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DECEPTION aleatha romig


DISPONIBILIZAÇÃO: EVA TRADUÇÃO: CURLY REVISÃO INICIAL: EQUIPE SWEET CLUB BOOK’S REVISÃO FINAL: FABY FORMATAÇÃO: NIQUEVENEN

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"Infidelity - não é o que você pensa" Tudo começou em Del Mar, uma chance de se reunir com uma única regra e uma só semana. Ou não? Lennox ‘Nox’ Demetri e Alexandria ‘Charli’ Collins tinham toda a intenção de seguir o seu acordo, mas as regras são feitas para serem quebradas. Em CUNNING eles estão reunidos, Nox estabelecendo novas regras para o jogo, e Charli não tem escolha a não ser segui-las. Agora, mais uma vez, o jogo mudou. Depois que Nox e Charli tiveram um encontro sensual e quente, cresce algo mais, mas está ameaçado por segredos e arrependimentos. E o seu amor e química sexual intensa os está empurrando um para o outro ou algo mais sombrio, um mestre de marionetes nos bastidores puxando as cordas de seu caso de amor? Vilões sombrios espreitam a cada esquina e todo mundo é suspeito quando o passado de Nox e de Charli colide com o presente e ameaça obrigá-los a voltarem para os seus destinos predestinados. Poderá acordos mediados no passado serem negados por algo tão puro como o amor e tão cativante como a atração compartilhada por Nox e Charli? Ou foi tudo um engano — começando com o primeiro encontro?

Da autora best-seller do New York Times e EUA Today, Aleatha Romig, eis o novo herói dominante e sexy que sabe o que quer, e uma heroína de temperamento forte que tem planos para si propria. Com as clássicas torções de Aleatha Romig, reviravoltas, enganos e devoções, este novo romance dark terá leitores desmaiando num minuto e gritando no próximo. Foi você Aleatha? DECEPTION é um romance, com mais de 350 páginas, é o terceiro dos cinco livros da série INFIDELITY – Não é o que você pensa! (Esta série não é sobre defender ou tolerar trapaças)

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Eu não costumo fazer dedicatórias. Eu estou fazendo uma exceção. Quero dedicar este livro para o maior homem que eu tive o prazer de conhecer. Para o homem que acabou comigo quando ele se apaixonou pela minha mãe. Para o homem que mudou tanto as nossas vidas para melhor desde o primeiro dia que nos conhecemos. Este não é para o meu "padrasto", mas para o meu pai e avô dos meus filhos. Obrigada por me amar, ter fé em meus sonhos, e sempre me apoiar. Espero que eu tenha feito você se sentir orgulhoso. Você vai viver para sempre nos corações daqueles que você amou.

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A Série Infidelity contém conteúdo adulto e destina-se a indivíduos maduros. Enquanto o uso de linguagem excessivamente descritivo não é frequente, o assunto é direcionado a leitores com idade superior a dezoito anos. Infidelity é uma série de cinco livros. A série é um romance dark. Cada livro individual vai acabar de uma forma que venha a fazer você querer mais. A série Infidelity não defende ou glorifica a traição. Esta série é sobre a luta interior de comprometer suas crenças para o seu coração. Trata-se de trair a si mesmo, e não outra pessoa. Espero que você aproveite o conto épico de Infidelity!

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O fim de Cunning, livro #2 da série Infidelity

EU VEJO O envelope branco liso colocado no meio da minha mesa. Lentamente, eu me movo para frente, confiante de que não tinha estado lá no início da noite. Meus pés mal se moviam quando eu fiz meu caminho ao redor da mesa. Era como um sonho em que eu flutuei me aproximando, como se o envelope fosse uma cobra e poderia sentir o meu movimento súbito e breve. Alexandria estava escrito na frente. Meu coração deu um salto triplo quando estendi a mão para o bilhete. O sangue fluía em minhas veias e através de meus ouvidos, silenciando o mundo ao meu redor. Com dedos trêmulos, eu levantei e abri o envelope. A primeira página era uma foto. Eu nunca tinha visto a mulher antes, mas ela me parecia familiar. Era porque ela se parecia comigo. Seu cabelo não era ruivo, mas com belas matizes ricas em castanho, longos e fluente com o mesmo comprimento que o meu. Seus olhos eram de um castanho suave, mais escuro do que o meu, mas com manchas dourada. Ela estava sorrindo para a câmera e vestida com algo vermelho. Isto foi só um tiro na cabeça.

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Eu afundei na cadeira. Eu não queria continuar olhando, mas era como se admirasse um acidente de trem, eu não conseguia desviar o olhar. Meu coração sabia quem ela era, mas precisava da confirmação. Eu movi a imagem para a parte de trás da pilha de páginas e comecei a ler. Alexandria, Tenho certeza que você está com raiva ou até mesmo apavorada que eu tenha o colocado onde você o encontrou. Eu sinto muito. Não vou dizer que eu não estou tentando te assustar. Eu estou. Você não retorna as minhas ligações. Você não retorna as minhas mensagens de texto, mesmo quando Adelaide explicou o quanto eu preciso de você. Agora eu preciso de você para ouvir. Por favor, escute. Por favor, continue lendo. Você sabe quem ela é não é? A mulher na foto? O nome dela era Jocelyn Marie Matthews Demetri. Meu estômago afundou. Eu precisava parar, mostrar isso para Nox, mas eu não podia. Era, Alexandria, ela era. Ela está morta. Seu namorado a matou. Os Demetris são perigosos. Eu não vou entrar em todas as atividades ilegais, incluindo prostituição, mas sei que ele está envolvido. Eu só quero que você saiba sobre o homem com quem você está dormindo. O homem com quem ela dormiu. O homem que a matou. Meu estômago vazio torceu violentamente. Pare! Pare! Pare de ler!

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Meu coração gritou, mas meus olhos continuaram a vagar. Lennox não permitiu que sua família visse seu corpo. Ele a havia cremado antes de qualquer evidência ser encontrada. Evidência. Seus pais têm ambas as declarações juramentadas sobre seu abuso. Em mais de uma ocasião, eles testemunharam contusões em seus pulsos. Os dois testemunharam isso. Olhei para os meus pulsos. Havia uma marca marrom fraca de onde eu tinha puxado muito forte contra o cetim. Eu continuei a ler. Ele era um viciado em trabalho. Eles dizem que ela estava triste e com medo. Seu testemunho está disponível. Eles têm um processo civil pendente contra ele. Ele comprou o juiz para a petição de provas em matéria penal, mas até mesmo o grande Lennox Demetri não pode parar todas as voltas da justiça. Saia. Saia. Venha para casa, ou pelo menos volte para o seu apartamento. Alexandria, eu estou morrendo de medo. Eu também acho que ele está por trás de enquadrar-me com Melissa. Ele poderia ser o motivo pelo qual ela está sumida. Livrando-se dela, ele pode remover-me da sua vida. Lennox é perigoso. Eu estou te implorando. Sua mãe está te implorando. Pergunte se ele é o responsável pela morte de Jocelyn... E saia! Bryce.

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Por que ele não poderia deixar isso ir? Por que ele iria pensar que Nox estava conectado com Melissa? Isso não faz sentido. A carta consistia em duas páginas. Cada página manuscrita cercada de imagens. Eu não queria passar a última página de palavras. Eu não quero vê-la novamente. Eu não tinha percebido que estava chorando até que uma lágrima caiu contra o papel. Quando olhei para cima, meus olhos encontraram os de Nox. Sua palidez combinava com seus olhos gelados, tão diferente de apenas alguns minutos mais cedo. "Você não deveria tê-la tocado." Eu não podia compreender. "Tocar no quê?" "Essa carta, Charli. Você está destruindo provas. Deloris pode tirar impressões digitais." Minha cabeça se moveu lentamente para trás e foi quando percebi que estava segurando a foto de Jocelyn. Quão irritado Nox ficaria? Antes que eu pudesse pensar, fiquei de pé, meus saltos deslizando pelo chão de madeira quando me afastei dele. "Onde Deloris está?" "Ela está subindo. Qual o problema? O que isso diz?" "E-eu..." Mordi os lábios. "Eu preciso falar com ela." Nox deu um passo em minha direção. Sua expressão se transformou de preocupação para algo mais intenso, quando eu, mais uma vez dei um passo para trás. "Que porra é essa, Charli? Você está com medo de mim?"

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"Não." Eu respondi muito rápido e muito alto. Quando ele fechou a distância, pegou os papéis da minha mão. Eu não os liberei com rapidez suficiente. O cabo de guerra momentâneo permitiu-lhes cair. Eles caíram no chão, o rosto sorridente de Jocelyn olhando para nós. A cor voltou ao seu rosto cobrindo de vermelho suas bochechas. A veia em sua testa abaulada, e os músculos de seu pescoço tensos. "Que merda é essa?" Pisquei, com medo de falar, ainda incapaz de permanecer em silêncio. Eu procurei seus olhos e trabalhei para nivelar a minha voz. "Eu acho que não é nada. Eu acho que é a minha família tentando me assustar." "Você acha?" Ele levantou a imagem do chão. "Sua família invadiu nosso apartamento?" Eu balancei a minha cabeça. "Eu duvido. Eles provavelmente pagaram alguém para fazer isso." Nox não conseguia puxar os olhos de Jocelyn. A borda da página amassada com seu aperto forte. "Por favor, olhe para mim." Implorei. Os músculos de sua cabeça flexionaram quando ele rangeu a mandíbula e abriu seu punho. "Nox!" Lentamente, ele desviou o olhar para mim. "Apenas me diga que você não teve nada a ver com a morte dela. Diga-me que você não foi responsável, e nós vamos para um hotel, ou ficar aqui. Não há nenhuma outra ameaça."

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Ele não falou. "Por favor, Nox." Eu implorei, pegando as suas mãos, querendo ajudá-lo a tirar a dor causada por esta carta. "Por favor. Eu não busquei esta informação. Ela foi jogada em mim. Não faz muito sentido. Apenas me diga que você não é o responsável por sua morte, e eu vou ignorar tudo o que esta carta disse." O piso caiu debaixo de mim quando a sua resposta ecoou contra as paredes recém-pintadas. "Eu não posso."

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"EU NÃO POSSO." A voz profunda de Nox ecoou pelas paredes de meu escritório decorado recentemente. Suas vibrações amplificadas dentro de minha alma, o sentido perdido enquanto procurava seu olhar azul gelado. Eu não posso. Indecisão e incerteza correram através de mim. Quem era esse homem? Será que eu o conheço mesmo? Nada importava, mas uma pergunta recorrente que, enquanto ele respondeu, permaneceu sem explicação. Por favor, Nox, me diga que você não é responsável pela morte dela. Meu batimento cardíaco acelerou quando eu me afastei do homem que tinha sido meu amante, o homem que eu confiava. Mudo e surdo. As palavras Eu não posso foram às únicas que ouvi sobre o silêncio ensurdecedor. No entanto, havia mais. O mundo girou inexoravelmente, inclinando sobre seu eixo quando a vida continuava além da minha neblina. A grande mão de Nox se estendeu para mim, me puxando do abismo dos meus pensamentos. Como algemas forradas de pele, seu

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aperto era forte e inquebrável e, ao mesmo tempo suave e reconfortante. A expressão de seu rosto bonito mudou diante de meus olhos. A raiva ou desafio que eu tinha visto apenas alguns segundos antes se transformou, combinando dor com preocupação. "Charli," Disse Nox. Meu nome ficou pendurado no ar, igual o resoar de um sino de igreja, o próximo toque que vinha antes do outro desapareceu, cada vez mais alto do que o anterior. Meus joelhos cederam quando meu recuo reuniu-se com a parede recém-pintada. Eu não poderia me apoiar em qualquer coisa mais longe. Cair foi a minha única opção. Enquanto eu descia em uma posição de agachamento, assim como Nox. Nossa conexão física foi cortada, embora o nosso olhar permanecesse definido. Temi desviar o olhar, e do canto do meu olho eu vi o rosto dela. E não o de Deloris, que agora estava segurando firmemente no batente da porta, sua tez pálida como as paredes, mas o olhar de Jocelyn. Ela sorriu conscientemente acima do chão, perto dos meus pés ainda calçados com Louboutins. Os saltos altos forçavam os joelhos em direção aos meus seios. Agarrei meu próprio pulso junto, abracei as minhas pernas, e desejei a minha capa de invisibilidade da infância para me cobrir. O que Jocelyn diria se ela estivesse aqui? Será que me asseguraria da inocência do meu amante ou me avisaria de seus caminhos perigosos? Será que ela me odiaria por estar com seu marido ou me agradeceria por lembrá-lo de viver? "Alex. Alex." Deloris chamou meu nome em um tom firme quando ela tocou o ombro de Nox e se moveu lentamente em direção a mim.

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Ela não olhou para o belo rosto da mulher na imagem. Se eu não a conhecesse bem, eu diria que ela não viu, mas isso não era verdade. Deloris Witt via tudo. Ela sabia de tudo. Em um olhar ela resumiu o que tinha acontecido quando o meu mundo desmoronou em um monte de sonhos quebrados. Suas conclusões eram sempre corretas. No encorajamento de Deloris, Nox levantou-se e recuou, a distância que me permitiu respirar, me dando oxigênio e enchendo os meus pulmões. O ar muito necessário deu a meu corpo o que ele precisava para continuar seus processos involuntários. Eu não poderia compreender ou pensar conscientemente quando o meu corpo estremeceu com soluços reprimidos, e Deloris pegou a minha mão. "Alex, deixe-me ajudá-la a ficar de pé." O aperto do meu próprio punho em torno de meus joelhos tinha passado despercebido até que eu afrouxei o meu aperto e a circulação voltou para minhas mãos e braços, o rosado voltando para os meus dedos frios como pedra. Eu vacilei enquanto estava sem saber por que o mundo estava tão inclinado. Talvez eu estivesse bêbada. Não, eu mal toquei no Martini de limão. Um gole, ou foram dois? O quarto girou em torno de mim. Linhas que tinham sido retas agora eram curvas, declinando e se curvando. Meu estômago vazio cambaleou antes de livremente cair de alturas desconhecidas. Eu tropecei para a espreguiçadeira de veludo. Nox estava imediatamente ao meu lado, seu braço forte envolvendo a minha cintura enquanto ele me firmou.

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"Não me toque." Foi a primeira frase que eu tinha pronunciado, meu primeiro pensamento compreensível. Seu calor desapareceu quando eu afundei na cadeira macia, ainda segurando a mão de Deloris. "Alex, eu posso pegar alguma coisa para você? Água?" Ela está falando sério? Água? Eu balancei minha cabeça. Minha língua seca disparou para os meus lábios ressecados enquanto eu tentava firmar não só a minha voz, mas também o ricochete do meu coração. Certamente, eles poderiam ouvir as pancadas fortes entre minha espinha e costelas. Eu não conseguia olhar para Nox. Eu precisava de espaço. "Deloris,"

eu

comecei,

procurando

os

olhos

dela

para

a

compreensão. "Por favor, me leve para o meu apartamento." "Maldição." Nox disse um palavrão quase em um sussurro, mas ele encheu a sala com o seu desagrado. "Alex, você está mais segura aqui." Deloris ofereceu. Meus sentidos retornaram. Ruídos foram registrados, o zumbido do ar condicionado e a batida dos sapatos de Nox enquanto andava contra o piso de madeira polido. O aroma de nosso jantar não consumido flutuava no ar. "Mais

segura

aqui?"

Eu

repreendi.

"Este

apartamento

foi

arrombado. Sua perfeita segurança foi violada. Eu quase não me considero segura." Cada declaração veio com mais convicção. "Foi," Deloris admitiu. "No entanto, se vocês dois tivessem ficado um pouco mais de tempo, eu teria resolvido isso sem o seu conhecimento e você ainda se sentiria segura. Eu garanto, eu vou chegar ao fundo disso."

