversa com uma mulher em dois anos. "Como você está desfrutando de nosso país, Pim?" Dina me escoltou até o banheiro, os olhos quentes e gentis. No momento em que a porta se fechou, impedindo Selix de nos escoltar, eu fiquei tensa daqueles olhos deixarem os meus e travarem em meus machucados. Autoconsciência levou meus braços para cima, envolvendoos apertados em volta da minha cintura. Ela sabia o que eu era? Ela veio para o banheiro para me interrogar e de alguma forma colocar Elder em apuros? Por um breve segundo, eu me perguntei se ela poderia ter começado como uma escrava de Sua Alteza Real, mas a ideia era hilariante, assim como absurda. Qualquer um podia ver o amor que compartilhavam. Eu certamente poderia, e Elder definitivamente podia.

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Ele não tinha tirado os olhos deles mesmo quando parecia que ele estava desenhando um projeto rápido. Estar com um homem juntava as piores circunstâncias do cativeiro e morte, arrepiava minha pele estar cercada por uma família que se amava. Eles eram de longe as pessoas mais ricas que eu já conheci e não porque eles eram um príncipe e princesa (eu acho que é o título sendo primos da coroa), mas por causa do que eles compartilhavam. Ninguém me acarinhava. Ou pelo menos ... não pelas razões certas. "Devo admitir, é estranho fazer perguntas e não receber uma resposta." Dina colocou sua bolsa sobre a bancada de terracota. "Desculpe-me se eu tagarelo". Eu sorri e quebrei mais uma das minhas regras. Dei de ombros, balançando a cabeça para deixá-la à vontade. Eu odiava o quão fácil essa resposta era, como libertar a comunicação poderia ser se eu apenas parasse de duvidar de todos e começasse a confiar novamente. "Eu já volto." Dina abriu uma cabine e desapareceu. Eu fiz o mesmo, e depois que tínhamos feito o nosso negócio, nós sorrimos uma para a outra no espelho conforme nós lavamos nossas mãos na pia dupla. A água morna não era refrescante com tanto calor, mas pelo menos nós estávamos limpas. Fantasias de saltar no oceano com Elder esta noite fizeram o banheiro crepitar como se eu pudesse passar através de um véu de tempo e retornar ao luar e o sal, em vez de estar em um banheiro no meio do dia.

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"Quanto tempo faz?" Dina sacudiu as gotas restantes para fora de seus dedos e pegou uma toalha de papel. "que você não fala, eu quero dizer?" Eu fiquei tensa. Eu poderia levantar dois dedos e dar-lhe uma resposta. Mas eu não estava pronta. Dei de ombros novamente. Eu já tinha quebrado essa barreira. Era fácil repetir. "Você sente falta? Ser capaz de conversar e exigir respostas para o que você está pensando?" Fechando a torneira, eu engoli e mexi minha língua, testando o quão fácil ou quão difícil seria para dar a esta mulher a minha voz e simplesmente acabar com isso. Eu tinha esquecido como eu soava, e como era ter a ressonância de som através da minha garganta. E se eu quebrasse a minha regra fundamental, o que eu diria a ela? eu contaria a ela sobre Alrik? Eu lhe pediria para me ajudar? Ela iria rir quando eu dissesse que Elder tinha me salvado, mas ao mesmo tempo me impedia de ir para casa? Ela me levaria para longe de Elder e se ela o fizesse ... como eu me sentiria sobre isso? Depois de observá-lo hoje, eu estava hesitante em falar mal dele. "O que estou dizendo!" Ela levantou as mãos. "Eu sinto muito por ser intrometida. Eu nem mesmo sei se você um dia pôde falar. Eu nunca pensei que poderia ser uma coisa com que você lidou desde o nascimento. Perdoe a minha ignorância." Abrindo a bolsa, ela tirou o batom rosa escuro.

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Pintando seus lábios, ela colocou a tampa de volta. "Mudando de assunto, vamos falar sobre o homem lá fora." Eu congelei. O que tem ele? Ela sorriu suavemente. "Você sabe que ele se preocupa com você." A geada trabalhou no meu congelamento, deixando-me rígida. Ele o faz? Não, você está enganada. Ele me tolera, isso é tudo. Ela não podia falar do Elder. Mas não havia outro homem — além do seu marido. E tecnicamente, ele se importava. Ele tinha me salvado, matado por mim, me dado tudo o que meu corpo precisava para se curar. Ela acariciou minha mão, ainda presa na torneira. "Vocês são novos um para o outro, não é?" Pisquei. "Lembro-me daqueles primeiros dias assustador, mas excitante, você não acha?"

com

Simo.

É

Aterrorizante, sim. Excitante ... Eu não tinha pensado nisso. Elder me emocionava, mas não era uma emoção feliz de passar em um exame difícil ou sobreviver a uma montanha-russa louca. Esta emoção era completamente diferente. Eu só não sabia

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se era a adrenalina de querer fugir ou a necessidade de estar mais perto para que eu pudesse entender. "Trate aquele homem bem, e ele vai fazer o mesmo em troca." Dina tirou um pente da lateral de sua cabeça e recolocou-o para tirar uma cascata de cabelo negro de seu rosto. "Isso é o que a sociedade de hoje se esqueceu." Vendo-a embelezar um rosto já belo me levou a olhar duro para mim mesma no espelho. As sombras sob os olhos eram mais cinzas do que pretas, graças às refeições regulares. Meu cabelo tinha um brilho hesitante como se quisesse voltar a brilhar, mas ainda com medo. E minhas clavículas ainda apareciam, mas pelo menos os meus braços não estavam tão magros. Eu estava bem? Não, não realmente. Mas eu era uma sobrevivente, e eu sinceramente aceitava a menina na minha frente, porque ela era o primeiro trampolim de volta à saúde. Copiando Dina, eu passei meus dedos pelo meu cabelo e esfreguei minha pele para tirar o brilho de calor na minha testa e queixo. Fechando sua bolsa, Dina disse: "de uma mulher casada a quinze anos para uma menina em um novo relacionamento, deixe-me dar-lhe um conselho." Eu respirei, minhas mãos torcendo meu arrumando a bagunça enrolada sobre o meu ombro.

cabelo

e

"Trate-o bem, porque os homens respondem ao louvor. Se eles sabem que eles fizeram bem, eles querem tentar mais. Se eles veem o quão feliz eles deixam você, eles vão fazer mais para

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mantê-la dessa forma. Não menospreze-os e nunca, jamais culpeos por coisas que não são culpa deles. Mesmo as coisas que são culpa deles, lhes dê alguma folga." Você os faz soar como cães. Ela virou-se, rindo. "Eu não exatamente fazia isso de forma eloquente, eles não são um animal. Bem, às vezes, eles podem ser." Seus olhos brilharam. "Simo é um orador público, não eu. Tudo o que eu quero dizer é que eu vejo a maneira como ele olha para você e a maneira que você olha para ele. Há suspeita lá, mas interesse também." Ela se dirigiu para a porta. "Não importa o que aconteça, não guarde rancor. Rancores são as piores coisas na vida. Não importa se esse rancor se justifica, é o veneno que mata cidades inteiras. " Mesmo se eu pudesse falar, eu não saberia o que dizer sobre isso. Em vez disso, eu segui atrás dela e voltei para o homem que ela disse que gostava de mim. "Você está bem?" A voz de Elder interrompeu meu devaneio, flutuando para longe com Dina como se ela fosse um cheiro de incenso. Sua loção após barba exótica atormentava meu nariz, aceitando a analogia. Eu olhei para cima para sua altura, vagamente vendo a tatuagem de dragão no peito sob o algodão branco que envolvia em volta de seu peito.

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Ele estreitou os olhos, como se perguntando onde minha mente tinha ido e morrendo de vontade de perguntar. Mas ele não iria. Ele sabia agora que ele não iria ter uma resposta. Apontando para as minhas pernas, ele resmungou: "Você está cansada? Você está dolorida? Devo chamar o carro? " Eu não tinha notado a ligeira dor nos meus quadris de andar depois de tanto tempo amontoada como uma bola. Eu não senti a queimadura de uma bolha recém-formada nas sandálias douradas muito grandes — até a pulsação nos meus joelhos e a língua não poderiam roubar o que este dia significava para mim. A única coisa que eu notei era o quão brilhante o sol era e como eu estupidamente deixei o chapéu que eu tinha usado nesta manhã no restaurante. Whoops. Será que ele me puniria por isso? Será que ele sequer notaria? Hoje tinha começado aterrorizante com Elder me despindo no elevador. Mas havia terminado com companhia feminina e sol, e ele nunca poderia tirar isso de mim. Quaisquer que fossem os menores desconfortos que sofri não eram nada comparado com a aventura sem preço. No entanto, quanto mais tempo nós estávamos em público, mais forte o Alrik pairava na minha mente e seu fantasma fazia o seu melhor para me assustar, fazendo-me suspeitar dos homens caminhando por perto. Eu tremia com as vozes altas e me retraía quando os lojistas levantavam o braço para vender seus produtos.

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Coisas mundanas, mas nelas eu via um torturador, um grito, e abuso. Eu estava feliz. Eu estava nervosa. Era uma batalha constante permanecer nesse momento. Mas, pela primeira vez, eu realmente queria estar presente. Não no futuro, onde eu estava segura com a minha mãe e amigos. Nem em um prédio da polícia prestes a informar ao mundo sobre o QMB e começar a declamação sobre como salvar as mulheres com quem eu tinha sido vendida. Eu queria estar aqui. Com Elder. Bufando quando eu não respondi, rosnando com impaciência. "Michaels deu-me um relatório sobre a sua cura na noite passada." Ele desviou o olhar, sua atenção indo para um jovem rapaz correndo pela rua com um cão desalinhado em um pedaço de corda. "Ele disse que os pontos vão começar a se dissolver em breve. Que a sua língua está bem no seu caminho à normalidade." Eu mantive o ritmo ao lado dele, sem concordar nem discordar. Ele estava certo, afinal de contas. O inchaço diminuía a cada dia, e a nitidez dos pontos já estava começando a amolecer. Apesar de comer cuscuz no almoço de hoje ter sido complicado. Os pequenos grânulos haviam fugido para o meu rosto, e eu não tive a destreza para encontrá-los. Sua voz escureceu. "Uma vez que eu saiba que você está curada, não haverá mais desculpas, Pim."

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Eu sei. "Eu quero o que eu mereço. Preciso de coisas de você." Eu sei disso, também. "Eu tenho sido mais do que justo —" Eu escorreguei em um pedaço solto de cascalho. Meus braços voaram para fora para recuperar o equilíbrio. Meus ossos machucados berraram contra o impacto próximo. Mas eu não caí. Em um segundo, eu estava caindo; no próximo, eu não estava. Como se tivéssemos dançado esta dança antes, as mãos de Elder agarraram minha cintura, os dedos cavando protetoramente em mim, me mantendo em pé. A eletricidade quando nos conhecemos lambeu como fogo dele para mim, torrando e cuspindo. Tudo o que tinha acontecido em seu iate até agora foi excluído. Estávamos de volta à estaca zero quando ele entrou na mansão branca em sua mancha preta e exigiu uma noite comigo. A moeda de um centavo que ele tentou me dar pelos meus pensamentos. A forma como o seu dedo mindinho roçou o meu. A forma como seus lábios desceram e sua língua capturou e aquele beijo maldito que arruinou tudo. Tudo isso nos drogou até que estávamos perdidos.

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Eu tremia conforme as coisas dentro de mim saltavam acordadas. Coisas que não estavam apenas adormecidas, mas nunca tinham tido a oportunidade de florescer. Coisas que uma mulher sentia, e não apenas uma menina. Desejo que eu tinha acabado de ter uma amostra mas agora ricocheteava através de mim como um foguete. Ele respirou fundo, seus dedos pressionando cada vez mais. Muito forte. Não forte o suficiente. As contusões tentavam alistar-se em um ataque de pânico. Instinto tentou me fazer fugir. Mas Elder ... ele era a âncora me mantendo firme. Eu não tremia de medo, mas de interesse. Eu não suspirava de terror, mas de atração. Na luz do sol marroquino, sua pele ficou um mel fundido, enquanto seu cabelo carregava em si pesadelos. Seus olhos, com os seus segredos e janelas escondidas, estavam grandes e deslumbrantes cheios de calor. A cabeça inclinou enquanto suas mãos me arrastaram para frente. Sem pensar, meu corpo ficou flexível, dobrando-se no dele conforme meu queixo inclinou-se. O que quer que isto fosse, nós não coreografamos. Outra coisa o fez. Algo que nenhum de nós poderia ignorar. Suas mãos deslizaram pelas minhas costas, me apoiando contra seu corpo. Minha barriga bateu em sua cintura e minha espinha arqueou quando ele pressionou sua ereção endurecida em mim. Eu não pensei sobre onde estávamos ou quem estava assistindo. Nada mais existia, apenas ele e eu e tudo o que esta conexão escaldante era. "Porra ..." Seus olhos caíram para meus lábios.

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Eu os lambi, não em convite, mas porque a minha boca encheu de água por um beijo. Seu beijo. O beijo que eu queria, porque suas mãos estavam em mim para proteção, não condenação. O beijo que eu queria construir sobre aquele que ele tinha dado lá atrás quando minha existência tinha sido rasgada. Uma mão agarrou a minha parte inferior da coluna, enquanto a outra subiu pelas minhas costas. Ele não foi gentil; ele não se desculpou por pressionar as contusões ou me segurar tão apertado que eu não conseguia respirar. Eu não me importava. Por alguma razão, sua violência era aceitável, não apenas aceita ... querida. Desesperadamente querida. Meus dedos levantaram, segurando seus bíceps enquanto ele me inclinava mais fundo dentro dele. Cada músculo dele, cada respiração e calor, alimentava meu corpo, me deixando molhada, pela primeira vez desde que eu conseguia me lembrar. Eu não sabia como descrever isso conforme meu corpo derramava sua dureza exterior e inchava e virava líquido. Ele trazia de volta o que havia sido roubado e desejado. Desejado depois de ser ensinado que desejo era tão terrivelmente errado. Sua respiração espalhou por meus lábios enquanto ele me puxou a distância final. Meus olhos ficaram semicerrados, totalmente bêbados e dispostos e querendo e esperando e"Merda." Elder tropeçou, empurrando-me para longe para que eu não tropeçasse com ele. Seu rosto gravado com necessidade feral, travado com raiva pela interrupção.

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Sua cabeça virou para o lado bem a tempo de ver o cão no pedaço de corda descer a rua com a criança no reboque. Ele deve ter corrido até nós, bloqueando-nos na rua. Tão de repente quanto o momento aconteceu, acabou. Elder tirou suas mãos de mim. Puxei uma respiração irregular, incapaz de controlar o gelo substituindo o meu sangue. Que raio foi aquilo? E o que teria acontecido se o cão não tivesse corrido entre nós? Teríamos nos beijado? nos perderíamos no meio de um país congestionado onde demonstrações públicas de afeto eram uma ofensa criminal? Girando nos calcanhares, Elder colocou ambas as mãos sobre a cabeça, olhando para o sol. De costas para mim, eu não entendi o que ele disse, mas sua maldição encheu o ar perfumado com frustração não dita. Embora longe da intensidade de seu olhar, eu limpei meus lábios, encolhendo-me com a forma como eles estavam sensíveis. Soltando minhas mãos para baixo na minha frente — tentando me manter sob controle — eu tremi conforme meus mamilos formigavam contra o vestido. A umidade estranha permaneceu manchada na minha coxa. O fato de estar Sem roupas íntimas fez o que aconteceu inconfundível. Um arco-íris do orgulho me encheu que mesmo após dois anos de abuso, depois de prometer que eu nunca iria tolerar sexo ou desejo, meu corpo tinha encontrado uma maneira de curar o suficiente para aceitar um beijo. De Elder, pelo menos.

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Eu impliquei com as cicatrizes na minha mente de tudo o que Alrik tinha feito, esperando para ver se talvez, um dia, eu poderia tolerar mais do que apenas um beijo de um homem que espero que possa ganhar a minha confiança. Mas no minuto em que pensei em corpos nus e entrelaçados, um suor frio me encharcou; um ataque de pânico serpenteou através do meu desejo, transformando-o em uma doença rançosa. Engoli em seco com a rapidez de como algo tão desejável poderia se transformar em algo horrível. Elder virou, soltando as mãos. "Eu não quis dizer —" O braço dele levantou. Tudo o que eu vi foi a dor. Eu me encolhi, dando um passo para trás. Ele endureceu, olhando do seu braço para o meu. Acusação e decepção substituíram qualquer atração que sobrava em seus olhos. "Eu não ia bater em você." Suas narinas dilataram. "Foda-se, o que aconteceu entre nós? Você caiu, eu peguei você." Ele apertou a ponta de seu nariz. "Eu disse que eu estava fazendo o meu melhor ao seu lado, Pim, mas Cristo foi bom sentir você em meus braços." Um enxame de moradores veio em cascata em torno de nós como um rio que flui rapidamente em torno de uma pedra em seu caminho. Elder não percebeu. "Você não lutou comigo." Sua voz baixou. "Você respondeu. Você queria que eu a beijasse. Você vai ficar aí e negar a porra?" Olhei para baixo, esfregando arrepios corriam sobre minha pele.

meu

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braço

conforme


"Você me queria, mas agora você olha como se eu estivesse prestes a te violentar. Você ainda está com medo que eu vá te machucar, até mesmo agora?" Eu não podia encher meus pulmões. Meu coração apertou-se em um parafuso de metal enferrujado, fazendo-me sibilar de dor. Eu tenho medo de mim mesma. De quais danos irreparáveis aquele bastardo fez com meu corpo. Sua cabeça baixou, bloqueando o sol e lançando uma sombra pesada sobre mim. O simbolismo de estar de pé nas sombras não foi perdida por mim. Eu tinha estado nas sombras por anos. Como diabos eu achava que eu poderia viver na luz do sol sem me queimar? "Maldição, você me frustra." Parecendo furioso como se esperasse mais de mim, como se ele pudesse estalar os dedos e me ter cantando para ele e beijando-o e ser curada por ele, ele passou a mão pelo cabelo e saiu fora.

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UMA PALAVRA. Porra. Duas palavras. Cristo fodido. Três palavras. Eu estou fodido.

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Os remoinhos de poeira deixados pelos seus sapatos chamaram minha atenção. Ele saiu. Ele se afastou violentamente, sem Selix para me ver, guardas para me encurralar, ou correntes para me segurar. A química entre nós disparou — parcialmente enterrada pela história brutal que eu não podia superar, mas principalmente devido à liberdade que, de repente abriu-se ao redor de mim. Estou sozinha. Meu coração acelerou. Eu poderia correr. Meus pulmões lançaram seu medo pegajoso, exigindo oxigênio, alimentando as minhas pernas para a preparação de uma corrida. Eu poderia desaparecer. Eu poderia me esconder. Eu deveria correr na direção oposta.

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Meus olhos se fixaram em Elder conforme ele continuava a ganhar distância. Ele não olhou para trás. Ele queria que eu corresse? Era um teste? Se eu corresse, ele iria me perseguir? E se ele me perseguisse, até onde eu iria graças ao meu corpo golpeado e os problemas de saúde? Mas esse não era o ponto. O ponto era tentar fugir — criar uma cena, para esperar que os policiais se envolvessem. Para que as pessoas soubessem que eu ainda estava viva e pronta para ir para casa. Embaixo da ideia cintilante de correr, a culpa borbulhava lentamente. Culpa por sair sem um agradecimento ou explicação de que não era dele que eu corria mas do cativeiro em que ele queria me manter. Arrependimento por deixar qualquer conexão que tinha brotado entre nós. Ele a libertou da agonia. Ele matou Tony e quebrou Alrik em pedaços, pronto para entregar a você a bala final. Eu saltei na ponta dos meus pés. E daí? Sim, ele me ajudou. Sim, eu seria sempre grata. Mas ele tinha feito isso para seu próprio ganho, não meu. Quando Tony tinha batido na porta com um taco de beisebol e Alrik pressionou uma arma na minha testa, ele quase os deixou me matar. Ele tinha contemplado isso muito mais do que alguém que não tivesse escuridão em sua alma o faria.

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Estranhos esfarelavam em volta de mim, suas conversas moles se misturando com meus pensamentos em uma lavagem de deliberação. Vá. Você pode não ter outra chance. Mas, em seguida, Elder virou. Seu corpo elegante torcido para me encarar, seus olhos fixos em mim na rua. Metros suficientes nos separavam e eu ainda poderia correr. Eu ia ter um bom começo à frente. Vá… O comando sussurrava com autoridade, surgindo pela minha perna. Elder congelou quando meu pé esquerdo moveu para trás, decidindo que queria apostar uma corrida, que queria liberdade. Seus lábios pressionaram em uma linha fina. Ele não se moveu, mas ele sabia. Ele sabia que eu estava a momentos de correr. Em vez de virar o rosto para mim totalmente, para se preparar para me perseguir, ele apenas rolou seus ombros e enfiou uma mão no bolso do jeans. A outra, ele levantou, esfregou a boca, depois espalmou-a aberta; encapsulando o movimentado mercado em torno de nós, a luz do sol fumegante, e o mundo totalmente aberto onde eu poderia desaparecer. Ele me deu a sua aprovação. E então ele esperou para ver o que eu faria.

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Meu corpo balançava para trás, tirando a pressão do meu pé direito para se juntar ao meu esquerdo em retirada. No entanto, conforme a sandália levantou do concreto quente, eu tropecei para frente ao invés disso. Apesar de todos os instintos me puxando para a rua e a viela de paralelepípedos para um santuário que eu não conhecia, eu me vi caminhando à besta que eu estava começando a entender. Passo a passo, eu travei uma guerra com a minha decisão. Passo a passo, o rosto de Elder apertava conforme seu braço caía para o lado dele, esperando pacientemente. Demorou um ano e um dia ou talvez apenas um segundo, mas cheguei a seu lado, e minha mente aquietou todos os pensamentos de correr quando ele sorriu. "Por que você não foi?" Eu não sei. Baixei a cabeça para os nossos pés. A mão dele subiu, em seguida, fez uma pausa. Sua sombra na calçada se assemelhava ao taco com que eu tantas vezes tinha sido golpeada; Eu não conseguia parar meu corpo de se encolher. Minha mente sabia que as chances de abuso eram menores a cada momento que passava em companhia do Elder. Mas meus músculos não falavam a língua do meu coração e só via um assassino pronto para mutilar. Ele hesitou com a mão estendida entre nós. Rangendo os dentes, eu me forcei a olhar para cima. No segundo que meus olhos encontraram os dele, sua mão pegou o meu queixo, mantendo a minha cabeça erguida e à sua mercê.

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Sua mandíbula endureceu conforme ele escolhia as palavras que ele queria usar. "Eu não sei por que você não correu. Mas eu vou te dizer agora, você fez a escolha certa." Aproximando-se, suas narinas abriram conforme os meus lábios se separaram. A atração e o quase beijo de antes saltaram febril e não correspondidos. Seus dedos apertaram na minha mandíbula. "Eu queria ver o que você faria. Se você corresse, você não teria ido longe. Você acredita em mim?" Seus olhos procuraram os meus. "Eu menti esta manhã, quando eu disse que não iria correr atrás de você. Eu perseguiria até que você desistisse. Eu não posso deixar você ir ainda, Pim. Mas hoje foi sobre opções para você, e você precisava fazer isso por si mesma. Correr ou vir a mim, o resultado teria sido o mesmo." Ele abaixou a cabeça, a boca fazendo cócegas no meu ouvido. "Você teria estado de volta ao Phantom se você gostasse ou não. Não se torture pensando no que poderia ter acontecido se você tivesse fugido. Isto é o que teria acontecido, porque não há outra escolha para nós." Deixando-me ir, ele rosnou. "No momento em que nos conhecemos, nossas escolhas foram roubados de nós. A sua, porque eu decidi controlar o seu destino. E a minha, porque você decidiu negar-me o que eu quero." Ele mostrou os dentes. "Um dia desses, eu vou saber quem você é. Você vai responder a casa pergunta minha, e você vai me deixar entrar na sua mente. É uma inevitabilidade, não é uma escolha, Pim. Você pode muito bem se acostumar com isso." Eu respirei enquanto ele me deixava ir.

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Repreendendo-me com seu olhar negro, ele acrescentou: "Enquanto isso, deixe-me retribuir o favor. Permita-me mostrarlhe quem eu sou, então não haverá dúvida do que eu espero." Meu sangue correu mais rápido. Eu não sabia como ele planejava me mostrar, mas a tensão brilhava no ar em torno de nós, cheia de promessas. Corpos se contorceram com um grupo de turistas chineses, que de repente tomou conta das ruas movimentadas. Eles desceram na calçada usando bonés de beisebol combinando e cordões com nomes. Elder desviou para a esquerda, forçando-me a ir para a minha direita para deixar a multidão passar. Ele não tirou os olhos de mim como se esperasse que eu corresse novamente. Sua voz ficou repetindo na minha cabeça, ativando o medo e o menor indício de ameaça. Tinha sido uma ameaça, mas ao contrário de qualquer outra que eu sofri antes. Eu perseguiria até que você desistisse. No núcleo daquilo havia uma promessa de nunca me deixar ir. A parte primordial de mim gostava mais do que detestava. Após o grupo de número 22 passar, Elder andou em direção a mim conforme eu andei em direção a ele em perfeita sincronia. Nós estávamos de volta juntos como se ficarmos distantes não fosse natural. Não fazia sentido ser tão consciente dele quando apenas alguns segundos atrás eu tinha estado tão perto de nunca olhar para trás.

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Seus lábios se espalharam em um sorriso enquanto ele segurava uma carteira preta com um maço de dinheiro Yuan saindo do topo. "Eu vou lhe contar alguns segredos meus, silenciosa. Eu roubo porque eu sou bom nisso. Eu roubo porque eu tenho prazer com isso. Você é minha posse, e uma vez roubada, eu não abro mão do que é meu — para ninguém. E isso-", ele balançou a carteira — "é o quão fácil eu pego as coisas que não pertencem a mim." Meus olhos se arregalaram quando ele abriu o couro e folheou despreocupadamente através do dinheiro. Ele acabou de roubar isso? Ele não se importava que estava em uma rua na frente de centenas de pessoas com coisas que não pertenciam a ele. Sua linguagem corporal não se alterou. Ele permanecia distante e inocente. O polegar e o indicador pegaram uma nota colorida, esfregando-a de uma forma que fez minhas bochechas incendiarem. Imagens de seus dedos esfregando meu mamilo surgiram do nada; só que desta vez, elas não me faziam querer vomitar. Ele olhou para cima. "Alguns anos atrás, eu teria roubado o dinheiro, jogado sua identificação e cartões de crédito na sarjeta, e corrido. Eu teria tomado o que era seu, porque eu acreditava que tinha todo o direito de fazer o que eu precisava para sobreviver." Ele se aproximou, usando toda a sua altura. "Assim como você acha que está fazendo tudo o que você tem direito de fazer para sobreviver." Tocando meu nariz com a carteira, ele sussurrou, "Mas, às vezes, o que você acha que tem direito de

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fazer não é a coisa certa. Às vezes, é errada, e outros se machucam." Eu ignorei a lição condescendente que ele pregou; meus olhos dispararam longe dele, desesperada para achar o homem de quem ele tinha roubado. Roubar-me era uma coisa. Roubar de alguém o dinheiro suado apenas porque ele podia era inteiramente outra. O murmúrio de vozes do grupo de excursão arrancaram em torno de mim. Eles. Ele roubou deles. Elder murmurou em meu ouvido. "Terceiro homem da parte de trás. Foi muito fácil. Um pequeno alcance no bolso e adeus aos fundos de férias para a volta. O que devemos comprar, Pimlico? Devemos usar em coisas que não merecemos ou doá-lo para outro que não tenha nada? Eu poderia brincar de Robin Hood, se você quiser." Como ele poderia roubar de alguém que poderia ter guardado sua vida inteira para esta viagem? Como ele poderia apenas pegar a propriedade de alguém sem um lampejo de culpa ou empatia? Você é malvado. Tentando roubar a carteira de sua mão, eu olhei furiosa. Devolva a ele. Ele riu, segurando o dinheiro para fora do meu alcance. "Frustrante quando o outro não faz o que você quer, não é?"

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Eu apontei para o couro, estreitando os olhos em reprovação, em seguida apontei para o grupo. Eu não parei para pensar que eu tinha quebrado uma regra muito clara de não me comunicar. A audácia do seu furto deixava de lado meus próprios problemas, a fim de batalhar por outra pessoa. Ela não é sua para tomar. "O que é nosso neste mundo? Qualquer coisa é verdadeiramente nossa? Você foi uma propriedade por um longo tempo ... mas você é uma mulher. Você está à venda? O seu encarceramento foi inaceitável ou apenas uma inconveniência para você?" Eu já tive o suficiente desta conversa torcida. Cale a boca e me dê isso. Eu pulei, me esticando enquanto ele segurava o dinheiro em cima. Minha coluna gritou quando o choque foi absorvido. Ignorando a dor, tentei alcançar a carteira novamente, desejando que eu pudesse gritar ao grupo para parar e verificar seus pertences. Esta é uma causa digna o suficiente para falar? Para manchar Elder por pequeno furto? Ou eu poderia corrigir isso sem abrir mão de tudo o que eu tinha deixado? Elder estreitou os olhos antes de deixar cair o braço e pressionar a carteira abaulada na minha mão. "Eu não roubava há muito tempo. Até você, é claro." Ele lambeu seu lábio inferior, seu olhar queimando como inferno. "Eu sou um ladrão, Pim, mas eu parei de roubar aqueles que não merecem isso." Sua voz escureceu. "Vá e dê de volta para ele."

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O que? "Continue. Antes que seja tarde demais." Sem outra palavra, ele enfiou as mãos muito hábeis nos bolsos e caminhou pela rua. Eu estava em pé sozinha no caos. Um dilema bateu em mim. O mesmo de antes, só que desta vez ... eu tinha dinheiro. Eu tinha dólares. Eu tinha tempo. Eu tinha anonimato. Eu poderia correr. Agora mesmo. Eu poderia me esconder. Imediatamente. O dinheiro ficou pesado nas minhas mãos oferecendo salvação, bem como condenação. Era errado usar o dinheiro de outra pessoa se eu precisava? Quem tinha o poder para justificar quem merecia mais? Dando um passo para a calçada para atravessar a rua, todos os pensamentos de fazer a coisa certa desapareceram. Tudo em que eu podia pensar era em desaparecer então Elder com suas ameaças sexuais e homens como Alrik com seus punhos nunca poderiam me tocar novamente. Meu coração deu um puxão apertado com uma coleira invisível, fazendo-me a parar. Você é melhor do que isso.

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Não se torne a criminosa para justificar um crime feito com você. A carteira gritou com insultos, chamando-me de ladra — fraca por pegar e fazer o errado para manter. Meus ombros caíram. Não, eu não poderia fazê-lo. Eu não poderia roubar de outro mesmo que isso significasse a minha liberdade. E Elder sabia disso. Ele me fez encarar a verdade, dando-me ainda outra escolha. Escolhas. Eu odeio elas! Esta era a quarta de um longo dia para dirigir a minha vida, em vez de tê-la manipulada para mim. Quão diferente teria sido se eu nunca dissesse sim para vir em Marrocos? Eu poderia ter cozinhado no sol no convés e visto pessoas conforme o porto seguia com sua atividade diária? Eu poderia ter evitado o quase beijo, a conversa com Dina, e o despertar terrível que tinha sido estimulada a abrir com os seus olhos embaçados dentro de mim. Mas eu tinha feito essas escolhas, e eu tinha que viver com elas, exatamente como eu tinha que viver comigo mesma com qualquer escolha que eu fizesse com a carteira. Droga. Dando uma pirueta, eu comecei uma corrida, amaldiçoando a forma como meus pulmões ofegava e suor rolava pela minha espinha. Eu não poderia gritar para o grupo

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de excursão para fazer uma pausa e subi de volta o caminho de onde viemos, me arrastando atrás deles. O Elder não só tinha me dado a escolha para roubar ou não roubar e, em seguida, a tarefa de perseguir um homem injustiçado com seus dólares roubados, mas agora ele me obrigou a quebrar o meu silêncio pela segunda vez em questão de minutos. Não confiando na minha língua para formar palavras coesas, engoli em seco, reuni minha coragem, e bati no ombro do terceiro homem no final do grupo. Ele se virou, piscando com sua câmera em suas mãos pronta para capturar outra memória pitoresca de Marrocos. Eu segurei sua carteira. Imediatamente, raiva encheu seu rosto. Seus olhos se estreitaram, sua pele bronzeada picotando com raiva. Ele gritou comigo numa língua que eu não conseguia entender. Pegando seu dinheiro, ele acenou para seus amigos, falando com animação. Eu levantei minhas mãos, dizendo em língua de sinais desconhecida que eu tinha encontrado na sarjeta e devolvido para ele. Uma mentira. Minha articulação mal que orquestrada não funcionou. Seus amigos se juntaram, apontando os dedos, falando cada vez mais alto acusando. Um pegou meu ombro, gritando para o líder da excursão para trazer reforços.

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Terror abriu as portas de preservação dentro de mim. Eu fiz a única coisa que eu podia. Virei-me e fugi. Corri, mergulhando entre crianças e animais, tecendo em torno de mulheres com sacolas de compras e homens que vendiam suas mercadorias. Meus joelhos fraquejavam como gado massacrado; minha língua doía de saltar na minha boca. Mas eu não parei. Parte do grupo da excursão seguiu a perseguição. Suas vozes estrangeiras irritadas e chicoteando as minhas costas com memórias de ser punida. Do sangue pingando, das lágrimas que caíam, dos gritos silenciosos rasgando minha garganta. Meu passado misturado com o meu presente, e eu não corria apenas deles; eu corria dele. Alrik. Meu coração gritava, uivando para forçar mais oxigênio em meus membros quase aleijados. Tropeçando, eu não desisti até que eu derrapei antes de parar ao lado de Elder. Ele não recuou, apenas olhou para mim como se eu tivesse estado lá o tempo todo. Eu estava segura com ele, mas o tumulto continuava me perseguindo. Olhei por cima do meu ombro, o medo, mais uma vez saqueando meu estômago. Elder parou e girou no lugar, me arrastando atrás dele com um aperto firme.

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Os homens pararam seus joelhos, transformando sua corrida em um impasse. Eles olhavam de mim para Elder, que endureceu como gelo, em seguida, cruzou os braços em um convite predatório. Por um segundo, eles o dimensionaram, o desejo de me punir disposto a ganhar alguns hematomas em uma luta. Mas, conforme Elder deu um passo pesado em sua direção, eles decidiram que não valia a pena e se viraram. Alguns olharam putos por cima de seus ombros, entrelaçados com resmungos irritados. Conforme a distância entre eles e nós aumentou, eu cedi à dor residual e me abracei, respirando com dificuldade. Elder interrompeu minha recuperação com um corte áspero. "Qual é a sensação de ser punida por fazer a coisa certa?" Eu lancei-lhe um olhar fulminante. Ele me deu uma sobrancelha levantada. Eu olhei para ele durante todo o caminho de volta para o Phantom.

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"SENHOR? VOCÊ QUER o carro de novo?" Olhei para cima do meu e-mail quando Selix entrou no meu escritório. Depois de voltar ao Phantom ontem, eu tinha deixado Pimlico sozinha. Eu tinha muito trabalho para fazer para gastar ainda mais energia com ela. Eu tinha a obrigado a assumir a responsabilidade para si sobre suas escolhas. Eu não diria que o meu método de ensino tinha saído pela culatra, mas ela não tinha me perdoado por roubar ou por fazê-la devolver. Conforme embarcamos e seguimos nossos caminhos separados, seu temperamento estalou tão feroz que atacou a minha pele muito tempo depois que eu disse adeus. Eu tinha testemunhado sua ira escondida sob a servidão de Alrik, mas esta foi a primeira vez que eu vi ela desenrolar e silenciosamente ter raiva contra minhas ações. Ela queria uma luta — seu tom de olhares e linguagem de fungadas duras dizia isso.

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E tanto quanto eu gostaria de discutir com ela, para me envolver em uma batalha de vontades — para provar de uma vez por todas que ela não pode ganhar, eu não podia. Eu tive que manter minha distância porque, porra, aquele quase beijo. Aquele momento de pura insanidade no meio de uma rua suja. No momento em que eu a peguei, eu tinha ficado duro. Quanto mais perto eu tinha a segurado, mais duro eu ficava. E quanto mais tempo nós jogávamos qualquer jogo que nós jogamos, mais eu desejava liberar. Ela havia dizimado a fundação bamba que eu tinha criado depois de perder tudo. Ela tinha o poder de me fazer cobiçar muito mais do que um mestre deve de seu escravo. Ela nunca foi uma escrava. Isso era verdade. Mas agora não era o momento de admitir isso. Ela não iria empurrar-me tanto se ela soubesse quão gráficos meus pensamentos tinham se tornado. Quão libidinosos e explícitos. Eu a tinha visto nua com frequência suficiente para que as minhas fantasias tivessem se tornado muito realistas. Eu faria coisas com ela que eu nunca poderia fazer graças à sua história esculpida de grandes cicatrizes em seu interior. Eu mantinha minha distância para o nosso bem.

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"Sim." Eu fechei meu laptop. "Sua Alteza Real foi chamada para uma reunião diplomática. Ele gostaria que as plantas originais fossem entregues na A5, antes que ele parta." Tanto para nunca mais encontrá-lo novamente. Eu duvidava que eu um dia ficaria confortável agora que ele sabia a minha verdadeira identidade. "Eu posso deixá-los lá." Selix ajeitou o blazer preto. "Não é nenhuma dificuldade." Eu balancei minha cabeça. "Eu prometi que iria fazê-lo pessoalmente. Eu tinha planejado dirigir para a cidade novamente antes de partimos de qualquer maneira." De pé, andei para o armário onde as cópias dos projetos dos iates atualmente em construção estavam em rolos amarrados. Selecionando o certo, eu o bati contra a palma da mão. "Diga a Pim para me encontrar na rampa. Ontem, ela foi bem — apesar de alguns percalços. Hoje, eu vou recompensá-la. " Selix sorriu firmemente. "Certo. Vejo-o na doca em cinco minutos. " ***** "Esses projetos não têm as alterações que discutimos, mas no momento em que estiverem concluídos, eu vou enviar por e-mail." Eu passei para Simo as folhas de seda de sua futura criação impermeável. Tal como ontem, ele usava um terno de três peças com um turbante branco em sua cabeça. Ao contrário de ontem, sua esposa e filhos não estavam presentes. Ele olhou ao redor do parque, onde nós tínhamos combinado de nos encontrar – metade do caminho para mim do

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Phantom e metade do caminho para ele de sua casa antes de ir para o aeroporto. Mesmo para um amante do mar como eu, o parque era perfeito em sua simplicidade natural. Simo suspirou. "É em momentos como este que eu não quero deixar o meu país." Eu foquei na tranquilidade pitoresca em torno de nós. O canto dos pássaros e o grito ocasional de crianças brincando nas roseiras. Havia uma sensação de paz, mas ainda era muito calmo sob os meus pés, muito quieto, sem o barulho surdo de motores e rajadas do oceano. Mas eu sorri e concordei. "Sua casa é bonita. Eu entendo o porquê. " Simo sorriu. "E a sua casa? Você sente falta dela?" Eu endureci; muito consciente de que ele poderia trazer a minha verdadeira identidade e falar para Pim que estava ao meu lado. Ela assistiu em silêncio, mas não estupidamente. Seu olhar roubava cada contração e movimento, armazenando para referência futura. Ela não parou de julgar, tentando deslizar sob as minhas paredes e saquear os meus segredos. Seu silêncio era mortal a esse respeito. Como Alrik nunca tinha sentido a assassina dormindo dentro dela? O poder escondido sob a sobrevivência apenas esperando para colocar tudo o que tinha recolhido em prática? "Eu tenho uma casa." Minhas mãos apertaram do meu lado. "E em breve, você vai ter uma também e ver o quanto é melhor flutuar onde a maré leva você ao invés de ficar preso em um continente."

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Simo sorriu. "Uma aventura a cada dia." Eu ri, poupando-lhe. "Exatamente. Seus filhos vão ter uma infância que cada criança mataria para ter, e sua esposa vai ser capaz de viajar com você em seus compromissos." O corpo de Simo suavizou com a menção de sua família. Como seria gostar de ter essas emoções fortes? Entregar o seu coração inteiro, não temendo que ele pudesse ser rejeitado? Eu soube como era isso uma vez. Isso tinha sido há um longo tempo atrás, eu tinha esquecido. Afeição compartilhada era tão mítica para mim agora como respirar debaixo das ondas como um peixe. "Falando de compromissos, eu realmente preciso ir." Simo bateu na testa com o pergaminho do projeto. "Mais uma vez, obrigado por me encontrar aqui. Vou esperar ansiosamente pela atualização em breve." Ele estendeu a mão. Eu apertei a sua. "Boa viagem, Alteza." Recuando, Pim se mexeu comigo, com os pés delicados alinhando com os meus para evitar os quatro guarda-costas sombreando Simo. Seu aroma suave seduziu meu nariz. Meus sentidos mais uma vez intensificaram conforme meu baixo ventre apertou com o desejo. Quanto mais ela me irritava e me desafiava, mais eu a queria. Quanto mais eu me afastava e tentava me proteger, mais eu queria trocar sua verdade pela minha. A nossa ligação não fazia sentido. Nós nunca tínhamos nos falado. Nós compartilhamos um único beijo e uma série de recaídas profundas de julgamento.

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Ela empolava minha mente como uma nova praga — levando minha obsessão anterior de perfeição e torcendo-a, então cada respiração e batimentos cardíacos aumentavam este esmagamento estúpido para proporções delirantes. Eu sabia que estava sendo ridículo. Eu só não tinha a cura para pará-lo. Estou doente de Pim e não é uma boa doença para ter. Nós não nos movemos quando Simo atravessou o parque e deslizou em uma limusine preta. O motorista se afastou em um estrondo de cavalos de força caro. Selix perguntou: "Você está pronto para voltar?" Olhei ao redor do parque — na luz do sol batendo na grama curta e seca e nas árvores sedentas farfalhando. Eu poderia ficar algum tempo em um lugar como este, mas Pim estava nervosa, e eu quis dizer o que eu disse sobre dar-lhe uma recompensa. Eu tinha lhe causado nervosismo. Eu poderia apagar isso se eu ignorasse o meu próprio dilema e focasse nela. Incapaz de olhar para Pim, no caso de eu a apoiar contra uma árvore e dar ao mundo um grande foda-se por molestá-la em público, eu murmurei: "Ainda não. Temos que pedir o almoço. " Pim deslocou ao meu lado, sem dúvida, me perguntando se eu tinha uma outra reunião de negócios. Rangendo os dentes, eu virei para ela, focando em quão magra ela estava e como era o meu trabalho alimentá-la. O

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almoço era sobre nutrição, isso era tudo. Não era um encontro ou tinha qualquer conotação romântica. No momento em que ela tivesse comido, eu a acompanharia de volta para o iate e tomaria meu remédio, então eu poderia ignorar meu cérebro que só tinha um pensamento. Seus olhos beijaram os meus, contente por me deixar dominar uma vez sem competição. Talvez hoje ela finalmente fale. Se ela me perdoou, claro. Ela não tinha ficado impressionada com as minhas habilidades de bater carteira ontem. Meus lábios se curvaram em como tinha sido fácil roubar aquela carteira. Isso não tinha levado nenhum pensamento. Se eu fosse honesto, eu perdi a corrida, o poder. O que ela diria se soubesse de tudo isso — minha vida, minha riqueza, minha empresa — reduzida a um único roubo que tinha mudado meu mundo para sempre? Ela entenderia por que eu mantive o que eu roubei? Ou ela me odiaria por ser tão porra de egoísta? Não que isso importasse. Tudo o que ela tinha sentido por mim quando nós tínhamos quase nos beijado foi abafado por seu forte barômetro de certo e errado. "Eu ouvi sobre um bom restaurante a meia hora daqui", disse Selix. "Se isso soar interessante, eu vou procurar as direções." "A pé ou de carro?" Selix franziu a testa. "Carro, é claro." Seus lábios se curvaram um pouco como se andar fosse para indigentes, não empresários.

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Pim se embaralhou, o vestido cinza pendurado nela sem sexualidade, que de alguma forma amplificava a dela. Seu rosto bonito meio escondido por uma faixa de cabelo castanho escuro. "Eu estou com vontade de andar de novo." Eu me afastei, sem olhar para trás para ver se Pim seguiu. "Deixe o carro. Vamos enviar um membro da tripulação para pegá-lo. Você vai vir com a gente. " Não era preciso dizer que após o incidente com o grupo de turistas chineses e a luta potencial sobre a devolução da carteira, que era prudente ter Selix por perto no caso de eu fazer qualquer outra coisa idiota. "Claro." Selix acertou o passo comigo. "Deseja comer sozinho? Posso voltar com a menina e levá-la uma vez que ela esteja segura? " Ela não vai a lugar nenhum sem mim. Pim iria comer comigo se quisesse ou não. Mas, assim como ontem, eu lhe daria a ilusão de escolha e veria como ela se saía. "Se ela quiser se juntar a mim, deixe-a." Eu me virei para encará-la com um sorriso frio deliberado. "Afinal de contas, é a sua vida e decisão." Ela fez uma careta conforme o vestido cinza lambeu ao redor de suas pernas. Sua pele já rosa do sol. Parecia que ela já tinha feito a sua escolha quando ela andou para a frente com o queixo erguido e as sandálias douradas brilhando se preparando para uma caminhada. Michaels tinha me avisado ontem à noite que fazê-la fazer muito exercício poderia arruinar sua cura atual.

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Eu não deveria tê-la trazido. Eu fiz o oposto do que era certo. Mas eu não iria mandá-la embora. Hoje não. Dei-lhe um breve aceno de cabeça, e todos nós avançamos juntos — um triângulo perfeito. Eu no ápice com Selix à minha esquerda e à minha direita Pim alguns passos para trás. Falar não estava na minha agenda e nem na de Pim. Eu tinha vestido uma camisa de linho esta manhã com calças pretas, e já tinha suor preso no tecido e na minha pele. Eu tinha pena de Selix em seu terno preto com este calor intenso, mas era por isso que seu salário era tão bom. Eu pagava pelo seu desconforto e dor para me manter seguro. Saindo do parque e entrando nas movimentadas ruas de Marrocos, os pés minúsculos da Pim quase faziam som na passarela de cascalho. Desta vez, estávamos do outro lado da cidade, onde as crianças indisciplinadas e uma galinha gritando ocasionalmente congestionavam as ruas. Apesar da falta de riqueza residente, lojas de alta moda com portas de vidro brilhavam para turistas – dois mundos tão distantes, mas colados juntos com tanta força. Como Pim e eu? Eu não sabia a resposta, porque eu não sabia se Pim vinha do dinheiro ou da pobreza. Outra questão para adicionar à pirâmide de todas as outras.

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Selix mantinha a distância, ficando para trás um pouco mais conforme Pim alcançou o meu lado. Nós caminhamos dessa forma por um tempo, entrando em um ritmo. Na metade do caminho para o iate, eu ainda não tinha visto um restaurante que não parecia tanto insalubre ou muito lotado. A cada poucas centenas de metros, eu diminuí o suficiente para Pim se recuperar. Quaisquer que fossem as dores que sofria diminuíram seu ritmo consideravelmente mais do que ontem. Eu odeio que eu tenha sido a causa de algumas de suas entorses e dores. Mas sua presença não me relaxava, então era justo que nós dois estávamos desconfortáveis. Mesmo o mundo maníaco de Marrocos não podia me distrair de ser muito consciente de sua respiração suave e a pele brilhando de suor. Se o sol pegava em seus ombros direto, ele a pintava em um brilho dourado, escondendo os restos das contusões, fazendo-a parecer pronta para manipulação mais dura para falar. Seu tempo está acabando — "Ei, Prest!" Merda. Paro, olhando através das multidões para quem quer que tinha me reconhecido. Pim endureceu, chegando a um impasse. Um homem que reconheci vagamente apareceu em um terno marrom amarrotado e camisa preta. Gel brilhante grudava seu cabelo loiro escuro, fazendo-o parecer desprezível, apesar da alfaiataria cara.

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Sua mão estendeu quando ele sorriu. "Perguntava-me se eu esbarraria em você de novo." Ele apertou a palma da minha mão como se eu fosse seu irmão perdido há muito tempo. Quem diabos é esse? "Eu conheço você?" O cara torceu o nariz. Sua barba desgrenhada refletia a luz conforme seu olhar passou de mim para Pim e de volta. "Hong Kong, há quatro anos? Estávamos na mesma festa." Ele balançou as sobrancelhas. "Lembra?" Meu cérebro retrocedeu na engrenagem, procurando através de memórias que eu não tinha mais vontade de recordar. E lá, irritado na parte inferior coberta de vergonha e culpa, estava o jantar em questão. Eu aperto minha mandíbula. "Ah sim, Darren?" "Dafford." O cara sorriu. "Dafford Cartwright." Sua atenção se voltou para Pim. Azedume e desgosto lívidos me encheram. Um grunhido construído do nada. Eu sabia por que ele a observava — por que ele olhava para ela com olhos carnívoros e não os de um homem normal. Esse jantar não tinha sido apenas um jantar. Tinha sido uma refeição, sim. Mas sobre as lágrimas e medos das mulheres. Strippers tinham sido contratadas para entreter, mas não tinham assinado para as atividades bônus que os homens decidiram que estavam na ordem do dia. Força tinha sido usada.

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Eu não tinha feito o que eles tinham, mas eu não tinha tentado pará-los também. Eu estava lá para entrar naquele submundo. Qual era o ponto em mostrar a minha mão para os diabos com quem eu estava tentando jogar parando a sua diversão? "Nova peça, hein?" Dafford sorriu. "Quanto você gastou?" Minhas costas ficaram em linha reta. "Quanto?" "Oh, vamos lá." Ele baixou a voz, dando um passo mais perto. "Eu conheço uma aquisição quando vejo uma." Ele me deu um tapa nas costas. "Boas colheitas. Bonita o suficiente. " Eu lutava para não arrancar a porra do seu braço porra fora. Meu queixo travou, impedindo-me de rasgar seus ouvidos deixando-o surdo. "Tive uma por alguns anos até que ... bem." Ele deu de ombros. "Coisas acontecem, eu acho." Pim puxou um suspiro esfarrapado, compreendendo a sua vaga insinuação de abusar de uma vida e, em seguida, o fodido encolhendo os ombros quando aquela vida foi extinta. Enxofre ferveu em seu sangue, manchando o ar entre nós, como se a qualquer segundo ela se lançaria nele, independentemente se ainda estava fraca. Se ela o fizesse, teríamos uma briga completa, o mais provável que terminasse em morte. A dele.

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Dei um passo sutil até ela, pressionando meu lado contra o dela. Eu me assegurei que era para seu benefício, quando na realidade ... era provavelmente por mim. Ela tremia. Seu calor escaldante através da minha camisa, minha pele, além da minha tatuagem e direto em meu maldito coração. Seu rosto perdeu toda a bondade ou a consciência curiosa pela cidade. Ela ficou mais alta, mais forte, batendo portas para cada partição que eu finalmente tinha abrido, lançando fechaduras na casa e fechando-se em gelo. Ela encarou Dafford como se ele fosse Alrik reencarnado dos mortos. Dafford sorriu para o silêncio dela, interpretando-a mal por mansidão, em vez de tremor com veemência. "Onde você a comprou?" Engoli em seco contra o meu ódio sempre crescente. "Eu não o fiz." "Você não?" Seus olhos brilharam. "Foi entregue?" Ele passou sua atenção sobre ela. Eu queria dar a porra de uma facada em seus globos oculares. Eu prendi minhas unhas na minha camisa, fazendo o meu melhor para permanecer acima de sua sujeira barata. "Eu sugiro que você cale a boca." Como ele ousa olhar para ela? Eu nunca queria outro filho da puta olhando para ela dessa forma novamente. Seu olho se contraiu. "Ahhh, eu entendo. Assunto delicado em público." Ele baixou a voz. "Ela está bem treinada,

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no entanto, a julgar pela sua condição. Mas você pode trabalhar nela com o contato dos olhos. Isso é um pouco rude." Eu ignorei a maior parte de sua frase, o temperamento sibilando pelo meu nariz. Bem treinada? Que condição porra? "Você está baseando sua conclusão sobre o seu comportamento por suas contusões, estou correto?" Ele riu. "Sim, são a assinatura de um bom controle. Você não acha?" Minhas estalaram.

mãos

se

apertaram

até

que

meus

dedos

Selix parou atrás de mim. Seu poder sólido era reconfortante, mesmo que eu não precisasse de sua ajuda para matar um bosta como este. Ele se mexeu ligeiramente, passando para proteger Pim, colocando-se sem ser convidado para proteger a garota que eu tinha roubado — a mulher que ele não conseguia entender por que eu estava fascinado mas não dizia uma palavra, porque ele sabia que eu não tinha necessidade lógica para fazer coisas. Assim como eu não precisava de mais incentivo para machucar esse puto. Pim tremeu contra mim, conforme Dafford olhou malicioso para ela. "Buscou-a em Marrocos? É por isso que estou aqui, na verdade. Ouvi que há uma empresa de viagem chamada QMB que encontra moradores e as preparam em um leilão. Estou indo para lá em dois dias." Ele suspirou dramaticamente. "Pena que eu ainda não tenho uma substituta. Nós poderíamos compartilhar essa noite."

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Porra. "Eu não compartilho." Os pés de Pim se arrastaram na calçada. Eu não sabia se ela estava se preparando para o ataque ou para correr longe. De qualquer maneira, eu estava cheio de ouvir tanto lixo. Porém, o nosso pequeno tête-à-tête tinha atraído a atenção dos habitantes locais. Nós éramos uma novidade. Com tanta atenção, eu não queria causar uma cena. Então, novamente, eu conhecia mil maneiras diferentes para matar — visíveis e invisíveis. Selix pigarreou, um código para nós nos movermos ou agirmos, mas não para hesitarmos por mais tempo. Eu definitivamente quero assassinar Dafford. Mas eu tinha o suficiente de autocontenção para puxar a respiração e me convencer de que ele não valia a porra da pena. Endireitando minhas costas, eu rosnei. "Bem, tão divertido como este bate-papo foi, nós temos que ir." Eu dei a Dafford um sorriso tenso, mantendo meu temperamento e todos os outros demônios trancados. Dei-lhe uma tábua de salvação, mesmo que ele não merecesse. Ele não pegou. Estendendo a mão, ele teve a audácia filha da puta de tocar no ombro de Pimlico. Ela se encolheu, a brancura cobrindo seu rosto enquanto ela mostrava os dentes. Ele agarrou-a com força em reprovação. "Não é a maneira de responder a um mestre tocando em você, menina."

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E sim, eu sabia que isso iria acontecer. Eu sabia na hora que eu roubei Pim que ela seria a causa do meu desalinho, a minha ruína, meu autocontrole. Puxando-a para a frente, ele rosnou: "Vou te dizer, Prest. Se ela é uma entrega, você não está fazendo um bom trabalho com a sua formação. Vou comprá-la de você, aqui, agora. Diga seu preço." Os olhos de Pim dobraram de tamanho, mas em vez de olhar para mim por ajuda, ela se torceu e lutou sozinha. Sempre sozinha. Nunca inclinando-se, não me procurando. Eu estava esperando por esta oportunidade. Para descarregar ela. Para torná-la o problema de outra pessoa. Eu não tinha a força de vontade ou a força para viver com ela e não machucá-la. Mas, vendê-la sabendo o seu destino? Vendê-la depois de conhecê-la pelos pequenos trechos silenciosos que ela tinha dado. Porra, não. Dafford riu, ainda segurando o que era meu. "Vamos lá, cara, eu odeio esse lugar. Se eu puder ir embora mais cedo, eu vou. Vou te dizer, eu compro essa e você pega o meu bilhete para o leilão e pega um modelo mais novo." O rosto dele brincou com a maldade. "Eu sempre gostei das inquebráveis. É mais divertido dessa forma. " Não demorou um pensamento. Nada o fazia quando eu chegava a uma calma tão perigosa. Meu braço disparou, minha mão em volta do seu pescoço, e eu apertei.

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Pimlico ficou ali, congelada conforme eu espremia e espremia o filho da pua. Selix moveu-se para o lado, bloqueando a minha violência daqueles olhares estupefatos o melhor que pôde. Seria tão fácil matá-lo. Para impedi-lo de ferir outras e reparar um pouco do meu carma danificado, mas isso era muito público, e eu não iria para a cadeia por ele. Deixando Dafford ir, ele caiu de joelhos, ofegante, segurando seu pescoço machucado. "Seu porra-" Eu me aproximei, comprimindo-o. "Termine a frase, e eu acabo com você. Saia da cidade. Se eu ouvir que você foi para o leilão, eu vou encontrá-lo e matá-lo. Sem mais meninas. Você entendeu?" Ele zombou. "Sempre achei que você fosse uma bicha. Aposto que ela não é mesmo sua." Ele olhou para Pim. "Aposto que você nem sequer fodeu ela." Eu não consegui parar minha perna conforme ela disparou para a frente e acertou sólida e forte em seu peito. Ele chiou, dobrando-se. "Ela é minha. E ela não está à venda. Se cruzarmos nossos caminhos novamente, idiota, você sabe o que vai acontecer." Agarrando o braço de Pim, eu a arrastei comigo conforme eu tomei distância. Eu precisava sair antes que eu negasse e decidisse que sua morte valia mais do que as minhas tarefas futuras. Eu

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tinha muito o que fazer antes da minha viagem acabar — muitos pedidos de desculpas para proferir, muitos erros a consertar. Ir embora era a única coisa a fazer, mas porra isso me irritou. Selix manteve-se mais perto do que antes, seu olhar pulando sobre a multidão reunida. Homens em roupas de trabalho, mulheres com filhos piscando. A desaprovação do público era legível, tentando concluir se eu era o cara mal ou se o homem de joelhos que era. Quem parar, a quem perguntar? Felizmente, a deliberação era nossa amiga, e depois de alguns olhares, os “deixa disso” decidiram deixar. Continuamos na rua sem assédio. Pim trotava ao meu lado conforme meu passo alongou. Meus pensamentos estavam em casa — em ficar na água, independentemente se não iríamos partir por mais outra noite. Eu queria o horizonte vazio. Eu queria estar livre da sujeira que habitava a terra. Esquivando através de um mercado vendendo tecidos brilhantes e molhos picantes, Pim tropeçou em uma garrafa de água amassada. Seu peso caiu diretamente na minha mão onde eu a segurei, me lembrando que ela não estava fisicamente apta para correr pelas ruas sem pausa. Deixando-a ir, eu empurrei as duas mãos pelo meu cabelo. "Desculpe.", os tremores começaram — a energia do meu corpo segurada para cortar aquele bastardo em pedacinhos

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não tinha tido um escape violento por isso foi para o meu sistema nervoso. Se não estivéssemos tão perto do porto, eu ordenaria a Selix para correr de volta e pegar o carro, mas a visão das boasvindas da água brilhou à frente. O desejo de correr me consumiu. O olhar de Pim caiu sobre um carrinho de compras cheio de figuras de bronze e parafernália turística. O olhar assombrado estava de volta em seus olhos. A memória do que ela tinha sido e o que poderia acontecer novamente perseguindo ela. O almoço foi estragado. Meu apetite era nulo. Eu tinha certeza que Pim sentia o mesmo. Seus dedos pairaram sobre uma pequena lanterna de bronze do tamanho de seu polegar. A lojista enrugada sorriu com dentes tampados e um véu sobre sua cabeça. "É o gênio da lâmpada. Toque isso. Esfreguea. Diga-lhe seus segredos. " Pim me deu um olhar hesitante, como se tivesse sido apanhada quebrando uma regra. Ela retirou a mão, recuando. A lojista, sentindo uma venda perdida, ergueu a peça, arrancando um pequeno caderno de capa de madeira abaixo dele. "Este é o livro de desejos que vem com ela. Você escreve seus desejos e esfrega a lâmpada, e ele se realiza." Ela se inclinou sobre seus produtos. "Aqui, leve. Todos os seus sonhos por apenas dez dólares." Pimlico se afastou, mantendo a cabeça baixa e o corpo enrolado. A retidão de sua coluna da semana passada,

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curvando-se para baixo e para dentro do ponto de interrogação de sua existência. Eu tinha de alguma forma conseguido dar respostas suficientes para ela confiar na vida e não buscar a morte. E aquele porra filho da puta tinha desfeito o meu trabalho duro. Eu odiava que ela tinha ficado cara-a-cara com um homem que pagaria uma quantidade exuberante de dinheiro para fazer exatamente o que Alrik tinha feito. Que sua fé na humanidade tinha sido novamente quebrada porque onde o bem vivia o mal também o fazia, e às vezes, ele lançava uma sombra sobre tudo. Eu não posso deixar aquele bastardo desfazer tudo o que tinha conseguido. Ela é minha. Ela me pertence. O tempo dela estava quase acabando para reembolsar. Retirando uma nota de cinquenta dólares, eu empurrei-a para a lojista, em seguida, peguei a lâmpada e caderno do gênio. "Fique com o troco." O token de bronze era surpreendentemente pesado conforme eu caminhei até Pim e segurei seu cotovelo. Respirando fundo, eu ignorei o calor entre nós, parado como um pequeno forno à espera de mais combustível. "O que aconteceu hoje não importa. É sua escolha reviver ou esquecer. Eu não posso fazer isso por você." Pressionando o presente em suas mãos, eu acrescentei: "No entanto, talvez eu seja seu gênio. Anote seus desejos, silenciosa. Diga-me o que posso fazer para fazer o certo." "Quem sabe o que vai se realizar."