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Eu estreitei meu olhar com a indignação crescendo. "Sem o meu conhecimento? Sem o meu conhecimento? Se tivéssemos ficado por mais tempo, eu nunca teria conhecimento sobre a carta? Ela foi enviada para mim!" Eu soltei a mão dela, ela já não era reconfortante. "O que mais eu não sei? O que mais foi escondido de mim?" "Charli," O timbre de veludo de Nox reverberou através do ar refrigerado. "É para o seu próprio bem." "Meu próprio bem?" "Lennox e eu tentamos explicar." Disse Deloris. "Há ameaças constantes. E não faz bem a você ou alguém saber todos os detalhes. Seria..." "Sufocante?" Eu ofereci a palavra apropriada para completar sua sentença quando eu falava, meus ossos agora solidamente capaz de suportar meu peso. "Desnecessário." Nox corrige. Lentamente eu girei no escritório que tinha sido projetado para mim. Passei a mão sobre a parte traseira da cadeira, as fibras do material de pelúcia dobrando a pressão do meu toque. Eu peguei o sorriso de olhos castanhos da imagem ainda deitada no chão. Ela era jovem e bonita e tinha uma vida de promessas pela frente, e agora ela está morta. Meu pescoço e ombros se endireitaram. "Respostas, Nox. Eu preciso de respostas ou eu vou embora." Nox deu um passo em minha direção. Meu olhar parou o seu movimento, mas não a sua declaração. "Você não pode sair. Eu não vou permitir isso."

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"Que porra você vai fazer? Você vai me trancar neste apartamento? Castigar-me? Amarrar-me na sua cama? Isso foi o que disse antes. Bem, que pena. Você não pode." Seus lábios formaram uma linha reta que em apenas alguns segundos ficaram cada vez mais finos. Sem falar que ele estava me dizendo que ele poderia fazer isso e muito mais. De repente, esse pensamento não era mais erótico, mas assustador. Desviei meus olhos, incapaz de suportar a intensidade do olhar de Nox. Deloris reuniu as páginas da carta de Bryce, usando um lenço de papel para apanhá-las do chão. "Eu vou assumir que ambos manusearam essas páginas?" Perguntou ela. "Sim." Respondeu Nox. "Eu vou tê-las espanadas." "Por quê?" Perguntei. "Bryce assinou a carta." Punhais se lançaram a partir do azul gelado dos olhos de Nox. "Bryce? Edward Spencer? Eu pensei que você disse que era da sua família?" "O quê?" Ele se aproximou, o seu peito se aproximando do meu, sua colônia nublando novamente meus pensamentos enquanto eu lutava para projetar uma sensação de calma que eu realmente não sentia. "Você disse que pensou que era a sua família tentando assustá-la. Edward Spencer não é a sua família." Ele enfatizou a última palavra.

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"Minha família é complicada. Ele afirma estar falando em nome de minha mãe. O ponto é que não há nenhuma razão para pó nenhum. Sabemos que ele a mandou." Afastei meu olhar de Nox, de volta para Deloris. Ela ficou em silêncio enquanto ela lia a carta, a minha carta, aquela dirigida a mim. "Privacidade. É isso que eu perco se eu ficar aqui?" "Se?" Repetiu Nox. "Lennox, você deve ler isso." Deloris falou do outro lado da sala. Bati minhas mãos contra as minhas coxas. "Claro, todo mundo pode ler a porra da minha carta. Vamos chamar Isaac e Jerrod aqui. Eu já sei, chame Lana. Existe mais alguém?" Apertei os lábios à espera de uma resposta. Finalmente, eu continuei. "Tudo que eu quero são respostas; em vez disso, eu estou ficando com mais e mais dúvidas." Deloris se virou para mim. "Há uma infinidade de acusações nesta carta. Você não concorda que elas poderiam ser abordadas melhor se Lennox soubesse o que ele deveria responder?" "Eu já perguntei a mais importante delas." Os olhos de Nox se estreitaram em um aviso silencioso, me dizendo para evitar o assunto que paira ao nosso redor, o elefante figurativo empinando ao redor da sala, sua tromba levantada como uma trombeta alertando que cada um de nós está no seu caminho de destruição. Uma coloração momentânea de apreensão se infiltrou em minha raiva justificada quando a questão ressurgiu — Nox matou Jocelyn? Sua postura se endireitou quando ele rangeu os dentes e levantou a mão para Deloris. Quando ela hesitou, ele disse: "Eu já toquei. Que diferença faz se eu lidar com isso de novo?"

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Ela balançou a cabeça e puxou outro papel da caixa. Entregando-o primeiro a Nox, ela então lhe passou a carta. Eu balancei a cabeça com desdém e peguei a minha mochila. Minha mala já estava lotada. Quando eu pisei em direção à porta, o comando de Nox acalmou meus passos. "Pare." Imagens de Alton correram pela minha mente enquanto eu girava na direção de Nox. "Eu não sou uma criança. Se você não vai falar comigo, eu não vou ficar aqui." "Você não pode ir para o apartamento. A segurança não está completa." Revirei os olhos enquanto eu deixei escapar um longo suspiro. "Você está colocando segurança no meu apartamento?" "Chelsea," Ele corrigiu. "É claro." Balançando a cabeça, eu respondi. "Você é inacreditável. Você não acha que deve me perguntar? Pedir a Chelsea? Quer dizer, ela foi entrevistada para esse trabalho. Se ela ficar em DC, ela não estará muito aqui." "Alex..." Eu levantei minha mão para silenciar Deloris. Eu estava cansada de ouvi-los responder às minhas perguntas em círculos. "Chame Jerrod, ou eu vou. Estou indo embora." "Não, você não está." "Sim, eu estou." "Jerrod trabalha para mim." Declarou Nox. Foda-se ele! Este era Alton mais uma vez.

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Meu pescoço esticou de indignação. "Então eu vou pegar um táxi. Você tem alguma coisa a dizer sobre isso? Essa é sua escolha. Desta vez você tem o meu número no seu telefone e a bola está no seu campo. Se você estiver pronto para conversar comigo, para ser honesto comigo, ligue. Caso contrário..." Eu respirei fundo, debatendo o fim da minha sentença. "... Caso contrário, não." "Charli, não deixe este apartamento." Sua ordem pairava no ar, a palavra final. No entanto, eu entrei no quarto vendo o vibrador na cama. Sua presença me ridicularizava. Ignorando isso e os planos que eu tinha para esta noite, eu encontrei meu caso de fim de noite. Como o nosso encontro passou de incrível para um monte de merda em tempo recorde? O toque do meu telefone me incentivou a ir em frente, me movendo em direção à sala de estar, onde anteriormente, esta noite eu tinha esperanças, deixei cair minha bolsa. A tela lia JERROD. "Olá." Eu disse depois de empurrar o ícone verde. "Senhora, eu vou trazer o carro para frente em cinco minutos." Eu não tinha certeza se tinha sido Nox ou Deloris que o tinha contatado, mas pelo menos eu não teria necessidade de pegar um táxi. Uma lágrima escorreu pelo meu rosto quando eu fechei os olhos. "Obrigada, Jerrod. Eu estarei lá." Minhas opções de destino vieram em rápida sucessão. Eu poderia ir para o meu apartamento e de Chelsea. Se eu fizesse, eu não só estaria desobedecendo Nox, saindo, mas também indo para onde ele me disse especificamente para não ir. Então, novamente, até que ele pudesse ser

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honesto comigo, eu não preciso ouvir as suas ordens. Eu poderia ir para o apartamento de Patrick e Cy. Certamente será seguro. Ou eu poderia fazer como o bilhete de Bryce implorou e viajar de volta para Savannah. Com o coração pesado, eu abafei uma respiração irregular e virei para os olhos glaciais azuis. Embora Nox observasse cada movimento meu, ele não falou. Silenciosamente, eu me virei para a porta e sai do nosso apartamento.

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PORRA! Puxei meu telefone do meu bolso quando a porta do apartamento fechou. Depois de dois impulsos e um toque, Jerrod respondeu. "Eu quero saber para onde você vai levá-la." "Sim, senhor." "Mantenha a mim e Deloris informados. Quero vigilância em volta todo tempo." "Sim, senhor. Você vai ser constantemente informado. Ela não vai fazer um movimento que você não saiba." Droga, isso soava errado. Eu não estava tentando sufocar Charli. Essa era a sua palavra. Eu estava garantindo a sua segurança. Por que ela não podia ver isso? "Segurança. Esse é o meu objetivo número um." "Sim, senhor." Respondeu Jerrod. Eu desliguei o telefone e olhei para Deloris. Ela estava sentada no sofá elaborando uma mensagem de texto. De maneira breve seus olhos encontraram os meus e, em seguida, com um leve aceno de cabeça, sua atenção foi atraída de volta à tela de seu telefone. Meus dentes doíam com a pressão enquanto eu continuava a rangê-los, mais e mais. Se eu não encontrasse outra saída, com certeza meus dentes iriam quebrar.

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Assim que ela tocou em enviar, Deloris suspirou e olhou para cima. Eu esperei. O silêncio continuou. Finalmente, falei. "Diga-me como diabos alguém entrou aqui." Sua cabeça se moveu de um lado para o outro. "Eu não posso." Que tipo de resposta foi essa? Então, como se tardio, suas palavras duramente me atingiram, secando a minha boca e enfraquecendo os joelhos enquanto caí para o sofá. Um suspiro escapou dos meus lábios como se eu realmente tivesse sido atingido, o impacto fazendo com que o ar saísse de meus pulmões. Suas palavras eram as mesmas que eu tinha dado a Charli. "Eu não posso." Eu disse de novo, confessando a minha incapacidade rara. "Não, eu não posso." ela disse, interpretando mal a minha declaração achando que fiz uma pergunta para ela. "Não faz sentido. Você sabe que a minha segurança é de alto nível. Eu não acredito que Edward Spencer ou qualquer pessoa conectada com os Montagues foi responsável por esta carta. Eles nunca teriam sido capazes de enganar o sistema." Eu olhei em descrença. Isso não foi o que eu quis dizer com eu não posso. Eu queria dizer que eu não poderia dizer a Charli a verdade sobre Jo. Ainda não. Eu não tinha verbalizado isso desde que aconteceu, não em uma declaração concisa, nem em uma longa declaração errante, ofegante. Até algumas semanas atrás, eu não tinha sequer olhado para os relatórios on-line. Eu não acho que poderia dizer isso em voz alta. Embora a morte de Jo tenha sido à quase cinco anos atrás, se eu fechar os olhos, parecia como se fosse ontem. Parecia como se fosse hoje.

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A adrenalina inundou o meu sistema quando suor umedeceu as palmas das mãos. Eu não queria pensar sobre isso. A raiva. O sangue. Mas estava ali, na frente da minha mente. Tinha sido um dia que não iria acabar. Talvez não tivesse. Talvez ainda fosse hoje. Era como aquele filme ‘O dia da Marmota’. Eu não poderia pensar em um inferno pior. "Lennox, eu vou chegar ao fundo disso." Eu balancei a cabeça, sem saber se as imagens terríveis em minha mente viriam borbulhando se eu falasse. "Você leu as acusações?" Perguntou ela. Eu balancei a cabeça novamente. A lista se reuniu em minha mente: assassinato, abuso, esconder evidências, a coerção de um juiz, atividades ilegais, incluindo prostituição. Então isso me bateu. "A carta me culpou pelo desaparecimento de Melissa no Verão. Quem teria qualquer conhecimento disso? E a prostituição? Isso tem que estar se referindo a Infidelity." Pensei um pouco mais. "O escritor chamou Charli de Alexandria. Parece que só a sua família usa esse nome para ela." Deloris olhou na minha direção, seus ombros rígidos enquanto contemplava. "É o nome dela. Qualquer um que conheça os Montagues e Savannah iria se referir a ela dessa maneira. Isso não é o suficiente para eu saltar imediatamente para a sua família. Eu acredito que essa é a direção que o escritor nos queria olhando. É a direção que a pessoa presumiu que teria o maior impacto sobre Alex." Fechei os olhos e respirei fundo. "Eu não deveria tê-la deixado ir." Ambos o meu telefone e o de Deloris tocam.

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Mensagem de texto. Jerrod: "Eu acabei de deixar a Srta. Collins na AT 1214 da Quinta Avenida. Ela disse que iria passar a noite." "Esse é o edifício de Patrick." Disse eu. "Pelo menos ela não está sozinha." Deloris assentiu enquanto ela respondeu à mensagem de texto. Quando ela terminou, disse: "Eu estou feliz que ela não foi para o apartamento." "Consiga a vigilância configurada lá amanhã. Eu quero ela completa. Se ela decidir se mudar para lá, eu preciso saber que ela está segura." Incapaz de suportar a pressão mais, eu solto um suspiro exasperado. "Porra. Este não é o caminho que esta noite deveria tomar." Corri as minhas mãos sobre meu rosto com barba. Eu deveria estar com as bolas enterradas em Charli agora, não sentado aqui com Deloris tentando juntar as peças de um quebra-cabeça que não se encaixavam. "Será que ele a levou até o apartamento de Patrick?" Perguntei. "Presumo que ele a levou até o edifício." Pânico inundou o meu sistema. "Eu estive lá antes. Ele vive no quadragésimo sexto andar. Alguém... Alguém poderia" Deloris levantou um dedo quando ela colocou o telefone no ouvido. Depois de um momento, ela baixou o telefone, desligou a primeira chamada, e rolou a tela. "Eu tenho o número de Patrick." "Você tentou Charli e ela não atendeu?" Que porra é essa? "Ele poderia estar no silencioso."

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Andei para trás e para frente, à espera de Patrick atender. A antecipação definiu meus nervos já exagerados com a ultrapassagem. Cada um movimentava-se rapidamente para a atividade até que minha pele estava esticada e sendo pequena demais para os meus ossos. "Sr. Richardson, meu nome é Deloris Witt. Eu trabalho para Lennox Demetri." Pausa. "Sim, eu vejo." Pausa. "Obrigada. Por favor, deixe que ela saiba que queríamos garantir sua chegada segura ao seu apartamento." Pausa. "Obrigada, Sr. Richardson. Tchau." Meus pulmões estavam cheios até a capacidade. "Ela está lá?" "Sim. Ela não estava com ele naquele momento, mas ela está lá no apartamento." "Não estava com ele?" "Ele disse que ela foi trocar de roupa. Lennox, ela está segura." Eu tentei não pensar sobre o vestido frisado preto que ela estava usando ou o corpo lindo que agora estava vestido com algo sem dúvida mais confortável. Eu não quero imaginar ela por toda a cidade, em vez de brilhando de suor debaixo de mim. "Ela estava certa." Virei-me incrédulo para a avaliação de Deloris. "Certa? Sobre ir embora?" "Não em sair, mas sobre impedi-la. Você não poderia impedi-la." Deloris deu de ombros. "Eu não estou duvidando de sua capacidade, mas legalmente, você não pode fazê-la ficar aqui." "Eu poderia, se seu contrato com a Infidelity fosse real." "Se fosse..." Ela disse, contemplando sua resposta, "... Você poderia apelar ao seu compromisso com o referido acordo, mas você não pode usá-

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lo como justificativa em um tribunal de direito. Não se esqueça de que a Infidelity não existe." Pela, provavelmente, a primeira vez, eu queria que ela existisse. Eu queria a assinatura de Alexandria Collins ao lado da minha. Eu queria o direito de exigir o seu regresso. Quando eu não respondi, Deloris falou novamente. "O mais importante?" Apertei os olhos. "Do que você está falando?" "Alex disse que se tivesse de ler um rol inteiro de acusações, alegando tudo, de abuso, extorsão e assassinato, que ela só perguntou a você sobre a mais importante delas." "Jo." Minha resposta de uma palavra era tudo que eu poderia dizer. "E você respondeu a ela. Você disse a ela que não era o responsável." Eu balancei minha cabeça. "Eu disse a ela a verdade. Você não vê a porra do quão assustada ela estava quando você entrou em seu escritório?" "Lennox," Seu tom de voz suavizou. "Chame-a. Fale com ela. Não deixe sua culpa por Jocelyn infectar o que você e Alex têm." Eu andei o comprimento da sala e olhei para as luzes da cidade de Nova York. Do alto, as ruas estavam cheias de luzes traseiras, criando fitas vermelhas de movimento e carros parados. Mesmo tarde da noite, o tráfego fluía aos trancos e barrancos. "Eu não posso falar sobre isso. Eu não posso pensar sobre isso." Eu me virei de volta. "Se eu fizer, se eu tentar, seria como viver tudo de novo." Eu balancei a cabeça. "Merda. Certifique-se que Charli está segura. Nós

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dois sabemos a verdade. A melhor maneira de garantir a segurança de Charli é mantê-la longe de mim." "Lennox." Eu odiei isso. Mas agora que eu disse, sabia que estava certo. "Descubra quem escreveu essa carta. Descubra quem conhece os meus segredos." "Quem quer que seja essa pessoa é preciso que seja parado." "Primeiro, eu quero saber por que." Eu respirei fundo e tentei olhar para a carta de um ângulo diferente. Não na minha perspectiva, mas a partir do escritor. "Qual era o objetivo?" "Ele disse especificamente para Alex ficar longe de você, para deixálo." "Então ele fez bem. Quem além de Edward Spencer iria se beneficiar com isso? Quem senão ele iria querer nos separar?" "O que você sabe sobre sua família?" Perguntou Deloris. "Eu sei que ela fala regularmente com a sua mãe. Eu sei que as chamadas são exasperadas. Eu sei que seu padrasto tinha algo a ver com tirar seu fundo fiduciário. E do mundo dos negócios, eu sei que ele é um idiota arrogante que, como Oren, acredita que os negócios são feitos com as palmas lubrificadas de conhaque." Voltei-me para as luzes. Se eu desse um passo para trás, a janela se tornava um espelho colorido refletindo a minha própria imagem. Em vez disso, aproximei-me. O homem no reflexo me deu nojo. Charli merecia estar com alguém que estava acima de qualquer suspeita, acima das acusações da carta. Eu não queria acreditar que essa pessoa era o saco de lodo Spencer.

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Meu intestino torceu quando me virei novamente. "Como

uma

conexão

entre

Edward

Spencer

e

Melissa

Summers?" Os olhos de Deloris encontraram os meus. "Eu tentei dizer-lhe. Você disse que não queria saber." "Eu quero saber essa porra agora." "Ele é o estudante de graduação." Que porra é essa? "Como eu não juntei isso?" "Porque você não queria vê-lo. Você não deseja associar Alex com alguém como Edward Spencer." "Onde está a carta?" "Lennox, mesmo com um lenço de papel, impressões digitais podem estar sujas. É melhor não tocá-la." "O que ele disse sobre Melissa?" "Só um minuto." Deloris entrou na cozinha. Esperei quando os armários foram abertos e fechados. Quando ela voltou, ela tinha três grandes sacos de plástico do tipo ziploc. Com cuidado e precisão, ela gentilmente inseriu cada página em seu próprio saco. Encontrando a página certa, ela passou para mim. Meus olhos procuraram a passagem. Alexandria, eu estou morrendo de medo. Eu também acho que ele está por trás de enquadrar-me com Melissa. Ele poderia ser o motivo dela ter sumido. Livrando-se dela, ele pode remover-me de sua vida.

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Lennox é perigoso. Eu estou te implorando. Sua mãe está te implorando.

"Ele está dizendo que eu sou perigoso, mas ele é o único que estuprou e bateu em Melissa Summers?" Minha mente girava. "Se Melissa namorou ele..." Meu estômago virou com a revelação. "... Ela não podia ter dito a ele sobre a Infidelity?" "Ela teria oportunidade. Mas pelo que está escrito no acordo, ela não tinha permissão para contar a ninguém." "Obviamente, ela não seguiu o acordo ao pé da letra, porque se tivesse, ela não teria um encontro com alguém que não fosse cliente seu." Eu levantei minha sobrancelha. "Você ainda duvida que isso foi escrito por Spencer?" Deloris franziu os lábios. "Eu não acho que ele, os Montagues e nem os Fitzgerald têm a capacidade de contornar a minha segurança. Será que ele escreveu? Eu não posso responder a isso. Será que ele colocou aqui? Eu posso responder a isso de forma inequívoca. Preciso tirar as digitais em primeiro lugar. Eu também tenho que ver se há digitais no apartamento... se não estiverem muito danificadas." "Você quer que eu saia?" "Eu desliguei o fogão. O jantar passou um pouco do ponto." Virei-me em um pequeno círculo, olhando o apartamento. Eu tinha vivido aqui por anos e tinha sido bom. Eu estava confortável e satisfeito. Agora, sem Charli, parecia vazio e quieto demais. Ela tinha ido embora há menos de uma hora e eu perdi... Bem, tudo sobre ela. Voltei para o quarto para recolher algumas roupas.

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Seu maldito vibrador ainda estava na cama. Já era ruim o suficiente que alguém tivesse estado no nosso apartamento. Eu não podia deixá-lo lá para Deloris ou sua equipe investigar. Eu levantei o eixo coberto de silicone roxo. Era curvado e liso. Meus pensamentos foram para as deliciosas maneiras que eu poderia usá-lo em Charli. Imaginei seus gemidos e gritos quando eu apertasse os botões. Havia uma opção de música que iria permitir que o dispositivo respondesse a minha voz. Ela deveria estar na minha cama, na nossa cama, com este brinquedo estúpido eu deveria estar levando-a a novas alturas. O quarto veio em foco, mas eu não estava vendo o que estava realmente lá. Eu estava vendo o que não estava lá. Suas mãos delicadas estavam amarradas, intrincadas e enroladas em cetim e seguradas acima de sua cabeça. Seu cabelo bonito empilhado alto, e vadias mechas ruivas que cercam o rosto contrastavam com sua tez corada. Meu peito arfava enquanto seu corpo sexy era exibido, cada curva, cada ângulo para o meu prazer de observá-la melhor. Na minha imaginação ela estava nua, exceto pelos sapatos pretos que ela tinha usado no Mobar, os mesmos sapatos que tinham adornado o painel de instrumentos do Boxster. Seus tornozelos estavam amarrados vinculados apenas por minhas instruções. Suas pernas estavam espalhadas, ligeiramente curvadas, com os joelhos para fora e os saltos de seus sapatos sexys ameaçadores perfurando os lençóis de fios egípcios macios. Quando o zumbido das vibrações percorria o ar, seu corpo tremia em antecipação, e ela reprimiu um gemido. Adorei a forma como ela se contorcia enquanto lutava entre manter a posição que eu havia exigido e as reações naturais do seu corpo.

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Meus lábios se curvaram quando eu adicionei uma venda de cetim aos olhos para a minha fantasia. Era algo que nunca tinha feito, mas novamente, nós tampouco tínhamos jogado com seu vibrador. Sem visão, seus sentidos seriam aumentados. O zumbido silencioso seria mais alto, um rugido no caso contrário, do silêncio do nosso quarto. As minhas palavras seriam amplificadas, enviando ondas de choque de suas orelhas para a sua boceta apertada e pingando por suas necessidades não atendidas. Eu a provocaria sem piedade, dando-lhe pequenas amostras do que estava por vir. Então me lembrei das minhas diretivas anteriores. Eu disse a ela que eu ia trazer o jantar. A falta de visão afetaria isso também. Petiscos como os alimentos que Lana tinha preparado seriam apenas o suficiente para fornecer a energia que ela precisava para a nossa noite de diversão, mas nunca o suficiente para satisfazer. Manter a sua vontade e necessidade seria meu objetivo, até que não fosse. Não seria apenas o seu clitóris inchado ou as brilhantes dobras de seda que me falariam de seus desejos escondidos, sua fragrância iria encher o ar até que ela não aguentaria mais e se submeteria as palavras, pedindo, implorando, e, finalmente, exigindo alívio. O eixo roxo traria alguns, mas apenas tantos e quantos eu permitisse. Não seria suficiente. "Seu pênis. Pare de ser um idiota. Eu quero o seu pênis agora!" Um sorriso grande agraciou os meus lábios no diálogo imaginário. Era como se eu quase ouvisse a voz dela, a forma como rachou com urgência e determinação. "Lennox, eu tenho a minha equipe a caminho."

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A voz de Deloris da sala de estar me puxou da minha fantasia, quando a realidade caiu fortemente sobre os meus ombros. Eu bati novamente o interruptor, parando o zumbido e a ereção que os meus pensamentos

haviam

criado,

desvanecendo-se

rapidamente.

Até

o

momento em que eu tive algumas roupas embaladas e o vibrador arrumado

dentro de

uma

gaveta, a

minha

desaparecido completamente. Assim como meus sonhos. Assim como Charli.

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resposta física

tinha


"VOCÊ NÃO SABE que não pode deixá-lo." disse Patrick quando apertou meu joelho. "Eu posso dizer que você está chateada. Eu não sei o que ele fez, mas você simplesmente não pode. Não é permitido." Eu balanço a haste da taça de vinho, o líquido vermelho rola dentro do globo. Felizmente, Cy não estava em casa e era apenas Patrick e eu. "Obrigada por me emprestar seu shorts de ginástica e camiseta." Ele riu. "Além do fato de tipo parecer que eles estão engolindo você toda, você parece bonita. Não é todo dia que vejo uma mulher bonita usando as minhas roupas." Olhei para cima através dos meus cílios úmidos as suas palavras fazendo os meus lábios puxarem em um pequeno sorriso. "Bonita? Sim, eu me sinto linda agora." "Bem, tem as roupas grandes demais que estão em você, mais tirando essa coisa de manchas vermelhas e olhos inchados, um pouco de ranho quando você funga. Priminha, você está deslumbrante." Suspirei. "Posso ficar aqui por um dia ou dois até entender as coisas?" "Você sabe que você pode. Eu nem sequer preciso perguntar a Cy. Você é sempre bem-vinda, mas e o seu apartamento?"

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Dou de ombros. "Eu disse a Chelsea que ela poderia ficar lá. Ela estará voando da Califórnia no final desta semana. Eu odeio ter decorado tudo apenas para depois despojar-me. Além disso, eu sinto que eu estaria exposta lá." "Exposta?" "É uma coisa de segurança. Eu estou de certo modo excessiva com isso." Pat encostou-se no sofá. "Eu tive uma boa sensação ao vê-la com Lennox. Além disso, você tem a história de toda uma semana..." Ele tocou a borda da taça de vinho, e eu tentei ignorar o quanto isso me fez lembrar a minha taça de Martini há apenas algumas horas atrás. "Eu tenho certeza que você pode lidar com isso." "Ele tem o meu número." "Se estas fossem circunstâncias normais, eu diria a você para esquecer tudo sobre ele. Quer dizer, quem precisa de alguém como Lennox Demetri? Eu só posso imaginar que seria terrível ter um namorado que redecorasse um quarto para você, praticamente semanas depois de entrar na casa nova. Um que se importa o suficiente com os seus sonhos para pagar por sua educação e comprar tudo o que você quer ou precisa, aquele que lhe dá a capacidade de dizer ao tio Alton e tia Adelaide para enfiar as suas condições em seus rabos apertados. E garota, seu olhar. Maldição, ninguém quer lembrar-se daqueles olhos azuis sensuais. Quero dizer, a maneira como eles se iluminam quando você anda em uma sala e ele olha para você como se tivesse te comendo toda. Eu posso ver como isso acaba rápido." Ele tomou um gole de vinho. "Honestamente, eu não sei como você conseguiu se manter por tanto tempo." Ele deu de ombros. "Há sempre um bom e velho Bryce."

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Sentei-me para frente, colocando a minha taça de vinho na mesa de café, e depois de colocar os cotovelos sobre os joelhos, segurei a minha cabeça. "Eu não preciso de Bryce. Por que eu preciso de um homem?" "Se você não sabe a resposta para essa pergunta, minha opinião sobre Lennox Demetri acabou de despencar. Quer dizer, eu tenho certeza que você tem um vibrador." Suspirei. O pensamento do vibrador roxo rasgou o meu coração. Eu olhei para cima. "Pat, eu deveria dormir um pouco. Eu tenho aula no início da manhã, e tenho certeza que você tem trabalho." Definindo sua taça de vinho ao lado da minha, ele pegou minha mão e virou-a. Com a outra mão, ele gentilmente tocou meu pulso. Sem perceber, eu ofegante chupei o meu lábio superior entre meus dentes enquanto seus dedos acariciavam minha pele macia. De repente, toda a brincadeira desapareceu de sua expressão. "Ele machucou você?" Eu puxei a minha mão livre. "Não." "Alex, isso é algo totalmente diferente. Quer dizer, está fora do acordo, e se o seu pulso está machucado." Ele se levantou. "Se for isso, o bastardo..." "Pare Pat. Nox não me machucou." "Você o quê...?" ele perguntou incrédulo, "... correu para uma parede? Talvez você tenha tropeçado?" "Não. Nenhuma dessas coisas. Você está errado." Ele balançou sua cabeça. "Quando você chegou aqui, eu pensei que estava com raiva. Você não estava com raiva. Você estava com medo. Você está com medo dele, não é?"

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Eu estava? "Não." Eu expresso minha opinião exageradamente chocada. "Eu não estou. Ele não me machucou, não fisicamente. É uma questão de confiança." Eu estava de pé, peguei minha taça de vinho, tomei um longo gole, e caminhei até as janelas. Com a minhas costas para ele, perguntei: "Quanto Cy sabe sobre você?" Eu quase ouvi o encolher de ombros. "Ele me conhece melhor do que ninguém." Virei-me. "Ele sabe o que as meninas disseram sobre você na academia?" "Que eu sou muito bom de cama?" Ele perguntou com um sorriso. "Que você as usou. Que tudo o que você queria fazer era entrar em suas calças e seguir em frente." "Não é preciso ser amigo de Chelsea com um curso de psicologia para descobrir que eu estava em negação." "É o que eu quero dizer. Será que Cy sabe isso sobre você?" "Nós já conversamos. Ele é mais velho. Foi difícil para ele se revelar também." Patrick deu de ombros. "Ele não fala muito sobre isso, mas ele era casado, com uma mulher." Acrescentou. "Será que eles têm filhos?" "Não. Não durou muito tempo. Você não sabe como é..." Meu peito ficou apertado, ouvindo-o discutir suas próprias lutas tanto como um adolescente e um jovem adulto. Estávamos bem perto de nossos adolescentes, mas eu não sabia. Era mais outra sombra que escondia os corredores da Mansão Montague, dançando na escuridão ao

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redor do Fitzgeralds. Apesar das inseguranças de Patrick, ele sempre pareceu o oposto: arrogante e autoconfiante. Eu estabeleci-me de volta no sofá. Quando ele terminou, ele perguntou: "Será que você nunca suspeitou?" Eu balancei a cabeça. "Eu suspeitei. Lembro-me de odiar as coisas que as outras meninas disseram sobre você. Com a nossa diferença de idade, eu costumava ouvir rumores de segunda mão, mas nunca parecia que o Patrick Richardson que elas descreviam era o meu Pat." Ele sorriu um sorriso cansado. "Eu sempre te amei." "Pretérito?" "Não. Quero dizer, quando éramos apenas nós dois, eu não sinto a necessidade de compensar. Nós existíamos em nosso próprio mundo seja na Mansão Montague ou na minha casa." Ele deu de ombros. "Não era como se os nossos pais dessem a mínima com o que fizemos, enquanto nós não interrompêssemos o que eles estavam fazendo." Um sorriso cresceu em seu rosto, fazendo com que suas bochechas subissem. "A única pessoa que sabia o que estávamos fazendo era Jane." A menção do nome dela afrouxou a jiboia que eu tinha envolvida em torno de meu peito e eu sorri. "A melhor parte da minha infância." Eu disse com um suspiro. "Ela ainda está na mansão." "Sério? Eu havia pensado que depois que você se afastou..." "Tenho a sensação de que ela cuida de mamãe." "Isso é bom. Tia Adelaide precisa de alguém no seu canto." Seu olhar se estreitou. "Falando de correr para paredes, eu me lembro de mais