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A VIDA NÃO mudava de repente, mesmo que meu coração tivesse. Ele tinha batido de volta o bloqueio de aço, inundando o fosso9 e acionando a ponte levadiça, em seguida, timidamente andei na ponta dos pés para o mundo que Elder prometeu que estaria a salvo. Por um momento, eu fui capaz de perceber o que os outros faziam — o sol, o vento, as compras, os aromas de uma cidade movimentada. Mas então eu tinha levado um tapa no rosto da crueldade rançosa mais uma vez. Ele queria me comprar. Ele queria me machucar como Alrik, Tony, e Monty. Ele tem bilhetes para o mesmo leilão em que eu fui vendida. Desgraçado!

Uma vala profunda e larga que envolve um castelo, um forte ou uma cidade, normalmente cheia de água e destinada a ser uma defesa contra o ataque. 9

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Será que eu nunca seria livre para ser apenas eu? Para ser uma menina andando por uma rua sem a preocupação de ser sequestrada e vendida? Segurando a lâmpada de bronze do gênio, olhei para o livro que a acompanhava. Um livro de desejos. Eu já não escrevo os desejos a Ninguém? Eu sentei de pernas cruzadas na minha cama (mesmo que isso ferisse meus quadris) e acariciei o bloco de notas para o meu amigo imaginário, enquanto olhava para cima, para o presente com capa de madeira que Elder tinha comprado. Você não escreve desejos, você escreve confissões. Há uma diferença. Desde o incidente terrível, onde Elder quase matou outro homem para me manter segura, em seguida, ignorou o confronto e me comprou esta estatueta inócua, nós não tínhamos nos falado. Ele me trouxe de volta para o Phantom com ele e Selix encarando cada cliente e perscrutando cada sombra. No momento em que embarcamos, meus nervos pareciam espaguete mastigado e Elder não estava melhor. Um adeus grunhido foi tudo que eu recebi antes dele desaparecer em seu quarto, deixando-me no meu. Durante a última hora, eu fiquei sentada clicando na minha caneta aberta e fechada, aberta e fechada, tentando decidir se eu deveria escrever um segredo para Ninguém ou me entregar em um desejo para Elder. A culpa sentou pesada com o pensamento de usar o presente de Elder ao invés de uma vida derramando minha

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alma para Ninguém. Mas isso não me impediu de abrir o livro de desejos. Ninguém tinha estado lá para mim em meus momentos mais sombrios. Talvez fosse hora de deixar Elder estar lá no meu futuro. Ele ia matá-lo. Meu coração se envolveu em cobertores quentes antes de eu recordar seu rosto quando a oferta de compra foi discutida pela primeira vez. Ele tinha pensado em me dar. Ele tinha sido tanto santo como pecador e eu odiava isso. Eu precisava que ele fosse bom ou ruim, louvável ou corrompido. Como eu poderia decidir o que eu sentia por ele se ele fosse humano? Os seres humanos não eram perfeitos. Mas eu esperava que Elder fosse. Minha caneta desceu, um sussurro de um desejo formado, mas um ruído batendo alto interrompeu. Minha cabeça levantou, meus nervos ainda picados em cordas graças a esse idiota em Marrocos. É a âncora. Meu coração não ouviu, batendo em terror. Nós estamos partindo. Abandonando o livro de desejos na cama, troquei a caneta pelo meu gênio da lâmpada e me dirigi através da suíte. No momento que cheguei na porta para o corredor para chamar o elevador, a corrente da âncora tinha levantado, e o barulho parou.

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Um estrondo mais familiarizar seguiu — o arranque dos motores maciços do sono mecânico para nos engolir para longe. Longe de homens com bolsos cheios de tostões para comprar uma vida para o tormento. Graças a Deus. Entrando no elevador, eu olhei enquanto as paredes espelhadas não me refletiam, mas a cena de Elder me despindo ontem. Em vez do medo aquecido dele me acariciando, minha pele encolheu. Aquilo tinha sido um teste? Ele tinha me empurrado para ver se eu estava pronta? Toda sua conversa de não me tocar ... ele tinha perdido a paciência? Quando aquele homem perguntou o meu preço Minhas entranhas doíam, lembrando mais uma vez a maneira que Elder suspirou antes de explodir. Por um segundo, sua linguagem corporal relaxou de alívio. Ele demorou na chance de se livrar de mim. E por que não deveria? Eu era um espinho no seu reino impoluto, furos abertos em qualquer paz que ele valorizava. Ele deveria se livrar de mim. Eu queria me livrar de mim a maior parte do tempo. Só porque eu estava presa lutando pelo meu caminho de volta à saúde, obrigada a consertar cada falha antes que eu pudesse viver novamente ... isso não significava que Elder fosse obrigado.

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Ele pode fazer o que quiser comigo. Estou completamente à sua mercê. Mais nervos tremeram com o quão frágil a minha existência era quando eu sai do elevador para o convés superior e caminhei descalça sobre a madeira polida e sedosa. Meus dedos nunca soltaram o meu gênio da lâmpada. Elder tinha me comprado roupas e me mantinha alimentada, mas essa era a primeira coisa que eu tinha ganho que era frívola e desnecessária para a sobrevivência — além dos meus presentes de origami. É meu. Uma intensa necessidade de mantê-lo perto me envolveu. Era uma posse tão nova, mas eu estava apaixonada por ela tanto quanto eu tinha estado com o meu relógio da Minnie Mouse que meu pai tinha me dado e meu assassino tinha roubado. Com a visão turva pelo marrom avermelhado do sol se pondo, o vi. Ele estava em pé na frente do barco. A fumaça doce reveladora pairando ao redor de sua cabeça enquanto ele encarava o mar. Suas costas permaneciam tensas e duras, seus ombros travados de estresse. Ele não olhou em volta conforme eu andei para o lado, bebendo a cena de partida de Marrocos ao pôr do sol. A cidade empoeirada mudava das cores do dia para o laranja e marrom. As pessoas se moviam como formigas à distância, e mesmo agora, um leve cheiro de curry e especiarias exóticas eram transportados pela brisa.

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Eu mantive Elder no meu periférico, olhando, mas fingindo o contrário. Eu queria julgá-lo — ler seus pensamentos, para entender minha permanência em sua vida. Ele estava pensando se iria me manter? Depois de dizer não a Dafford, ele pensava sobre a possibilidade de me vender para outro que ele aprovasse? Navegando pelo porto, o capitão abriu lentamente os motores, acelerando-nos cada vez mais longe do homem que tinha me lembrado que o mundo já não era um lugar seguro, não importa onde eu morasse. Inglaterra, Estados Unidos, Marrocos — cada um estava contaminado pelo mal sendo executado sem arrependimento sobre o bem. Como alguém permaneceria decente quando auto obsessão e ilegalidade pareciam favorecer? Foi isso que aconteceu com Elder? Ele tinha uma vez sido um filho normal, irmão e amigo — em seguida, perdido de vista de sua bondade e abraçado o mal em vez disso? Eu não sai do meu lugar no corrimão, meus dedos aquecendo o gênio da lâmpada. Outros navios e navios-tanque eram nossos vizinhos conforme nós continuamente fazíamos o nosso caminho para o mar. Quando Marrocos virou lentamente de uma grande cosmopolita à uma cidade de brinquedo, eu fiz o meu primeiro desejo. Desejo não ter mais um valor em dólares que as pessoas possam negociar e comprar. O universo não ofereceu nenhuma resposta, e eu coloquei meus cotovelos sobre o parapeito, deixando o mundo da água me colocar em transe.

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***** Uma hora mais tarde, estrelas cobriram o céu e meu estômago roncou por alimento. O cigarro de maconha do Elder há muito havia terminado e ele espreitava o meu local de descanso sem uma palavra. Minha pele fazia cócegas com a rejeição. Ele tinha me visto, mas não tinha parado. Por que? O que ele quis dizer sobre ser o meu gênio? Ele pensava que poderia conceder-me a felicidade de novo? Ele de alguma forma podia retirar a tortura e dor associadas ao sexo e me deixar normal para que eu pudesse correr em sua direção ao invés de para longe da eletricidade entre nós? Presa por ainda mais perguntas, eu desci e entrei na minha suíte. Lá, eu encontrei o jantar esperando por mim na minha mesa de jantar – peixe frito com cuscuz e uma bandeja cheia de legumes assados. Algo não comestível também me esperava, escondido com cuidado ao lado da comida cheirosa: uma obra-prima dobrada na forma de uma requintada rosa de um dólar. Uma criação de origami denotando o meu valor ao valor impresso de cem moedas de um centavo. O dinheiro dobrado virou meu estômago e me deixou triste ao mesmo tempo. O que quer que tivesse acontecido entre nós ontem — o quase beijo, o furto, e a reunião com o príncipe e princesa — hoje tinha sido arruinado.

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Sabendo sem ter sido dito que eu iria ficar perturbada pelo resto da noite, eu empurrei o vestido dos meus ombros, e sentei para a minha refeição com a minha rosa de dólar. Sozinha.

***** Três dias se passaram. Esses foram os piores desde que Elder me salvou. Não porque ele era cruel ou violento, até mesmo porque ele me evitou e só me agraciou com olhares apertados e comandos grosseiros para comer, descansar, e sair de seu caminho para que ele pudesse trabalhar em paz. Mas porque ele se afastou de mim. Apesar do comentário dele sobre ser o meu gênio. Não importa o quanto eu esfregasse aquela pequena lâmpada, não recebi nenhuma fumaça mística ou mágica, estando pronta para ouvir e entregar. Ele não fez um esforço para me fazer perguntas. Ele não me mandou trazer o caderno de madeira para ele e escrever respostas para coisas que ele queria saber. Ele simplesmente parou de se importar. Como se ... como se ... o pensamento de fazer ainda mais por mim, quando ele tinha visto como a minha mente estava totalmente arruinada, já não fosse viável, mas estúpido — um total desperdício de tempo. Ele tinha sido golpeado com alternativas. Eu não era o que ele queria. Eu não podia mais ser o sacrifício para suportar.

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Ele poderia desistir de me trazer de volta dos mortos, mas ele nunca me pediria para dormir com ele por vontade própria. Ele nunca ouviria os segredos que ele queria ouvir. Mesmo a química crepitante sempre que estávamos perto não tinha o mesmo estouro e crepitação. Seus olhos estavam vazios de desejo. Mesmo que eu odiasse essas seis letras e a palavra que elas representavam, o desejo era o que cantarolava baixinho entre nós — era o que nos dava a cola para nos manter dançando essa dança estranha. Mas agora... nada. E eu sabia o porquê. Ele vai me vender. É por isso que ele está esperando. Foi por isso que tinha deixado o porto — viajar para outra cidade com melhores perspectivas para um acordo. Aquele homem tinha mencionado conotações de mulheres sendo usadas.

Hong

Kong

com

É lá que ele está me levando? Elder tinha me engordado, aumentado a minha força, e consertado meus defeitos corporais não para ele, mas para outro. Alguém como Alrik que iria continuar a minha existência no inferno. Eu lutava para respirar. Minhas terríveis, terríveis suspeitas foram confirmadas quando Michaels veio para remover o curativo em torno de minha mão e verificar a minha língua no terceiro dia no mar.

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Eu estava melhorando. Uma bagatela curada para venda quando Elder escolhesse. "Seus pontos sumiram." Michaels sorriu como se isso fosse bom e não desastroso. "Como você está se sentindo?" Responder suas perguntas tinha se tornado fácil. Além disso, eu estava distraída com coisas mais feias. Meu corpo se mexeu sem pensar. Dei de ombros. Eu não iria dizer a ele que fisicamente me sentia melhor, mas mentalmente eu andei dez passos para trás. Eu tinha me trancado em uma cela cheia de dúvida de onde eu não poderia escapar. "Você pode testar, você sabe. Ela não vai cair se você falar." Ele inclinou a cabeça, paciência pintando o rosto suavemente sardento. Minha língua não estava inchada. Tenra e dolorida com certos movimentos, mas milagrosamente os ferimentos tinham reduzido. Ser capaz de lamber um sorvete ou enrola-la para assoprar a sopa quente era uma bênção. Alrik não tinha roubado o meu poder de expressão, afinal de contas. Não que eu soubesse. Eu não tinha tentado usá-la. Eu estava com medo. Petrificada. Se eu falasse agora, como eu poderia voltar a ser silenciosa quando tudo isso tivesse ido e Elder me colocasse na esteira do Phantom e me entregasse para nunca mais ser livre de novo?

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Baixei a cabeça, sem olhar para Michaels mesmo que ele respirasse com dificuldade com a frustração. Ele acariciou minha mão curada, seus olhos dançando sobre as contusões desaparecendo ainda remanescentes no meu peito. Mais uma vez, eu estava sentada nua com apenas um lençol cobrindo-me. Ele tinha se acostumado com o meu desagrado com roupas; ele me fazia sentir aceita de uma maneira que Elder não fazia. Se algum dia eu fosse falar, seria com Michaels. Com este homem que compreendia a luta que eu vivia, a luta dentro e não fora. Mas essa primeira palavra seria tão preciosa. Eu não podia simplesmente dá-la. Dê ela ao Elder para recompensá-lo por sua generosidade, independentemente de suas intenções finais. Mordi o lábio com o pensamento. Ela o impediria de se livrar de mim? Valia a pena o custo? Sim. Não. Sim. Eu não sei. Girando no carrossel dos meus pensamentos às avessas. O enigma me manteve em silêncio. O medo de que ele fosse me vender me mantinha muda.

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"Você sabe onde estou se você estiver pronta para falar." De pé, Michaels recolheu sua bolsa e se dirigiu para a porta. "Você sabe, se você não for falar comigo, então talvez seja hora de você falar com ele." Ele não esperou pela minha resposta não-verbal antes de desaparecer pela porta.

***** Naquela noite, depois de um outro jantar sozinha, eu fui para o banheiro. Se Elder fosse se livrar de mim, eu não deveria tentar escapar? Eu não deveria fazer tudo o que pudesse para fazê-lo mudar de ideia? Por que eu estava perdendo tempo sem fazer nada? Não tinha Lutado toda a minha vida? Por que eu estou parando agora, quando a liberdade está mais perto do que nunca esteve? Minha depressão das últimas setenta e duas horas dispersou, incinerando sob a rápida explosão de determinação. Eu gostei dessas perguntas. Elas não me afogaram, mas me deram uma escada para colocar a minha cabeça acima da maré e pensar com clareza. Eu tinha permitido Elder substituir Alrik. Eu deslizei em velhos padrões para deixá-lo decidir o meu destino. Não mais. Um plano terrível, totalmente insano rapidamente foi desvendado na minha cabeça. Isso poderia funcionar? Posso fazer isso?

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Minhas mãos tremiam enquanto eu peguei o gênio da lâmpada e apertei, enviando um desejo rápido. Eu quero que ele mude de ideia por qualquer meio necessário. O conselho de Dina e o nosso bate-papo no banheiro voltou. Ela falou de homens gratificados por suas boas ações. Derramar elogios a eles que os mantinham generosos e amáveis porque se sentiam notados e apreciados. Talvez, Elder precisasse ser apreciado. Ser dito que ele significava muito para mim, e não era apenas tolerado. Faça isso, então... Fazer o que exatamente? Sentá-lo e deixar escapar um discrepante elogio condescendente, como eu faria com um cachorrinho que tinha recuperado uma bola de tênis encharcada de saliva? Dar um tapinha em sua cabeça e esfregar seu nariz e deixar minha voz em um tom adocicado, esperando que tal tributo fosse manterme ao seu lado? Você tem habilidades melhores. Meu coração suspirou, lembrando dessas habilidades. Esses talentos repugnantes que eu tinha sido forçada a me adaptar para sobreviver. Use-os. Suborne-o... A adrenalina me encheu conforme eu engoli de volta memórias feias, fazendo o meu melhor para me imaginar usando a perícia ensinada para me comprar mais tempo.

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Faça. É a única maneira. Reprimindo a dúvida, eu corri para o banheiro. Por um momento, eu só fiquei lá. O que eu estou pensando? Eu balancei minha cabeça. Não, eu não poderia fazê-lo. Você pode. Eu odiava isso com Alrik. Eu vou odiar com Elder. Mas se ele me mantivesse segura... o desconforto não valia a pena? Puxando uma respiração, eu olhei para mim mesma no espelho. Uma menina que eu já não reconhecia olhando para trás. Eu não podia acreditar que eu estudava fazer um ato que eu lamentava acima de tudo, tudo em nome de troca pela minha liberdade. Tirar minha própria vida era mais preferível, mais aceitável. Mas eu vivia em um mundo de comércio. Pessoas negociavam as coisas o tempo todo. Os itens que não tinham valor para o atual proprietário eram valiosas para o outro. Tudo o que me custaria era dignidade e autoestima. Eu tinha desistido de tais coisas no momento em que fui vendida. Era a moeda que tinha sido ensinada — o valor da soma que estava disposta a gastar.

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Isso iria me arruinar, mas para Elder, ele levaria o peso de ganhar. E se ele achasse que eu tinha finalmente aceitado seus termos... Valeu a tentativa. Ignorando meus tremores, eu escovei meu cabelo até parecer brilhante e grosso. Belisquei meu rosto até que uma jovem saudável olhasse de volta. Abri a boca, tocando a linha vermelha na minha língua, onde nenhum ponto negro permanecia, então suguei cada gota de coragem que eu tinha deixado. Colocando as mãos sobre o mármore de cada lado da pia, eu me inclinei para a frente, fiquei pronta, fiquei inquieta, me preparei mais uma vez, em seguida, abri meus lábios. Minha língua se moldou e testou palavras silenciosas. Minhas cordas vocais jogaram fora a sujeira e gritavam para obedecer. E meus pulmões inflaram com o conhecimento de que aqui e agora, eu peguei de volta um pedaço de mim que eu tinha trancado. Minha primeira palavra era minha. Eu era a que mais merecia. Olhando nos meus olhos verde-azulados, eu sussurrei, "Pare de ser fra—" dor dilacerava minha garganta. Parei, tossi, enquanto as lágrimas formavam e eu massageava a laringe sofrida que já não estava em um ano sabático. A primeira vibração em sons compreensíveis foi difícil e dolorosa e rouca.

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Mas sublimes.

para

os

meus

ouvidos,

eram

absolutamente

Sorrindo através das lágrimas, eu tentei novamente. "Pare de ser fraca, você" outra tosse, engulo, pisco "— tem que — decidir." A gagueira da minha voz enviou arrepios na espinha. Eu tinha esquecido como soava. Meu sotaque inglês era diferente para as muitas etnias que Elder contratava a bordo. Eu soo como minha mãe. Umidade derramava sobre meu rosto enquanto eu deixava as dúvidas fluírem. Onde ela estava? Por que ela não atendeu o telefone naquele dia? Ela pensou em mim algum dia? Empurrando-a para longe, eu cavei minhas unhas no mármore e inalei profundo. Eu me preparei para desbloquear as armadilhas restantes e armadilhas de urso em torno da minha garganta. "Ninguém mais mere — merecia suas primeiras palavras, só vo-cê. Pare de ser uma vi" essa palavra doía mais que as outras. Abrindo a torneira, eu derramei um pouco de água na palma da mão e bebi. Uma vez que a queimadura na minha garganta foi atenuada, eu terminei. "Pare de ser uma ví-vítima". Meus olhos se estreitaram em repulsa, mesmo enquanto eu continuava a me repreender. "Você tem que decidir, MinMinnie Mouse." Tossi, enguli, tomei outro gole de água. O apelido do meu pai enviou mais lágrimas pingando contra a pia. Minha voz tremeu de tristeza, assim como pela prática doente. "Corra. Encontre uma maneira de escapar — "

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Outra tosse me parou. Uma dor quente tomou conta de mim, e tanto quanto eu queria continuar falando, meu corpo não estava pronto. Fixando os olhos no reflexo no espelho, minha testa franziu com concentração. Escape, Tasmin. Vá para casa ... mesmo que não haja nenhuma casa para onde voltar. Faça o que for preciso. Ou decida se você quer que ele a mantenha. O mundo não é seguro lá fora. Você viu em primeira mão como Elder rouba e aquele homem compra prazer. Talvez você nunca tenha sido feita para viver entre o normal. Talvez não haja mais normal. Meus dedos pressionaram contra o espelho. Isso não é tão ruim, é? Claro, ele vai fazer você fazer coisas, coisas sexuais, mas ele provou ser um ser humano debaixo de seu monstro. Eu não podia olhar profundo o suficiente dentro de mim para encontrar respostas. Eu não sabia o que queria. Mas eu sabia que não queria ser vendida. Nem agora. Nem nunca. Nunca mais. Você sabe o que deve fazer em seguida. Eu assenti com a cabeça para o meu reflexo, tirando meus dedos do espelho frio e limpando as manchas de sal no meu rosto. Cada respiração tampava os buracos dentro, com ideias e medos e desejos. Engolindo em seco, eu murmurei duas palavras antes de abraçar o meu silêncio mais uma vez. Duas palavras solidificando o meu compromisso de fazer o que fosse

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necessĂĄrio para me manter viva, nĂŁo importa em que mundo eu ficaria viva. "Eu sei." Empurrando para fora da pia, eu sai do banheiro antes que pudesse mudar de ideia.

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Eu a ouvi antes que a vi. A respiração suave de determinação esgueirando em passos silenciosos. Meus músculos bloquearam. Eu deliberadamente mantive minha distância por três dias, desabafando meus problemas em Selix no ringue e nadando no oceano. Eu estava exausto. mentalmente também.

Não

apenas

fisicamente,

mas

Pim tinha me arrastado de volta a um tempo quando as coisas eram perfeitas. Ela tinha me lembrado de como eu era antes da catástrofe e me mostrado o quanto eu tinha mudado. O menino em meu passado a teria levado a qualquer lugar que ela quisesse no momento em que tinha a salvado. Eu teria lhe dado dinheiro para sobreviver e ajuda profissional para prosperar. Tudo o que eu tinha roubado até aquele ponto teria sido compartilhado, porque eu sabia como era não ter ninguém. Eu não era mais aquele garoto. Eu era um homem que tinha passado as últimas setenta e duas horas na obsessão sobre qual escolha era o menor de

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dois males: mantê-la e destruir a mim mesmo, ou vendê-la e destruir o que foi deixado dentro dela. Libertá-la não era uma opção — não porque eu não tinha sido capaz de rastrear sua mãe — mesmo que eu tivesse tentado novamente rastrear o número dela — mas porque eu não tinha terminado o que precisava fazer antes que o meu passado viesse à tona e eu estaria preso pelo resto da vida. Eu não sabia o nome de Pim. Eu não tinha um sotaque para começar, coloração da pele para uma dica, hábitos para rastrear. Eu não tinha ideia de onde ela veio. Ela escrevia a Ninguém, mas ela não era ninguém. Sozinha no vasto mundo do pecado. Espere ... isso é errado. Meus punhos cerraram conforme meu mundo implodiu, esmagando-me com um novo pensamento. Ela não é ninguém. …Eu sou. Durante anos, eu estive à deriva. Eu tinha sido esquecido, evitado, indesejado. Eu não tinha ninguém para chamar de meu, nem casa, nem amor. Ninguém sabia o meu nome verdadeiro (além de três pessoas). Ninguém sabia quem eu era mais — inclusive eu. Eu era a epítome de ninguém e nada. Cristo, ela tinha escrito para mim o tempo todo? Arrepios correram por cima da minha carne que não era Alrik e seu desejo de construir um iate blindado que tinha me

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trazido para ela, mas suas notas para Ninguém — todas dirigidas a mim. O passo determinado veio de novo, quebrando meus pensamentos dispersos em um único. Ela. Eu parei de respirar. Entrando no luar, Pim se moveu com um lençol branco enrolado em torno dela. Ela tinha amarrado as extremidades por trás do pescoço, criando um toga solta que transformava ela de humana a deusa grega. Cada parte de mim ficou tensa. Porra. Como ela conseguiu ficar ainda mais bonita em três dias? Meu peito coberto de gotas do mar se aqueceu até que eu tive certeza que iria evaporar com o calor. Meu coração, já acelerado muito antes da minha conclusão de ser seu Ninguém, aumentou o seu ritmo até que fiquei tonto com a necessidade. A intensidade apontou na minha barriga, alimentando meu pau em uma corrida de desejo. Meu short de pugilista molhado não conseguia esconder a minha reação conforme eu engrossava e alongava com a forma graciosa e corajosa que ela se movia. O que você está fazendo, Pim? Por que você tem que me procurar agora, quando eu estou tão perto de quebrar todas as regras e reivindicar você?

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Se eu fosse um homem melhor, a mandaria ir de volta para seu quarto, longe de mim. Mas eu não era um bom homem. Eu não era Ninguém e, quando nossos olhos se encontraram, eu caí completamente em seu feitiço. Fiz o meu melhor para diminuir minha pulsação da minha natação tarde da noite. Não funcionou. Meu coração decidiu que não iria se acalmar, não agora que ela me enfeitiçou com sua força imortal e esperança frágil e a forma como seus olhos malditos mergulharam nos meus. Não agora que eu me sentia preso a ela de uma forma que nunca pensei que sentiria novamente. Tensão estava fluindo em nós, envolvendo nossos tornozelos, ficando mais espessa quanto mais tempo ficamos nos olhando. Pim ficou ali em pé silenciosamente julgando, esperando, observando. Eu deveria colocá-la no helicóptero e deixá-la na delegacia de polícia mais próxima. Foda-se meu passado. Eu tinha o Phantom. Eu poderia correr mais que a lei por tempo suficiente. Então, por que o pensamento de mandá-la embora feria algo dentro que eu pensei que estivesse morto há muito tempo? Diga-lhe para voltar para a porra do seu quarto. Parando na minha frente, Pimlico baixou a cabeça e juntou as mãos vagamente. A própria deusa orando na minha frente — pelo que eu não sabia — mas ela parecia celestial e

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calafrios correram sobre a minha pele, adicionados à minha camada anterior de arrepios. Não era mais sobre quão bela ou quebrada ela era. Minha atração por ela tinha ultrapassado as barreiras normais; eu não sabia como lidar com isso. Afaste-se de mim, Pim. Antes que eu faça algo que nós dois vamos nos arrepender. Seu peito subia e descia como se ela tivesse me ouvido, seu cabelo sedoso e sensual, em cascata sobre seu ombro. Meus músculos ficaram tensos enquanto ela lentamente tentou me alcançar, as mãos desaparecendo sob os cabelos para dar um puxão no nó frouxo segurando o lençol. Minha cadeira rangeu conforme eu fiquei mais tenso. O tecido de algodão branco caiu em uma cascata sobre o convés. Cristo. Seus olhos encontraram inclinando e altivo.

os

meus,

com

o

queixo

A sua nudez não era vulnerabilidade. Era a sua força. A única coisa que ela tinha reivindicado como sua arma. Ela estava diante de mim nua e inflexível e me fodendo, dizimandome com o quanto a queria. Eu puxei o ar, meu pau endurecendo a ponto de agonia. Eu deveria ter me levantado no momento em que ela chegou. Eu devia ter atirado uma toalha sobre minha cintura para que ela não ficasse horrorizada com o desejo que eu sentia, quando desejo tinha sido o que a feria, mas sentado na espreguiçadeira

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com minhas pernas esticadas na minha frente, não havia como esconder a minha excitação. Seu olhar caiu para a minha virilha, sua mandíbula apertou. Sombras cruzaram seus olhos, linhas tênues gravando a boca conforme ela se debatia internamente. E, em seguida, ela abaixou os joelhos. Ela estremeceu com a madeira dura sobre os ossos já punidos. Meu estômago se apertou para eu me levantar e pegá-la, apavorada ela tropeçou. Mas suas mãos dispararam para a frente, uma parando no meu peito para me manter reclinado, a outra segurando minha cintura e puxando. Meu pau saltou livre de seus confinamentos, não se importando com o certo ou errado. O queAntes que eu pudesse impedi-la, ela inseriu meu comprimento em sua boca. Santo deus. Porra. Jesus. Minha mente entrou em colapso enquanto sua boca quente e úmida me sugava com força. Ela não provocava. Ela não brincava. Suas mãos deslizavam por cima de mim enquanto seus lábios seguiam, sugando-me profundamente, me levando à morte cerebral.

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Instinto rugiu por controle. Desejo reprimido desencadeando para tomar posse. Meus quadris empurraram para cima conforme a minha mão pousou sobre sua cabeça. Em algum lugar no fundo da sanidade, notei quão suave seu cabelo era. Conforme ela balançava em cima de mim. Quão bom pra caralho sua língua trabalhava a minha coroa. Eu não pensei na sua lesão. Eu não pensei no seu passado. Tudo no que pensava era quão boa ela era. Que mágica ela era com a língua e os dedos e a boca. Cada célula de sangue realocada em meu pau, pulsava por mais. E ela deu isso para mim como se entendesse o meu corpo mais do que eu mesmo. Sua língua golpeou novamente, dançando em torno da ponta, tirando um gemido áspero de dentro de mim. Eu não podia lutar. Eu não podia ganhar. Minhas pernas se abriram quando ela chegou mais perto de joelhos. Seu cabelo cobriu minhas coxas enquanto mantinha meu short úmido do oceano afastado enquanto a outra mão saiu da minha barriga para segurar minhas bolas abaixo. Ela me deixou louco. Eu tremia a cada toque e lambida. Fazia muito tempo desde que eu tinha estado com uma mulher. Estado com uma mulher que tinha vontade.

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A palavra "vontade" atirou na minha cabeça, rasgando meu desejo. Pimlico era uma mulher, mas tinha vontade? Por que sua boca estava em mim? Sua língua me degustando; a mão soberbamente me trabalhando para gozar? Por que ela estava de joelhos depois de uma vida de inferno com outro homem? Merda. Meus dentes cerraram conforme eu tirei minha mão de seu couro cabeludo para o queixo. Isso me matou, mas eu convoquei toda a decência que eu tinha ainda e a puxei para longe. Meu corpo tremia. Pré-sêmen saiu conforme ela chupou com mais força, recusando-se a mover-se. Puxei mais forte, lutando contra tantas coisas ao mesmo tempo. Eu queria jogá-la para baixo e transar com ela sob o céu aberto. Eu queria lhe bater para levá-la para longe de mim para que pudesse reunir os meus pensamentos perdidos e dar sentido a isso. Eu queria que ela parasse. "Pim." Rosnei enquanto seus dentes rasparam a pele sensível trazendo outra onda de prazer, pedindo autorização. Seria tão fácil deixá-la ir, a inclinar-me para trás e desistir. Jorrar dentro de sua boca pequena experiente e deixála tirar isso de mim.

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Mas não era assim que eu funcionava. Eu não tirava proveito de pessoas — além do seu dinheiro. E eu definitivamente não desistiria. Nunca. "Pare!" Puxando a boca de cima de mim, eu respirei enquanto meu pau bateu contra o minha barriga, brilhando com sua saliva, pulsando com a necessidade de subir de volta dentro dela. Seria tão porra de fácil puxar a cabeça para trás e dizerlhe para terminar o que começou. Mas havia uma pergunta que eu não podia ignorar e me deu força de vontade. Por que ela começou isso em primeiro lugar? Sentando reto, não me importando que eu permanecia exposto ou que ela estava nua entre as minhas coxas, eu agarrei seu queixo novamente. Sua pele estava gelada sob meus dedos. Recusei-me a olhar para seus seios ou mamilos. Concentrei-me em apenas uma coisa. "Por que?" Ela não encontrou meus olhos. Sua mão direita deslizou para a frente e agarrou meu pau latejante. Minha cabeça caiu para a frente conforme a palma da mão me acariciou com o lubrificante de sua boca, subindo para apertar a minha coroa. "Fooooda." Mantendo firme seu queixo em uma das mãos, peguei os dois pulsos com a outra, me encolhendo quando eu arranquei

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seu toque e o elástico da minha cueca apertou meu pau contra minha barriga. "Diga-me o porquê. Você não quer fazer isso. Você nem mesmo gosta de estar na mesma sala que eu, muito menos me tocar." Eu balancei um pouco. "Eu fiz você se sentir como se você tivesse que me pagar? Eu não preciso de um boquete por pena." Seus dentes pararam sob meu controle, rebelião e segredos em seu olhar. Eu apertei meus dedos, machucando ela, mas incapaz de parar a frustração de vazar através da minha mão. "Não me toque, Pim. Eu não quero isso de você." Seu rosto enrugou antes da determinação ser substituída por sua dor. Foi uma coisa cruel de se dizer, mas era a verdade. Apenas ... não a verdade completa. Eu não queria sexo subserviente. Eu não sabia o que queria, mas transar com ela contra sua vontade não era. Respirando fundo, emendei, "Eu não quero isso a menos que você queira. Você entende? Eu não vou tirar de você. Não como ele. " Ela lutou contra o meu aperto. Eu a soltei. Em vez de se esquivar para o lençol para se envolver nele, ela ficou em pé fervendo com calma imprudente.

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Eu queria tanto que ela falasse comigo, mas seu silêncio disse tudo o que eu precisava ouvir. Eu levantei minha cabeça, incrédulo o motivo que vi em seu olhar. Espere… Apertei os olhos, fazendo o meu melhor para ver além de sua raiva com o plano brilhante abaixo. "Você... você me chupou porque você está tentando me subornar... é isso?" Ela suspirou, seu queixo subindo. "Por que? Se não por uma necessidade louca de me pagar... então por que?" Eu parei quando a resposta veio. Claro. Porra, por que não pensei que seus pensamentos iriam nessa direção? Sentando mais para frente, eu a olhei bravo. "Você acha que se eu gostasse de te foder, eu a manteria." Minha voz baixou. "Que não iria vendê-la." Ela parou no lugar, seus joelhos eram a única coisa tremendo enquanto o resto ficava estoico. Se eu não pudesse ler sua linguagem corporal, não teria visto o seu terror. "É isso, não é? Você pensou que prostituir-se me faria querer mantê-la." Seus lábios se separaram com a palavra terrível. Fiquei em pé, enfiando meu pau latejando de volta para sua prisão na roupa. "Não gosta de ser chamada de prostituta?" Eu invadi seu espaço, nossos peitos se tocando, os mamilos encostando em minha barriga próximo ao dragão. "Então, não aja como uma." Eu não podia ficar perto dela.

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Eu faria algo que me arrependeria. Esta noite estava acabada. "Da próxima vez que você achar que pode me subornar para fazer algo, oferecendo sexo, lembre-se que eu quero outras coisas de você. Seu corpo não é meu objetivo final, Pim. Sua mente é." Eu não olhei para trás.

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Uma semana se passou. Uma terrível, terrível semana, onde Elder me tratou como um membro de sua equipe. Nós nos encontramos de vez em quando no deck, onde o sol brilhava desimpedido sobre o oceano em torno de nós, mas ele apenas balançava a cabeça com firmeza e me ignorava. Não houve convites para jantar. Nem barcos de origami ou rosas. Na noite em que o chupei, eu tive uma recaída para a mesma tristeza frágil que tinha existido em mim por dois anos. A vergonha que Elder me untou revestiu tudo, e apesar de toda a terrível atenção que Alrik dava a mim, eu desejava que Elder fosse, pelo menos, reconhecer minha presença de alguma forma. Seu temperamento e julgamento sobre o que eu tinha feito perfurava buracos em mim mais e mais a cada dia que passava. Nem uma única vez em dois anos Alrik tinha me feito sentir barata. Ele me fazia desejar a morte, mas ele se orgulhava me dizendo o quanto eu valia e por que esse valor significava que ele nunca iria me matar.

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Elder não me valorizava em nada. Era tão errado da minha parte usar as únicas habilidades que eu tenho para trocar pela minha segurança? Será que eu mereço ser chamada de prostituta? A lua estava alta no céu enquanto eu estava na minha varanda e pensava o quanto eu estava disposta a deixar este homem destruir a minha alma. Eu já tinha deixado que um destruísse o meu corpo. Eu não acho que poderia fazê-lo novamente, mesmo se as cicatrizes não fossem visíveis neste momento. O oceano negro escorregava silenciosamente sob os meus pés conforme o Phantom partia para qualquer que fosse o destino que Elder tivesse em mente. Nós tínhamos estado no mar por dez dias, e quanto mais longe de terras e cidades estávamos, mais ele parecia relaxar. Mas só quando eu o espionava das sombras. Quando ele estava ciente da minha presença, ele ficava mais apertado e mais tenso do que um lutador pronto para lutar até a morte. Eu o repelia tanto assim? Onde estava o homem que tinha me achado tão intrigante e bonita o suficiente, para ameaçar o meu dono por uma noite comigo? Por que agora, que ele me tinha para si, não podia sequer olhar para mim, muito menos falar comigo? Ugh! Segurei meu cabelo, ondulando ao vento. Eu não queria pensar mais.

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"Basta saltar." As duas palavras caíram de meus lábios como uma carícia. O pensamento de acabar com tudo não era mais poderoso, era fraco. Mas o esgoto dentro da minha mente nunca iria sair. Meus ossos poderiam se curar, mas e a minha alma? Minhas mãos apertaram o corrimão, puxando meu corpo para a frente. Seria tão fácil mudar o meu centro de gravidade — subir, cambalear, e deixar o oceano me ter. Você sobreviveu. Não desista agora. Fungando de volta lágrimas de raiva, eu virei de costas para o mar sussurrando seu santuário de morte e fechei a porta. Calmamente desci para suíte, lembrando-me apenas de como eu estava cansada. Na noite em que zarpamos de Marrocos após Dafford Carlton tentar me comprar, os pesadelos tinham começado. Toda vez que eu fechava os olhos, Alrik estava esperando. Ele me atormentava mais duro, mais rápido, mais brutal do que nunca. Eu acordava em lençóis encharcados de suor, meu coração como uma motosserra e um grito silencioso preso na minha garganta. Parecia até mesmo um terror inconsciente, ou que eu tinha treinado minha voz para não falar. Caminhando para o banheiro, eu abri a água quente e entrei no chuveiro. Fiz o meu melhor para distrair meus pensamentos cansados, mas me lavar era estranho. Meu corpo não parecia como meu: linhas de cicatrizes e inchaços de ossos quebrados. Se eu ficasse em pé muito tempo, o calor subia na minha coluna e dores indesejadas latejavam em meus joelhos.

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Eu não era estúpida em pensar que essas dores cessariam. O que eu vivi tinha destruído a minha forma jovem. Mas, novamente, eu estava em uma guerra. Quem volta da guerra inteiro? Corpo ou mente? Quando eu estava limpa, sequei-me com uma toalha macia e a pendurei ordenadamente. Apesar do frio de estar úmida e cansada, eu não vesti nada e subi na cama nua. Exalei pesadamente e fechei os olhos.

***** "Sua putinha. Você pensou que poderia fugir de mim? Você nunca pode fugir." Mestre A golpeava com a corrente, batendo forte com uma mordida de metal contra a minha bunda. Mordi o lábio para estancar meu grito como eu sempre fiz. Mas isso só deixou ele com mais raiva. "Fale comigo, doce Pim. Grite. Eu quero ouvir você pedir. " Tentei enrolar em uma bola, mas as cordas em meus pulsos e tornozelos me impediram. A cara amarrada na cama, eu não podia proteger qualquer parte de mim. "Eu sei o que vai fazer você gritar." Sua risada era puro mal. "Eu sei como quebrá-la, animalzinho." Seus pés bateram no tapete branco enquanto se dirigia a um controle remoto em sua mesa de cabeceira. Não. Não por favor. Eu me contorcia. Ele só ria. "Pronta para isso?" Ele deu um soco drasticamente no botão play.

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No mesmo instante, a música clássica choveu nos altofalantes suspensos, me encharcando de violinos e pianos e melodias horríveis. Master A dançava em uma dança mórbida. "Ah, você não ama Chopin às duas da manhã?" Mordi o lábio com força quando ele se aproximou, a corrente em suas mãos tilintando a cada passo da valsa. "Agora você está pronta para conversar?" Eu pressionei meu rosto na roupa de cama, odiando que eu inalava seu cheiro, mas implorando para o colchão me sufocar e me deixar ir. Eu poderia morrer assim. Eu poderia ser livre. Mas Mestre A se antecipou a mim. Deixando cair a corrente pesada nas minhas costas nuas, ele envolveu um pequeno pedaço de corda em torno da minha garganta. "Não podemos ter você tentando fugir de mim agora, podemos?" Içando meu pescoço um pouco, minha espinha gritou com o erro. A corda me estrangulou, mas não o suficiente para me matar. Apenas o suficiente para evitar que o meu nariz pressionasse nos lençóis. No minuto em que ele tinha minha cabeça em posição, ele amarrou a corda e pegou a corrente novamente. E, desta vez, eu sabia que ele iria me quebrar. Foram dois longos anos, mas esta noite foi a noite que ele acabou comigo. A música aumentou mais, comovente e triste com violoncelos e baterias. A determinação de Mestre A tornou-se um instrumento no refrão me batendo.

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Ele atingia. Eu fiquei tensa o melhor que pude nas minhas ligações. "Fale, pequena doce Pim." Outra batida, está tão fria e forte que fez a pele sobre o meu rim partir, me fazendo cócegas com sangue. "Fale!" Enquanto a música ficava mais e mais alta e as batidas do Mestre A batiam cada vez mais rápido, eu tomei uma decisão. Ele não me deixaria ir embora esta noite sem ouvir a minha voz. E eu não iria continuar a viver no momento em que ele ouvisse. Nós dois estávamos no final da nossa paciência. Esta noite, eu iria gritar. E então, eu iria morrer. "Fale!" A corrente me dilacerava. Eu virava fitas de carne. Cada golpe me empurrava mais perto da escuridão que tanto desejava. Sim, deixe-me morrer. Por favor… "Você não quer falar? Então, grite." Mestre A batia mais rápido até que o borrão de conexão nas minhas costas e a picada de ar com alívio do momento se fundiram em um só. Eu estava morrendo. Eu vou ser livre em breve. Sabendo que ele não podia mais me machucar, que mais algumas batidas seriam a morte que eu precisava, eu abri minha boca.

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A música cresceu com címbalos e flautas, e me joguei no nada. Eu gritei. Minha garganta queimou. Meus olhos arregalaram. O grito era de outro mundo e errado. Meu queixo doía de uma abertura tão grande. Meus ouvidos zumbiam do barulho. Apenas um pesadelo. Apenas um pesadelo. Imediatamente, comecei a soluçar. Meu grito interrompido, e em algum lugar dentro de mim, percebi que esta era a primeira vez que eu tinha quebrado o meu silêncio a contragosto. Minha tristeza cresceu, fazendo seu melhor para silenciar o mundo exterior. Mas alguma coisa fez cócegas em meus ouvidos, algo forte e odiado e angustiante. Não. Música. Música Clássica. As notas me jogaram de cabeça de volta para o meu pesadelo. Ele está aqui. Ele não está morto. Ele voltou para mim.

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Minhas costas gritaram. Minha pele pegajosa do sonho de sangue e suor. Eu não conseguia parar o meu corpo ou o instinto de correr. Minhas pernas saltaram da cama antes da minha mente sequer saber eu estava de pé. Atravessei toda a suíte, corri para o corredor, e galopei. Eu corri e corri, pelo tapete de pelúcia e passando pelas obras de arte caras. Eu bati em paredes e apertei as mãos nos ouvidos por silêncio. No entanto, a música me perseguia. Ameaçava-me. Avisava que ele iria me pegar, e quando isso acontecesse, eu morreria. Soluços saíam com a minha respiração. Eu bati em outra parede, rasgando meu ombro em uma arandela dourada. Meu sangue manchou a pintura neutra quando tropecei para frente. Eu não sabia onde estava indo. Meu cérebro não era coeso. Tudo em que eu conseguia pensar era a música. Música. Música. Cheguei a uma porta. A porta se abriu sob meus dedos trêmulos. Meus pés descalços voaram até as escadas. Para cima, para cima, para cima. Longe do inferno. Voe para o céu. Onde não havia mais música ou o diabo. Chegando em um deck, o ritmo e as notas clássicas chegaram a um nível mais elevado do que nunca. O

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instrumento tecendo e submergindo, jogando comigo à sua maneira sinistra. Eu não conseguia pensar. Minhas mãos permaneciam tapando os ouvidos. Minha respiração pegajosa em meus pulmões tossindo. Pare! Corri por outro corredor. Mas em vez da música ficar mais silenciosa, ela ficou mais alta, mais alta. Ela ricocheteava em meus ouvidos; reverberava na minha cabeça. Eu quero que isso saia. Eu quero que isto pare. Por favor, faça isso parar. Meu braço sangrava mais rápido e o meu coração bombeava para me manter correndo. E então o corredor terminou. Um beco sem saída. Eu estava presa. A risada de Alrik dançava na corda de um violoncelo. Eu perdi. Batendo meu ombro sangrando na porta no final do corredor, eu explodi em um quarto. A sala onde a música vivia e respirava. E no centro da música estava o maestro e criador do meu pior inimigo.

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Elder. O mundo ficou preto.

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ALGO pálido e sangrando voou pela minha porta. Parte de mim notou e se contorceu para parar, mas o resto de mim estava preso no meu violoncelo. Eu não conseguia parar até que desse a batida final. Eu não podia terminar tão de repente. Meu corpo tremia enquanto meus dedos tocaram a nota mais doce, meu arco cantando sobre as cordas, a música ficando mais alta e mais forte e tão malditamente viva que ela me levava a matar tudo em nome de uma canção. Mas eu tinha chegado ao fim. Tinha acabado. Eu afastei meus dedos calejados das cordas; meu arco pairava, quase beijando o instrumento. Silêncio quebrou em cima de mim. Olhei para cima, assim que o intruso da meia-noite entrou caindo em uma pilha confusa, inconsciente. Meu violoncelo estalou quando eu peguei uma corda com o meu arco, pulando da minha cadeira. Pim.

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Levou três segundos para colocar suavemente meu violoncelo no chão, dois para atravessar a suíte, um para cair de joelhos e zero para reunir seu corpo nu, pegajoso em meus braços. Que porra é essa que ela está fazendo aqui? Como ela encontrou meus aposentos? O que diabos aconteceu? Violência pintou meus pensamentos. Se qualquer um da minha equipe a tinha machucado, eles estariam se reunindo a Moby Dick esta noite. "Pimlico. Abra os olhos." Ela não o fez. Seus lábios estavam abertos, com o rosto magro e assombrado com sombras. O sangue dela riscou meu braço onde um pequeno arranhão em seu bíceps estava aberto. Ela estava tão fria como gelo e tão sem vida quanto um cadáver. "Acorde". Mantendo-a em meus braços, eu fiquei em pé. Para uma menina com pernas longas e tal fogo, ela não pesava quase nada. O que ela estava fazendo aqui? Ela se machucou deliberadamente ou foi um acidente? Meu coração disparou conforme empilhavam em cima de perguntas.

as

perguntas

Ela estava tentando se matar? Eu tinha sido um idiota com ela por dias, mas só porque ela tinha me desmanchado. Eu não conseguia olhar para ela sem sentir sua boca quente, molhada ou os lábios no meu pau. Eu disse a ela que não iria tocá-la, mas era por minha causa,

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não dela. Eu não podia tocá-la. Eu não poderia tê-la. Porque se eu o fizesse, seria o fim. Meus problemas não me deixariam ter nada menos. Mas agora a culpa me dilacerava. Eu tinha roubado ela para lhe dar uma vida melhor. E eu tinha virado as costas para ela, dizendo que ela era uma prostituta e não algo que eu queria. Merda. Colocando-a gentilmente na minha cama, eu puxei as cobertas debaixo dela e cobri a sua nudez. Seus mamilos eram quase da cor da sua pele pálida, as sombras entre as pernas me lembrando que ela era uma mulher, mas ainda tão jovem. Ela tinha passado por tanta coisa já. Que porra de direito eu tinha de fazê-la se sentir tão ridicularizada? Enfiando-a na cama, acendi a luz de cabeceira e liguei para a cozinha. Melinda, a chefe de cozinha, respondeu mesmo tão tarde. "Cozinha." Foda-se, eu não estava pensando. Eu deveria ter chamado apenas Selix. Eu não precisava de comida. Apenas alguém para pegar coisas para ajudar. Ah bem. Ela vai servir. "Por favor, organize um pouco de chá, uma garrafa de água quente, e analgésicos para serem trazidos para o meu quarto. Melhor trazer uma manta do spa, também. " "Sem problemas. O senhor quer comida? " Não, sim, eu não sei, porra.

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"Traga algo que seja adequado para alguém que está desmaiado." Não houve pausa ou perguntas. "Certo. Está a caminho." Desligando, eu respirei fundo e esfreguei minha cara. O que diabos eu estava pensando para roubar essa garota? Ela precisava de ajuda. Mais do que o que eu estava qualificado ou capaz de fazer. Eu tinha sido um bastardo egoísta, mais uma vez, pensando apenas em mim mesmo. Inclinando para a frente, eu segurei sua bochecha, ignorando o suor frio e medo ainda revestindo sua pele. "Você tem minha palavra; nada e ninguém vai te machucar. Você está segura aqui." Ela não se mexeu. Não sendo capaz de sentar ainda, fiquei de pé e andei até o pé da cama. Meu quarto era na frente do navio com vidro em todas as paredes. Efetivamente, era um pote de ouro dando as boas-vindas aos peixes do mar e ao céu, em vez de paredes e teto acolhedor. Cada painel era quatro vezes mais grosso e forte o suficiente para suportar as rajadas batendo. E com um toque de um botão, o cristal transparente ficava protegido com uma reação química, bloqueando o sol, mas negando a necessidade de cortinas. Olhei para o meu violoncelo. Até a noite em que deixamos o Marrocos, eu não tinha tocado desde que Pim veio a bordo. A coceira tinha estado lá, o impulso em meus dedos e a necessidade no meu coração me perseguido para me tornar um prisioneiro das notas. Mas Pim tinha sido um fascínio digno de me distrair da minha paixão. Até que eu tive que fecha-la para fora, é claro.

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Na primeira noite que deixamos o porto, eu tinha tocado suavemente por apenas alguns minutos. Na próxima um pouco mais alto e mais longo. Na próxima mais longo e mais alto novamente. Esta noite foi a primeira vez que eu me deixei ir e me servi de uma canção; uma mistura de heavy metal com clássicos, eu misturava gêneros e canções de ninar para criar a minha própria. Eu estava tentado a colocar o grande instrumento de volta em sua caixa. Mas, conforme eu pisei em direção a ele, um farfalhar soou da cama. Pim se debateu, os lábios abertos, com gritos silenciosos. Esquecendo o violoncelo, corri de volta para ela e sentei no colchão. Enfiando o cabelo bagunçado atrás da orelha, eu murmurei, "Você está segura. Estou aqui." Seu debate ficava pior. Eu grunhi quando sua perna bateu do meu lado, mas eu não me mexi. Meus dedos se enrolaram ao redor de seu rosto, segurando-a firme. "Sou eu. Ele não está aqui. Confie em mim." Seus olhos se abriram. Em um microssegundo, ela se afastou longe do meu toque, arrancou o lençol, e foi para a cabeceira da cama. Encostando contra a cabeceira da cama cinza, ela ergueu os joelhos para cima e colocou os braços em torno de si mesma, balançando-se. Ela não olhou para mim, no entanto. Seu medo não era dirigido a mim. Segui sua linha de visão.

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Seu terror era em direção ao meu violoncelo. Eu fiquei em pé, colocando-me entre eles, como se fossem dois amantes reunidos pela primeira vez. "É apenas um instrumento. Não vai te morder." Ela mostrou os dentes como um gato selvagem, um silvo silencioso na sua língua. Andando para trás, eu tive a sensação estranha que ela não queria nada mais do que atacar o meu bem mais valioso e jogá-lo ao mar. Eu não circunstância.

deixaria

isso

acontecer.

Em

qualquer

Alargando a minha posição, eu bloqueei o violoncelo com o meu corpo o melhor que pude. "É apenas um objeto. Ele não pode te machucar." Seus olhos brilharam em mim e de volta para a coisa que eu mais valorizava no mundo. Seu peito subia e descia com respiração irregular, um fio de insanidade nublando seu olhar apenas para ela para sacudir a cabeça e voltar a encaixar na mulher equilibrada e incrivelmente forte que reconheci. Seus braços lentamente descruzaram, deixando suas pernas caírem para o lado. Seus seios dançaram na sombra do céu noturno, mas ela não fez nenhum movimento para encobrir. Uma batida tranquila na porta levou sua cabeça para o lado. Eu levantei minhas mãos como se ela fosse abrir as asas e passar através do meu teto de vidro. "É apenas o pessoal. Você lidou com eles antes." Suas narinas dilataram, sua atenção distraída entre mim e o violoncelo conforme eu atravessei o quarto e abri a porta.

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Doeu deixar o meu instrumento sem proteção. Eu não confiava nela. Melinda estava com uma túnica branca com o logotipo do Phantom de uma nuvem de tempestade cinza, e uma figura quase camuflada pendurada em seu braço com uma bandeja pequena, bule, dois copos e uma garrafa de água quente. "Aqui está, senhor. Eu não trouxe comida; o chá deve ser suficiente para um episódio de desmaio." "Obrigado." Eu peguei os itens. Ela enfiou a mão no bolso para um pacote de analgésicos. "Quase esqueci." Eu peguei os demais. "Agradeço." "Por nada." Seu rosto com rugas, mas bonito sorriu antes dela se virar e voltar de onde veio. Fechando a porta, eu enfrentei Pimlico. Ela não estava lá. Meu instinto apertou enquanto eu virava para encontrála. Ela tinha saído da cama tão silenciosamente que eu não tinha ouvido. Meu coração pulou na minha garganta quando ela ficou parada com o meu violoncelo, o arco de crina de cavalo apertado em suas mãos. Muito lentamente, para não assustá-la, coloquei a bandeja na minha mesa de trabalho antes de caminhar suavemente em direção a ela. "Pim, coloque isso para baixo."

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Ela não se moveu. Se ela quebrasse, eu teria que quebrar ela. Eu nem sequer penso nisso. Seu olhar parado com todo o ódio do mundo sobre o instrumento de segunda mão inocente. O mesmo instrumento que meus pais tinham pedido dinheiro emprestado para comprar. A mão dela ficou branca ao redor do arco. Se ela o atacasse, eu teria que atacá-la. Não havia razão neste mundo e, então, havia irracionalidade. Meu violoncelo era minha única irracionalidade. Eu tinha muitas coisas ligadas a ele. Muitas boas e más memórias, muitas cicatrizes e histórias para permitir que uma mulher torcida o tocasse. Ela iria sangrar se ela o ferisse. "Pim!" Minha voz explodiu quando ela puxou o braço para trás, pronta para atacar. Para jogar o meu arco. Cagar em todo o meu passado, porque ela não me entendia. Ela não deu ouvidos. Seu braço desceu. Ela não me deu escolha. Eu cobrei. Agarrando-a pela cintura, eu parei o assobio do arco antes que ele pudesse bater. Tremendo de raiva, eu arranquei o arco de valor inestimável da mão dela e coloquei-o suavemente sobre a cadeira onde eu estava sentado tocando. Arrastando-a longe do instrumento precioso, eu apertei as mãos lívidas nos ombros e a balancei. Forte. "Não se atreva a fazer isso novamente. Você me escutou?"

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Ela ficou selvagem em meus braços, se contorcendo e lutando. Um grunhido retumbou em seu peito, mas ela não gritou ou berrou. Sua luta não era nada. Segurei-a sem esforço, mas meu temperamento subiu para combinar com o dela. Minhas entranhas enroladas com o desejo de machucar. "Só pare, porra." Ela não o fez. Lágrimas brotaram de seus olhos, rastreando seu rosto. Mas ela ainda lutava. Ela arranhou e chutou, conectando-se antebraço e meus joelhos com seus pés pequenos.

com

meu

Eu gritei, "para porra." Segurando-a brutalmente apertado, eu andei para a cama e joguei-a sobre o colchão. Ela fez uma careta, mas não ficou para baixo. Então eu fiz ela ficar. Batendo a palma da mão contra o peito, eu empurrei-a de costas. "Continue lutando e vou te machucar. Você tem a porra da minha palavra que você vai sentir dor." Respirando com dificuldade, eu me inclinei sobre ela, adicionando mais e mais pressão para que a segurasse no lugar. "Seja qual for o transe ou pesadelo em que você está, acorde desse inferno. Eu não tenho paciência para isso. " Ela rosnou, lutando para se sentar. Seus olhos, mais uma vez gravitavam de volta para o meu violoncelo.

PEPPER WINTERS


Peguei seu rosto com a mão livre. "O que é isso? Por que você está agindo como uma idiota?" Enfiei os dedos com mais força. "Maldição, fale e cuspa isso para fora." Seu coração batia sob a palma da mão segurando-a. Seu corpo balançou com terror e raiva. Não era um ato. O medo dela fedia no meu quarto com a verdade. Indo para trás, eu tirei um pouco da pressão. "Eu vou deixar você ir. Mas se você for atrás do meu violoncelo de novo, eu não hesitarei em fazer o que for necessário para impedi-la. Entendeu?" Ela me ignorou. Minha paciência se esgotou. Beliscando o rosto dela, eu a obriguei a olhar para mim. "Entendeu, Pim?" Seus olhos brilhavam como fogo azul. "Acene para sim. Dessa vez eu não vou deixar você fugir não me respondendo. A menos que você realmente queira que eu te machuque, então isso pode ser arrumado." Nós encaramos um ao outro. Por um momento, temi que ela me fizesse machucá-la para provar um ponto. Para tornar-me como ele. Mas então a sanidade relutantemente concordou.

finalmente

Eu a recompensei deixando-a ir.

PEPPER WINTERS

brilhou;

ela


Rondando fora, eu passei as duas mãos pelo meu cabelo, fazendo o meu melhor para descobrir o que diabos estava acontecendo. "O que você estava fazendo correndo em volta do iate nua e sangrando?" Ela sentou-se lentamente, arrastando o lençol com ela para cobrir sua nudez. Eu não sei por que ela fez isso. Não era porque ela era tímida. Talvez para me deixar mais confortável? Ela não se curvou, mas manteve os olhos baixos, mais sanidade voltando para ela. Sua linguagem corporal falava de arrependimento e vergonha. De confusão e uma perdição que fez meu peito doer. Arrependimento, eu poderia entender — arrependi-me tanto da minha vida. Mas a vergonha não era permitida. Parando o meu ritmo, eu rebati, "Eu sei o que você está pensando. É sobre a outra noite, não é?" Seus olhos encontraram os meus. "Não sinta vergonha por tentar me mostrar o que poderíamos ter juntos." Eu dei-lhe um sorriso irônico. "Receber um boquete de você — mesmo que eu tenha parado – foi fodidamente incrível." Decidindo empurrá-la e ver o quão aberta ela estava para discutir o sexo como uma coisa mútua, e não apenas uma expectativa, acrescentei: "Sua boca ... porra, Pim. Eu sonho com a sua boca terminando o que começou." Ela respirou fundo, com rubor no peito. "Então, não sinta vergonha por me mostrar o que você vale. Eu já sei o quanto você vale a pena, e é a porra de muito mais do que apenas sexo."

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Ela olhou para as mãos no colo. Eu não podia ajudar. Ela pensou que podia me trancar para fora após rasgar em meu espaço e causar estragos? O mínimo que ela podia fazer era ouvir e se comunicar pela primeira vez. Avançando em direção a ela, mais uma vez agarrei-lhe o queixo, arrastando seus olhos para os meus. "Isso é sobre Dafford? Sobre ele tentar comprá-la?" Ela se encolheu, tentando virar o rosto. Eu não deixei. "Se for, eu vou te fazer uma promessa aqui e agora. Eu não vou vendê-la. Eu não vou mentir e dizer que eu não pensei nisso. Mas eu lhe dou minha palavra. Eu não vou. Você é minha por quanto tempo eu decidir." Sua sobrancelha arqueou como se para perguntar o que aconteceria quando eu decidisse que o tempo tinha acabado. "Então nós lidaremos com isso quando chegarmos lá. As coisas têm o hábito de mudar. E decisões tomadas agora podem ser obsoletas no momento em que decidimos isso, seja o que for entre nós — tem o seu próprio curso." Ela fez uma careta, como se ela não se desse bem com contratos de duração indeterminada. Ela gostava de ver a linha de chegada. Para saber o que aconteceria em um cenário de melhor e pior caso. Talvez fosse por isso que ela ainda mantinha a ideia de suicídio, embora ela fosse muito forte para desistir. Era o poder de ter um fim da maneira como ela orquestrava, ninguém mais.

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Eu podia entender isso. Merda, eu mesmo tinha dançado com a mesma possibilidade quando tudo ficou em pedaços de merda. Mas ela não tinha que decidir isso mais. "Agora que eu jurei nunca vendê-la, eu preciso que você jure algo em troca." Ela respirou fundo, seus dentes rangendo sob meu aperto. "Jure que não vai acabar com isso. Não me roube a chance de curá-la." Ela bufou como se isso não fosse durar. Ela mostrou a língua, revelando uma linha vermelha decorando o músculo rosa. Sem pontos ou sangue. Foi a minha vez de sugar o ar. "Estou feliz que esteja quase curada." Ela ergueu a mão quebrada que estava sem a bandagem na pele. Sua sobrancelha se levantou quando ela contorceu seus dedos. Eu fiz uma careta. "Por que você está me mostrando seus ferimentos físicos? Você acha que agora que a sua língua está funcionando e seus ossos estão ligados, eu vou decidir o que fazer com você?" Um sorriso lento se espalhou em meus lábios. "Oh, não absolutamente, Pimlico. Temos um longo caminho a percorrer antes que você esteja curada "- eu bati na sua testa — "aqui." Ela congelou.