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de uma vez quando ela tinha sido bastante desajeitada." Ele acenou com a cabeça na direção de meus pulsos. "Eu não quero o mesmo para você." A indignação aumentou. "Nem eu. Não se preocupe com isso. Nox nunca..." "Eu não o conheço tão bem assim." Ele interrompeu. "Mas eu sei sobre Spence. Eu nunca entendi por que você o namorou por tanto tempo." Talvez fosse o vinho ou o meu choro, mas eu não entendi a conexão. "O que você quer dizer? Nós éramos jovens." "Mas você nunca realmente gostou dele." Meus ombros afundaram. "Eu gostei... dele... como um amigo. Quando éramos jovens, além de você, ele era o único que eu via, a única pessoa perto de minha idade. Eu estava cercada por adultos abafados. Jane era minha babá e colega, mas não era o mesmo que estar perto de crianças. Desde que mamãe e Suzanna estavam próximas, Bryce estava muito lá." Ele assentiu. "Eu me lembro da existência de uma excitação quando íamos para o seu lugar e ele não estava lá. Eu acho que até perguntei à minha mãe uma vez se ele vivia lá." "Vê? Ele era meu melhor amigo." "Até que ele se tornou seu namorado." O pensamento agitou o vinho no meu estômago. Bryce era meu melhor amigo. Não era isso que um amante deveria ser? Nox e eu nunca tínhamos sidos amigos. Talvez por isso eu fui capaz de ir embora hoje, ou foi ontem? Peguei meu telefone que encontrei sobre a mesa. Eu mudei a

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tela para o relógio que mostrava passar da meia-noite e um ícone exibia chamadas não atendidas. Prendi a respiração. Eu tinha desligado o toque. Eu disse a Nox que a bola estava em seu campo, e então eu não estava lá quando ele arremessou de volta. Eu toquei o ícone pequeno. Duas chamadas não atendidas, Deloris e Bryce. A jiboia apertou com mais força. Nox não tinha tentado me ligar. Uma lágrima escapou do meu olho quando eu arrastei esta para longe. Eu ligaria para Deloris amanhã... E Bryce? O que eu deveria dizer? Oi, Bryce, recebi a sua carta e funcionou. Deixei Lennox. E de acordo com você, estou segura. No entanto, isso só seria verdade se morte por coração partido não fosse possível. Olhei para cima para a expressão de expectativa de Patrick. "Digame se ele ligou. Ele ligou, não foi?" Minha cabeça se moveu de um lado para o outro lado. "Não ele, sua..." O que Deloris era? "... Sua assistente ligou." "Ah sim. Uma mulher, ela disse que seu nome era Witt, ligou enquanto você estava trocando de roupa. Eu sinto muito, me esqueci." "Ela ligou para você?" "Sim, ela queria ter certeza de que você estava aqui." Suspirei e me inclinei para trás. "É sufocante, a vigilância constante do motorista barra guarda-costas. Eu odeio isso."

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Ignorando meus apelos para ir dormir, Patrick serviu mais vinho em nossas taças. "Eu acho que tem a ver com a sua mulher." "O quê?" "O quê?" Seus olhos se arregalaram quando ele mudou de posição no sofá. Era como os segredos de Natal de todos os tempos outra vez. "Quer dizer que você foi designada a alguém como Lennox Demetri e você não fez uma busca no Google dessa merda?" "Eu... nós... nós prometemos que aprenderíamos um com o outro." "E então ele lhe disse sobre o sucesso?" O sucesso? Meu

batimento

cardíaco

estava

acelerado,

o

ritmo

rápido

afugentando a cobra constritora. "Não... eu quero dizer... não discutimos." "Oh, há teorias fascinantes. Veja, a coisa é que ninguém sabe ao certo. Foi tudo muito em segredo." "Não tenho certeza…" Ele levantou o semblante. "Ok, eu não vou dizer mais nada, mas se o Sr. Sexy é excessivamente preocupado com sua segurança, por tudo que foi reunido, ele tem razão." "Eu não sei." Ele sugou seu lábio inferior entre os dentes. "Eu não posso acreditar que você esteve com ele durante todo esse tempo e você não sabe." "Pat, você está me matando. Eu quero saber. Eu queria. Mas é essa coisa que temos. Quer dizer, eu não gostaria dele me pesquisando." "Priminha, você é chata."

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"Ei!" "Quero dizer, com certeza, você é herdeira de toda merda, mas vamos lá... Eu cresci com você. Aquela casa de horrores era real, mas você sobreviveu. Milhões de pessoas não tiveram infâncias nem mesmo tão ruim quanto a sua e não saíram quase tão ilesas." "Pareço ilesa?" "Não."

Ele

respondeu.

"você

parece

abatida

e

um

pouco

machucada." Quando seus olhos voltaram para os meus pulsos, eu deixei escapar um suspiro exasperado. "Não houve abuso, torção, e... bem..." Eu senti as minhas bochechas corarem. "… Eu gosto disso. Agora, deixa isso pra lá." "O quê? Precisamos de mais vinho." "Não. Eu preciso ir para a cama." "Desde que este coração-para-coração está prestes a terminar, deixe-me lhe dizer o que tenho observado." Meu corpo inteiro relaxou quando eu esvaziei minha taça e coloquei minha cabeça para trás na parte superior do sofá. "Bem. Depressa, porque estou prestes a desmaiar." "Seja o que for que Lennox Demetri fez para incomodá-la," Eu vi as sobrancelhas

manobrando.

"E

agora

que

eu

sei

sobre

algumas

preferências, estou menos preocupado e mais intrigado. Mas eu discordo. Tudo o que ele fez para chatear você não alterou seus sentimentos por ele. Você defendeu-o em cada chance. Quer dizer, eu tenho informações de parar o coração que podem ou não podem ser precisas e você prefere cumprir uma promessa em vez de me ouvir."

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"Voltar para ele não é opcional. Ele é seu dono por um ano. O fato de que ele permitiu-lhe esta birra me mostra que ele é um cara correto. Ele poderia ter se recusado a permitir que você saísse." Abri os olhos e levantei o meu olhar. "Fazendo o quê Pat, me amarrando na cama?" "Pare." Ele levantou a mão. "Eu ainda estou chegando a um acordo com a minha priminha e sua torção1. Eu não quero mais detalhes." "Você sabe o que eu quero dizer." "Literalmente, não. Figurativamente, sim." Antes que eu pudesse falar, ele continuou. "Aqui está mais uma observação. Por alguma razão, Spence — Bryce detém uma parte do seu coração. Talvez seja por causa de uma rica princesa mimada, a sua infância foi bastante desagradável e você o associou com as partes melhores do que com as terríveis." Eu queria protestar a descrição de Patrick de mim, assim como algumas outras partes da sua declaração, mas ele levantou a mão novamente. "Meu ponto é que eu tive apenas um ano antes de Spencer na academia. Você pode não saber disso, mas eu ameacei o traseiro dele quando vocês dois começaram a namorar." Foi a minha vez de ter os meus olhos bem abertos. "Você ameaçou?" "Eu fiz. Ele estava falando mal sobre você, sobre coisas que eu queria acreditar que não eram verdadeiras."

1

Palavra usada em BDSM.

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Meu estômago revirou. Nós nunca fizemos nada. O que diabos ele estava dizendo? "Eu disse a ele que você merecia respeito e dei-lhe uma boa longa lista fácil para se estabelecer. Eu disse a ele que, se ele te machucasse, eu o machucaria." Meu rosto foi enrugado em descrença. "Você disse a ele para buscar outras meninas, mas para não me machucar? Isso não faz sentido." "Não fez na hora, mas fez em seguida. Minha mãe me contou sobre as acusações pendentes em Evanston. Eu sei que tio Alton está jogando dinheiro com isso à torto e direito, mas eu não era o único que tinha uma reputação na academia. Pelo que eu ouvi, Spence gostava de ser mais áspero do que ‘torcer’. Eu não ficaria nem um pouco surpreso que ele se empolgasse e espancasse essa menina." Havia muitas peças para a sua declaração dissecar cada uma. "Ele tinha uma reputação? Antes que ele namorava comigo?" "Enquanto. Priminha, todas aquelas meninas eram meu disfarce. Você era o dele." Ele balançou a cabeça. "Eu não estou dizendo que ele é gay. Eu estou dizendo que suas preferências não fazem a sua reputação Carmichael-Spencer. Se você me perguntasse, de tudo o que você disse isso é o que ele quer de volta. A coisa é, eu nunca pensei em você como uma princesa mimada, talvez porque eu vi o interior de seu castelo. Agora ele..." Patrick deu de ombros. "... Eu nunca entendi isso. Spence deu a volta em Montague como o filho real, quando, na realidade, ele não era nada mais do que um mendigo." "Os Carmichaels." "Não eram os Montagues. Inferno, eles não eram nem mesmo os Fitzgerald."

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Eu balancei a minha cabeça. "Por

alguma

razão,

Spence

teve,

corrigindo,

tem

o

direito

aperfeiçoado. Se você me perguntar, eu ou você devemos ser os únicos com direito. Em vez disso, nós somos os únicos que assinamos a nossa companhia e nos afastamos por um ano de cada vez e ele está de volta em Savannah chorando em seu leite, querendo mais." Levantei-me e desta vez eu levei a minha taça de vinho para a cozinha e coloquei na pia. Quando voltei para a sala de estar, Pat ainda estava sentado no sofá olhando para o espaço. Eu andei para perto e dei um beijo em sua testa. "Eu te amo. Obrigada por sempre estar lá para mim. Não só agora, mas sempre." Ele estendeu a mão e pegou a minha. Esfregando, ele gentilmente traçou a contusão fraca no meu pulso. "Você confia nele." Não era uma pergunta, mas eu acenei de qualquer maneira. "Eu não sei o que está acontecendo na sua cabeça bonita, mas a confiança é algo que deve ser difícil de ganhar e muito fácil de perder. Uma vez que ela é perdida, recuperar é difícil. Spence pode ter ganhado quando ele tinha três anos, mas priminha, se você soubesse tudo o que eu sei, você nunca o deixaria colocar as mãos em você novamente." "Mas, com os rumores sobre a mulher de Lennox..." Eu quase parei na minha pergunta. "... Você continuaria?" Patrick deu de ombros. "Não é meu para deixar. Mas pelo que vejo em seu pulso, você deixou. Você realmente quer deixar isso de fora?" Eu quero? A jiboia estava de volta em minha garganta. "Boa noite, Pat."

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Trinta anos atrás

"SR. DEMETRI," Nikki, minha mais nova secretária, disse quando abriu a porta do meu escritório. "Daryl Frazier está aqui para vê-lo." Olhei para o relógio no canto da minha mesa. Ele chegou cinco minutos mais cedo, tanto quanto eu estava preocupado, um ponto a seu favor. "Mande-o entrar, e traga café." "Sim, senhor." Eu não ouvi quando ela fez a Daryl as pergunta obrigatórias creme? Açúcar? A vida seria muito mais fácil se todos bebessem café da forma como é concebido, preto. Qual a graça se o açúcar e o creme silenciavam o sabor forte, robusto? "Sr. Demetri." Daryl disse quando ele entrou no meu escritório, com a mão estendida. "Oren." Eu corrigi quando ele tomou o assento em frente à minha ampla mesa. "Como você pode imaginar, a minha agenda está muito ocupada. Estou contente por minha menina ter sido capaz de encaixar você, mas para ser honesto, eu não tenho muito tempo." "Sim, senhor, eu vou direto ao ponto."

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A porta foi mais uma vez aberta. Nikki entrou, a sua saia apertada acentuando a sua cintura pequena, os saltos altos definiam as pernas bem torneadas, mas foi o decote da blusa de seda que exigia a atenção de Daryl e a minha. O grande decote caiu baixo o suficiente para mostrar seus bens mais óbvios, no entanto, não demasiado baixo para tê-los abertamente em exibição. "Seu café." Ela disse enquanto dobrava a cintura e colocava duas xícaras de líquido marrom com vapor quente na minha mesa. "Obrigado, querida." Eu respondi. "Segure as minhas ligações." "Sim, Sr. Demetri." "Você estava dizendo?" Eu incentivei Daryl quando reclinei ligeiramente, balançando minha grande cadeira de couro e movendo os olhos longe dos bens de Nikki. "Sim, há uma parcela de terra, ao sul de Danbury." "Connecticut." Eu confirmei. "Sim, senhor. Exatamente, tornaram-se disponíveis. Como você provavelmente

está

ciente,

a

população

desta

área

tem

crescido

exponencialmente..." Estar na linha de receptação de arremessos elevados nunca ficava velho. Durante anos, trabalhei para fazer um nome, eu era o único a estabelecer a entrega, o único a fazer o que precisava ser feito. Eu não nasci no dinheiro, mas trabalhei muito duro por ele. Nascido de um estivador, eu tive um exemplo respeitável de trabalho duro. Eu também vi em primeira mão o que realmente fazia o dinheiro. Não era meu pai ou outros homens que se matavam de trabalhar nas docas ou fora

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nos barcos. Não eram seus supervisores, porque meu pai chegou muito longe. Eram os homens que possuíam as docas. Eram suas famílias que possuíam a cidade. Estes corriam os riscos. Meus pais queriam que eu conseguisse algo que nenhum outro Demetri tinha conseguido. Eles queriam que eu tivesse uma educação. Eles acreditavam que estavam me dando o bilhete para ir além do mundo do colarinho azul. Eu peguei, mas isso não aconteceu. Oh,

isso

ajudou.

Abriu

as

portas,

mas

as

portas

certas

necessitavam mais do que um pedaço de papel ou letras após o meu nome. Eu trabalhei duro, no turno da noite nas docas onde fazia o mesmo trabalho que meu pai tinha feito, enquanto eu tomava aulas durante o dia. Eu não só aprendi sobre o negócio, eu o vi. Observei o que era pago para manter tudo funcionando perfeitamente, ouvi histórias de alianças improváveis, e sabia a verdade sobre os sindicatos. Eu tinha ouvido toda a minha vida como eles tomavam um pedaço do salário de meu pai. Ele nunca se queixou porque, segundo ele, a União e os seus representantes pegavam por isso que ele fez um bom dinheiro — por que um homem com uma educação de oitava série poderia sustentar uma família. Eles também pegaram por que tinha o seguro saúde e um plano de aposentadoria. Ele voluntariamente pagou as suas dívidas, e eles cuidaram dele. Foi a forma como foi feito. Havia homens e mulheres em minhas aulas na Universidade de Nova York que vieram do dinheiro, aqueles com a colher de prata na boca. Eu nunca admiti o seu direito de primogenitura. A maioria deles não tinha ideia de onde eu vim, ou que eu trabalhei durante toda a noite para me

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sentar na mesma classe que eles. Quanto mais os conheci, mais eu reconheci que metade deles seria comido vivo em um lugar como as docas do Brooklyn ou na cidade de Nova York. O negócio não era aprendido apenas em livros. Eu fiz o que meus pais, Deus os tenha, queriam e completei o meu curso. A longo prazo, isso fez por mim o que trabalhar nas docas fazia, deu-me as conexões. Eu sabia não só sobre os homens e as famílias que eu precisava conhecer, mas também como ir para cima de pessoas no mundo dos negócios. Algumas coisas tinham sido muito boas por muito tempo. Eu ouvi os rumores de mudança. Com meus dedos mergulhados em ambas as tortas, eu estava preparado para me mover com ele. Quando me formei primeiro na NYU, eu joguei o jogo. Eu trabalhei para o homem. Eu me candidatei a empregos legítimos em grandes edifícios de vidro. Eu usava o melhor terno que eu podia pagar e aperfeiçoei o meu campo. Eu sabia que a recessão estava batendo forte em todos, mas eu me recusei a desistir. Eu sabia dos sacrifícios que os meus pais tinham feito por mim e recusei a desperdiçá-los. Eu fiz meu nome conhecido trabalhando o meu caminho através das fileiras. Foi lá nos edifícios de vidro com paisagens fantásticas que eu aprendi que era o mesmo jogo. Todo mundo jogava. Assim como os estivadores, todo mundo pagava. Não demorou muito tempo para eu mudar o meu objetivo. Eu não demorei muito tempo para ser o melhor empregado de outra pessoa. Não. Para realmente ter sucesso, eu precisava ser a pessoa que recebia os pagamentos. Eu determinei que Oren Demetri estaria no lado do receptor final, não do pagamento.

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Eu renovei alianças. Meus amigos tinham amigos que tinham família. Sabíamos quem merecia seu corte e quem não, mas consegui de qualquer maneira. Não era o mesmo que a minha educação na NYU; no entanto, foi muito valioso. A economia melhorou. Energia não está mais em falta e os negócios estavam mais uma vez crescendo. E então o FBI iniciou as suas picadas. Federais começaram a questionar e gravar a construção de casos que não precisam ser construídos. As máquinas bem oleadas que tinham controlado as docas, indústria da construção, os materiais para os trabalhadores, e para a cidade desde o início de 1900 começou a vacilar. A comissão ainda era forte, mas não era o que tinha sido. Exatamente em dezembro passado, Castellano Big Paulie foi assassinado nas ruas de Manhattan, e os rumores agitaram algo dentro de mim, uma unidade. Meu pai não tinha a mesma opção. Não só porque ele não tinha um grau, mas porque seu tempo tinha passado, e sua dedicação era para a minha mãe e eu. Isso não quer dizer que eu não me importava com a minha família. Eu sempre adorei Angelina. Ela tem sido o amor da minha vida desde que eu a ouvi rir no segundo ano de Inglês. Ainda me lembro dela sentada com outras três meninas que olhavam uma revista. Se eu fechasse os meus olhos, eu podia ver seu cabelo castanho, olhos azuis grandes, vestida com jeans e uma camiseta do Metallica. Ela estava tão longe do tipo de garota que eu normalmente notava como possível. Minha preferência sempre foram às mulheres como Nikki, aquelas que se arrumavam exibindo os seus bens, e não se importavam em exibilos. Essa não era Angelina. Era como se ela não percebesse o quanto,

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porra, ela era bonita ou a forma como o riso iluminava a sala de aula como o próprio sol, mesmo para um idiota cansado que tinha trabalhado toda a noite, voltado para casa para tomar banho e arrastar-se para a aula. Levei tempo, anos, para finalmente fazer a minha jogada. Eu tinha um nome para construir. Uma mulher inteligente bonita como Angelina Costello merecia mais do que o filho de um estivador. Além disso, sua família tinha conexões. Sua família era a conexão. Eu sabia que o nome era valorizado na minha vida. Não foi até que o nome de Oren Demetri tivesse influência que poderia exercer sobre uma mulher como ela. Quando Daryl Frazier abriu a pasta de plantas e lançou as grandes folhas de papel sobre a minha mesa, eu sorri para o quão longe eu tinha chegado. Eu já não era o único em busca de investidores. As pessoas estavam vindo até mim. Eu tinha tomado essas lições e neste novo clima, transformado em um negócio respeitável. Demetri Enterprises. Parecia oficial. As famílias me ensinaram algo que a NYU apenas confirmava. Nunca ponha todos os ovos na mesma cesta. Isso é o que meu pai e todos os homens como ele tinham feito. Eles trabalharam duro, tendo em conta tudo o que tinham, por um lado, um cheque de pagamento. As pessoas que recebiam cheques de pagamento nunca ficaram ricas. Foram aqueles que assinavam os cheques que faziam o dinheiro real. "E você pode ver como esta subdivisão vai preencher uma necessidade que não se encontra na cidade. Estes lotes são de meio acre cada um. A depuração requer três metros de cada lado para cada estrutura. Como você pode imaginar, as pessoas que já viviam na cidade vão pagar muito dinheiro para ter mais espaço. Vai ser como um quilômetro para eles."

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"Você tem o potencial de serviços públicos?" "Sim." Ele disse, enquanto ele procurava de sua pasta para outra pasta.

Nossa casa em Windsor Terrace não era tão grande como eu queria, mas Angelina nunca reclamou. Meu objetivo era mudar a minha família, minha mulher e filho de um ano de idade, Lennox, do Brooklyn um dia. Levaria tempo. Atualmente, o dinheiro que entrava estava principalmente indo de volta para fora. Era assim que funcionava e eu sabia disso. Olhei para o meu relógio quando estacionei meu carro. Era mais tarde do que eu tinha prometido voltar para casa. Eu disse a Angelina que estaria em casa para o jantar. Eu tinha planejado estar. Depois do encontro com Frazier, eu tive muitos outros encontros. Eu estava no caminho para encerrar a noite, quando recebi a chamada. Eu tinha sido convidado para o Carlisle, um pequeno restaurante e bar no Little Italy, fora do caminho. O convite significava duas coisas: o meu sucesso crescente estava sendo notado e que ninguém recusava um convite desses. A reunião correu bem. Eu tinha fé que correria. O primo de Angelina, Vinnie foi o único a me convidar. A família tinha cuidado com a família. A partir da varanda eu vi o fraco brilho de uma lâmpada na sala de estar. Silenciosamente, eu abri a porta da frente. No sofá, coberta por um cobertor,

estava

a

minha

mulher.

Seu

cabelo

comprido

estava

despenteado, alguns fios estavam presos em um rabo de cavalo baixo e alguns estavam livres sobre seu lindo rosto.

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Fiquei hipnotizado por um momento ou dois, sem saber se eu deveria acordá-la ou deixá-la dormir. No final da mesa perto de sua cabeça estava uma pequena caixa branca com uma espessa antena, de cor dourada. Era o mais novo monitor do bebê, o que ela queria. Com ele, ela podia ouvir Lennox a partir de qualquer lugar da casa, embora ele estivesse no andar superior, no berço. Eu sempre lhe disse para não esperar por mim. Desde que o nosso filho nasceu, ela precisava dormir. Ele era um rapaz um pouco exigente, ao fim de quase um ano, estava finalmente dormindo durante a noite. De vez em quando, ele acordava só para ver se poderia obter uma resposta. Angelina se virou, os seus olhos abrindo lentamente. "Você está em casa?" Sua voz rouca causou arrepios na minha espinha. Mesmo agora, era como o riso da faculdade. Era o meu sol. "Sinto muito pelo jantar." Ela balançou a cabeça enquanto se sentava, o cobertor caindo e mostrando a sua grande camiseta do tipo camisola que caia em seu ombro nu. Isso me fez sorrir. Se tivessem me perguntado quando eu era mais jovem, eu teria dito que minha mulher iria usar camisolas de seda, não camisetas de algodão de grandes dimensões. "Eu recebi sua mensagem." Disse ela. "Há comida na geladeira se você estiver com fome. Posso aquecê-la." Ela encolheu os ombros. "Eu fiz lasanha." Sentei-me ao lado dela e peguei a sua mão. "Droga, eu amo as suas lasanhas. Baby, Vinnie me chamou. Eu não podia dizer não." "Será que foi... bem?"

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Eu me inclinei para frente e cobri seus lábios com os meus. Ela era tão malditamente bonita. Quando a temperatura da sala aumentou, Angelina se afastou um pouco, enquanto um sorriso enfeitou seus lábios. "Eu vou tomar isso como um sim." "Sim, foi muito bem. Eu tenho algumas oportunidades de investimento, e parece que o apoio está lá." Seu sorriso desapareceu quando sua mão mexia na minha. "Oren, as coisas estão indo bem. Eu amo a nossa casa. Eu sinto falta de você. Se você pegar o dinheiro você sabe que eles vão esperar mais." "Sim, querida, e assim eu farei. Não vou ficar com o dinheiro, eu estou passando para frente. O interesse é que eu vou receber mais do que cobrir o que eu devo. Eu estava olhando para alguns planos hoje, para um novo bairro a sul de Danbury. As casas serão espaçadas com jardas. Basta imaginar um verdadeiro pátio para Lennox. Nós poderíamos ter um balanço e um quintal." "Temos um quintal." Disse ela. Nós não tínhamos. Tínhamos um selo postal de grama na nossa porta de trás. Que dificilmente era um quintal. "Essas casas vão estar no meio hectare. Eu estava pensando que poderia encomendar dois lotes. Isso seria um hectare inteiro. Isso é mais terra do que já tive." Ela parou. "Eu estou indo olhar o Lennox. Tem certeza de que não está com fome?" Levantei-me e a puxei. "Não de comida."

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Angelina brinca sacudindo a cabeça. "Bem, então é melhor você planejar comer lasanha no café da manhã pelos próximos dias." Os cantos dos meus lábios se moviam para cima. "O café da manhã dos campeões."

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APÓS ME revirar pela maior parte da noite, acordei cedo e decidi que mais sono não estava no meu futuro imediato. Os lençóis frios foram a minha forte lembrança que eu estava sozinha. Em pouco tempo, eu tinha ficado acostumada a acordar ao lado de Nox, me aquecendo ao calor que irradiava de seu corpo duro. Fechei os olhos e imaginei o jeito que eu encontrava muitas vezes o braço musculoso envolto protetoramente sobre a minha cintura enquanto nossos corpos se acariciavam, se encaixando como um. Quando a noite se tornava manhã, mesmo durante o sono sua ereção sondaria minhas costas, o melhor despertador que eu já tive. Suspirando, no escuro do quarto de Patrick, concentrei-me sobre o que tinha acontecido com esse conto de fadas. Eu pensei sobre o que sabia ou o que eu achava que sabia. Eu repassei a cena da noite anterior uma centena de vezes. Quando fiz, eu percebi que não tinha perguntado a Nox se ele tinha matado sua mulher. Eu perguntei-lhe se ele era responsável pela morte dela. O que um homem como Nox considera como responsável? O que Pat disse sobre um sucesso? Que tipo de caso e testemunho a família de Jocelyn tem contra Nox? Por que já não tinha sido desenvolvido se sua morte ocorreu anos atrás? Mais perguntas giravam.

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Lembrei-me de semanas atrás quando Deloris me disse que a Demetri Enterprises era um guarda-chuva, um com algumas subsidiárias nefastas. Bem, ela não tinha usado essa palavra, mas agora com a carta de Bryce, isso parecia preciso. Nox tinha dito que a Demetri Enterprises era um investidor da Infidelity. Era isso que Bryce entendia por prostituição? Ainda deitada sobre a cama, meus ombros ajeitados indignados, meus pés descalços deslizando sobre os lençóis macios quando eu me perguntava como Bryce se sentiria se ele soubesse que apenas por um breve período de tempo, eu tinha sido uma empregada da Infidelity. Se Pat estava certo de que Bryce precisava de mim para um disfarce, talvez eu não fosse sua melhor escolha. Eu também queria saber se Patrick tinha considerado Millie Ashmore, da minha escola e minha melhor amiga, uma leiga fácil? Ela estava na lista que ele tinha fornecido? A ideia dela, a menina que diz ser minha amiga, dormir, não só com o meu namorado, mas também com meu primo, me fez mal fisicamente. Eu joguei os cobertores. A linha de pensamento que eu estava montando

tinha

tomado

uma

espiral

descendente.

Era

hora

de

desembarcar antes de cair. Disposta, eu decidi começar o meu dia. Apesar de todo o inferno quebrando frouxamente em torno de mim, eu tinha aula esta manhã, seguido de uma sessão de debate. De tudo o que eu tinha reunido, o debate era inestimável. Trinta e cinco minutos depois, de banho tomado e vestida para a aula, eu estava pensando em meu café da manhã e invadindo a geladeira de frutas quando Pat entrou, todo afável e vestido para o trabalho. Seu perfume picante chegou-me antes mesmo de seus passos pararem.

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Voltando em sua direção, como um ladrão com a mão pega na botija, eu sorri. "Você realmente limpa bem!" Quando ele fez sua melhor pose digna da GQ, eu ri e perguntei: "Como estão às coisas na Kassee?" "Indo muito bem. Você está encontrando tudo o que você quer?" "Sim," eu respondi quando coloquei a comida no balcão. "Você disse para eu me sentir em casa." "Eu disse." Ele confirmou. "Eu não sei se você se lembra, mas no dia da sua... entrevista, eu tinha uma apresentação na Kassee que não podia perder?" No entanto, não foi elevado no meu radar naquele dia, eu me lembrava. "Eu lembro. Será que isso foi bom?" Seus olhos castanhos brilhavam quando ele pegou um pedaço do meu abacaxi. "Foi bom, mais tarde, um dos parceiros falou comigo sobre o emprego após o meu estágio estar completo." "Pat, isso é fantástico. O que Cy acha?" "Hmm?" Eu olhava, meus olhos em sua direção. "Por que você está cantarolando para mim?" "Porque tanto que você está lutando, você está pensando como um casal. Se vocês não fossem, você teria dito, isso é fantástico. O que você vai fazer?" Dei de ombros quando apertei o botão na máquina de café. Ela assobiou e cuspiu enchendo a cozinha com o aroma delicioso de pão

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francês assado quando recordei o meu solitário acordo. "Sinto falta dele. Eu acordei esta manhã e rolei em direção a ele." Os dedos de Pat se ataram nos meus. "Querida, eu aposto que ele sente o mesmo. Ligue para ele. Faça agora, ou você nunca será capaz de se concentrar nos professores chatos." Apertei sua mão e, em seguida, liberei a minha. "Obrigada pelo conselho, mas como eu disse, eu deixei a bola em sua área." "Você sabe, você não pode" Eu o interrompi, quase lhe dizendo que podia, mas dizendo: "Eu sei." Pat olhou para o relógio do microondas. "Eu não achei que você ia para a aula tão cedo." Não era nem mesmo sete. Desde que eu levantei, sair mais cedo era parte da minha rebelião contra a estratégia de segurança. "Eu não, mas desde que acordei pensei em ir ao campus e fazer um pouco de leitura na biblioteca antes da aula." "Você pode ficar aqui. Estou saindo. Isso vai ficar quieto." Dei de ombros. "Eu sei. Obrigada, mas eu preciso me mover." Patrick beijou a minha testa. "Claro que sim. Você se move. Você ligou para aquele cara guarda-costas para levá-la?" Eu estava mais alta, segurando a minha xícara de café com as duas mãos e soprando suavemente através do líquido fumegante. Olhando para o meu primo através de meus cílios eu respondi: "Não."