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"Você achava que eu só queria você fisicamente apta?" Eu sorri. "Eu sei que está danificada. Eu estive onde você está de uma forma diferente, é claro. Leva tempo." Conforme seus olhos se estreitaram em julgamento e perguntas, um plano lentamente desenrolou na minha cabeça. Por muito tempo eu não tinha ideia do que fazer com ela. O que poderia fazer sem danificar as minhas próprias bases instáveis. Mas agora… Eu acho que sei. "Levante-se." Eu dei um passo para trás, deixando-a ir. Ela respirou fundo, me ignorando. Eu arranquei o lençol e agarrei seu pulso, puxando-a na posição vertical. "Quando eu lhe der uma ordem, obedeça. Eu não vou te machucar, mas vou encontrar outra maneira de puni-la se você não o fizer." Ela balançou um pouco. Sua mão bateu sobre seu bíceps ferido, esfregando o sangue seco. Seu estômago plano parou de levantar com a respiração forte, e seu olhar só rastreou o meu violoncelo uma vez antes de voltar para mim. Esperei até que eu tivesse toda a sua atenção. Quando seus olhos pousaram nos meus, e uma sensação de calma encheu seu corpo ao invés de medo nervoso, eu murmurei, "Nós vamos fazer alguma coisa. Não vai haver um limite de tempo, e não vou responder suas perguntas sobre o porquê." Ela ficou mais alta, curiosidade e apreensão brotando brilhante.

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"Eu te disse quando te vi pela primeira vez que eu faria você valer mais do que moedas de um centavo – que você valeria milhões. Bem, é hora de fazer isso se tornar realidade." Meu pau engrossou com o jogo potencialmente perigoso, mas delicioso que poderíamos jogar. "Eu vou te reconstruir, e uma vez que você esteja inteira, então eu vou decidir o seu verdadeiro valor. E uma vez que o valor monetário seja alcançado ... terá de ser reembolsado." "Inteiro."

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Sua frase foi rude e com menosprezo. Quanto eu valia? Quem era ele para me dizer o que eu valia? Isso era para eu decidir, ninguém mais. E pagar-lhe pelo meu valor? Com que tipo de doente vigarista eu vivia? Mas não podia negar que minha curiosidade foi aguçada. Mesmo que eu estivesse no quarto onde a música clássica foi criada. Mesmo que Elder fosse o criador de todas as músicas que tinham torturado minha mente enquanto Alrik torturava meu corpo. Mesmo que o violoncelo estivesse agachado como um duende pronto para me rasgar membro a membro. Fiquei intrigada o suficiente para combater a necessidade de correr para longe. Eu nunca estive nesta sala antes, e agora ela estava contaminada com notas e dor. O meu bom senso sabia que Elder não era o único que tocava quando fui estuprada e espancada. Eu sabia que ele não me destroçou intencionalmente e me fez sangrar cada vez que dedilhava um acorde. Mas eu também sabia que quando se tratava-se do meu ódio pela música, eu não tinha racionalidade.

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Eu queria queimar cada violino e destruir todos os pianos. Eu queria destruir aquele violoncelo sentado presunçosamente zombando de mim. Eu queria jogá-lo ao mar e deixar que os tubarões o devorassem. Não, isso é muito bom para ele. Eu queria que ele queimasse e queimasse. Mas, pela primeira vez, o Elder tinha traçado uma linha. Ele tinha me mostrado algo que ele valorizava o suficiente para levantar a voz e colocar a mão em mim. Algo que evocava paixão nele, revelando um único segredo de todo o resto que estava trancado tão fundo, apertado. Ele era um mistério, mas agora eu conhecia sua fraqueza. Sua fraqueza é a minha fraqueza, apenas de maneiras diferentes. Ele tinha que evocar música. Eu tinha que fugir dela. Dois polares extremos que não poderiam sobreviver ao outro. Era uma analogia para o nosso relacionamento torcido? Éramos muito diferente — de mundos muito contrastantes para encontrar um dia um território neutro? Eu não tinha as respostas, então eu fiquei de pé, esperando, ignorando a declaração depreciativa e amaldiçoando sua música e observando-o com olhos assassinos. Ele enfiou as mãos nos bolsos do jeans, parecendo um assassino mesmo em uma camiseta preta e pés descalços. Ele andou para a minha frente; qualquer ideia que ele tinha reunido cresceu e mudou com cada respiração.

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"Eu vou dar-lhe tarefas. Cada uma vai valer um valor diferente." Sua voz era hipnótica, enquanto ele continuava a andar. "Cada uma vai empurrá-la para ter de volta o que ele roubou. Cada requisito irá forçá-la a descobrir quem você realmente é por baixo de seu silêncio auto imposto." Ele parou. Cerrei os punhos, apreciando a dor pela primeira vez desde que os meus ossos curaram. Quais são essas tarefas? E por que tenho medo delas uma vez que ele não tinha sugerido que fosse me obrigar a faze-las. Seu sorriso era mau. "Você viu quem eu era em Marrocos. Você sabe como foi fácil para mim roubar a carteira do homem. Há liberdade em roubar, Pimlico. Ansiedade e culpa, sim. Mas uma corrida insana também. O poder de tomar o que não pertence a você e torná-lo seu. Não há emoção maior." Seu rosto escureceu. "Além de fazer música, é claro." Eu ignorei isso. Ele estava enlouquecido. Eu nunca iria aceitar seu vício em tais passatempos repugnantes. Então, novamente, preferiria ser um ladrão pelo resto da minha vida do que aprender a tocar música. "A emoção foi parte da razão pela qual eu roubei você. Eu queria você, e ele não iria me dar a opção de pagar." Seu corpo apertou. "Mas também lhe roubei porque era a coisa certa a fazer. Às vezes, roubar é o errado embrulhado no certo." Seus olhos apertaram com o desespero antigo, arrastado para suas próprias memórias negras. "Às vezes, ser ruim é a única coisa que você pode fazer para salvar o bem em sua vida. E, às vezes,

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não importa o quão ruim você é, mesmo o errado não consegue corrigi-lo. " Tudo o que ele acabou de dizer era uma contradição direta com o discurso que ele deu quando ele roubou o viajante chinês. Ele podia mudar seus argumentos como lhe conviesse ou honestamente via o yin e o yang de cada consequência? Meus dedos cavaram no tapete, não se atrevendo a mover um milímetro no caso dele interromper sua viagem ao seu passado e me proibir de vislumbrar mais dele. Quanto mais tempo eu passava em sua companhia, mais via um homem que nunca suspeitei. Fisicamente afastando as recordações com um balanço de cabeça, Elder parou na minha frente. "Eu vou te ensinar a roubar." O que? "Vou te ensinar como se tornar invisível, implacável." Seu sorriso cresceu. "Com cada tarefa, vou recompensá-la. Com cada roubo, seu valor aumentará até que a próxima pessoa para quem você seja vendida seja a si mesma." Pisquei. "Entendeu, Pimlico? Você vai se comprar de volta centavo por centavo, e vou estar lá em cada passo do caminho, não importa quanto tempo leve. " Meu cérebro estava confuso. Eu não entendia o que ele queria dizer. Ele queria que eu me tornasse uma criminosa? Usar a posse de outra pessoa para comprar minha liberdade dele? Que tipo de estupidez doente era isso?

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Elder não se importava que eu eriçava. Moveu-se para o violoncelo amaldiçoado, pegando o arco da cadeira e acariciando-o quando se sentou. "Agora que sei o que fazer com você, vamos discutir a razão pela qual você explodiu no meu quarto meio louca no meio da noite." Eu não tinha intenção de discutir isso. Ele apontou com o arco para a pequena bandeja com chá e um pacote de pílulas para dor de cabeça, junto com uma túnica branca estendida sobre o encosto da cadeira. "Eu pedi um pouco de chá para seus nervos. Se seu braço dói, tome uma pílula." Emplumando o arco por entre os dedos, ele murmurou, "E sugiro que você coloque o roupão. Se você correr novamente, você pode querer se vestir desta vez. " Olhei para ele com cautela. Por que eu iria correr? Ele viu minha pergunta. "Porque eu vou tocar." Antes que pudesse me precipitar, ele posicionou o violoncelo entre as pernas, inclinou a cabeça então uma mecha de cabelo preto caiu sobre seu olho, e dedilhou a nota mais acentuada, sem alma que eu já ouvi. Meus ouvidos tocaram. Meu coração sangrou lágrimas ácidas. E meus joelhos oscilaram, ameaçando me levar para o chão. Ele parou tão rapidamente como tinha começado, erguendo o queixo, à espera que suas instruções anteriores fossem obedecidas. Eu tinha duas escolhas.

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Ainda que escolhas amaldiçoadas. Retornar aos meus aposentos e esquecer tudo o que tinha acontecido, ou fazer o que me foi dito e ser corajosa o suficiente para enfrentar uma coisa tão insignificante, mas aterrorizante como a música. "Beba, vista-se, e sente-se, nesta ordem, ratinha silenciosa." Elder sorriu. Parecia um rei prestes a brincar com a sua corte, seu violoncelo era um gárgula dormindo à espera para despertar entre suas coxas. Decidindo ver quão longe eu poderia empurrar antes da minha mente estalar mais uma vez, obedeci. Com as mãos trêmulas, eu servi uma xícara de chá verde aromático, peguei um analgésico mesmo que eu não precisasse dele, e engoli ambos. "E agora o roupão." Rangi os dentes contra a sua ordem. Não só ele estava prestes a me atormentar com a melodia, mas também queria atormentar meu corpo com limites de vestuário. Franzindo o meu rosto em desgosto, vesti o algodão pesado ao redor dos meus ombros e, lentamente, amarrei o cinto. Vagamente. Não apertado. Soltei o suficiente para abrir se eu corresse. Soltei o suficiente para arrancá-lo se eu entrasse em pânico. "A garrafa de água quente é para você se estiver com frio, mas tenho a sensação que adrenalina irá mantê-la quente." Ele apontou para a cama. "Sente. Ouça. Quero observar você." Meus ossos eram de vidro conforme eu caminhei involuntariamente para o colchão e me sentei.

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"Diga-me porque você odeia tanto música." Eu zombei, lembrando-o de uma forma insensível que não iria falar com ele. Especialmente quando ele me fez sentar na mesma sala que esse instrumento. Eu não conseguia desembaraçar o meu medo da realidade. Deixava-me nervosa e com medo. "É por causa de algo que ele fez?" Os dedos de Elder passaram sobre as cordas, se espalhando de forma ampla e elegante sobre uma nota em silêncio. "Ele tocava enquanto machucava você?" Eu odiava que ele pudesse adivinhar tão estranhamente certo. "Ouvi ele dizer isso quando cheguei naquela segunda vez. Um pedaço de Chopin se estou certo." Seus olhos ficaram pretos conforme ele tocou outra nota, os dedos deslocando quase eroticamente no violoncelo. "O volume foi um pouco alto demais, não o fundo de uma sinfonia, mas uma interrupção intolerável." Alrik sempre tocou alto. Muito alto para filtrar, mas não alto o suficiente para afogar a surra que ele dava no meu corpo. Eu enrolei minhas mãos, recusando-me a olhar para ele. Olhei para o tapete, desejando que tivesse esmagado aquele violoncelo em pedaços ou Elder concordasse em nunca ter música no Phantom novamente ou me deixasse roubar um banco agora, então eu poderia pagar qualquer pagamento ridículo que ele esperasse em troca da minha liberdade. Por que ele quer que eu roube? Ele não tem riqueza suficiente?

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Ele não precisava de dinheiro. Não é sobre ele. É sobre você. Tinha sido sobre mim por muito tempo. Algo despertou dentro de mim para lutar de volta. Para fazer isso com ele. Para fazê-lo enfrentar seus horrores, tão certo como ele estava me fazendo enfrentar o meu. "Não corra, Pimlico. A música não pode feri-la." Ele ficou olhando enquanto meu olhar levantou apesar de mim, indo para seus dedos. Eu nunca tinha visto um homem tocar um instrumento. Eu nunca tinha ido a aulas ou estado em uma família musical. Assistir Elder afagar seu violoncelo foi uma das coisas mais sensuais que já vi. A maneira como ele segurava-o como um amante, tão suave e respeitoso. A maneira como ele tocava as cordas com paixão e posse, mas também gentileza, como se soubesse que segurar muito apertado não iria entregar a pureza que ele desejava. Isso consumiu minha mente. Mudando o meu ódio que estava prestes a criar em uma hipnose que pertencia inteiramente a ele. Meus dentes travaram juntos conforme ele se mexeu no assento e trouxe o arco para pairar sobre as cordas. Nunca olhando para longe, ele tocou uma nota demorada. Eu não sabia o que era. Eu não me importava. Tudo o que me importava eram as unhas fantasmagóricas coçando as minhas costas e o sangramento em meu coração por todo abuso que eu tinha sofrido na frequência daqueles decibéis.

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Isso não eram monótonas notas C ou D ou B. Era uma corda ou corrente ou chicote. A música não era uma coleção de notas para mim. Era uma coleção de castigos para sempre envolto em uma música horrível. Estava feliz que ele tinha me feito sentar. Se estivesse em pé, eu teria desmoronado conforme memória depois de memória me maltratava. Os socos. Os pontapés. O tormento sexual forçado. Tudo isso entrou na sala para enfiar-se entre os seus acordes. Elder não joga justo. Ele se segurou em uma nota muito mais do que confortável apenas para se enfiar em outra imediatamente. Eu odiava cada momento, mas não podia odiálo. A maneira como ele tocava ... uma máscara saiu revelando o seu eu verdadeiro. Seus olhos brilharam, seu rosto relaxou, e seus ombros fluíram em um ritmo que era puramente masculino, puramente sexo, puramente poder. Meu queixo doía de apertar tão forte. Suportei a dor enquanto Elder tocava tudo porque ele tinha mandado, também. Mas também porque eu era forte o bastante. Corajosa o suficiente para quebrar a dor da música em cima de mim e tornar-me entrelaçada com coisas melhores.

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Sua cabeça balançava com a música, seu corpo em um diapasão perfeito. Conforme ele se perdeu nas notas, seus membros se tornaram líquidos, afogando tudo em seu poder com a submersão total. Mais e mais rápido, mais agressivo, mais bárbaro. Ele tomou o clássico e o transformou em uma combinação fantástica de metal, Mozart, e Madonna. Era apaixonante. Os socos e pontapés desapareceram quando minha atenção mudou de Alrik para Elder. Vê-lo tocar era magia absoluta. Ele era livre como eu queria ser. Livre para abrir as portas em torno de seu coração e viver, respirar, antes que a peça terminasse. Ele se ateve em cada dedilhar, como se implorando para a nota leva-lo com ela quando desaparecesse assim ele nunca teria que voltar ao mundo onde Lúcifer residia. Alguns minutos. Isso foi tudo o que foi. Alguns terríveis, minutos encantadores, onde meus ouvidos guincharam e meu coração se escondeu atrás de minhas costelas com protetores de ouvido, mas minha mente ignorou o medo e focou em sua magia no lugar. E então, tudo tinha acabado. Elder levantou-se, carinhosamente colocou seu violoncelo e arco na cadeira, e caminhou em minha direção. Eu não podia me mover. Agitei-me e balancei e esperei um soco no meu intestino porque era o que eu estava treinada a esperar.

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Mas Elder caiu de joelhos diante de mim, seus olhos ficando no nível com os meus onde eu sentava. Tremendo um pouco, ele segurou meu rosto com as duas mãos e puxou-me para a frente. "Esqueça o passado e só se lembre disso." Seus lábios se chocaram contra os meus. A invasão e o calor de sua boca rasgaram minhas memórias, forçando novas a tomarem posse. Minhas mãos levantaram, apoiando-me enrolando meus dedos em torno dos seus pulsos. Ele não rosnou para mim não tocá-lo. Ele me permitiu agarra-lo como ele me agarrou — como nós tínhamos agarrado um ao outro na mansão branca. Seus lábios se moviam sobre os meus, exigentes, mas não comandando. Minha língua brincava na parte de trás dos meus dentes, querendo lamber e saboreá-lo novamente, para ver se o voodoo que ele tinha me enchido da última vez era um acaso ou verdadeiro. Não havia medo para me afastar ou previsão de coisas piores. Ele tinha me dilacerado com sucesso para aceitar esta nova experiência sem condenação anterior. Minha boca se abriu um pouco. Ele prendeu a respiração quando ele se mexeu comigo; a ponta da sua língua correu ao longo do meu lábio inferior. Eu estava hesitante. Minha língua estava curada. Não havia nenhuma razão para que eu não pudesse beijá-lo de volta. Eu queria beijá-lo de volta. Eu acho. Eu estava pronta para ter de volta uma coisa que tinha sido roubada. Mas se eu o fizesse,

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ele tinha ganho? E se ele ganhou ... o que exatamente eu ganharia? Meus pensamentos estavam em uma espiral confusa e congestionada conforme ele tomou a decisão sob meu controle. Sua língua espetou na minha boca, persuadindo a minha automaticamente para encontrar a sua em um ritual tão atemporal que não precisávamos ser ensinados. Sua respiração se agitou sobre o meu rosto enquanto ele exalou forte, puxando meu rosto mais fundo no dele enquanto nossas línguas emaranhavam. O beijo não tinha expectativas, e foi isso que fez ele tão comovente. De alguma forma, com as notas clássicas ainda pairando no ar, seu beijo apagou uma memória minúscula de Alrik. Eu tinha mil e uma mais para ir, mas ele tinha tomado um pedaço e deixado ... melhor? Certo? Diferente? Não, ele roubou e fez dela sua. Porque era um ladrão, e era isso que ele fazia melhor. E ele me ensinaria a ser como ele. Tudo em nome de, eventualmente, tornar-me livre.

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Aquele beijo. Maldição, aquele beijo. Eu não tinha intenção de fazer isso. Michaels provavelmente atiraria em mim se ele soubesse que eu tive a minha língua contra a dela, partilhando saliva, correndo o risco de sua cura ficar comprometida. Mas não pude evitar. Desde que ela me reluziu a língua com raiva pulsante — fazendo seu melhor para me insultar a admitir que eu não iria mantê-la por muito tempo porque seus ferimentos estavam se recuperando — eu não podia parar de pensar em sua boca. Beijos e sexo oral e afundar dentro dela estavam na lista de reprodução em uma faixa da minha mente totalmente obcecada. Eu odiava ela estar no meu quarto. Eu amava ela estar no meu quarto. Instintos agarrados, sussurrando mentiras que ela tinha vindo pela sua própria vontade. Enquanto ela estava em meu domínio, eu estava livre para fazer o que quisesse com ela. Eu era a porra de um destroço mantendo minhas mãos longe dela e de mim.

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E quando eu toquei para ela. Porra, tinha sido o maior afrodisíaco. Eu sempre ficava duro quando tocava. Não era algo que eu pudesse controlar. Não era sexual, mas mais uma emoção que me dava prazer. E aquele prazer tinha se agravado algo novo no segundo que eu puxei seus lábios nos meus. E quando o beijo terminou? Pimlico não parecia tão selvagem. Toneladas de merda e adrenalina correram através de seu corpo com a minha música, e se eu fosse honesto, eu compartilhei a mesma instabilidade de seu beijo, mas quando eu a puxei da minha cama e a guiei para a porta, ela não tinha desobedecido. Ela tinha flutuado como se um pequeno pedaço das correntes segurando-a tivesse sido cortado. Levou cada centímetro de força de vontade que eu tinha para beijar sua testa e enviá-la de volta para seu quarto. Deliberadamente chutei-a para fora para que não caísse em tentação. Teria sido muito fácil tirar o roupão e empurra-la para trás na cama. Muito simples espalhar suas pernas e lambe-la; subir em cima dela e levá-la. Eu queria tanto prova-la. Mas o sexo entre nós nunca seria simples. Seria prazeroso para mim e dor para ela. Ela nunca tinha sido ensinada como encontrar prazer na foda. De acordo com suas anotações a Ninguém (para mim), ela era virgem. O único sexo que ela conhecia era com aquele bastardo tentando destruí-la. Recusei-me a ser mais um daqueles. Sexo com Pim seria um labirinto de complicações, e essa razão por si só me dava coragem para me livrar dela.

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Se eu a levasse, ela teria que querer isso também, exatamente como ela queria esse beijo, mesmo que ela não soubesse até que eu pressionei meus lábios nos dela. Seu olhar, quando eu me afastei não tinha sido cheio de lágrimas ou vazio, mas suave, como se perguntando o que diabos aconteceu, mas não tinha mais medo. Afastando minha mente de ontem, inalando profundamente contra a luxúria que eu não tinha sido capaz de derramar, eu desliguei o chuveiro e esperei conforme gotas quentes caiam em cascata sobre mim. O latejar no meu pau doía e o desejo por auto prazer ficava cada vez mais difícil a cada dia. Eu não tinha me aliviado desde que ela ficou de joelhos e me deu um boquete que eu não tinha solicitado. E agora, que nós tínhamos nos beijado? Eu não sei quanto mais autocontrole eu possuía para manter a minha distância dela. Mas hoje é um novo dia. Hoje é o momento de ensinar. Eu era seu mestre; ela era minha aluna. Havia limites naquela relação que não podiam ser atravessados. Enrolando uma toalha em volta da minha cintura, fui para a minha suíte que era três vezes o tamanho da Pimlico entrei no meu closet. Lá, selecionei um par de shorts bege e uma camiseta branca, deslizando os pés em chinelos simples. Meu telefone disse que era nove horas, e pela primeira vez desde que eu tinha levado Pimlico a bordo, queria vê-la. Eu não queria evitá-la porque ela era muito complicada e frustrante. Eu queria trabalhar com ela para ganhar um outro retorno porque, Cristo, foi gratificante.

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Coloquei o meu telefone no bolso, deixei meus aposentos e desci uma plataforma para a dela. Estupidamente, minha mão tremeu um pouco quando eu bati na sua porta. Ela respondeu prontamente, como se estivesse esperando por mim. Mais uma vez, ela estava nua. Sem vergonha ou desculpas. Seu cabelo caía sobre seus seios, molhados de seu banho, sua barriga sombreada com músculo, rapidamente saindo de magra para tonificada. Quando ela chegou, eu fui atraído mais pela sua beleza interior. Eu não vi a escrava ou as contusões, eu vi uma adversária digna. Mas agora… Santo cristo. Agora, eu via uma mulher se tornando mais e mais impressionante a cada dia. Seu corpo lentamente derramou fora a sua doença e dor, lembrando como preencher todos os melhores lugares. Seus seios estavam mais cheios, seus quadris menos nítidos. Sem joias ou tatuagens ou maquiagem, ela era a síntese do natural, e porra, ela me tirava o fôlego. "Você não pode fazer isso por muito mais tempo, Pim." Meu olhar se recusava a descolar de seu corpo. Eu não conseguia parar de olhar para cada centímetro exposto. Sua cabeça inclinava enquanto ela segurava a maçaneta da porta, um sorriso no rosto. Para uma mulher que tinha sido forçada a suportar sexo, ela agia como se ela gostasse de meus

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olhos sobre ela. Como se desse sua redenção como uma criatura sexual. Entendi isso. Tendo-me olhando era uma troca de poder. Eu não tinha como esconder como as minhas mãos fecharam ou a garganta apertou de desejo. Ela me controlava completamente. Sem autoridade, minha mão levantou, tão perto de segurar seu peito e beliscar o mamilo. Porra. Dando um passo para trás, eu rosnei. "Você não pode ficar nua perto de mim." Seus olhos se estreitaram, como se me provocando a tocá-la ou gritar com ela. Eu não fiz nenhum dos dois. Indo mais longe, eu ordenei, "Vista-se e me encontre na sala de jantar. Nós vamos tomar café da manhã juntos. E, em seguida, nós vamos trabalhar. "

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O café da manhã consistia de croissants frescos, compotas caseiras, e cada fruta exótica que se possa imaginar. Uma pequena porção de ovos mexidos com molho holandês era o nosso prato principal, e quando empurramos de lado os pratos para o vapor das canecas, um silêncio confortável nos envolveu em uma bolha que ninguém mais podia entrar. Nem a equipe entrando e saindo com pratos. Nem o capitão quando entrou para dar o resumo sobre a noite do cruzeiro e o plano da jornada de hoje. Elder pode olhar para outras pessoas, ele pode sorrir e falar com elas, mas todo o foco manteve-se em mim. Eu o sentia me observando, sentia-o calculando. O beijo entre nós estava vivo em meus lábios, fazendo-me cócegas cada vez que eu tomava um gole de café ou trazia o garfo para minha boca. Sua música corrompeu minha mente, tocando em momentos ímpares, forte na minha memória. Sempre que eu recordava de seu violoncelo, eu queria silenciar cada nota – ignorar que ele não era tão talentoso como ele era; fingir que ele poderia excluir a melodia de sua vida, porque depois daquele beijo ... wow.

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Aquela porcaria de beijo provou o quão ingênua eu tinha sido mesmo quando eu acreditava que era sábia. Eu não queria que ele amasse a música porque ela era minha inimiga. Eu queria que ele odiasse as coisas que eu odiava. Execrar as coisas que eu execrava. Eu era egoísta. Eu não queria ter que enfrentar a minha idiotice ou que ele tomasse para si o dever de me quebrar, mostrando-me que a música não era uma entidade, mas puramente comovente. Ele não joga limpo, e seu talento gerou tantas reações — emocionais, físicas, psicológicas. Que nunca queria ouvir seu violoncelo novamente, mas, ao mesmo tempo ... isso era uma mentira. Eu tinha sido empurrada para a beira e conseguido ficar agarrada à montanha — na próxima vez que ele tocasse, eu poderia cair. Eu não queria cair. Eu quero voar. Com ele. O líquido na minha barriga, o beija-flor em meu coração — tudo significava uma coisa. Eu gosto dele. Eu gostava de sua companhia, a sua proteção, sua amizade. Com ele, eu não sentia a necessidade de escrever a cada momento a Ninguém. Eu não tinha a necessidade de enrolar em volta dos meus segredos e mantê-los perto.

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Elder sabia quem eu era. Ele tinha visto de onde eu tinha vindo, ele se misturava com os homens que eu pertencia. Ele sabia mais sobre mim do que eu jamais iria dizer a outro estranho, e por causa disso, não havia nenhum lugar para me esconder, nenhum espaço para mentir — não quando nos conhecemos na verdade amarga. Mas essa amargura está evoluindo lentamente para doçura .... Fiquei feliz quando a comida foi levada, porque eu precisava de ar fresco. Precisava ficar mais longe dele do que dividir uma mesa. Mas quando ele se levantou e estendeu a mão, como se esperasse que eu a pegasse, nervos se enrolaram e sacudiram na minha barriga. Apesar da minha vontade de aceitar meus sentimentos em relação a ele, eu não estava pronta para mais. Se queria me usar, ele podia. Mas eu não podia me permitir gostar dele se o fizesse. Dando-lhe um olhar hesitante, eu não peguei a mão, mas o segui conforme ele guiou-me da sala de jantar através da sala imponente, completada com um piano preso no lugar. Passamos pelo bar ao ar livre com banheira de hidromassagem situada no deck de madeira polida, à direita da proa do barco, onde uma vela preta tinha sido amarradas no espaço como uma nuvem em triângulo, bloqueando a intensidade do sol. O calor do dia não se dispersou, e o vestido cinza em que me enfiei fez o seu melhor para se agarrar à minha pele conforme suor formava gotas na minha espinha.

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Elder não criticou minha desconfiança ou rosnou comandos para me aproximar. Seu olhar negro era cheio de bondade, incapaz de esconder totalmente o brilho de desejo. Minha barriga torceu, lembrando quando ele veio à minha porta. A forma como seus olhos fixaram na minha nudez e seu corpo ficou tão tenso como as cordas do violoncelo. Sua necessidade crua deveria ter me mandado correr. Em vez disso, ela fazia coisas estranhas no meu interior. Parte de mim queria bater a porta na cara dele, porque eu conhecia aquele olhar. Aquele olhar significava ter um homem dentro de mim contra a minha vontade. Aquele olhar significava ser usada em seu lazer e sem misericórdia. No entanto, quando Elder olhou para mim desse jeito ... eu gostei. Ele não me tirou o poder. Ele me fez juntar mais do mesmo. Ele tornava-se mais fraco quanto mais desejo encharcava seu sangue, enquanto eu me tornava mais forte, tendo o controle de entregar o que ele queria ou negá-lo. Era um jogo perigoso fazê-lo me desejar. Desejo era apenas uma outra palavra para o mal. Mas lá estava eu, fazendo o meu melhor para atraí-lo, embora eu não quisesse que ele me tocasse. Mentirosa. Você quer que ele te toque. Bem. Eu queria que ele me beijasse novamente. O beijo foi bom. Para o resto eu não estava pronta. Então você continua dizendo ...

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Mas um beijo ... Eu poderia beijá-lo durante todo o dia, se isso significasse que me deixaria fora de qualquer tarefa que ele estava prestes a definir. "Fique aqui." Elder apontou para a plataforma na frente dele. Conforme me movi para a posição, ele olhou por cima do meu ombro. "Obrigado, Selix. Basta colocá-lo ali." Selix lançou-me um meio sorriso antes de fazer o que o Elder solicitou. Colocando um saco de veludo preto em uma mesa parafusada ao convés, ele saiu tão silenciosamente como tinha chegado. Andando em direção à mesa, Elder disse: "Lição um sobre a forma de furtar bolsos." Oh Deus. Ele está sério sobre isso? Eu me remexi no lugar. Alcançando dentro do saco, ele tirou uma carteira. Desdobrando-a, ele puxou uma nota de cem dólares e acenou para mim. "É sua se você puder tomá-la de mim sem que eu perceba." Seus dentes brilharam. "Mas um aviso justo, uma vez ladrão sempre ladrão. Há uma razão por que nós não somos roubados. Nós sabemos os truques. Sentimos a vigarice. Você vai ter que ser astuta se você espera ganhar." Astuta eu podia ser. Astuta era apenas uma outra palavra para a autopreservação: observar e esperar pela fraqueza. Eu me tornei uma especialista nisso. Toque leve, movimento rápido – para isso eu poderia precisar de ajuda. "Aproxime-se." Elder me acenou com a carteira, conforme ele colocou a nota de cem dólares dentro. "Está no meu bolso

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traseiro direito." Deslizando-a no short bege que usava, ele girou para me mostrar a leve protuberância. Meus olhos deveriam ter observado o quão alta a carteira estava, quão apertado o tecido, e descobrir uma maneira de colocar os dedos entre ela e o short para roubá-la. No entanto, tudo o que eu poderia olhar era para o aperto de sua bunda e a forma como sua bochecha esquerda apertou quando ele se inclinou para olhar por cima do ombro. "Entendeu?" Minha boca ficou seca. Mas eu assenti. Ele sorriu, mais brilhante e mais livre do que eu tinha visto. "Porra, eu não sei o que vou fazer quando você finalmente falar comigo, Pim." Meu corpo ficou tenso. "Até mesmo um simples aceno seu parece a maior recompensa. Eu nunca foquei muito na voz de uma pessoa ou a falta dela antes. Isso está me deixando louco, mas eu também entendo por que você não me deu isso ainda." Ele girou o rosto para mim, com as mãos soltas ao lado do corpo, como se pronto para roubar. "Você está me fazendo trabalhar por ela. Assim como eu vou fazer você trabalhar para o que eu quero. É justo, eu suponho." Ele baixou o rosto, observando-me. "Outro aviso, no entanto. Você vai quebrar primeiro. E quando o fizer, eu vou saborear a sua voz. Vou te ordenar para falar mais e mais. Eu finalmente vou saber o que eu estava esperando." Isto é o que você pensa. Eu sorri, permitindo um mix de alegria com um desafio. Vamos ver quem vai ganhar.