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"Tsc-Tsc2. Você está tentando cutucar a colmeia?" "Eu não tive este assunto na aula ainda, mas como uma estudante de direito, creio que pleitear a quinta emenda é uma resposta aceitável." "Alex..." "E eu prometo que vou estar em contato, mas se o meu GPS estiver desligado no meu telefone, não se preocupe com isso. Eu ainda vou estar por perto." "Ótimo. Aquela mulher Witt estará enchendo o meu celular. Se eu não conseguir a posição na empresa devido ao excesso de pessoal..." Eu balancei minha cabeça. "Tudo bem, vou enviar-lhe uma mensagem." "Obrigado, eu aprecio isso. Eu preciso correr." "Correr?" "Para a estação de metrô." Ele olhou para suas roupas. "Correr e arruinar este look? Nunca." Eu sorri com suas palavras, um pouco de inveja de sua capacidade de escolher seu próprio meio de transporte. "Vejo você mais tarde." "Você tem certeza?" "É o meu plano. Se ele mudar, eu vou deixar você saber." "Claro que sim priminha, tenha um bom dia." Tentei mais um gole de meu café enquanto caminhava pelo corredor em direção à porta. O sinal sonoro dos botões sobre o teclado e o

Reprodução escrita de um barulho que as pessoas costumam fazer com a boca em um ato de reprovação. Esta expressão é, muitas vezes, acompanhada de gesticulações, como o balanço da cabeça em sinal de negação ou reprovação. 2

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giro do controle quando a porta foi destrancada e abriu deixou-me saber que o apartamento de Patrick era seguro. E, de repente meus lábios cuspiram o café quando minha garganta se esqueceu de engolir. Respirações acalmaram no meu peito e a energia do apartamento uma vez calma estalava como um raio em torno de mim. Forcei o café quente para baixo quando eu atrapalhei-me com o copo apenas estabelecendo-o sobre o balcão quando os passos pesados pertencentes à voz de veludo profundo que eu tinha acabado de ouvir ficou mais alta, fazendo o seu caminho na minha direção. Lutar ou fugir? Eu avaliei ao meu redor. Se eu corresse, onde eu poderia ir? Eu pensei em correr atrás do bar de café da manhã, mas decidi em cima da hora que era um pensamento juvenil e satisfazer esses deslumbrantes olhos azuis de frente foi melhor do que a fuga. Meu pescoço foi esticado quando fingi força. Que a luta comece. "Charli." Nox. O olhar de Nox me encontrou e, em seguida, examinou a cozinha, momentaneamente se estabelecendo no meu café e de volta para mim. "Sr. Demetri." Eu disse. "Gostaria de uma xícara de café? Sei que você gosta preto." Ele se aproximou. A nuvem de colônia gentilmente substituiu o cheiro robusto de pão francês assado. Em um movimento gracioso, mas poderoso, eu estava presa, meus quadris contra o seu. Com um braço em volta da minha cintura e o outro em meus ombros, meus seios esfregaram contra seu peito. Lutando contra

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o desejo de ser engolida pelo abraço que eu temia que nunca experimentasse novamente, eu corajosamente levantei o meu queixo. Sua voz era forte e nivelada. "Eu não posso lhe dar a resposta que você queria ontem à noite, mas não pela razão óbvia." Minha mente girou quando eu empurrei de volta contra o seu aperto. "Não." respondeu ele. "Eu não posso lhe dar a resposta, e não por causa do que ela é, mas porque eu não estou pronto." Eu me afastei para olhar mais profundo sobre o redemoinho marinho. Lembrei-me da noite em que eu disse a Nox que era uma Montague, a noite que ele me disse para não forçar nenhuma resposta, para dar-lhes quando eu estivesse pronta na minha mente e meu coração. Ele estava pedindo a mesma consideração. Eu balancei a cabeça. "Eu entendo." Seu peito se esvaziou quando ele soltou a respiração. "Sinto muito." Eu disse. "Eu lhe disse que confiava em você, mas depois saí." As pontas de seus lábios se moviam para cima, quando seu tom se tornou mais exigente. "Eu não vou deixar você ir, nem agora, nem nunca." Suas grandes mãos espalmaram, puxando fazendo seu aperto sobre mim mais forte. "Eu nunca deveria ter deixado você sair na noite passada. Eu devia ter amarrado seu corpo bonito na minha cama." "Nox," Seus lábios quentes pararam a minha réplica, aproveitando as minhas palavras e dominando meus pensamentos. Um gemido surpreso escapou antes de se transformar em um gemido, enquanto sua mão se

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mudou para o meu pescoço e seu beijo se aprofundou. Feroz e proprietário, suas mãos me percorriam enquanto sua boca tomava o que era dele. Descaradamente procurando sua língua, não provocando, mas procurando o seu companheiro. O mundo à nossa volta desapareceu quando nós dançamos um tango, suspiro para suspiro e mordiscar para mordiscar. Meus pés deixaram o chão quando a minha bunda desembarcou em cima da borda do balcão. Eu desejei que estivesse usando um vestido que minhas pernas rodeariam a sua cintura e meus tornozelos o trancariam ao meu alcance. Esta não era uma concessão, mas sim uma reafirmação flagrante de posse, não unilateral, Nox não era o cliente nem eu era a empregada. Nós dois estávamos exigindo algo um do outro que nunca tivemos. Algo que nós contornamos, oferecido em declarações ligeiras, mas que aprendemos na noite passada que não tínhamos dado realmente. Esse beijo era sobre como se tornar um, fundidos em conjunto de uma forma que era inquebrável, de uma forma que não seria ameaçada pelo mundo exterior. Não por acusações ou palavras em um pedaço de papel. Não por sombras que espreitavam nos meus olhos ou fantasmas de seu passado. Nem mesmo pelo próprio diabo. Como meus lábios machucados a nossa ferocidade fervia, meus olhos se abriram. Através de cílios velados busquei o azul que eu desejava. Uma vez que nossos olhares se encontraram, não era mais velado a mim. Meu queixo se levantou e o peito cheio com determinação. "Quando a situação ficou crítica," Eu admiti. "Eu falhei."

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Seus olhos estavam fechados quando ele sacudiu a cabeça. "Você não estava sozinha. Nós dois falhamos. O que mais você poderia ter feito? Eu era o único a impulsionando. Eu não tentei pará-la." "Nós não podemos deixá-los fazer isso para nós. Eu lhe disse que Alton é o diabo. Ele está influenciando Bryce, toda a vida de Bryce. Não podemos deixar que eles tenham esse controle." Embora minhas pernas diminuíssem e seu aperto afrouxasse, eu ainda estava rodeada do abraço de Nox. A paz reconfortante de seu perfume masculino incitou-me para frente, para saltar do balcão, dar um puxão em sua mão, e puxá-lo para o meu quarto, o quarto onde eu mal dormi e me permiti ser engolida completamente. No entanto, eu resisti. "Eu não tenho certeza que eles fazem." disse ele. "Eu sei. Eles só farão se nós deixarmos." "Não, não é isso que quero dizer. Deloris não está certa que a nota foi escrita por Edward Spencer." Eu me inclinei para trás, franzindo a testa. "Por quê?" "Tem a ver com o conteúdo. Ela está tirando as impressões. Ela também não acredita que alguém de sua família ou alguém que eles contrataram,

poderia

violar

a

segurança

dela."

Ele

arqueou

as

sobrancelhas. "Isso é parte da razão pela qual eu estou aqui." Um caroço enorme se formou na minha garganta subitamente seca. Descendo de volta para o chão, perguntei: "O que você quer dizer?" Ele recuou, avaliando-me no comprimento de um braço. "Você está pronta para a aula."

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"Eu estou." eu respondi quando timidamente endireitei a minha blusa. Em algum momento durante os últimos cinco minutos tinha se tornado seriamente desalinhada. "Eu estava." "Quando você estava planejando ir ao campus?" "Em breve." "E onde está o telefone?" "Nox, por que as vinte perguntas?" "Aparentemente, durante a noite o seu GPS parou de funcionar." Ele não tinha. Eu tinha propositadamente desligado. Apertei os lábios. "Hã. Sério? Isso é curioso. Eu me pergunto como isso aconteceu?" Dei de ombros. "Talvez eu apertei um botão por engano." "E eu verifiquei com Jerrod. Ele não recebeu a sua ligação ou uma mensagem esta manhã." Embora o meu batimento cardíaco aumentasse, inclinei a cabeça casualmente e suspirei. "É um bom dia. Tinha tempo para atravessar o parque." Nox ligou nossas mãos e levantou meus dedos sobre os lábios. "Bem, isso não é conveniente?" "Conveniente?" "Sim. Eu tenho um avião para pegar para DC, eu preciso estar lá para uma audiência, mas já que é o BatAvião e eu sou o Batman, tenho tempo para um passeio pelo parque." "Nox..." "Eu não volto de DC até sexta-feira, mas eu estou te avisando, se você decidir fazer quaisquer outros passeios ou acidentalmente desligar o

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GPS, quando eu voltar, não só eu vou gostar de punir a sua bunda, eu vou pensar seriamente nesse implante de GPS." Ele levantou a sobrancelha. "Eu apostaria que a Sra. Witt saberia onde isso poderia ser feito." Aposto que ela sabe. Embora eu visse o brilho que eu amava por trás de sua ameaça, também ouvi sua sinceridade. Seu olhar se estreitou. "Por favor, não me afaste, princesa. Você vê, eu não dormi bem a noite passada e eu ficaria feliz em dar-lhe um lembrete para se comportar antes de eu sair." Eu gentilmente mexo com a cabeça. "Sr. Demetri, eu adoro quando você implora, mas estou com medo de que se fizéssemos isso... essa coisa de lembrete, eu perderia a aula e você perderia a sua audiência." Quando eu juntei minhas coisas do dia, Nox levantou minha mochila, e eu perguntei: "Você não vai voltar até sexta-feira?" "Não. A alguns dias de testemunho marcado em um projeto de lei na comissão de finanças." Eu quero saber mais sobre o projeto de lei? Na verdade não. O que eu não queria era ficar sozinha. "Então, enquanto você estiver fora, eu quero ficar aqui. Eu não quero ficar em nosso apartamento sozinha." Nox parou em seus pés e digitalizou a cozinha e a sala de Patrick. "Pare." Eu exigi. "Parar o quê?" Ele perguntou inocentemente. "Eu vejo o que você está fazendo. Eu posso ver as engrenagens girando.

Você

não

estará

acrescentando

segurança

adicional

ao

apartamento de Cy e Pat. Se você se recusar, eu vou ficar no meu apartamento."

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"É onde eu quero você." "O deixarei para Chelsea usar." Ele golpeou as minhas costas. "Isso é um ultimato?" Cruzei os braços sobre o peito. "Só se você torná-lo um." "Srta. Collins, você dirige um negócio difícil." Eu levantei minha sobrancelha. "Isso significa que eu ganhei?" "Não, princesa. Eu escolho minhas batalhas melhor do que isso." Seu olhar se estreitou, mas o brilho que eu amava cintilou como redemoinho azul marinho. "E acredite em mim, se estamos em batalha, você sabe disso." "Isso é uma ameaça?" "Promessa. É uma promessa."

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A QUANTIDADE CERTA quebrava e pairava no ar da manhã para adicionar um frio nos degraus do lobby do edifício de apartamento de Patrick na Fifth Avenue. Desde que eu tinha passado a noite passada em um hotel, sozinho, eu não tinha recebido o meu boletim meteorológico diário de Hudson, o porteiro do meu prédio. Sem dúvida, se eu tivesse estado lá, ele teria me cumprimentado esta manhã com ‘Bom dia, Sr. Demetri. Há uma sugestão do outono no ar. Mantenha-se quente.’ O pensamento trouxe um sorriso ao meu rosto quando Charli fechou sua jaqueta antes de colocar a mão na minha. Eu não queria deixá-la ir ontem à noite, hoje, e nunca. Quando ela falou sobre Jo e as memórias de sua morte, eu encontrei-me impotente, assim como eu tinha estado naquela noite. Agarrei mais apertado a mão de Charli. Lennox Demetri não era impotente. Isso não estava no meu DNA. Eu precisava esquecer isso. À medida que comecei a caminhar em direção ao parque, eu apertei-lhe a mão quente, não porque eu queria que os belos olhos dourados travassem com os meus, embora eu quisesse. Não porque eu precisava saber que ela estava aqui ao meu lado, embora eu precisasse. Apertei a mão de Charli para sentir o calor que me garantia que ela estava viva.

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Ontem à noite, sozinho no quarto do hotel, eu me lembrei de quando estava segurando a mão de Jo, sua fria pele pálida. Lembrei-me dos lábios, com sua cor natural. Eu tinha feito isso a ela. Se não fosse por mim, ela estaria quente e os lábios seriam rosa. "Por que você não corre?" A voz de Charli me trouxe de volta a partir da borda e soltou meu aperto, sem dúvida, restaurando a circulação para a sua mão pequena. "Eu corro. Você sabe que eu corro." "Você corre em uma esteira. Isso não está funcionando." "Isso certamente está." Eu respondi, feliz por estar em uma discussão sem sentido sobre nada de importante. Era um dos presentes contínuos de Charli. Ela lembrou-me que a vida nem sempre era um nível cinco de emergência, as ameaças não estavam em cada esquina. Trivialidade tinha um lugar de importância. Acrescentou equilíbrio. Deloris viu isso em Del Mar muito antes de mim. Era uma parte da minha vida que eu nem tinha percebido que faltava até que a encontrei novamente. "Bem..." A voz dela veio através dos sons da cidade, o tráfego e os murmúrios de outros pedestres, quando fizemos o nosso caminho ao oeste. "... Eu acho que você precisa de exercício." Eu puxei a mão mais perto a fazendo bater no meu braço. "Você está dizendo que eu estou fora de forma?" Ela riu. "Eu estou dizendo que devemos correr no parque de manhã, em vez usarmos a sua academia. Quero dizer, olhe para isto." Seus olhos dourados examinaram a vista em frente a nós. Sugestões de laranja, vermelho e amarelo pontilhavam a paisagem. O verde que prevaleceu durante todo o verão foi dando lugar à inevitabilidade da mudança.

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Minha academia era segura. Este parque não era. Mas em vez disso, dei-lhe uma desculpa diferente. "Eu tenho monitores na minha academia e podem acompanhar o noticiário e durante a noite se transforma nos mercados. Além disso, você não corre todas as manhãs." "Você só tem uma esteira." "Eu vou comprar uma segunda esteira." Eu ofereci. "Pare. Você não precisa comprar nada." Seu sorriso ficou tímido. "Além disso, não há problema. Eu vou me contentar com o nosso treino matinal normal." Meus lábios tremeram quando as minhas bochechas ficaram rosa. "Eu perdi o treino desta manhã." "Eu também." Respondeu ela, com a voz apenas um sussurro ofegante, como se ela estivesse preocupada que os outros em torno de nós ouvisse nosso tema de conversa. E então eu peguei um vislumbre das bochechas rosadas de Charli e ri. Pela expressão em seu rosto, quem aparecesse no nosso caminho provavelmente poderia descobrir o que estávamos falando. "Nox." Ela se virou para mim com toda a seriedade. "Eu vou ligar para Bryce e quero que ele saiba que não funcionou." "Não." Eu não queria que ela falasse, mandasse uma mensagem ou enviasse a merda de sinais de fumaça para ele. Se essa carta veio dele, então ele sabia mais sobre a Demetri Enterprises do que deveria. Seu sorriso e rubor carmesim desapareceram. "Eu respeito a sua opinião, eu realmente respeito, mas eu não estou lhe pedindo. Estou avisando você. Eu pensei sobre isso, e eu estarei ligando."

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"Princesa, eu não estou sendo um idiota." Eu nunca planejei deixála esquecer do título que ela tinha me dado em Del Mar, depois de nossa ovação de pé no posto de gasolina. "Antes de ligar, deixe Deloris fazer seu trabalho. Vamos ter certeza que ele é quem escreveu. Se não foi ele, ele não terá uma pista do que você está falando." Ela franziu a testa enquanto considerava meu argumento. "Eu não entendo como ela acha que poderia ser outra pessoa. Quem saberia essas coisas?" Tínhamos muito tempo antes de sua aula e o testemunho não estava programado para começar na audiência até depois do intervalo de almoço. Eu puxei a sua mão para parar e nos levar a um banco do parque. À medida que acalmei e sentei, pela primeira vez desde que tinha deixado o apartamento de Patrick, eu vi a minha segurança. Não era Isaac ou Jerrod. Ambos estavam estacionados perto da biblioteca na Universidade de Columbia. Estes eram homens de Deloris mantidos por perto. Eu sabia nomes, mas nossa interação era mínima, ou pelo menos era assim que deveria ser. "Charli." Eu procurava as palavras certas. Seus olhos dourados se arregalaram, brilhando a luz do sol que se filtrava através do dossel de folhas. "Na noite passada, você disse para chamar se eu estivesse pronto para falar." "Sim." Sentei-me reto, sem deixar ir a sua mão. "Eu não estou." Seu olhar se afastou antes de retornar. "Eu acho que é por isso que você não ligou?"

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Involuntariamente, minhas bochechas ficaram rosa. "Eu não liguei, não é?" "Não." "Acho que sou mais direto." Ela assentiu com a cabeça. "Sim, Sr. Demetri, eu tenho notado isso sobre você." Eu respirei fundo. "Deloris disse que a Demetri Enterprises está ligada a algumas relações menos salgadas. Eu posso culpar Oren principalmente." "Principalmente?" Perguntou ela. "Principalmente." eu confirmei. "Mas a Infidelity, por exemplo, fui eu. Eu aprendi sobre a empresa. Eu sou a pessoa que fez o investimento. Algumas das pessoas com quem fazemos negócios muito bem poderiam estar envolvidas em prostituição. Eu não sei. Eu não quero saber. Então, se a referida carta se referia a Infidelity ou um negócio menos organizado, o fato é que a Demetri Enterprises poderia mais do que provável estar ligada à prostituição. Quanto às acusações sobre Jocelyn, eu já lhe disse, não posso falar sobre isso." Eu apertei sua mão novamente e escovei meus lábios nos dela. "Seja paciente comigo. Quando eu estiver pronto, é com você que eu vou compartilhar. Eu só preciso encontrar as palavras certas." "Você falou com alguém?" Eu desviei o olhar, tentando esquecer as imagens que assolaram a minha noite sem dormir. "Falei com a polícia quando..." Ela arregalou os olhos ao ouvir as minhas palavras. "Quando isso aconteceu." Eu continuei. "Essa carta disse que eu escondi coisas da família dela. Isso não é exatamente a verdade."

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Charli não falou, permitindo-me a liberdade de divulgar o que pude. "Jocelyn não era próxima deles, não depois que ficamos juntos. Eles não a queriam comigo." Dei de ombros. "Muito parecido com a sua família." "Nox, não é que a minha família não me queira com você. Eles nem sequer o conhecem. Minha mãe está fixada em Bryce. Ela tem estado por todo tempo quanto posso me lembrar.” "Os Matthews não gostavam de mim. Eles eram a família estereotipada do centro oeste. Jocelyn não era tão independente quanto você. Ela nunca teve aspirações elevadas de carreira. Nós nos conhecemos jovem e bem, eles queriam mais para sua filha do que eu." A cabeça de Charli moveu lentamente de um lado para o outro. "O quê?" "Eu estou tentando não interrompê-lo. Por favor, continue." Meus lábios tremeram. "Implorando agora, somos nós?" Suas bochechas coraram. "Vou ignorar isso. Bem. Eu queria saber como eles queriam mais do que você?" Eu me mexi, permitindo que meus joelhos caíssem mais afastados quando eu apertei com a minha própria mão e estudei o chão perto dos meus sapatos. "Eles disseram que eu não era nada mais do que o filho de um vigarista de dois pedaços do Brooklyn. Eu estava onde eu estava, porque andava sobre o submundo do meu pai." "Você não vê dessa forma, não é?" "Eu tento não fazer isso."

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Charli pegou a minha mão e entrelaçou nossos dedos. "Eu não sei o que fazer." Disse ela. "Eu sei que você trabalhou duro. Eu não sabia que você era do Brooklyn. E daí? Você me levou para a casa em Westchester. Mas Nox, eu nem sabia seu sobrenome em Del Mar e eu sabia que você era um homem de substância." Olhei para cima para seu belo rosto enquadrado nas ondas castanhas. Embora ela tivesse puxado a maior parte de seu cabelo para trás, pequenos tufos sopraram suavemente na brisa a provocavam suas bochechas e lábios. Estendi a mão e coloquei uma mecha desonesta atrás da orelha. "Você falou com sua mãe. Essa carta disse que ela quer você longe de mim. Sem dúvida, ela não acha que eu vou trazer algo para sua filha de sangue azul." A raiva brilhou em seus olhos dourados. "Você tem alguma ideia do quanto eu odeio isso?" Antes que eu pudesse responder, ela continuou. "Eu estou tão doente de todo mundo do sangue azul. Merda, é como uma exposição de cães de Westminster. O plantel está ficando cada vez menor. Muito em breve a única maneira de manter pedigree será se casar com irmãos ou primos!" "Patrick me deu um olhar desconfiado esta manhã." Sua raiva fervia. "Ele não é realmente o meu primo. Além do fato de que ele é gay, poderíamos casar." "Ele não é seu primo?" Minhas costas se endireitaram. Quantos falsos membros da família ela ia reivindicar? "Não de sangue. Ele é sobrinho de Alton, filho de sua irmã. Eu digo a qualquer um e todos que eu não sou relacionada com Alton Fitzgerald. Eu não gostaria do sangue daquele homem em minhas veias."

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"Então, Patrick é o seu primo adotivo?" "Sim." "Voltando à sua pergunta de antes." Eu disse. "Depois que Jo tinha ido embora, eu não falei sobre isso. Nunca contei toda a história aos Matthews. Se eles viessem a mim, eu poderia ter dito, mas não vieram. Em vez disso, fizeram acusações. A única que sabe tudo é Deloris. Ela sabe por que trabalhou para nós." "Isaac?" "Sim, mas não todos os detalhes.

Ele não

trabalhou tão

estreitamente com Jo. Deloris preencheu como se fosse a família de Jo quando eles viraram as costas para ela.” "Foram... seus pais que fizeram?" "Não." Charli sacudiu a cabeça. "Eu não entendo por que eles achavam que você era tão ruim, por que eles acusam você?" "Porque comigo ela viveu uma vida que eles não entendiam. Eles queriam que ela conhecesse um bom advogado ou um médico e se estabelecesse em uma pequena cidade e vivesse a vida perfeita atrás de uma cerca branca. Eles nunca a imaginaram em Nova York, em um apartamento em um edifício alto, voando aqui e ali. Não fazia sentido para eles. Se ela não ligava, eles achavam que era por minha causa. Se ela não compareceu ao octogésimo aniversário de seu tio-avô, era minha culpa." O silêncio pairou pesadamente no ar enquanto esperava pela resposta de Charli. Quando eu não disse mais, ela falou. "Obrigada." Enquanto falava, ela levantou a mão esquerda e beijou minha mão.

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"Por?" Perguntei. "Por falar comigo. Eu ainda não sei o que aconteceu, mas..." Ela virou a minha mão e passou a ponta do seu dedo sobre a linha na maior parte desaparecendo onde o meu anel de casamento tinha estado. "... Eu acredito que você a amava." Ela olhou ao redor do parque - Eram aquelas lágrimas nos olhos dela? Por que ela estaria chorando? - antes que ela continuasse, "Eu gostaria de poder tê-la conhecido, mas novamente, se eu pudesse você não estaria aqui comigo." Ela afastou uma lágrima de seu rosto. "Eu lhe disse antes que confiei em você. Tentei mostrar-lhe que, dando-lhe uma parte de mim, uma parte vulnerável, e você nunca me machucou. Esta manhã, essa conversa, eu me sinto como se desta vez você esteja me dando alguma coisa. Eu prometo fazer meu melhor para cuidar desse pedaço de seu passado como você cuidou de mim. Vou guardar a memória dela, tanto quanto você está disposto a compartilhar." "Ela é uma parte de quem você é, Nox. E por ajudar a tornar o homem que segura minha mão e meu coração, agradeço a ela." Eu deixo a sua mão e puxou-a para mim. Isso não era onde eu tinha a intenção de chegar durante a nossa caminhada. Eu disse mais do que já tinha dito e ainda havia muito a dizer. Quando os nossos lábios se uniram, fiquei maravilhado com a compreensão de Charli. Ela estava certa. Eu era o homem que eu sou hoje parcialmente por causa de Jo. Ninguém viveu esse tipo de amor e perda e foi embora sem cicatrizes. Eu li em algum lugar que as cicatrizes serviam a um propósito. Elas deixavam a pele mais resistente. Elas se tornavam um escudo e faziam uma pessoa mais forte. Jo tinha feito isso. Amá-la e perdê-la me fez forte e inflexível.

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Não até Charli, tendo eu mesmo um desejo de dobrá-la. Quando o nosso beijo terminou, as palavras continuaram a fluir. Eu raramente falava sem pensar, mas esta manhã era como se eu não tivesse controle. Minha voz era forte, mas tranquila. As palavras não vieram de meus lábios, mas do meu coração. Eram palavras que eu nunca pensei que diria de novo, mas eu queria. A necessidade era grande demais para suprimir. Ela precisava saber a verdade. Meu mundo balançava em uma corda enquanto eu falava e esperava por sua resposta. "Eu te amo."

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DIZEM QUE OS homens se apaixonam mais rapidamente, mas as mulheres se apaixonam mais forte. Eu não sabia que isso era verdade. Eu não sabia muita coisa quando as folhas giravam e dançavam sobre Nox e eu na brisa final do verão. Além do pequeno mundo de nosso banco no parque, as pessoas exerciam suas rotinas diárias completamente alheias às declarações que estão sendo feitas. Alguns corriam enquanto outros caminhavam. Mães empurrando bebês em carrinhos com rodas grandes o suficiente para estar em cima de uma bicicleta, e outros caminhavam com cães de todos os tamanhos, amarrados a coleiras e que não se impressionaram com os outros cães que passavam. Quando as palavras de Nox foram registradas, as expectativas de minha mãe em torno de mim caíram ao chão. A pressão no meu coração e no peito era incapacitantes, tudo foi multiplicado. Amar. Dever. Legado. Nox. Eu tinha sido alguma vez amada? Verdadeiramente amada?

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A emoção desconhecida levantou-me acima das árvores coloridas ao meu próprio caos. Eu queria acreditar que a sua declaração não era um capricho ou o resultado de estar separado por uma noite. Não foi como eu interpretei. Eu não acreditava que um homem como Lennox Demetri fizesse declarações casuais de amor. O amor era a maneira que Nox tinha de me fazer sentir como sua princesa, se nós andávamos pelos caminhos do parque ou nas calçadas de Nova York. Era a confiança que eu tinha nele para deixar amarrar-me indefesa, e ainda saber, sem sombra de dúvida que ele nunca me prejudicaria. Era meu desejo tirar a dor da morte de Jocelyn, ao mesmo tempo deixar espaço para as memórias de seu primeiro amor. Meus lábios sorriram enquanto lágrimas caíram dos meus olhos. A privação de sono fez isso comigo, me deixou emocional, mas, então, veio uma declaração de amor de um homem como Lennox Demetri. "Eu também te amo." As palavras não foram ditas para pacificá-lo ou como uma expressão de gratidão por sua honestidade. Elas eram reais e com tudo que havia em mim, eu queria mostrar mais do que dizer a ele. Inclinei-me mais. Mais uma vez os nossos lábios se uniram e sua mão foi para o meu pescoço me puxando em direção a ele. A brisa e os pássaros desapareceram. O frio da manhã foi substituído com o calor líquido através de nós e nos derretendo juntos. Nós estávamos em uma ilha isolada. Nenhuma outra pessoa, pássaros, esquilos ou... Nada e então... Caos. Comoção.

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Meu sangue correu o dobro do tempo, enquanto simultaneamente a respiração se calou no meu peito, e meu coração, que tinha acabado de ser curado, caiu para as profundezas do meu estômago. Homens que eu não conhecia ou reconhecia correram em direção a nós, gritando o nome de Nox. "Sr. Demetri!" Veio mais e mais, abafado em um véu de segredo que nos rodeava. O tumulto repentino me paralisou quando as pessoas gritavam e sirenes soaram à distância. Mãos grossas e fortes puxaram meus braços, me levantando do banco quando o aperto da minha mão em Nox manteve-se estável como em volta de um ferro. Juntos, nós nos movemos, ou mais precisamente fomos transferidos, a partir do local onde tínhamos declarado o nosso amor. Nós estávamos em algum lugar no interior do parque, e ainda assim de alguma forma um grande SUV preto apareceu, e os homens de ternos escuros nos levaram para dentro. Um sentou-se na frente com um motorista que não reconheci, enquanto o outro grande homem se empilhou ao meu lado. Imprensada entre Nox e um homem que eu não conhecia, eu fiquei encolhida mais perto de Nox, minha mente em um turbilhão de incertezas. Fora das janelas coloridas, às mães com carrinhos de criança, as pessoas com cães, corredores e caminhantes, todos pararam e olharam, virando e apontando. Alguns gritaram enquanto outros ficaram com suas bocas abertas quando confusão brincou em suas expressões. A mesma mistificação agitou dentro de mim quando a minha mochila aterrissou aos meus pés e o veículo começou a se mover para frente. O que aconteceu?

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Onde estamos indo? Estamos sendo sequestrados? Uma determinação, como eu nunca tinha visto, cobriu à expressão de Nox. Não era mais o homem que eu amava: ele estava obcecado ou possuído, eu não saberia dizer. Mecanicamente, ele me digitalizou da cabeça aos pés. "Você está bem?" Concordei também me dando um olhar. "Você tem certeza? Você não está ferida?" "N-não." A palavra saiu trêmula enquanto eu olhava para ele. "E você? Você está bem?" "Filhos da puta." Ele murmurou. "Estou bem. Esses idiotas vão pagar..." "O que aconteceu?" A minha pergunta pairava no ar. Ele não falou comigo por mais um tempo, sua testa enrugada quando ele puxou o telefone do bolso. Em poucos segundos, palavras e ordens estavam sendo latidas. A pessoa na outra extremidade da linha não poderia estar respondendo. Ele não estava dando-lhe chance. Suas perguntas vieram rápidas como fogo, não parando para respostas. Nomes que não reconheci, Costello e Bonetti, voaram de seus lábios com acusações abundantes. Fora do parque, o carro moveu-se através do tráfego. "Tiros." Era uma palavra que ouvi no discurso de Nox.

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Tentei me lembrar. Eu não tinha ouvido tiros e nem tinha visto nada. Mas, novamente, poderia realmente haver um tiro ou apenas o seu resultado final? Não era como se a vida real fosse um filme que poderia ser retardado para efeitos especiais. "Invasão, tiros, tentativas de assassinato, testemunho." Embora Nox falasse em uma língua que eu reconhecia e que eu tinha falado toda a minha vida, eu não conseguia decifrar o seu significado. Um calafrio correu sobre minha pele, deixando arrepios em sua esteira. Puxei meu casaco mais apertado em volta dos meus ombros e empurrei as minhas mãos, agora livres do aperto de Nox, nos bolsos. Não após muito tempo no monólogo de Nox eu percebi que era Deloris na outra extremidade da chamada. O SUV abrandou para a estrada e eu reconheci os sinais: I-95 ao norte. Nós vamos para casa da família de Nox em Westchester County. Meu grupo de classe e debate estaria abandonado. E embora me chateasse que mais uma vez eu não tinha sido consultada, eu também entendi. Eu só não tinha certeza que ser baleada era uma desculpa aceitável para a ausência no segundo dia de aulas.

"Bem-vinda!" Silvia disse quando ela apressadamente nos levou para dentro. Pela forma como ela esquadrinhou a calçada, sem dúvida, ela tinha sido informada sobre o que havia ocorrido.

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"Alex," Ela disse, pegando minha mão. "Você está gelada. Deixe-me pegar algo quente. Café? Chá?" Nox beijou a minha testa antes de desaparecer na outra direção e me deixar sozinha com a mulher gentil com quem eu só me encontrei uma vez. "Café, obrigada." Formar frases mais longas estava subitamente fora do meu repertório. Eu parei um passo atrás de Silvia enquanto ela caminhava em direção à cozinha. O brilhante Long Island Sond brilhava através das grandes janelas com pequenas tampas brancas contornando através da água azul. Abri a porta de vidro e inalei a brisa morna. "Querida, você está bem?" Mais uma vez eu olhei para o meu próprio corpo, examinando-o como se pertencesse à outra pessoa. Meus sapatos do tipo balé plano pareciam para fora das pernas de minha calça jeans apertadas e minha parte superior pendia a partir da borda da minha jaqueta leve. Eu abri o zíper da jaqueta, com a necessidade de ter certeza de que estava tudo bem por baixo. Removendo, eu disse: "Fisicamente. Eu-eu não consigo entender o que aconteceu." "Você está segura. É isso que importa." Ela estendeu a mão para a porta de vidro que eu tinha aberto e puxou-a para fechar. "Silvia, eu acho que gostaria de ir para a piscina, apenas para sentir um pouco de sol." Ela pegou meu braço. "Alex, por favor, fique aqui dentro até que tudo esteja seguro."