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Ele riu. "Uma aposta, então?" Eu balancei a cabeça novamente. Uma aposta para ver quem iria quebrar primeiro. Não deixei de perceber que ele já tinha me quebrado no ponto onde falar não verbalmente agora era permitido. Eu de bom grado quis responder, porque ele me falou como um homem normal falava com uma mulher normal. Elder coçou o queixo. "O que você quer apostar?" Dei de ombros, cedendo às suas perguntas, permitindome a fazer mais do que apenas acenar. Ele notou, é claro, seu sorriso crescendo. "Que tal uma noite?" Eu tremi. O que? "Uma noite. A noite que eu arrumei antes de decidir te roubar para todas as noites. Uma noite em que você concorde em me deixar fazer o que eu quero. Onde a última coisa que quero de você é a sua confiança." Confiança? Bem, isso era terrível para ele apostar, porque ele nunca ganharia. Não importa se ele me desse mil noites. Confiança não era algo que eu poderia dar. E ele deve saber disso, mas ele pediu por isso de qualquer maneira. Por que? Por que pedir o impossível?

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Eu levantei minha sobrancelha, apontando para o meu peito, quebrando todas as minhas regras e me comunicando completamente. E o que eu ganho? Seus olhos seguiram a minha mão, o mesmo olhar de desejo revestindo suas feições. Não do meu corpo escondido em um vestido em forma de saco, mas do fato de que eu de bom grado me envolvi na conversa. "Você?" Sua voz falhou. "Você tem que escolher." Meus olhos se arregalaram, flutuando minha mão como um pássaro em voo. Eu posso escolher a liberdade? Ele assentiu. "Se quiser colocar a sua liberdade em jogo, eu vou honrar isso. Uma noite comigo, confiando em tudo o que faço e me dando o seu prazer se você conseguir furtar um civil." Eu tremi conforme meus planos futuros foram desvendados. Eu poderia ir para casa para Londres. Eu poderia encontrar minha mãe, meus amigos, minha vida. Minha mente correu. Eu poderia fazer isto. Eu poderia encontrar uma menina boba com sua bolsa aberta e deslizar a mão dentro. Quantas vezes eu olhei para as bolsas dos meus amigos e pensei como eles eram descuidados? Elder sorriu. "Eu não tinha terminado. Furtar com sucesso e manter o que você roubar sem ceder à culpa e devolvê-lo, então você ganhou, e você pode ter sua liberdade." Ele andou em direção a mim, com as mãos fechadas. "No entanto, se você falhar e falar antes que isso aconteça, você me dá uma noite." Ele balançou a cabeça enquanto sua mão pousou sobre a minha apertada contra o meu peito como se pudesse conter meu coração. "Não, não apenas uma noite. Você

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me dá o seu corpo e sua mente. Você se dá para mim completamente. Você confia em mim." Seus dedos apertaram minha mão, seu desencadeando sinos de alarme em todas as células. Dei um passo para trás, segurando a minha cabeça erguida.

soltando

nossa

corpo ligação,

As regras haviam sido desenhadas. Seja qual fosse a leveza que eu tinha preenchido com o pensamento de liberdade foi arrastada para baixo novamente no que eu tinha que fazer para ganhá-la. Eu estava com medo, mas também revigorada. Tinha sido assim por muito tempo desde que alguém me empurrou para evoluir. Passou muito tempo desde que eu tive outros requisitos a seguir. "Então?" concorda?"

Elder

lambeu

seu

lábio

inferior.

"Você

Eu não iria recuar de um desafio. Eu balancei a cabeça, selando meu destino e amaldiçoando a vibração no meu estômago com o pensamento dele ganhar. O que ele iria me obrigar a fazer em uma noite? E por que eu estava apavorada, mas também secretamente intrigada sobre como sexo seria com ele? "Bom. Vamos começar." Elder respirou fundo, expulsando a tensão que tinha ficado uma vez mais espessa em torno de nós. Ele bateu no bolso de trás, parecendo tão bonito como o sol. "Venha para mim. Vou mostrar-lhe como roubar, então você pode praticar."

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Ele estava me dando permissão para atacá-lo? Deslizar os dedos contra sua bunda e saqueá-lo? Mais uma vez, parte de mim recuou com a ideia de estar tão perto, enquanto o resto de mim acordou de uma hibernação de dois anos e se preparou para reaprender essa palavra indescritível, incrível. Toque.

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PORRA, esta foi uma má ideia. Uma ideia muito, muito má. Conforme Pimlico caminhou até mim, seu rosto dançando com um sorriso ansioso, mas desconfiado, meu pau engrossou em necessidade. Quanto mais eu estava perto dela, mais eu a queria. Especialmente agora que ela relaxou, esgueirando com mais confiança e ... isso é atuação? Eu não achava que ela ia relaxar o suficiente perto de mim para jogar. Isso me bateu bem no maldito coração para pensar, apesar de seu desacordo e desprezo sempre que eu usei a palavra confiança, ela já começou a fazê-lo. Ela permitiu-se relaxar – mesmo que apenas um pouco. Ela não estava me esperando atingi-la no momento em que cheguei perto. Ela não estava à procura de correntes ou dor quando ela caminhou ao meu lado. Tocar meu violoncelo para ela na noite passada tinha sido um movimento audacioso. Eu me preocupei que quebrasse o resto de sua alma e acabasse varrendo os pedaços, mas ela me surpreendeu. Merda, ela surpreendeu a si mesma.

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Ela poderia ter odiado cada dedilhar, mas quando eu a tinha beijado ... Cristo, ela me beijou de volta com uma vivacidade que não tinha aparecido antes. O nosso segundo beijo em semanas e, em vez de conceder um indulto no meu desejo por ela, ele só deixou dez vezes pior. Absorvendo seu rosto uma última vez, eu me virei e parei. Ela fez uma pausa, em seguida, seus passos pararam suavemente novamente atrás de mim. Minha pele se arrepiou com a consciência conforme ela tomou seu tempo, julgando qual a melhor maneira de roubar. Um movimento quieto de pés descalços e o mais leve toque de vibração no meu bolso de trás. Rangi os dentes conforme tudo rugiu dentro para mais. Eu queria suas mãos sobre cada centímetro da minha pele. Eu queria sua boca em mim. Eu queria meu pau dentro dela. Meu corpo inteiro me odiava por puni-lo com o celibato, batendo contra a minha paciência, como um cão fora de sua coleira. Eu vibrava com necessidade conforme travei meus joelhos e lutei contra o delicioso arrepio de sua mão deslizando em meu short. A cintilação delicada, sensual de seus dedos na minha bunda — merda, eu quase virei ao redor e a agarrei. Cada impulso no meu sangue berrava para levá-la para trás até que sua coluna batesse no corrimão da plataforma, enganchar sua perna por cima do meu quadril, e dirigir a minha ereção dolorosa contra ela. Mas não o fiz. Porque eu não poderia passar pela culpa do que isso faria comigo e o conhecimento que ela me deixou entrar um pouco.

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Eu poderia ser paciente até que ela me deixasse entrar muito. Forçando-me a concentrar-me sobre por que estávamos fazendo isso e não o quanto forte eu era, segurei a respiração e a deixei terminar. No momento em que o peso da carteira deixou meu short, eu agarrei seu pulso sem me virar. "Peguei você". Ela se contorceu conforme eu a empurrei para a frente, arrancando o couro de sua mão com a minha mão livre. "Muito perceptível." Seu queixo levantou, o cabelo escuro salpicando com alfinetadas de luz do sol da sombra da vela acima. Porra eu amava a expressão em seu rosto, a tenacidade e vontade de mostrar o que ela escondia — que ela lutava por tudo e já não tinha que fingir se submeter para sobreviver. Limpando a garganta da súbita onda de orgulho, eu disse: "Você vai aprender no entanto. Eu vou te ensinar." Deixando-a ir, eu recoloquei a carteira no bolso e me afastei para inclinar-me contra a grade. Céu azul brilhava serenamente, mas nuvens negras ameaçadoras se escondiam no horizonte. Eu fiz uma anotação para falar com Jolfer sobre velejar ao redor se uma tempestade formasse. Eu não me importava com o mar agitado, mas Pimlico não poderia ficar com medo do Phantom. Esta era a sua casa pelo futuro previsível. Ela tinha que amá-lo tanto quanto eu. Enquanto eu me perdi no céu, Pim sorrateiramente veio por trás de mim. Eu escondi meu sorriso em sua tentativa de ser furtiva.

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Meus ouvidos se contraíram com suas pequenas respirações. Meu corpo estremeceu sabendo que ela chegou perto por sua própria vontade. Ela se moveu mais rápido desta vez; a sombra de seu braço serpenteou sobre o convés enquanto pegava o dinheiro. Mordi o lábio enquanto seus dedos penetravam em meu short de novo, enviando falhas do que era decente e o que não era. Lutando contra meu tremor, esperei até seu toque chegar a carteira e minha bunda. Batendo a palma da mão sobre a dela, eu mantive sua mão firme contra a minha carne e virei. Eu me virei em um emaranhado de corpos — seu braço apertado e fazendo um laço sobre meu quadril como se ela tivesse metade me abraçado e me chamado para beijá-la. Tudo caiu conforme os nossos olhos se encontraram. Porra, uma ideia realmente má. Sua boca afinou enquanto tentava retirar a mão de volta. Eu não a deixei ir. Meu olhar dançou sobre seu rosto, fixando cada sarda e cicatriz na memória. "Eu senti você vindo." A frase tinha um duplo significado. Eu iria sentir sua vinda10 alguma vez? Ela poderia vir? Eu poderia de alguma forma treinar uma menina que tinha negociado a virgindade por escravidão e varrer seu horror, tudo em nome da criação de prazer e não de dor quando eu a tocasse? Porque não era mais uma questão de se eu a tocaria – eu e ela que se dane. Aqui ele faz referência a gozar – que em inglês é também usado com a palavra “come — vir” em uma gíria para a palavra gozar. 10

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É uma questão de quando. E quando isso acontecesse, nós estaríamos os dois fodidos. Sua testa franziu, os lábios sugando uma respiração faminta. Eu ri, arrastando-a para a frente até seu peito bater contra o meu. Com um aperto possessivo, enfiei sua mão ainda no meu bolso de trás, forçando-a a me apalpar. Ela estremeceu quando eu perdi o controle um pouco e fixei o meu olhar em seus lábios. Tê-la tão perto, sentir seu calor, sentir os dedos repelindo contra minha bunda, maldição, era o suficiente para deixar qualquer um louco, e muito menos um homem que tinha feito um juramento de não tocar esta mulher até que ela quisesse ser tocada, apesar da memória de sua boca sobre seu pau e sua língua nos lábios. Nós dois lutamos para respirar, quase como se o mundo tivesse subitamente secado de oxigênio e nós só poderíamos sobreviver com a respiração um do outro. "Você está certa se você acha que um estranho não estaria em sintonia com a sua presença como eu me tornei", murmurei, forçando-me a ensinar ao invés de imaginá-la nua e na minha cama. "Mas sua sombra lhe entregou. Não é apenas uma questão de tranquilidade e toque leve — é sobre o uso de seu entorno para mantê-la invisível, em vez de revelar o seu crime." Baixei a cabeça, e a dela inclinou-se como se o mesmo condutor nos coreografasse.

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O ar do mar envolveu em torno de nós, trazendo-nos mais perto, sem perceber. Meu instinto se apertou enquanto seu corpo balançava no meu, empurrando-me para o parapeito. A ironia que eu tinha acabado de fantasiar sobre prendela contra a mesma coisa, não foi perdida por mim. Eu queria muito beijá-la. Meus dedos soltaram em volta de seu pulso, permitindo ela puxar a mão do meu short, mas ela não o fez. Ela ficou exatamente onde estava, olhando para os meus olhos, a minha boca, presa na mesma indecisão que eu estava. Minha cabeça abaixou. Se ela queria que eu a beijasse, isso era completamente diferente de eu querendo beijá-la. Isso significava que ela convidava e não apenas aceitava. Eu faria o que diabos ela queria. Seus olhos vibraram enquanto nossas bocas se aproximaram. Minha pele aqueceu e se arrepiou enquanto a dela eclodiu em arrepios. Rangi os dentes em preparação, sabendo que no momento em que nos beijássemos eu lutaria para parar em apenas uma carícia suave. Minha mente ficou turva com imagens de arrasta-la para baixo, tirar o vestido cinza, e levá-la. Ela me deixaria, mas só porque ela foi treinada para isso. Ela não iria lutar comigo. Apenas porque tinha apanhado o suficiente para que a luta não fosse mais uma opção. Sua respiração patinou sobre meus lábios, doces com morangos e manga do café da manhã.

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Eu gemi quando sua boca encostou na minha. Minha mente quase estalou. E então ... ela se foi. A carteira arrancada do meu bolso e voou com ela conforme ela desviou para trás, um sorriso malicioso no rosto. Por um segundo pesado, eu não consegui descobrir o que aconteceu. Em seguida, ela balançou a carteira de dinheiro, me provocando. O sangue correu do meu pau de volta para o meu cérebro. Eu olhei para ela, a raiva subindo um pouco por ela ter me enganado. Ela tinha trapaceado, mas, novamente ... não era esse o ponto? Ela traiu seu passado com felicidade. Ela ficou ali sorrindo de uma maneira que nunca sorriu antes. E a nova vida em seus olhos sombrios afogou meu aborrecimento como uma faísca em uma chama de palito de fósforo. Eu não poderia discipliná-la ou dizer que ela não podia sair por aí beijando potenciais vítimas para distraí-los do crime. Eu não podia marchar em direção a ela e agarrá-la e transar com ela em recompensa por usar suas armas para ganhar, exatamente como eu tinha ensinado. Tudo o que eu podia fazer era balançar a cabeça e aceitar que ela tinha quebrado as minhas regras e me educado. Doendo com a necessidade e ardendo de tesão, eu joguei minha cabeça para trás e ri.

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Esse foi o primeiro dia, mas definitivamente não é o último que Elder quebrou minhas cadeias proverbiais e me ensinou a sorrir novamente. Depois que quase nos beijamos e eu roubei a carteira, seu capitão chegou e arrastou-o para discutir a tempestade iminente no horizonte. Elder tinha olhado para mim pela primeira vez com relutância. Meu coração pulou com calor. Ele era contra a ideia de me deixar como eu estava. O que quer que nos fez prestar atenção um no outro lá atrás no Alrik saltou em plena autoridade, enredando-nos em uma crescente amizade e desejo. Ele tinha andado em minha direção e por um segundo, eu quis ajoelhar-me aos seus pés e dar-lhe permissão para desencadear o desejo em cima dele. Pela primeira vez, eu me submeteria — não porque eu quisesse, mas porque ele estava machucado e eu não gostava dele machucado — não depois de tudo que ele me deu. Mais uma vez, eu queria usar o sexo para recompensá-lo porque isso era tudo que eu tinha de valor, mas mesmo que o fizesse, mesmo que me trancasse e desse-lhe o uso do meu corpo, ele não iria levá-lo.

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Ele me chamaria de prostituta e eu nunca o deixaria proferir tal sujeira novamente. Parando a minha frente, ele pegou a carteira dos meus dedos, tirou a nota de cem dólares e deliberadamente enfiou-a no bolso. Eu não tinha conseguido roubar com sigilo, mas eu não me importava com o dinheiro. Eu tinha algo muito mais precioso. Eu tinha uma nova leveza — de uma existência mais confortável neste mundo. Sua mão tinha disparado para cima e não parou até estar ligada à minha bochecha. Nós tínhamos congelado com o contato. Sua palma me confortou de uma maneira que nunca tinha feito antes, e eu tinha me apertado a ele durante o mais desordenados batimentos cardíacos que tive. Então ele tinha ido lidar com o que quer que a natureza tinha reservado para nós. Sozinha no convés com uma aquarela manchada de azul e preta acima, eu voltei para o meu quarto para combater a solidão repentina com que ele me deixou. Agora, uma hora depois da minha aula de furto, eu relaxava na minha varanda. Calafrios do vento frio substituíram os arrepios causados por jogar com Elder. O oceano pairava sob um cobertor cinza grosso com gorros brancos agitados. Eu não entendia como o sol poderia ser banido tão rapidamente a favor de tal violência. Mas eu não estava preocupada.

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O Phantom era resistente e Elder era um perfeccionista. Se eu tivesse que estar no mar durante uma tempestade, não havia lugar mais seguro. Ignorando meu cabelo em torno das minhas orelhas na brisa, eu acariciava o barco de origami que ele tinha feito. Eu peguei-o quando tinha entrado na minha suíte, necessitando segurar algo dele. Uma necessidade insaciável de tocá-lo novamente depois que eu tinha me contorcido em seus braços apenas uma hora atrás me consumia. Outra rajada uivante chicoteava no horizonte, vibrando os cantos do dinheiro verde nas minhas mãos. A ferocidade ameaçava derrubá-lo do meu aperto. Meus dedos apertavam conforme o medo de deixar cair o pequeno barco aumentava a cada algazarra. Voltando para dentro, eu tranquei as portas da varanda e me acomodei no sofá. O balanço suave do iate tinha sido substituído por um irregular e dando guinadas. Eu me acomodei para montá-lo, e estava contente com a interrupção algumas horas mais tarde, quando o jantar foi servido. Junto com a empregada, dois homens entraram na minha suíte para verificar as amarras na minha mesa e móveis antes de concordar respeitosamente e sair. Eu comi fettuccine de abóbora e baunilha panna cotta, apesar de um leve enjoo me pegar. Conforme a chuva batia nas minhas janelas, eu fazia o meu melhor para manter meus pensamentos positivos e não deixar que o tempo piorando rapidamente me preocupasse. Eu ficava olhando para a porta, esperando Elder vir como ele tinha feito esta manhã, mas eu não tive mais visitantes.

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Por volta das oito horas, o mundo de água já não estava abaixo de nós, mas em volta de nós. A chuva torrencial martelava, salpicos de mistura líquida fresca com sal como em uma máquina de lavar roupa. Eu fiquei onde estava no sofá, com as pernas cruzadas e cavalgando nas ondas, agarrando o meu barco de origami em uma mão e meu gênio da lâmpada de bronze na outra. Minha positividade virou pessimista, e meus músculos já estavam cansados de lutar para ficar em pé. Meu corpo curado não estava equipado para um rodeio tão rápido. Elder não visitou, mas ele ligou em torno das nove horas. Eu nunca tinha recebido um telefonema na minha suíte, e levou um tempo para descobrir de onde o toque vinha. Pegando o receptor, eu fiquei tensa e derretida em igual medida conforme sua voz inebriante lambia meu ouvido. "Desculpe, por não ter voltado. Tem sido um dia difícil de navegação. A tempestade é muito grande. Não há nenhuma maneira de nós podermos navegar em torno dela. Hoje a noite vai ser ruim." Eu abri minha boca para responder, dois anos de silêncio eliminados por um simples telefonema. A memória do que fazer ao segurar tal dispositivo me pedia para falar. Mas eu engoli de volta. Não por causa da aposta estúpida, mas porque eu gostava de tudo o que estava crescendo entre nós, mas ainda era cautelosa o suficiente para não confiar nele. "Eu sei que você não vai responder, então isso vai ser apenas uma conversa unilateral. Eu não vou estar por perto

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hoje à noite. Vou ficar na ponte. Não vá andar por aí. Tome um banho agora se quiser antes que fique muito instável, em seguida, vá para a cama e não saia. Pela estimativa do Jolfer, o pior da rajada vai bater em poucas horas. Se você passar mal, há sacos na mesa de cabeceira. Eu irei para você na parte da manhã, uma vez que tiver passado completamente." Eu mal podia suportar já, e muito menos tomar um banho. A solidão ficou mais pesada do que antes. Eu nunca normalmente queria companhia, mas esta noite ... eu queria. Queria alguém para me agarrar e murmurar que o tempo não iria nos matar, mesmo que parecesse que tinha a intenção de jantar nossos corpos. Uma pequena pausa mais uma vez me pediu para preencher o vazio silencioso. "Boa noite, Pimlico. Eu me diverti hoje. Eu — " Ele parou. Meu coração deixou de lado a tempestade uivando, concentrando-se intensamente no telefone. Eu esperei que ele desligasse. Eu quase queria que ele desligasse. Mas ele puxou uma respiração e terminou. "Estou ansioso para vê-la novamente." O tom de discagem bateu duro e áspero no meu ouvido. O vento furioso concentrava pressão. O balanço turbulento do iate fazia o seu melhor para apagar as palavras repetindo no meu ouvido. Estou ansioso para vê-la novamente.

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Estou ansiosa não pelo sexo, dor ou me levar a fazer o que ele considera aceitável. Estou ansiosa para vê-lo… Tão simples como um passatempo, mas tão raro e precioso. Elder poderia me fazer roubar mil bancos e cometer um milhão de crimes para paga-lo de volta por me reconstruir, mas ele tinha feito disso uma tarefa impossível quando ele continuava a aumentar o meu valor dia após dia. Eu tinha razão. Elder Prest era o homem mais perigoso que eu já tinha conhecido. Não porque ele poderia me matar, quando ele quisesse, mas porque ele tinha o poder de roubar muito mais do que apenas minha vida. Ele poderia roubar meu coração.

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A TEMPESTADE aumentou em forma e rosnou quanto mais tempo eu ficava na ponte. "Acho que vamos ser capazes de colocar o sistema de nivelamento automático para um bom uso, esta noite, hein?" Jolfer sorriu. Seu rosto tinha respeito pelo mar e a ligeira insanidade de um pirata. "Vamos esperar que ele nos trate bem." Agarrei um corrimão conforme uma onda particularmente grande enviounos para a frente. "Para qual ferocidade ela vai subir?" Jolfer deu de ombros. "Mais forte do que a última." "Isso não alivia a minha mente." A última tempestade havia dilacerado o guindaste e derrubado a maior parte do mobiliário não parafusado. A porra da banheira de hidromassagem no convés tinha sido esvaziada de sua água quente clorada e substituída por salmoura várias vezes naquela noite. "Minha recomendação é subir em uma cadeira e montála." Até que eu tinha visto o radar com a sua bagunça preta assobiando e nosso pequeno ponto vermelho apitando seu

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caminho até o núcleo, eu tinha planos de fazer exatamente isso. Selar para montar a Mãe Natureza. Eu tinha me puxado para fora da calha o suficiente para não querer acabar com a minha vida do jeito que eu fiz quando era mais jovem, mas eu não conseguia parar a pequena mecha de emoção ao ver o quão ruim as coisas ficariam. Eu tentei manter meus pensamentos em meu barco e o que viria a seguir, mas eles continuavam me arrastando para Pimlico. Ela já tinha estado no mar antes? Ela já tinha estado em uma tempestade onde o solo se tornava um tronco e as paredes rangiam e gemiam como se desesperadas para deixar o mar entrar? Se ela tivesse, isso seria terrível. E se ela não tivesse, isso seria absolutamente horrível. Eu não posso deixá-la sozinha. Olhando para o radar, eu disse: "Eu vou pegar uma coisa." Alguém. "Eu estarei de volta em dez minutos." Meus olhos pousaram na cadeira do capitão, e os assentos combinando soldados firmemente em grandes postes de aço. As alças de ombro e cintura nos mantinham de cair quando as ondas atingiam, mas um mecanismo de liberação rápida significava que poderíamos desatar e nadar se o barco virasse. Não que eu ache que nós fôssemos virar ... mas nunca se sabe. No entanto, outra razão pela qual eu tinha que pegar Pim e trazê-la para a segurança. "Eu não sairia se eu fosse você." Jolfer olhou para as gotículas do tamanho de um ovo que obscureciam as janelas. "Especialmente atravessar o convés."

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Sem dúvida, essa era uma falha do projeto. Eu tinha feito os construtores de barcos colocarem a ponte levadiça sobre o convés polido. Eles insistiram que deveria haver alguma forma de acesso interno para os principais andares, mas eu recusei um elevador adicional, uma vez que não queria prejudicar o espaço lá em baixo com mais um elevador. Em dias agradáveis, mesmo em dias de chuva, o passeio rápido sobre a madeira exposta era um frescor bem-vindo. Hoje, eu ficaria encharcado. "Eu não vou demorar muito." Afastando-me do painel de controle onde os corrimãos de prata brilhavam entre a variedade de botões e mostradores brilhantes, deixei minhas pernas abertas para manter o equilíbrio quando fiz meu caminho para a saída. Sou abençoado por não sofrer de enjoo, mas mesmo eu, não gostava da incerteza de quando a próxima onda iria bater e quão forte o iate iria rolar. Agarrando o batente da porta, eu lutei contra as intempéries assobiando conforme eu a abria e trocava o seco pelo molhado. Instantaneamente, o uivo baixo da tempestade atrás do vidro grosso cromado tirou sua mordaça e gritou. O barulho do vento e da chuva e trovão me martelavam conforme eu me atirei para frente, escorregando e deslizando pelo convés. Minhas roupas ficaram molhadas — um obstáculo pesado, roubando a minha coordenação. Quando eu cheguei ao hall de entrada envidraçado, onde o elevador estava, eu ofegava e engasguei, meu quadril latejando de deslizar para o lado e cair.

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Não confiando no mecanismo do elevador neste mundo louco balançando, eu me joguei para baixo pelas escadas. A cada par de passos, o barco guinava, me jogando em uma parede, em seguida, para a frente, em seguida, de volta. Meus ombros doíam quando eu pisei no andar da Pimlico, com contusões profundas pela violência da ventania. Em vez de caminhar e fazer o meu melhor para me equilibrar, eu corri pelo corredor, movendo-me com o barco, batendo nas paredes com uma careta. Eu não iria arrastar isto por mais tempo do que o necessário. Nós precisamos voltar para a ponte. Alcançando a porta de Pimlico, eu não bati. Cambaleando dentro, meus olhos caíram para a cama bagunçada, o cobertor no chão, mas nenhuma Pim. Onde diabos ela está? Eu tropecei em direção ao banheiro. Não havia nenhuma maneira que ela ainda pudesse estar lá com azulejos duros e espelhos para machucá-la. Um estrondo soou sobre o caos da tempestade. As cortinas creme ondularam conforme as portas francesas para a varanda estalaram e rosnaram. E ali, amarrada ao guardil com um cinto de roupão estava Pimlico. Bati com força até parar. Meus joelhos travaram contra o cilindro.

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Ela estava de costas para mim. Seus braços abertos, a cabeça jogada para trás, e os cabelos de chocolate colados ao seu corpo branco nu. No escuro, ela foi iluminada pela luz de um raio. Sua coluna ainda dura, suas contusões ainda coloridas o suficiente para lançar sombras sobre sua carne. Ela não tremeu quando outro raio dividiu o céu como um deus irado. Ela não se amontoou quando trovões responderam com tambores de doer o ouvido. Ela simplesmente encravou seus pés contra a grade e viveu.

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EUFORIA. Vida. Morte. Chances. Escolhas. Catástrofe. A tempestade piorou. Eu fiquei cada vez mais petrificada; amontoada em uma bola na minha cama, agarrando-me ao colchão conforme eu deslizei de uma forma e de outra. Eu pensei que não poderia ficar pior. Que cada subida para o céu e cada despencar para baixo de uma onda não poderia ficar mais forte. Eu estava errada. O vento agitou os mares, mas os trovões agitavam os céus, e quando o primeiro raio arqueou contra as nuvens monstruosas molhadas, eu tive que tomar uma decisão. Gritar de terror e achar que eu ia morrer ou ... ceder. Eu não podia mais estar com medo. Eu estive com medo por muito tempo. Eu não tinha energia para ter mais medo.

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Acabou. Estive disposta a morrer pela minha própria mão. Eu tinha vivido no inferno, onde os meus sentidos tinham sido entorpecidos, a minha liberdade para tocar a chuva e sentir a luz do sol roubada. Tudo o que eu tinha permissão para aguentar era frieza, nudez, e dor. Mas não esta noite. Hoje à noite, o mundo estava vivo. A brutalidade da existência sussurrava em meu ouvido para deixar tudo ir e respirar com ela. Uivar com ela. Morrer com ela se era o meu destino. Saindo nua da minha cama, apreciei a mordida do frio porque eu escolhi isso não Alrik. Abracei a abertura medrosa no meu coração, porque eu era a arquiteta do meu pânico não Alrik. E quando eu soltei o cinto do robe que Elder me fez vestir depois que ele me obrigou a enfrentar o seu violoncelo, um peso de alguma forma desafivelou meus ombros e caiu como uma capa ao redor dos meus pés. Fui imprudente e estúpida e imbecilmente valente quando abri as portas francesas e as deixei bater de volta como se estivessem vivas. Eu lutei contra o vento, a cabeça abaixada, braços levantados contra a chuva conforme me preparei contra a picada de gotículas e a carícia de tempestades tropicais. Agarrei-me à balaustrada, lutando contra a tempestade. Incapaz de segurar contra a sua força, eu chicoteei o cinto de veludo na varanda, amarrei-o em torno de meus quadris, e dei um nó apertado. Eu dei a minha vida e não um pedaço de toalha ao golpe da natureza, mas ao destino.

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Ninguém — nem uma pessoa ou animal — estava no comando de mim naquele momento. Nem mesmo eu. Enfrentar aquilo era meu último medo e minha maior liberdade. Eu estava sozinha. Eu era minúscula. Eu não era ninguém. Viver ou morrer, o mundo não saberia ou se importaria. Cada trovão deixou meus mamilos duros e minha barriga virando líquido de pânico. Cada rolo escuro profundo do oceano conforme ele desaparecia debaixo do barco apenas para surgir para cima com mais poder do que qualquer calamidade, parava meu coração, em seguida, desfibrilando-o. Se eu pudesse sobreviver a isso — nua como eu nasci e aberta em todos os sentidos que poderia estar, eu poderia sobreviver a qualquer coisa. Eu tinha sobrevivido a tudo. E isto era eu dizendo que a vida voltava para reconhecer que sim, eu era pequena, sim, eu era inconsequente, mas ainda respirava. O mundo ainda me alimentava, mesmo enquanto seus elementos faziam o melhor para me exterminar. Eu merecia viver. Eu merecia sobreviver. E nunca mais eu iria deixar a natureza ou o homem tirar isso de mim. Meus braços abertos em asas, desejando que o vento me arrancasse da gravidade e lançasse-me com raiva em seu abraço.

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Eu queria voar. Dê-me seu pior! "Pim." A tempestade sabia meu nome. Meu nome falso. Meu nome escravo. Estou aqui. Sou sua. Minha cabeça caiu para trás em encanto. "Pim!" O vento quebrou meu nome em pedaços. Leve-me. Cure-me. Use meu nome verdadeiro. "Pimlico!" Algo pesado e transversal pousou no meu ombro encharcado de chuva. Meus olhos escancaram. Elder estava em pé pingando molhado, seus olhos negros selvagens como o vento. Seus lábios se moviam, mas o vento roubava suas palavras. Eu fiz uma careta, observando sua boca, mas ele não tentou falar novamente. Ele baixou o olhar para baixo do meu corpo, demorando em meus seios e barriga conforme a chuva tocava cada parte de mim. Seus olhos aqueciam cada gota, até que chiaram contra a minha pele. Eu nunca tive alguém olhando para mim dessa forma antes. Um caminho cheio de violência, mas carinho. De anseio, mas proteção. Nenhum adolescente poderia ter me olhado daquele jeito e nenhum monstro tinha a capacidade de misturar tal certo e errado e torná-lo inegavelmente aceitável.

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Antes que eu pudesse me parar, meu braço caiu, minha mão procurou a sua, e eu sorri. Nossos dedos se ligaram firmes e inflexíveis. Meu cabelo estava grudado contra o meu couro cabeludo, agarrando-se como algas na minha clavícula, mas eu não me importava. Elder engoliu; seu rosto se iluminou por um raio avermelhado, sua roupa colada ao seu corpo delicioso. Os dedos de repente apertaram os meus como se uma decisão que ele ainda não tinha se perguntado fosse alcançada. Puxando-me para frente, ele sorriu quando a corda em volta da minha cintura me impediu de deslizar entre ele e o corrimão. Ainda segurando minha mão ele abaixou-se, balançando conforme as ondas causavam estragos em seu iate ele arrancou seus chinelos. Uma vez com os pés no chão, ele se moveu até mim. Meu coração olhou através dos pingos de chuva com interesse e não medo. Meu corpo empertigado pela eletricidade da tempestade, pronto para aceitar o toque em vez de esperar a dor. Ele encravou seu corpo contra o meu, seu jeans áspero contra a parte de trás das minhas coxas, sua camiseta indesejada contra meus ombros nus. Roupas. Barreiras. Máscaras. Soltando os meus dedos, ele apertou o corrimão em ambos meus lados, firmando-me com segurança entre ele. Sua proteção me deu uma mistura de emoções.

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Eu gostava de tê-lo lá, compartilhando o poder da tempestade e ser livre pela primeira vez na minha vida, mas ele tinha arruinado o arrebatamento que senti. O calor do corpo era uma armadilha, aquecendo-me quando eu queria que a chuva me relaxasse porque eu escolhi, ninguém mais. Ele tinha tirado a minha escolha, mesmo depois de ter me forçado a fazer tantas. Eu fiz o meu melhor para me perder no vento novamente, mas ele manteve-se envenenando. Minha alegria desapareceu quando minutos se passaram. Nós balançamos e tropeçamos, os nossos ouvidos pulsando com o barulho uivante. Talvez eu devesse empurrar para trás e sinalizar que iria para dentro. Talvez eu tenha tentado a morte por tempo suficiente, rindo na cara da tempestade. Então, como se meus pensamentos escorressem para dentro dele, percebeu o meu desconforto, Elder se afastou, deixando o açoite do vento contra mim com a frieza úmida. Eu suspirei de alívio. Olhando por cima do meu ombro, eu esperava que ele me mandasse entrar na suíte onde era seguro ou apontasse que estava indo embora e para eu fazer o que quisesse. No entanto, seus braços foram para cima e as mãos travaram em torno da gola de sua camiseta. Com um olhar negro, ele a puxou sobre sua cabeça. Um trovão soou precisamente ao mesmo tempo que meus olhos caíram sobre sua tatuagem de dragão. Suas costelas

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expostas, seus órgãos pintados tão realisticamente que ele era parte homem, parte esqueleto, parte mito. Nunca desviando o olhar, as mãos caíram para a fivela do cinto e o abriu. Desabotoando sua bermuda, ele agarrou tanto o cós do tecido bege como a cueca boxer cinza e puxou. Ele tirou com graça, mesmo enquanto lutava contra a gravidade, e no momento que estava livre, ele jogou fora suas roupas como se ofendido. O que ele está fazendo? A questão era nula no momento que fiz. Eu entendi. Ele entendeu. A roupa não era bem-vinda quando enfrentamos tal poder furioso. Éramos meramente humanos à mercê do tempo. Quem se importava se morrêssemos vestidos ou nus? Nós não tínhamos nenhuma arma contra isso — poderia muito bem ceder ao inevitável. Eu tremia e não do frio enquanto ele se movia em direção a mim. Sua mão direita pousou no corrimão onde eu agarrava. Seu polegar roçou o meu dedo mindinho. Sua ereção pendurada pesada conforme ele deu mais um passo, colocando-se atrás de mim, alinhando nossas peças como se pertencêssemos ao mesmo tabuleiro de xadrez com um rei e rainha perdidos há muito tempo. Eu parei de respirar conforme sua outra mão pousou pela minha esquerda. Seu polegar imitando o outro e pressionando o meu dedo mindinho. Ele não se inclinou para a frente ou encostou sua nudez contra a minha. Ele simplesmente ficou ali,

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deixando o vento beliscar minha espinha e a chuva lamber minhas omoplatas. O único contato era meus dedos mínimos e os polegares, mas foi o maior contato que já tive com alguém. Ele me segurou com nada, além de seus pensamentos. Ele me tocou com algo melhor do que as mãos. Ele me embalou no sentimento e ninguém, nem minha mãe, amigos, ou Alrik — nunca tinham feito uma coisa dessas. Ele ainda rachou outro pedaço de mim, jogando-o para os trovões agarrando no vento. Sua cabeça baixou, o nariz traçando a concha da minha orelha. Ele me inalou. Eu inalei o céu. Não sabia se eu cheirava a prisão e ódio ou a liberdade e amor. Estava tudo misturado agora. A tempestade tinha tomado o que eu tinha sido e me tornado alguém que estava destinada a me tornar. Isso não havia me curado. Tinha me purificado. Deixando-me batizada pelo inferno em si com sua violência e garras furiosas. Um gemido baixo escapou de seu peito ao meu. Meu arrepio respondendo era para ele, e não para a tempestade. Meu batimento cardíaco tamborilava para ele, e não para a chuva. Eu estava viva por causa dele. Eu estava me tornando mais do que Pim por causa dele. Uma onda surgiu dentro de mim, quebrando sobre a costa da minha mente com a possibilidade de finalmente, ser

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honesta com ele, finalmente, dar-lhe a minha voz, finalmente admitir o meu verdadeiro nome. Antes, não havia nenhuma maneira que eu pudesse me enfraquecer; agora, havia uma maneira porque não era fraqueza, era tempo. O beijo mais suave pousou no meu rosto e foi retirado tão rapidamente quanto tinha sido concedido. Mas isso tinha acontecido. Eu tinha sentido isso. O tempo parou conforme um homem ficou atrás de mim, me protegendo não me molestando, e me permitiu abrir minhas asas e voar.

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Eu devia amarrar seu rabo por ficar em pé tão imprudentemente na tempestade. Eu deveria me dar uma surra por fazer a mesma coisa. Onde o senso comum tinha ido? Onde o medo de um relâmpago ou cair no mar e se afogar tinha ido? Quem diabos sabe. Tudo o que sabia era que ficar nu com Pim, enquanto enfrentávamos a morte sem medo tinha sido melhor do que qualquer erva, melhor do que qualquer droga que eu pudesse tomar para acalmar minha mente e me deixar controlar minhas tendências. Estar daquele jeito ... livre daquela maneira ... me deu um vislumbre do tipo de pessoa que eu poderia me tornar se confiasse em mim que eu não iria estragar tudo como da última vez. Por uma hora ficamos cavalgando no mar. Uma hora onde minhas mãos lentamente deslizaram sobre a dela, encapsulando seu pequeno aperto enquanto segurava no corrimão abaixo. Uma hora em que meu pau ansiava para pressionar contra ela e meu coração batia por estar tão perto.

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E depois de uma hora, foi como se alguém alcançasse o ciclo da batedeira, alternando as ondas de rodeio para absolutamente furioso. Nossos pés escorregaram muitas vezes, nós batemos contra a balaustrada frequentemente enquanto eu fazia o meu melhor para proteger Pim do meu peso conforme nós íamos para a frente, dobrando quase pela metade quando o barco rolava, ameaçando beijar a água antes de voltar para trás arrancando-nos para o céu. Perigo tornou-se morte potencial. Nós tínhamos tentado o destino o suficiente. Desamarrei a medida de segurança de Pimlico e deixei cair o cinto no mar. Instantaneamente, o vento o arrancou das minhas mãos, uma lambida branca no céu preto. Mantendo a mão trancada na minha, eu puxei suas costas para a relativa segurança de sua suíte. Ela pegou uma porta, e eu peguei a outra, ambos lutando e soprando para fechar o tempo selvagem fora e trancar a casa. Uma vez que o vento foi banido, mas o movimento não, mudei-me para a cama e agarrei a colcha. Pimlico ficou com as pernas abertas, fazendo seu melhor para prever onde a próxima onda nos levaria, mas tropeçou para a frente quando o mar decidiu que ela tinha adivinhado errado. Levantando meu queixo, eu não tentei gritar mais alto que o barulho. Por um momento, eu me perguntei se eu tinha lido a nossa conexão errado lá fora. Quando eu tinha pressionado contra ela completamente vestido, seu aborrecimento e frustração gritaram bem alto a partir de músculos tensos. No entanto, uma vez que eu estava nu e pairei mas não a toquei, ela relaxou tanto quanto podia, enquanto lutava contra uma tempestade raivosa. Nós não tínhamos sido

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capazes de falar, tocar ou provar — somente assistir e se equilibrar e curvar-se à ferocidade da Mãe Natureza. No entanto nós tínhamos nos ligado para além de qualquer outra coisa que já senti. Ela tinha estado na minha cabeça. Eu tinha estado na dela. Uma conexão respirava entre nós agora que não tinha palavras, mas era tão fodidamente forte. Estávamos cansados e os músculos doendo e latejando, mas ainda tínhamos algumas horas antes da tempestade parar de brincar com a gente. Nós estávamos encharcados além dos ossos e na alma, meus dentes fechados juntos com os arrepios. Movendo-me para o sofá, sentei-me e cavei nas almofadas. Conforme Pimlico pensava se ela queria se juntar a mim ou se eu tinha ultrapassado muitos dos seus limites, esta noite, eu tirei os cintos de segurança encravados lá para horas exatamente como esta. Lutar para ficar em pé durante a primeira hora foi bom. Lutar para ficar sentado e não jogado através da sala pela quinta hora não era. Sem me preocupar em me vestir, eu prendi o cinto em volta dos meus quadris, ignorando que oscilava entre excitado quando eu olhei para Pim e acalmei-me quando olhei para longe. Lentamente, ela tropeçou na minha direção, agarrando os móveis parafusados enquanto ela fazia seu caminho através do espaço. No momento que ela se jogou sobre o sofá, seu peito subia e descia em exaustão. Dando-lhe um sorriso, muito mais

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feliz do que deveria estar em confiar nossas vidas a um oceano tirânico, alcancei ela e fechei a fivela do cinto. Puxando o cinto de segurança apertado através de sua barriga, eu peguei o edredom e cobri ambos. Em nenhum momento tirei os olhos do rosto dela, observando-a com cuidado, conforme o tecido se estabeleceu em torno de nós, dando conforto imediato e calor em nossos corpos encharcados e frios. Uma pessoa normal sem aversão a roupa iria se aconchegar de imediato; talvez até suspirar de alívio ao ser envolto por suavidade. Não Pim. Ela ficou tensa. Sua mandíbula trabalhou quando ela engoliu, arrancando os braços para fora para pressionar a colcha para baixo de seu rosto e pescoço. Ela não parou de tocar o algodão macio, mas depois de alguns segundos, se forçou a relaxar. Eu não conseguia descobrir por que ela tinha essa questão com a roupa. No entanto, era outra pergunta que queria desesperadamente perguntar. Eu tinha páginas e páginas dentro da minha mente. Folhas e folhas de consultas e demandas que teriam que esperar até que ela estivesse pronta. Suas duas semanas acabaram. Você poderia forçá-la a falar. Meu rosto ficou relaxado mesmo quando meu corpo continuou tenso com o balanço das ondas.

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Eu não tinha sido paciente e bondoso? Eu não tinha saído da minha maneira de construir uma crosta fina de confiança para Pim poder andar sobre a água sem se afogar? Eu cumpri minha parte do acordo. É hora dela cumprir a dela.

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Ao amanhecer, a tempestade soluçava e decidiu que tinha tido bastante diversão durante a noite. Cada balanço lentamente ficava menos violento. Cada ventania lentamente perdia o interesse. Elder acordou de onde tínhamos caído no sono profundo e desamarrou-nos do sofá. Ficando em pé nu, ele me deu um sorriso triste quando entrou no banheiro e roubou uma toalha. O barco ainda pulava e mergulhava, mas nós, ou nos adaptamos à instabilidade, e os nossos giroscópios internos lidavam com isso melhor, ou ele tinha tomado quaisquer poderes místicos que sua tatuagem de dragão tinha e pedido sua ajuda — asas invisíveis batendo com força — mantendo-o no ar mesmo quando seus pés ficavam ligados ao Phantom. Eu odiava como seu corpo não parecia mais uma arma ou um instrumento para entregar dor, mas algo que eu gostaria de tocar. Não sei porque eu odiava a mudança das minhas conclusões. Não era saudável finalmente olhar para um homem e só ver um homem, não importa o quão bonito e original ele fosse — em vez de ver um assassino? Elder não sabia a confusão dos meus pensamentos ou como ele me distraía enquanto amarrava a toalha na cintura. Passando a mão pelo cabelo bagunçado pela tempestade, ele

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disse, "Eu vou voltar aos meus aposentos. Tenho trabalho a fazer — se é claro, os satélites ainda estiverem intactos." Seus olhos pousaram nos meus, em seguida, sobre a cama, onde traços de desejo ainda ardiam. Eu fiquei tensa. Se ele me dissesse que me queria, eu não iria desobedecer. Ele ganhou o sexo depois de tudo que tinha feito. Eu poderia até marginalmente aceitá-lo. Eu não gosto dele, mas não iria detestá-lo como antes. No entanto, ele apenas desviou o olhar, desligou tudo o que estava pensando, e esfregou sua barba de cinco horas. "Descanse. Foi uma noite longa." Indo para a porta, ele acrescentou, "Eu virei para você mais tarde." Sem me dar tempo para acenar ou responder, ele saiu. A porta se fechou, e cada centímetro de adrenalina que me manteve acordada estalou em cansaço. O pensamento de dormir era melhor que nunca, então obedeci a seu comando, enrolada de lado com o cinto de segurança ainda me prendendo no lugar, dormi um pouco mais.

***** Ao meio-dia, o sol assumiu o controle do mundo, queimando as últimas nuvens cinzentas, banindo a chuva de volta para o inferno. Acordei irrevogavelmente mudada do que eu tinha sido antes da tempestade e me soltei do sofá e do meu passado. Subindo na rigidez das articulações e os ossos machucados, eu fiquei em pé em um barco calmo e com a alma

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calma, como se os dois estivessem ligados com um simbolismo, assim como o fato. O mundo foi domado. Minhas memórias foram domesticadas. Eu tinha sobrevivido. Inalando o ar ainda rico e úmido das nuvens, eu tomei banho, me sequei, e pensei se ficava nua para o meu prazer ou vestida para o seu. Eu optei por usar um vestido azul, então eu não perturbaria o pessoal que estaria sem dúvidas cuidando dos reparos agora que a tempestade tinha passado. No meio da tarde, encontrei um local perfeito na lona do salva-vidas e me deleitei com a luz do sol quente. Ela brilhava mais forte e mais brilhante, como se para compensar a noite confusa anterior. Eu não tinha visto Elder, e não o tinha procurado. Estava feliz de estar sozinha, aprendendo lentamente quem eu era depois de todo esse tempo — agora que a sujeira tinha sido lavada. Ao anoitecer, voltei para a minha suíte, puxei o bloco de notas, e abri a porta do meu coração, pronta para conversar com meu confidente imaginário.

Querido Ninguém, Na noite passada, eu estava no comando.

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Na noite passada, eu fiz o que queria. Abracei meu medo e o deixei fazer o que ele quisesse comigo. Isso me aterrorizou, mas me libertou. Isso faz algum sentido? Quando o Elder se juntou a mim, eu temia que ele iria me rasgar. Eu esperava que ele me arrastasse de volta e batesse as portas, mas ele se juntou a mim, Ninguém. Era como se ele precisasse enfrentar seus demônios nessas nuvens assim como eu. Como se ficar de pé juntos com nada, nos ajudasse a espalhar nossas peças e realinha-las em uma imagem completamente diferente. Eu o ouvi, no entanto. Ouvi sua resolução antes que ele saísse. Ele está sem paciência. Qualquer autocontrole que ele exerceu não vai durar muito mais tempo porque ele sabe o que eu faço. Eu lhe devo agora. Não apenas pela segurança e tempo para me curar, mas por estar comigo na noite passada. Por não haver demandas. Por qualquer que seja a emoção que nos liga. Estou pronta para responder às suas perguntas? Não. Estou pronta para conversar com alguém além de você? Nunca. Ele vai me forçar independentemente? Eu acho que sim. Ele quer a minha voz como Alrik.

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Cabe a mim decidir se ele merece.

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NUNCA MAIS voltei para ela. A tempestade tinha danificado o leme automático, e trabalhei o dia todo com Jolfer para conserta-lo. Uma vez que isso foi feito, tinha e-mails importantes para responder — depois que eu tinha redefinido os painéis de comunicação. No momento em que a noite caiu, eu tinha distraidamente comido um jantar de lasanha e me dirigido para o meu quarto para tomar banho. Eu tinha planos de ir até Pim uma vez que tivesse lavado o sal da tempestade, mas eu queria ordenar os pensamentos primeiro. Eu queria estar são, então, no momento em que ela abrisse a porta eu não a empurraria contra a parede e a devoraria. Ela estava causando estragos no meu autocontrole. Logo, eu não seria capaz de estar na mesma sala que ela, sem a necessidade de colocar um fim à minha frustração. Conforme a água quente caía sobre mim, minha mente me atormentava com a sua boca no meu pau e o boquete que ela tentou me dar. Minha mão agarrou meu comprimento, implorando para trabalhar para um alívio.

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Mesmo que levasse cada gota de energia que eu tinha, puxei minha mão para longe. Tanto quanto eu queria gozar, não queria perder a antecipação de tudo o que iria acontecer quando Pim finalmente me aceitasse, finalmente confiasse em mim para fazer mais do que beijá-la. Eu gemi quando a imagem de beijos levou ao toque e levou a escorregar dentro dela. Minhas bolas ficaram fodidamente duras. Ela está me deixando louco. Eu precisava me concentrar em outra coisa — algo que eu era imensamente bom — antes que eu me perdesse com a obsessão que iria entrar no lugar no momento em que provasse Pim. Eu tinha batalhado por muito tempo. No segundo que eu transasse com ela, eu seria forçado a desistir e, em seguida, ela iria ver o meu verdadeiro eu. Bufei conforme inclinei a cabeça para o jato. Todo esse tempo, eu tinha sido um cavalheiro. Ela pensava que me conhecia. Ela não podia estar mais do que errada. Quanto mais perto eu me deixava ficar de Pim, mais difícil era lutar contra a vontade de revelar quem eu realmente era. Saindo do chuveiro, eu vesti calças cinza escuro que ficavam baixas nos meus quadris; eu não me incomodei com uma camisa. Minha sacada abrindo para o convés principal brilhava com estrelas, graças às portas abertas, e o calor do

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rescaldo da tempestade encharcava o ar com um mormaço pesado. Indo para o armário especialmente construído, onde espuma e cintas tinham sido meticulosamente trabalhadas para abraçar o meu violoncelo, eu desfiz as alças e puxei-o livre. Se eu não tivesse o instalado em um lugar tão seguro, eu duvidava que o violoncelo teria sobrevivido à catástrofe de ontem à noite. O peso e volume não eram mais complicados, mas me lembrei de um tempo em que o instrumento tinha sido um estranho. Então, meu tutor tinha tocado essa primeira nota, encurralando meus dedos não qualificados para pressionar as cordas certas, e boom, a maldição em meu sangue assumiu. Eu toquei e toquei e toquei. A cada momento livre, sentava-me até minhas pernas ficarem dormentes, a fome me fazer tremer, e meus dedos sangrarem para mais música. Ninguém podia me alcançar. Ninguém podia me deter. Nada mais importava. Nada. Conforme o violoncelo se estabeleceu como uma amante compatível entre as minhas pernas, minha mente deslizava para trás na areia movediça das memórias. Por toda a minha juventude, eu tinha vivido com alguma coisa dentro de mim, algo mais forte do que eu, algo que tinha o poder de me destruir, bem como me salvar. Eu pensava que isso iria dizimar todos que amei, até que minha mãe tomou para si mesma alimentar isso e meu pai concordou e eles me deram rédea livre para evoluir o meu

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talento na música. Eu me tornei obcecado, possuído e totalmente vencido com a necessidade de ser tão brilhante quanto eu pudesse. Eu tinha lido música até meus olhos embaçarem. Eu pratiquei e pratiquei até que meus ouvidos tocavam as mesmas notas, a cada segundo, a cada hora, a cada dia. Finalmente, meu tutor falou com o meu pai. Ele estava com medo da minha paixão, medo, porque eu parei de comer, beber, viver. Eu só existia para dominar o violoncelo em todas as formas possíveis. No entanto, meu pai entendia quem eu era, e em vez de me xingar, ele me encorajava. Tornei-me pior. Origami começou muito parecido com isso. Uma noite, eu peguei uma lição de casa do meu irmão deixada na mesa da cozinha. Sua missão era fazer um guindaste simples para um projeto de classe. Levei toda a noite, mas eu dominei todo o livro de exercício, deixando minhas criações de origami de guindastes e barcos e borboletas fora do quarto do meu irmão, então ele acordou em um mar de cores dobradas. Depois disso, se eu não estava tocando o violoncelo, estava dobrando o papel em qualquer coisa que pudesse imaginar. Eu não precisava mais de orientações e instruções. Eu era as instruções. Mas então, eu fodi tudo. Minha infância desapareceu.

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E a minha nova obsessão na vida foi rastrear quem roubou de mim e roubá-los em troca. Eu cacei cada pessoa que já tinha colocado um obstáculo no meu caminho e os matei. E não iria parar até que eu fosse o maior, o pior, o mais intocável de todos eles. O tempo todo a minha mente corria para trás sobre o bem e o mal, meus dedos voavam. A música derramava. A violência era compartilhada. O amor foi criado. Eu não tocava como o público esperava. Eu não mantinha a calma e fechava os olhos para visualizar as notas melhor. Eu deixava solto. Meu corpo se tornou trêmulo; meus braços tinham fissuras. Eu me perdi na melodia escura conforme eu mutilava e feria, mudando e projetando. O suor brilhava sobre o meu peito nu; meus dedos se tornaram úmidos enquanto eu lutava para correr através de uma corrente que me fazia balançar forte pra caralho e quase à beira das lágrimas. E então um movimento me fez levantar a cabeça. Pimlico flutuava na porta do meu quarto. Sua boca estava largamente aberta, as mãos enroladas. Ela usava o roupão branco que eu tinha dado a ela quando a empurrei do meu quarto pela última vez. Branco — a cor de onde eu a tinha roubado. Branco — a cor de sua inocência que tinha sido arrancada. Branco — a cor de mentiras e meiasverdades e medo. Meus dedos apertaram. Meu arco balançou, vibrando com a última nota que eu tinha tocado. Eu me perdi tão

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completamente que tinha desfiado metade da crina de cavalo. Eu fazia isso muitas vezes. Eu tinha um suprimento infinito de cordas para substituir aquelas que eu quebrava. Nunca poderia controlar a profundidade que eu ia, quão monstruoso eu tocaria. E agora, eu tinha feito algo que não queria fazer. Eu tinha aterrorizado Pim. Mais uma vez. "Ei ..." Minha garganta estava como arame farpado. Delicadamente colocando o violoncelo contra a cadeira, eu estava com as pernas trêmulas. "Eu não vi você entrar." Eu não teria visto um torpedo vindo quando eu estava nesse espaço, mas Pim não precisava saber disso. "Você está bem?" Ela não conseguia desviar os olhos do violoncelo conforme eu caminhei para ela. A sombra do seu passado escureceu seus cílios, os olhos brilhantes e fantasmagóricos. Aproximando-me dela, eu murmurei, "A música não pode feri-la, silenciosa." Ela se encolheu enquanto eu tentava enrolar nossos dedos. Fugindo de mim, ela correu para o meu violoncelo. De novo? Esfregando minhas mãos, eu rosnei. "Você conhece as regras, Pim. Não toque nele." Leve o meu violoncelo e você vai me levar. "Eu preciso de algo para tocar. É isso ou você. Sua escolha."

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Ela derrapou até parar a alguns passos, como se o instrumento fosse atacar e dar um soco nela. Como se as cordas fossem ficar vivas e amarrá-la, enquanto o arco a violava. Ela não tinha subido acima de sua montanha de ódio da última vez que esteve aqui? Como a música podia ser tão repugnante em um nível tão profundo? Toquei para você ... isso não fez nada? Você quer as respostas dela. Ela já está dizendo a você. Andando em direção a ela, eu estendi as mãos conforme ela virou a cabeça para me encarar. "Eu acho que outros métodos são necessários para treinar esse medo desnecessário em você." Ela mordeu o interior de sua bochecha. Aproximando-me dela, peguei o violoncelo e sentei, segurando o grande instrumento para o lado. "Venha aqui." Ela empalideceu, afastando-se. "Não me desobedeça. Fui mais do que cordial. Eu fui paciente e principalmente gentil, mas se você não começar a fazer o que diabos eu quero, vou lhe mostrar o que acontece quando fico bravo." Bati no meu colo novamente. "Venha. Aqui." Olhando fixamente com raiva, ela fungou. Em seguida, relutantemente, a contragosto, ela foi para a frente e ficou na minha frente; seus olhos ainda colados no violoncelo na minha mão.

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"Pelo menos, isso é um começo. Vamos trabalhar em sua atitude mais tarde." Abrindo meu braço esquerdo, eu acenei para a minha virilha. "Sente." Suas sobrancelhas se levantaram; com uma agitação pouco perceptível de sua cabeça. Isso me agradou e me incomodou em igual medida. Desde que a peguei, há algumas semanas, ela tinha construído uma forma para verbalizar sua falta de vontade depois de tanto tempo em cativeiro. Isso era por minha causa. Depois da tempestade da noite passada, tinha visto onde eu tinha ido mal. Ela precisava de eventos para empurra-la a ultrapassar sua zona de conforto. Ela tinha de ser arrastada de volta ao normal por qualquer meio necessário. Eu tinha dado a ela tempo para encontrar-se novamente. Era a minha vez de mostrar a ela quem eu era. Então poderíamos avançar juntos. Antes de meus desejos explodirem e eu destruir tudo. Seus olhos se estreitaram enquanto eu esperava ela obedecer. Nosso silêncio lutou e entrou em confronto com espadas mudas, mas finalmente ela bufou e virou-se para pousar na ponta do meu joelho. Isso não iria funcionar. Eu precisava dela perto. Eu precisava sentir seu coração no meu peito para que eu pudesse monitorar seus níveis de terror. "Lembre-se, faça o que eu digo, e não vou te machucar." Laçando meu braço em torno dela, eu a abracei, levantando-a

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do meu joelho para minha coxa. Ela pesava absolutamente nada, e ela engasgou quando seu quadril pressionou contra o meu pau que ainda estava duro. Eu acariciei sua garganta. "Eu estou duro, porque eu toquei, mas agora que você está no meu colo, eu estou pensando em acariciar algo totalmente diferente do meu violoncelo." Porra, apenas insinuar acariciar alguma coisa dela fez cada gota de sangue balançar em minhas calças. Ela endureceu, congelou, em seguida, virou-se sem vida no meu colo. Isso não era permitido. Descansando meu arco contra o meu joelho, alcancei sua nuca e recolhi seu cabelo para um lado, empurrando-o por cima do ombro. Ela se encolheu quando meus dedos roçaram seu pescoço. Parecia que ela ainda tinha pontos de pressão alertas para qualquer coisa que aquele babaca tinha feito para ela. Ignorando a tensão, eu acalmei: "Eu não vou tocar em você. Quantas vezes eu preciso dizer-lhe isso?" Sua coluna travou ainda mais dura, obrigando-me a admitir minha contradição. "Eu sei que estou segurando você perto, mas você tem a minha palavra, não vou tocá-la em qualquer outro lugar além do que onde estou atualmente." Suas narinas dilataram, fazendo o seu melhor para puxar uma respiração.

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"Logo você vai me dizer em detalhes explícitos o que te assusta tanto sobre melodias — você vai me dizer se estou certo sobre estar tocando enquanto você foi ferida, mas por agora, vamos fazer de você a criadora e não apenas a ouvinte." Sua respiração acelerou quando meu bíceps se agrupou para arrastar o violoncelo entre as minhas pernas. Eu não estava confortável com ela em cima de mim, e o ângulo estava errado para tocar bem, mas de alguma forma, eu sabia que Pimlico precisava fazer isso se ela tinha alguma esperança de recuperar mais uma parte dela. Segurando o arco esfarrapado, eu murmurei, "Dê-me sua mão." Abri a palma da mão esquerda como convite, esperando como eu faria com um pássaro com medo de pegar uma migalha de mim. Sugando em uma inspiração profunda, Pim obedeceu tão lentamente como se o mundo tivesse parado de se mover e um dia havia se estendido para três. Eu não a apressei. Obriguei-me a ser paciente. Seja qual for o progresso que tínhamos feito juntos desde a sessão da tempestade e furtos haviam sido entorpecidos graças ao meu violoncelo. Mas quando seu toque finalmente se ligou contra o meu, ela estremeceu. Eu estremeci. Porra, era como se o positivo dela conhecesse meu negativo e criasse uma corrente, fluindo sem entraves entre nós.

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Sua mão na minha era quase demais. Meu corpo se apertava para reivindicar mais. Levou cada gota de força de vontade para cerrar os dentes e manter o meu toque suave. Uma vez que eu tinha reunido autodisciplina, eu lutei contra a vontade de inala-la. "Bom. Deixe-me controlar você." Eu guiei sua mão para o braço dele. Ela lutou um pouco enquanto eu envolvi sua palma da mão firme no verniz e seus dedos pressionados contra as cordas. "Sente? Não é vivo. Não é nada, mas uma concha envernizada e cordas." Ela se mexeu no meu joelho, batendo contra o meu pau. Eu travei meus músculos conforme a antecipação de tê-la tão perto enquanto tocava quase me derrubou. "Não está vivo até que você faça isso." Cheguei mais em torno dela, guiando os dedos para o acorde certo. Uma vez que ela estava em posição, eu suavemente arrastei o arco parcialmente arruinado sobre as cordas. O som saltou, ecoando no derramando rico e cru em volta de nós.

antigo

violoncelo

Arrepios correram sobre a minha pele. Eu não tinha arrepios ao tocar há anos. Pim sacudiu. Arrancando sua mão da minha, ela apertou-a com a outra, como se o violoncelo a tivesse picado. Talvez, ele tivesse. Memórias picaram. Lembranças chicotearam. Ela tinha que passar por sua mente para desfrutar de tais prazeres simples.

PEPPER WINTERS


Sem dizer uma palavra, eu agarrei a mão dela e a substitui mais uma vez sobre o braço. Ela ficou rígida, mas não tentou se afastar. Ela inclinou-se apertado contra o meu peito, como se chegasse o mais longe do violoncelo possível. Eu lutei contra o meu instinto de beijar seu pescoço e toquei uma nota. Meus olhos se fecharam enquanto a robusta, nota tremia. Não havia melhor som do que esse. Não havia mágica melhor do que essa. Ela se contorceu, mas eu não a deixei ir desta vez. "Pare com isso. O que quer que estas notas tenham ... deixe ir. Seja aquela garota na tempestade. Lembre-se de quem você é e quem você quer ser." Eu toquei um A, em seguida, um D e um G afiado, apresentando a seus ouvidos uma série de altos e baixos, notas picantes e ácidas, doces e salgadas. E uma vez que tínhamos feito um gráfico de cordas, trouxe-a mais perto. "Deixe-me guiá-la. Não lute contra isso." E então, eu comecei a tocar. Algumas notas escorregaram conforme nossos dedos entrelaçaram. Algumas foram curtas com o meu arco em ruínas, mas pelos próximos quatro minutos e cinquenta e três segundos, Pim permitiu-me banha-la na música dolorida. Ela me deixou arrastá-la de volta para as profundezas para pegar as peças que tinha afundado tão longe dentro dela que nunca teria oxigênio suficiente para mergulhar e salvá-las por conta própria. As barreiras entre nós derreteram e assim como na tempestade, eu a senti dentro de mim. Ouvi sua promessa. Vi sua história. E a entendi em um nível que eu não tinha deixado ninguém entrar durante décadas.

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Sua coluna ficou presa contra o meu peito, não amolecendo ou submetendo, mas seus dedos aqueceram sob os meus, aceitando e não amaldiçoando a música que criamos. A intensidade sexual atingiu metade do caminho quando a melodia subiu alta, em seguida, mergulhou epicamente baixa — uma combinação rica falando de sofrimento e melancolia. Os pelos na parte de trás dos meus braços levantaram e eu não podia evitar que meu rosto virasse para Pim e os meus lábios acariciassem sua garganta. Ela fez uma careta, mas seu pescoço arqueou para eu acariciar, em seguida, caiu para impedir um beijo de boca aberta. Nós vivemos em um estado de fluxo de desejo onde o sexo trancou-se em torno de nós, puxando mais e mais, cada vez mais difícil de ignorar. Seu peso na minha perna e quadril contra o meu pau drenaram minha energia mais rápido do que qualquer corrida ou nado. Eu estava sem fôlego. Eu estava inconsciente. Eu estava totalmente gasto e rasgado. A canção era uma eternidade. A canção era um segundo. E quando a última nota sumiu, eu deixei a mão dela ir e deixei cair meu braço em torno dela. Eu precisava que ela fosse, porque se não o fizesse, eu ia transar com ela. Saia.

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Afaste-se de mim. Ela permaneceu congelada no meu colo. Seus pés plantados no chão, segurando o seu peso, embora eu ficaria feliz em apoiá-la — só não quando eu estava a segundos de distância de me tornar um selvagem. Lágrimas decoravam seus cílios como teias de aranha, penduradas tão bem — enfiando uma armadilha prata sobre suas bochechas. Quanto tempo ela tinha estado chorando? Meu desejo virou raiva. Cada impulso queria enxugar aquelas lágrimas contundentes e encontrar uma maneira de desconectar sua mente de memórias, mas eu a deixei ficar em seus pensamentos. Eu não a forcei voltar. Dei-lhe o tempo que ambos precisávamos para encontrar a sanidade. Lentamente, seu corpo relaxou de estátua induzida pela música; então ela se levantou do meu colo. Eu a deixei ir. Eu não quero mais que ela saia. Eu não desviei o olhar enquanto ela andava em direção à cama e sentou-se sobre o colchão com a cabeça entre as mãos. O violoncelo estava pesado em meus braços conforme eu o coloquei no chão, certificando-me de que estava seguro antes de ir até ela. Agora era o momento. Isso era o que eu estava esperando. Ela estava vulnerável, abalada, mas não quebrada. Ela nunca tinha sido quebrada, mas agora, ela tinha mais de cola

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ao longo das fraturas costuradas e mais coragem do que lágrimas. "Fale comigo." Seus olhos encontraram os meus, secando de tudo o que ela tinha sofrido enquanto nós tocamos. Ela sentou-se mais alta. Elevando-me sobre ela, ordenei: "Eu fui paciente o suficiente, rata silenciosa. Eu dei-lhe coisas que eu nunca dei a ninguém. É hora de retribuir o favor. " Ela guinchou silenciosamente conforme eu estendi a mão para sua garganta. Eu estava ciente de seu medo de ter o pescoço tocado, mas eu não deixei seus olhos esbugalhados ou recuei. Ela tinha que aprender que eu iria tocá-la onde quer que eu quisesse. Ela tinha que confiar que eu não faria mal a ela como ele tinha feito. Apertando os dedos em torno de sua garganta, eu murmurei, "Sua língua está curada; você tem uma caixa de voz funcionando, então o som pode sair de sua boca. Eu sei disso. Eu não vou bater em você. Eu não vou forçá-la. Eu não vou nem tocar em você, mas você vai falar comigo. " Deixando-a ir, eu abri meus dedos. "Viu? Vou colocá-los atrás das minhas costas. Dou-lhe a minha palavra. Eu não vou tocar em você." Eu sorri. "Pelos próximos dez minutos, pelo menos. Se você se comportar e fizer o que eu digo, vou manter as minhas mãos para mim mesmo por um pouco mais. Faça exatamente o que digo, e eu não vou te tocar."

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Meu queixo abaixou. "Não faça o que eu digo, e vou ter que quebrar minha promessa. Você entende?" Seus olhos atiraram dardos enquanto seu pescoço contraía conforme ela engolia. "Bom." Ficando pronto, eu afastei minhas pernas mais distantes e travei minhas mãos atrás das costas. "Agora você sabe as regras. Vamos começar."

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Porque ele tem que continuar a me chamar de rata? Isso não era seu para usar. Toda vez que ele dizia em sua voz carnalmente cruel, ele me enviava cambaleando de volta para uma adolescente que não foi pior do que qualquer outro adolescente, mas foi terrivelmente ingênua. Eu não quero mais ser ingênua. Eu não era ingênua quando estava no mundo dos homens. Eu sabia o que Elder queria. Eu tinha sentido toda vez que ele me fez evocar sons terríveis daquela besta que ele tanto amava. Sua ereção tinha escaldado meu quadril como se tivesse um forno aquecido a mil graus. Mas se ele fosse ter sexo com você ... ele não teria prometido não tocar em você. A lógica não me acalmou; ela só me deixou mais confusa. "Diga-me o seu nome real." Ele realmente acha que eu iria simplesmente deixar escapar? Aqueles dois anos de silêncio seriam esquecidos

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porque ele me tocou uma canção e esteve ao meu lado em uma tempestade? O terror residual dele tocando meu pescoço, beijando meu pescoço, transbordou. Eu tinha feito o meu melhor para mantêlo sob controle, mas se ele estava prestes a me forçar a falar ... Eu não iria deixá-lo ganhar a batalha. Era minha decisão se ele merecia a minha voz. Ele não merece — não depois daquele terrível violoncelo. Levantei-me, queixo inclinado. Seu rosto escureceu. "Responda." Cruzei os braços. Não. "Pim". Não é PIM. O poder e a liberdade de passar a noite envolta em um trovão me deu coragem. A música que ele tinha forçado em meus ouvidos se manteve ecoando em repetição, deixando-me inquieta e selvagem. Dois extremos, tocando juntos para acender uma confusão de frustração, medo e fúria. Tanta fúria. Eu estava farta de jogar seus jogos. Eu estava farta de jogar os jogos de qualquer um. Eu vou fazer as regras a partir de agora, você me ouve? Eu tinha vindo aqui procurando o homem que jogou comigo no convés. Eu tinha me convidado para seus aposentos, esperando que ele me beijasse novamente. Eu não vim para ser

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empurrada e empurrada, e eu definitivamente não vim para conversar. Eu vim para divertimento. E você só me fez chorar. Elder ficou entre mim e a porta. Eu queria sair. Eu queria correr e escrever para Ninguém. Eu queria jogar fora seu gênio da lâmpada de bronze, porque ele tinha mentido sobre me conceder desejos. Se ele tivesse o poder de fazer isso, ele teria tirado a minha repulsa do seu toque e beijos e sexo, e eu poderia ficar diante dele com calor em vez de gelo. Eu poderia sentir seu pau contra o meu quadril e derreter em vez de congelar. Após três semanas vivendo com ele, eu achei que estaria melhor. Ele tinha me prometido que iria encontrar uma cura. Você é um mentiroso. De pé, dei um passo para frente. Eu estou farta disso! Seus olhos se apertaram, mas ele não falou quando eu dei mais um passo e outro. Meus braços cruzados envolveram mais apertado, como se eles pudessem me proteger de qualquer coisa que pudesse vir em seguida. Eu ficava invadindo o seu espaço — não me importando que fosse para mais perto dele — meu objetivo era empurrar e voar para fora da porta antes que ele pudesse quebrar a sua promessa de não me tocar (pela segunda vez hoje à noite) e me forçar a falar.

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"O que você está fazendo?", Ele sussurrou, seu rosto fundindo em sombras. Suas sobrancelhas eram barras pretas com raiva, seu cabelo emaranhado de tocar esse tipo de música de esmagamento de alma. Estou indo embora. Mais alguns passos e nossos peitos tocariam. Mais alguns passos e eu seria capaz de empurrá-lo e fechar a porta. Meu olhar continuava correndo entre ele, a saída, e aquela droga de violoncelo terrível. Eu não me importava que a primeira vez que ele me obrigou a ficar não tinha sido tão mau como eu pensava. Dessa vez — realmente senti as notas tremerem e incharem sob meus dedos — tudo que eu senti foram os chicotes de Alrik. Enjoo acertou meu estômago como uma bala de canhão. Mais dois passos e os nossos corpos se alinhavam. Estiquei minha cabeça para olhar. Apenas me deixe ir. Elder se acabamos. "

manteve

firme.

"Sente-se,

Pim.

Nós

não

Sim, nós acabamos. Eu não imaginava a minha necessidade de atacá-lo, ferilo. Mesmo quando minhas mãos voaram por si mesmas e o empurraram para trás para me dar espaço, eu não estava totalmente no controle. Saia do meu caminho! Ele tropeçou, mas rapidamente se endireitou. O ar crepitava com brutalidade.

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"Você seriamente quer fazer isso?" Sua voz vacilou com violência. Fazer o que? Sair? Sim, deixe-me ir! Apesar de toda a sua paciência e compreensão notadamente cruel, ele não tinha ideia do que eu sentia. Ele pensava que tinha me consertado? Que seu violoncelo era alguma pílula mágica e agora eu era normal? Não funciona dessa maneira! Eu não quero falar com você! Nada sobre a mudança repentina de flerte e bater carteira para me destruir com música, fez-me querer me abrir e fazer confidências a ele. Ele não precisa de confidências. Ele leu seus segredos, lembra? Como cera quente, mais raiva era derramada em mim. Tudo que eu queria era sair e fugir do formigamento persistente no meu sangue de seu calor e o medo cintilante de suas notas. Eu avancei sobre ele; minhas mãos estendidas e prontas para a guerra. Ele apoiou suas pernas, seu queixo abaixado. "Empurreme novamente e veja o que acontece, Pim." O alerta deveria ter sido suficiente para me fazer sentar na cama e me comportar. Para abrir a boca e dizer uma única

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palavra, mas ele me deixaria fugir com outros delitos. O que haveria para dizer que ele não me deixaria sair com isso? Eu não estava fingindo. Eu precisava ir. Agora mesmo. E você está no meu caminho. Barrando os dentes, empurrei-o, colocando todo o meu poder na força por trás da minha agressão. Ele cambaleou para trás, seus olhos arregalando ficando negros como a morte conforme eu corri para a porta. Liberdade. Ele não era mais um obstáculo. Eu tinha feito isso. Eu tinha virado a chave. Agora, tudo o que eu tinha que fazer era cruzar o limiar e voltar para o meu quarto, e isso tudo poderia ser esquecido. Eu dei três passos antes de sua mão atacar, envolvendo em torno de meu pulso. "Eu avisei, Pimlico. Porra eu avisei para não me empurrar." Ele me virou, me batendo contra seu peito. "Você empurrou e empurrou, e eu não posso aguentar mais essa porra." Seus lábios desceram sobre os meus, rasgando a boca aberta e beijando-me profundamente. Minha barriga emaranhada em horror e calor conforme eu me contorcia em seus braços. Esse beijo foi diferente. Esse beijo foi real.

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Seus últimos beijos tinham sido falsificações. Elder escolheu este momento — um momento em que eu estava dispersa e nervosa para revelar quem ele era sob seu decoro mascarado. Esse beijo foi violência absoluta. Violência, eu conhecia. Perigo era com o que eu tinha sido alimentada, e agressões era o que eu bebi durante anos. Meu corpo reagiu. Desligando, tornou-se duro e inflexível, mesmo quando algo estranho aconteceu. A estranheza que brotou da semente plantada desde que eu tinha acordado sob o domínio de Elder floresceu. A umidade que ele tinha causado nas ruas de Marrocos retornava sem permissão. Eu odiava que duas mulheres viviam dentro de mim. Duas personalidades, duas esperanças e sonhos e desejos. A língua masculina em sua boca chocou Pimlico. Ela queria mordê-la, fugir dela. Ela feria com cada lambida e permaneceria para sempre um pouco quebrada. Ela nunca iria gostar de sexo porque sua indução e vida tinham sido muito traumáticas para esquecer. Mas então havia Tasmin. Uma menina que tinha desfrutado de toques ao final da noite de namorados incompetentes e ainda era virgem para o prazer. Uma menina que estava constantemente aprendendo a retomar o controle. Uma menina que cintilava para a autoridade e sentiu o beijo de Elder, em vez de suportá-lo. Meu corpo enrijeceu, em seguida, suavizou. Lutou em seguida afundou.

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E Elder não parou de me beijar. Sua língua não parava de dançar com a minha, e eu não sabia se o lambia de volta em guerra ou dando boas-vindas. Seu toque feria, mas de duas maneiras agora, em vez de uma. Eu estava familiarizada com a mordida de medo e falta de vontade, mas era inexperiente para o calor e fogo de sua posição dominante. Sua mão estava em volta da minha nuca, beijando-me mais forte. Parte de mim queria correr de seu toque, a outra queria que ele me prendesse para que eu pudesse me sentir segura em seu controle. Meus lábios estavam machucados. Minha mente se tornou um veleiro de origami trazido pela maré. "Porra, Pim. Estou — eu não posso parar. " Pegando-me dos meus pés, ele caiu de joelhos comigo em seus braços. Sua boca não parou de querer a minha, mordendo e beliscando, obrigando-me a aceitar a paixão que ele tinha guardado. E ele tinha guardado muito. Engoli em seco quando sua mão rasgou o meu roupão, puxando-o aberto para revelar o meu peito. O ar frio lambeu ao redor do meu mamilo, que endureceu. Pim gritou. Tasmin gemeu. A escravidão na minha mente atingiu o ponto de ruptura.

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Sua mão apertava sobre a carne sensível. Pesadelos e flashbacks ameaçavam me levar para baixo. O meu maior terror neste momento era que Elder se transformasse em Alrik e me pedia para fugir e afundar dentro de mim até que tudo estivesse acabado. Mas Tasmin agarrou-se a sensações; ela jogou a cabeça para trás e disse sim à vida. Aquele estranho e indesejável desejo de fundir-me a ele me dominou com o seu toque no meu núcleo, mantendo-me trancada em seu abraço. Pela primeira vez na minha vida, senti uma faísca de prazer por baixo da raiva de ser ferida. Pim perdeu um pouquinho do poder; Tasmin o arrebatou. Elder não prestou qualquer atenção na minha batalha interna. Ele não sabia o quanto me afetava, o quanto me entorpecia e desafiava minha mente. Seus pensamentos não estavam em mim pela primeira vez. Ele não me via, a julgar por quão longe me levava. Ele estava completamente obcecado com seus demônios. "Cristo, eu preciso de você." Suas palavras caíram na minha boca, empurradas para baixo da minha garganta com a língua. Sentando-se de joelhos, ele arrancou o cinto de veludo e espalhou o roupão aberto. O tecido não tinha poder contra qualquer que fosse a loucura vivida em seu sangue. No momento em que ele espalhou meu roupão como uma capa, ele me posicionou sobre suas coxas e se atrapalhou com seu cinto. Seus dedos roçaram minhas coxas, cutucando meu sexo.

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Pimlico começou a chorar, escondendo o rosto, pedindo que isso acabasse. Tasmin endureceu, cedendo ao medo de Pim e parando por um segundo a mais. Horror substituiu minha fascinação sobre quão bem Elder jogou com meu corpo. Eu era o seu violoncelo agora. Minha coluna era seu arco e meus seios suas cordas. Ele criou o amor, mas violência, ao mesmo tempo. A parte de trás da sua mão pegou meu sexo outra vez. Eu endureci, até mesmo quando algo dentro de mim derreteu, em vez de gritar. Eu não sabia o que ele estava fazendo, o quão longe iria, mas tudo o que eu tinha sido treinada para esperar do sexo, cada nuance do meu corpo tinha aprendido a calar, era dolorosamente sensível e me mantinha em uma sensação de ponta de faca. Um grunhido retumbou em seu peito enquanto seu toque ficou rápido e com raiva. O calor escaldante me marcava com seus dedos. Minha barriga torceu conforme o cinto tilintava, caindo. O som de seu zíper gritou nos meus ouvidos e, como sempre, meu corpo apertou o cerco contra o que estava prestes a acontecer. Agora, Pim e Tasmin estavam de volta para uma pessoa. Não havia mais divisão. Nem vontade para isso — não assim, não tão cedo ou tão rápido. Mas Elder não percebeu as minhas pernas trêmulas ou sentiu meus braços contorcendo. Ele estava longe demais no desejo para notar. Não. Pare…

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Sua mão mergulhou entre as minhas coxas, dois dedos encontrando minha buceta e pressionando em mim. Ele resmungou baixinho, e apesar da secura e falta de resposta da Pim, Tasmin tinha condenado a nós dois com o convite manchado de umidade. "Foda-se, eu nunca pensei que ia começar dentro de você assim." Elder fechou os dedos, afundando-os profundamente. Eu parei de respirar enquanto seu toque retirou-se, em seguida, circulou o meu clitóris, forçando minha mente a ficar ancorada quando tudo que eu queria fazer era fugir. Quanto mais tempo ele me tocou, mais meu corpo decidiu ignorar tudo o que sabia e ceder a ele. Era muito difícil combater. Muito cansativo me preservar. Minha mente estava correndo em círculos. Meu sangue disparado. Meus membros empinando como cavalos selvagens. Algo pesado enrolava-se na minha barriga, sussurrando rápida e furtivamente através das minhas veias. Não importava que me recusei a isso. Não importava que eu não estava preparada mentalmente. Meu corpo floresceu sob seu toque. Ele saboreava seu mistério suave, não punição agonizante. Ele desmanchava-se em êxtase e luxúria, enquanto eu balançava no canto em lágrimas. Ele gemeu quando ele me tocou novamente, seus dedos deslizando para dentro e me enchendo. Estremeci apesar de mim. Minha boca abriu-se num grito silencioso.

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Seus lábios trilharam fogo da minha boca à minhas orelhas, me içando mais alto em seus braços conforme as pernas ficavam sob as minhas. "Merda, Pim." Ele não me colocou no tapete nem uma vez. Não parou de me embalar. Suas mãos tomaram o controle, mas ainda havia uma aparência de cuidado na forma como ele me tocava. Tentei focar nisso, em vez de onde seus dedos estavam. Eu tentei lembrar da sua risada quando eu roubei sua carteira e não a respiração pesada que crescia grossa com o desejo no meu ouvido. "Permita ... porra, permita." Seus dedos se lançaram para cima. "Desfrute de mim como estou desfrutando de você." Minhas costas inclinaram, e algo que eu tinha mantido trancado no fundo, uma vez que pisei no bloco do leiloeiro no QMB flutuava à superfície. Quanto mais as mãos de Elder me acariciavam, quanto mais próximo o seu pau ficava de mim, reclamando por mim, menos frágil o bloqueio se tornava. Fendas e fissuras rasgaram como um terremoto. Eu odiava quão instável ele me deixava. Como eu não sabia o que estava em cima e embaixo e ao redor. Eu me agarrava a ele assim como eu tentava correr. E quando seus dedos deslizaram do meu corpo, e ele me agarrou para me içar mais sobre as coxas, eu perdi. Parei de pensar. Fiquei catatônica e dormente e ao mesmo tempo me tornei um fogo de artifício prestes a acender. Dois extremos maciços. Um grande evento.

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"Eu preciso de você pra caralho." Suas pernas trabalharam conforme ele me posicionou sobre seu pau. Suas calças estavam abertas e nada mais. A roupa impedia nós dois — uma prisão para os nossos corpos, enquanto eu estava presa pelo medo em minha mente. Manobrando-se, ele lentamente me abaixou.

se

inclinou

verticalmente

e

Eu não podia lutar. Eu não podia falar. Eu não podia respirar. Tudo o que podia fazer era cair para a frente em seu abraço conforme o meu corpo — tão bem treinado de anos de abuso — acolheu-o com seu comprimento grosso sem esforço. Não houve obstrução. Nenhuma negação. A umidade só deixou a sua entrada suave ao invés de agonizante. Meus dentes colaram no seu ombro, mordendo tão forte quanto eu podia conforme a ponta dele cutucou a minha buceta e qualquer que fosse o bloqueio que eu mantinha preso explodiu. Com um rugido feroz, ele me quebrou em pedaços, derrubou minhas defesas, e deixou Pimlico aberta e sangrando, enquanto Tasmin ficou sobre ela no seu novo poder. O campo de batalha da minha mente se aquietou conforme Elder enfiou em mim vitoriosamente. Ele grunhiu com satisfação primal, em seguida, empurrou de novo, me enchendo tão, tão profundo. "Cristo, Pim".

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Eu nunca tinha sido tão esticada; nunca fui tão completamente devorada. E então as lágrimas começaram. Profundas, lágrimas negras e intermináveis. As Lágrimas viraram soluços, soluços viraram tremor do corpo, e, finalmente, eu tive Elder inteiro em sua neblina de sexo. Ele imediatamente se esticou, afastando-me para longe dele para olhar para o meu rosto. Seu pau se contorceu dentro de mim conforme o ódio enojado revestia suas feições. "Ah, porra." Apertando-me contra ele em um abraço, ele beijou o topo da minha cabeça como se eu fosse uma menina que tinha tido um pesadelo. "Cristo, o que eu fiz?" A contradição de tal conforto foi negada a cada vez que seu corpo estremeceu no interior do meu. "Merda, Pim, eu sinto muito. Eu ... eu – merda." Cerrando os dentes, empurrou-me para longe dele, suas pernas se reunindo para me afastar. Eu não podia suportar ser jogada fora depois que ele tinha roubado tudo. Eu precisava de algo para me agarrar enquanto eu estava completamente arruinada. Atirando-me para a frente, engoli em seco e sufoquei as lágrimas, afogandome em cada emoção que parei de sentir há muito tempo. Eu precisava de seus braços; caso contrário, eu morreria. Eu precisava dele para me segurar agora que tinha dizimado o pódio que eu tinha estado e me deixado nos escombros. Eu não tinha mais ninguém.

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Nem mesmo eu. Seus braços me abraçaram forte. Seus lábios pousaram no meu couro cabeludo novamente, e ele me embalou como uma criança. Ele não tentou me afastar, e a grossura dele juntamente com o peso do seu coração me cercaram até minhas lágrimas se tornarem cascatas de tristeza. Eu nunca pensei que o sexo seria minha ruína. Sexo tinha sido meu inimigo por tanto tempo, mas eu o bloqueei. Eu não podia bloqueá-lo. Eu não conseguia parar o conhecimento de que enquanto ele tinha me levado contra a minha vontade, meu corpo tinha convidado ele. Tempo perdeu todo o significado conforme ele balançava e murmurava e me deu um lugar para me desfazer de tudo isso enquanto ele me abraçava tanto por dentro como por fora. Meus quadris doíam espalhados sobre os dele. Minha buceta apertou contra sua invasão. Meus olhos estavam embaçados, conforme ele permaneceu duro e completamente empalado dentro de mim. Eu deixei de ser de Alrik. E me tornei do Elder.

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O que diabos eu estava pensando? Como eu me permiti ir tão fundo? Eu não tinha cedido à minha compulsão irresponsável durante anos, e agora, eu tinha feito a pior coisa que poderia fazer. Pim agarra-se a mim, berrando como se eu pudesse salvá-la da coisa terrível que tinha acabado de fazer. Eu odiava que ela ainda me permitisse ser o seu salvador, enquanto eu não era melhor do que os homens de quem a tinha roubado. "Está tudo bem." Eu acariciava seus cabelos, rangendo os dentes toda vez que seu corpo estremecia, sentindo a forma fodidamente deliciosa como ela agarrava meu pau. "Eu sinto muito. Porra, eu sinto muito." Eu não podia mais fazer isso. Meu autocontrole estava em frangalhos, desgastado e amargo. Eu teria que vendê-la ou apenas levá-la de volta e dar-lhe a liberdade. Eu não posso fazer isso. Por que o que eu faria com o conhecimento que ela tem sobre mim, se ele for prova o suficiente para ter a polícia vindo bater à minha porta? No entanto, eu tinha que fazer a coisa certa pela primeira vez, e a coisa certa era deixá-la ir.

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"Pim... está tudo bem." O fato de que lhe concerei liberdade me acalma um pouco. Se eu pudesse juntar seus pedaços agora, ela nunca teria que me ver novamente depois de hoje à noite. Puxando uma respiração estável, eu sussurro, "Sente-se, para que eu possa..." O quê? Tirar. Sair de você. Parar de estuprar você. Eu me encolho contra tal palavra. Pim me abraça mais apertado, com os ombros encolhidos como se ela fosse se despedaçar se eu a deixasse ir. Suas marcas de dentes no meu ombro ardem, ao mesmo tempo que sinto cócegas e então percebo que ela tinha tirado sangue. Merda, se isso significava que ela poderia reverter alguns dos danos que eu tinha causado, fazendo isso na minha pele, eu ficaria feliz em ser marcado. Não admira que a minha família me deixou. Eles estavam certos. Olhe para mim. Eu realmente sou um monstro. Segura-la foi a porra mais difícil que já tinha feito. Eu queria soltá-la e dar-lhe algum espaço, mas se segura-la até que eu morresse era o que precisava para me redimir, então que assim seja. Eu não tento apressá-la. Enquanto ela chora, eu faço o meu melhor para amolecer o meu pau, mas nada funcionoa. Sua força foi o que me atraiu

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para ela em primeiro lugar. Suas lágrimas são o que me fazem tirar agora. Isso parecia o fim. Eu tinha arruinado tudo. Eu tinha provado a ela que minhas promessas significavam merda nenhuna e ela estava certa ao olhar para mim com acusação e suspeita. Certa de acreditar que um dia iria machucá-la, porque o que diabos eu estou fazendo agora? Eu estou dentro dela contra sua vontade. Eu tinha tomado algo que ela não estava preparada para dar. Eu tinha perdido o controle. Mais uma vez. O tempo passa, mas nunca paro de acariciar ou embalar Pim. O presente que ela deu, me permitindo tocá-la depois que eu tinha me forçado sobre ela me deixa sem forças. Lentamente, Pim se afasta. Eu esperava que ela se levantasse e se afastasse, removendo fisicamente cada parte de mim dela. No entanto, suas mãos pousam uma em cada lado do meu rosto, seu olhar azul procurando o meu, como se ouvindo a minha tristeza e pesar. Seus dedos são tão suaves que fazem cócegas enquanto traçam meu queixo. Lágrimas escorrem de seus olhos, um vazio terrível dentro dela. Meu estômago se contorce. "O que foi? O que posso fazer? Diga-me. Vou fazer o que você precisar." O toque dela torna-se feroz, me segurando firme. Ela abre a boca para falar.

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Falar. Eu paro de respirar, meus ouvidos latejando para ouvir. Ela engole em seco, a testa franzida em concentração. "El—" Meu coração explode. Meu pau dobra de tamanho. Se eu não tivesse acabado de toma-la no chão, eu a teria beijado mais e mais. Ela força sua voz não utilizada e rouca. "Elder…" O meu nome. Sua primeira palavra é o meu nome. Sua voz é tudo que eu queria e muito mais. Acentuada, pura, feminina. Eu precisava gozar. Eu não tinha dúvida de que se ela me mandasse gozar com sua voz perfeita, bonita, eu o faria. Eu respiro profundamente antes de responder, mas ela pressiona dois dedos sobre os meus lábios e balança a cabeça. Ela tosse, seus olhos apertando com a dor. Obedeço e permaneço em silêncio. Ela senta-se um pouco mais reta. Sua buceta enluvando o meu pau com um calor furioso, e eu faço o meu melhor para empurrar tal felicidade longe. Ela não tem ideia de como é difícil pra porra ficar parado e não empurrar quando cada instinto grita para enfiar mais fundo. Enxugando um novo rio de lágrimas, ela engasga. "Você me machucou-" Cristo.

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Eu afasto minha boca dela para ficar quieto. "Eu sei, porra, eu sei. Sinto tan..." Ela prende a mão sobre meus lábios. "Eu sei." Ela tosse e engole, lentamente relaxando com a estranheza da fala. "Você me magoou, mas antes disso, você me salvou." Minhas narinas dilatam, e eu tremo com a necessidade de tirar a mão dela e falar. Ela sussurra: "Você me salvou, e por isso eu vou ser eternamente grata, mas... Elder..." Seus olhos fixam-se nos meus, cheios de lágrimas novas. "Onde você estava há dois anos atrás?" A Terra colide com Marte e Vênus e é arremessada no meu peito para aniquilar meu coração. Asteroides seguem, saqueando minhas entranhas até que tudo o que resta é um buraco que meu dragão nunca poderia proteger. Onde você estava há dois anos? Compreendo imediatamente. Eu sinto a destruição do meu interior, transformando-se em tiras de carne sangrenta. Seus soluços quebram através de sua força. Seu corpo balança no meu pau, fazendo amor comigo o tempo todo, enquanto ela me dá sua agonia. Sua mão cai da minha boca, enquanto ela se aninha em meus braços novamente. Sua voz doce, sem uso, ressoa contra a minha pele, "Onde você estava há dois anos?" Suas unhas arranham minha barriga. "Onde você estava quando ele me matou?" Seus dentes mordem meu ombro. "Onde você estava

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quando ele me vendeu?" Sua mão enrola em um punho e me bate. "Onde você estava?" Ela bate novamente. "Onde você estava?" Ela bate com mais força. "Onde você estava?" Ela se solta e me esmurra. "Onde você estava?” "Onde você estava!" “Onde. Você. Estava?!" E tudo que eu posso fazer é sentar lá com meu corpo dentro dela, frio e arruinado. Sem resposta. Impotente. Destruído.

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DOLLAR$ - SERIE DOLLAR 02 - PEPPER WINTERS  
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