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Como ela sabia sobre tudo? O calafrio de mais cedo retornou. "Você não acha que..." Eu não tinha certeza de como fazer a minha pergunta. "... Alguém iria nos prejudicar aqui?" "Eu estive com os Demetris por um longo tempo. Eu fui informada antes da sua chegada. O que aconteceu foi invulgarmente ruim. Vocês dois estavam no Central Park, pelo amor de Deus. Se alguém quisesse encontrá-lo, não seria difícil para a pessoa ligar os pontos. É uma questão de registro público que esta casa pertence a Lennox." Ela soltou meu braço e cuidou do café. "Esta casa é segura. Eu sei disso. No entanto, no exterior você necessita estar protegida. E poderia haver alguém em um barco ou um viaduto para esse assunto. Ficar aqui dentro é melhor." Meu Deus! Meus olhos se arregalaram com a parede de janelas. "Você tem certeza que está tudo bem com essas janelas?" "Eu tenho certeza, querida." Meus joelhos cederam quando eu afundei em uma cadeira perto da mesa da cozinha e coloquei as minhas mãos trêmulas entre os joelhos. Silvia veio em minha direção. "Eu não queria te assustar. Mantê-la segura é o objetivo." Eu balancei a cabeça, oprimida e um pouco perplexa sobre seu conhecimento e nível de conforto com este tipo de emergência. "Será que isso acontece? Isso já aconteceu?" Perguntei. Seus olhos se suavizaram. "Não todo dia. Nem todos os anos. Mas os Demetris precisam estar preparados."

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"Eu-eu..." As palavras começaram a falhar para mim. Eu queria Nox. Eu queria ser trancada em uma caixa ou talvez garantir uma ilha deserta com ele. Silvia entregou-me uma xícara quente. "Eu tenho uma ideia. Vamos para a casa da piscina. É lindo e você pode desfrutar do sol sem sair ao ar livre. Ela irá ajudá-la a afastar o frio." Sem falar, eu estava de pé e acenei com a cabeça. Eu não sabia mais o que fazer. Quando fizemos o nosso caminho através de uma passagem coberta, Silvia voltou-se para mim, os olhos brilhantes trazendo vida a sua expressão. "Eu posso ter aludido a isso antes, mas eu estive por aqui por um tempo..." Ela permitiu que suas palavras trilhassem a distância sugestivamente. "Lennox era adolescente?" Perguntei, lembrando-me das suas palavras de mais de um mês antes. Ela levantou a sobrancelha e franziu os lábios. "Possivelmente…" Eu sorri, apreciando a sua disponibilidade para aliviar a minha mente e focar a minha atenção. No entanto, suas advertências se agarraram a mim como uma névoa, mantendo os raios quentes de sol apenas fora do alcance. Antes de chegar à casa da piscina, a voz de Nox cresceu do fundo da casa. Os olhos de Silvia encontraram os meus. "Você pode dizer o que ele disse?" Perguntei. "Não, mas às vezes eu ouço o seu pai nele."

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Eu balancei minha cabeça. "Eu não sei muito sobre a sua família e não estou envolta há tanto tempo, mas eu suspeito que não seria uma analogia bem-vinda." Ela sorriu. "Se você perguntasse a qualquer um deles, eles diriam que são como água e óleo, mas a minha avaliação é diferente." "É?" Perguntei quando entramos na casa da piscina. Levantei-me e virei. A pequena dependência era linda: o vidro cobria três paredes com luz do sol iluminando o interior. A outra parede tinha uma bela lareira de pedra calcária, tijolo no centro, entre grandes janelas, e o teto estava coberto de pinho nodoso. Os móveis eram confortáveis, feito ao longo das linhas de uma sala familiar, completo com uma grande mesa redonda. Por alguma razão, isso me lembrou de displays de Natal e o que seria ter uma família se reunindo perto nos feriados. Em dezembro o exterior seria frio e coberto de neve, mas o interior seria tão quente como hoje. Nada como o conservadorismo frio da mansão. "Eu amo esta casa." Eu disse. "Há algo aqui que me faz sentir... eu não tenho certeza da palavra certa. Acolhida?" Silvia sorriu. "Isso era o que Angelina queria." "Angelina?" "A mãe de Lennox. Tudo o que ela queria era esta casa cheia com a família." Fingi um sorriso. "Isso é triste." "Isso não tem que ser." Silvia respondeu. "A casa é de Lennox. Um dia ele poderia cumprir o desejo de sua mãe."

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A pele do meu pescoço se arrepiou. "Eu não sei, mas espero que um dia Lennox cumpra os seus próprios sonhos. Eu sei o que é ter os sonhos de outras pessoas empurrados em você. Eu não iria querer isso para ele." Silvia assentiu. "Quantos anos você tem?" Sentada na beira de um dos longos sofás de frente para o som, eu sorri. "Vinte e três. Por quê?" "Você parece mais velha." "Eu espero que isso seja uma coisa boa. Ou você recomenda que uma vez que isso acabar, eu visite o cirurgião plástico da minha mãe para uma intervenção de emergência?" "Oh, não!" Respondeu ela, horrorizada. Nós duas rimos e nos estabelecemos nas almofadas macias. Silvia enrolou a perna sob si mesma em uma posição que me disse que estava confortável nesta casa. Eu escorreguei meus sapatos dos meus pés e fiz o mesmo, deixando meus dedos do pé quente debaixo de mim. Respirando fundo, eu solicitei. "Óleo e água?" Ela encolheu os ombros. "Eu vejo os dois mais como molho italiano." Eu sorri. "Italiano seria apropriado." "Sim. Ele precisa tanto de óleo e água. Se você deixar para ajustar, ele separa, mas se você sacudir, os dois ingredientes se misturam. Eles precisam um do outro, complementam um ao outro, e não seria o mesmo sem o outro." "Eu gosto disso. Como você acha que Lennox e Oren se sentem sobre a sua avaliação?"

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"Eu sei como eles se sentem. Ambos se recusam." "Em voz alta?" Eu disse com um toque de uma pergunta. "Não é preciso estar em torno por tanto tempo para saber que é a verdade." Suspirei e coloquei a xícara sobre a mesa. "Silvia, eu não sei mesmo o que aconteceu esta manhã. Tudo aconteceu tão rápido." Sua cabeça se moveu para cima e para baixo. "Você está segura aqui. Este lugar é uma fortaleza." "Eu deveria estar em aula. Quer dizer, quem pode dizer que eu não poderia? Você não acha que eu era o alvo, não é?" Cada palavra era mais suave do que a anterior quando a minha boca ficou cada vez mais seca. Silvia encarou por um minuto. "Neste ponto, com o que sabemos, é impossível dizer com certeza." Levantei-me e andei ao redor da sala grande. "Quem eram aqueles homens que nos trouxeram aqui? Eles não eram nossa segurança normal." "Demetris têm muitas camadas de segurança. É do jeito que está." Cruzei os braços sobre o peito e abracei-me mais apertado. "Como? Como eles vivem assim?" Eu não sabia que Silvia tinha se movido e agora estava atrás de mim. "Para algumas pessoas, a transição para esta vida é difícil. Essas pessoas nunca viram nada como um guarda-costas ou motorista ou funcionários da casa. Eles acham que o sistema de alarme de uma empresa comercial é a segurança. E depois, há outros..." Ela tocou meu ombro. "... Como você, que têm vivido assim por toda a sua vida e são mais confortáveis."

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Lágrimas oscilaram em minhas pálpebras fazendo o Long Island Sound turvar. Será que todo mundo conhece o meu passado? "Mas isso me faz sentir diferente." "Como o risco era diferente." ela respondeu. Eu me virei para ela. "O que você quer dizer?" "Ser uma criança sob a proteção de seus pais parece sufocante. Lennox lutou durante a maior parte de sua vida adolescente. No entanto, proteger alguém que você ama, se é o seu filho ou a sua alma gêmea é diferente. O risco é maior." Finalmente entendi a obsessão de Nox. Eu ainda não gostava da perda de privacidade, mas mais do que isso, eu estava preocupada com ele. "Silvia, alguém tentou..." Um soluço foi adiado e formado no meu peito. "... Matá-lo." Ela colocou os braços em volta dos meus ombros. "Você está segura." "Eu-eu o amo." Sua mão esfregou círculos nas minhas costas enquanto minha cabeça estabeleceu em cima de seu ombro. "Eu sei. Ele também te ama. E você não tem nenhuma maneira de saber o quanto feliz faz todos nós que também o amamos. Ele vai mantê-la segura." "Charli." A voz de Nox ecoou contra as paredes de vidro.

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Uma semana atrás

FECHEI A PORTA da nossa suíte e dei uma última olhada na sala exterior.

Quantas

vezes

eu

temi

entrar

nesta

sala?

Houve

um

surpreendente conforto em saber que eu nunca faria novamente. Eu estava bem ciente de que do lado de fora olhando para dentro eu nunca tinha parecido forte. Deus sabia que eu não era a mulher que a minha filha era, mas, no entanto, eu tinha lutado uma luta galante e eu estava cansada. A partir do momento em que nasci, eu me lembrei da minha obrigação, meu dever. Ninguém nunca vai saber o quão duro eu orei por minha mãe para ter outro filho. Não outra criança. Orei por um filho, irmão, um herdeiro. Se apenas tivesse acontecido, minha vida teria sido tão incrivelmente diferente. Eu poderia ter sido a filha que a minha mãe queria, refinada e régia, e eu não teria que fazer a pobre desculpa de meu pai para um filho. Eu não entendia isso quando era mais jovem, mas quando a minha mãe era idosa, ela compartilhou mais e mais da nossa história. Ela e meu pai se casaram quando ela era jovem. Ele tinha completado a sua escola de graduação e pós-graduação na Emory. Ela, porém, tinha apenas o seu primeiro ano de escola de graduação onde ela tinha planejado estudar a

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apreciação da arte. Devo ter herdado isso, meu amor pela arte, dela. Foi bom pensar em minha mãe com algum carinho. Eu achei difícil de acreditar, mas, aparentemente, os pais da minha mãe não aprovaram seu casamento com o grande Charles Montague II. Com ele sendo quase 13 anos mais velho que ela, meus avós viram mais como um predador que um pretendente. Considerando-se que Alton era a escolha do meu pai para o meu marido, e sendo doze anos mais velho, descobri que pedacinho de informação limítrofe hilariante. Minha mãe, é claro, nunca viu a ironia. Embora a avaliação pudesse ter sido considerada adequada para Alton Fitzgerald, de acordo com a minha mãe, não era para o meu pai. Ela nunca vacilou em suas declarações de amor por ele. Ela contou histórias de vê-lo em torno de Savannah, o solteiro mais cobiçado. Ela falou de sua aparência, quão bonito todas as mulheres pensavam que ele era. Não era o dinheiro que a atraiu para ele. Os Cain mais confortável e bem posicionado dentro da hierarquia Savannah. Era seu charme do sul e honra. Não importa o quanto eu tentasse, eu nunca vi isso. Oh, eu vi o seu poder de persuasão, que alguns chamam de tirania, com minha mãe e eu. Eu também vi a maneira como ele dominou cada negócio e conversa. Mas charme e honra? Se eles estavam presentes, indicava que eram atributos que nunca senti garantidos para sua única filha. Em seus últimos dias, minha mãe admitiu a sua dificuldade em ter filhos. Eu não nasci até que meu pai tinha quase cinquenta anos de idade. Tomando uma jovem mulher deveria assegurar sua descendência. Eu tinha que saber se sua animosidade em relação a minha capacidade de conceber foi mal orientada por agressão.

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Talvez fosse. Talvez ele não tratasse a minha mãe do jeito que ele me tratou. Mesmo após sua morte, minha mãe alegou nunca se sentir intimidada. Ela chamou de vontade de submeter-se. Agora, quando eu relembro, eu vejo isso também como um traço que herdei. Será que herdamos um comportamento ou somos ensinados? Era o velho debate da natureza versus criação. Quando

eu

era

jovem,

eu

teria

dito

que

era

nutrir

um

comportamento aprendido; No entanto, agora eu discordo. Alexandria mudou a minha mente. A minha filha não continha um osso submisso em seu corpo. Embora desde os três anos de idade, ela foi criada sem o pai, ela era uma Russell por completo. Sua independência e autossuficiência eram honrosas. Alton nunca pensou assim, mas por que ele pensaria? Para ele, qualquer um que questionasse a sua autoridade era o inimigo. Com o poder que Alexandria realizava, embora ela não soubesse disso, ela certamente era qualificada como uma inimiga. De alguma forma, ela tinha sido muito consciente de sua animosidade a partir do momento que ela era jovem. Não me lembro de uma época em que os dois não se enfrentaram. A memória da infância de Alexandria retornava. Me acomodei no sofá com a cena que eu tinha enterrado voltando à vida na minha mente. Ela era jovem, nem mesmo uma adolescente. O pensamento agitou o meu estômago. Estava tudo bem; a indigestão não iria durar muito. Alexandria jogou o guardanapo na mesa, seus olhos dourados atirando punhais não só em Alton, mas também para mim.

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Eu sabia o que ela queria. Esconder as emoções não era um dos pontos fortes da minha filha. Ela queria que eu discordasse do seu padrasto. Ela queria que eu falasse e substituísse o veredito de mandá-la para o seu quarto sem terminar seu jantar. Eu honestamente não poderia lembrar a sua ofensa, só que mais uma vez foi colocada para fora. Isso não era difícil de fazer, acender o fusível. Alton Fitzgerald era uma bomba com uma ignição de gatilho. Ele tinha ido para o negócio, um alívio para todos em Montague Manor, mas nada de bom durava. Com seu retorno vieram os fogos de artifício de reaclimatação. O ciclo repete-se com frequência suficiente para torná-lo previsível. Eu não discuti quando ela foi embora. Eu sabia que ela não iria passar fome. Jane tinha certeza disso. Não que eu não ligasse para minha própria filha. Eu ligava. Eu era a razão que Jane estivesse lá. Eu fui a única que, até hoje, lutava por seu emprego. Nosso sistema funcionava. Alexandria não era a única que experimentava os fogos de artifício e tremores do retorno de Alton para a mansão. Isso foi o que eu fiz. Meu raciocínio era que, se ele estivesse ocupado comigo, ele a ignoraria. Se eu fosse levar comida para Alexandria, Alton veria. Ele saberia. Quando meu pai estava vivo, era melhor. Por mais que eu culpasse Charles Montague II pela minha vida, ele fez tudo que podia por Alexandria. Sua preocupação no tempo de Alton não foi apreciada até que ele se foi. Eu nunca soube o que acontecia nas viagens de negócios de Alton. Ele não compartilhava qualquer informação sobre a Montague Corporation. A quantidade de álcool consumida em sua chegada era o meu barômetro do sucesso da viagem. Por essa escala, a sua mais recente viagem não tinha

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ido bem. Ele estava a caminho de seu quinto ou sexto conhaque para jantar. O fato de que Alexandria tinha permanecido na mesa até o prato principal foi por si só notável. O que fez esta noite diferente de qualquer outra na minha mente foi a conversa que se seguiu após a saída animosa de Alexandria. Depois que ela se foi, Alton retornou os punhais, que ela tinha enviado em nossa direção, para mim. "Sua filha precisa aprender uma lição." Eu levantei o meu vinho, rezando que o Montague Private Label tivesse aumentado o seu teor alcoólico. "Você mandou-a para o seu quarto. Tenho certeza de que vai ter um efeito." Ele zombou. "Embaraçoso. Ela frequenta a melhor escola que o dinheiro pode comprar, e ela ainda é desrespeitosa. Sinceramente, Laide, o seu pai já lhe permitiu falar assim?" Eu levantei meu garfo, apunhalando a refeição no meu prato com vigor. Se eu lhe permitisse vir abaixo, logo ele iria perder vapor. Sua palma atingiu a mesa de mogno brilhante. A empregada de pé perto da porta da cozinha saltou, a água voou no jarro dentro de suas mãos. "Eu lhe fiz uma pergunta, Senhora Fitzgerald. Você está tendo dificuldade com a sua audição? Talvez eu devesse chamar Dr. Beck. Tenho certeza que ele pode fazer mais do que prescrever narcóticos." "Eu te ouvi. Eu não tenho uma resposta." "Por quê? Você está muito drogada? Será que o bom médico sabe que você compra seus analgésicos e os toma com copiosas quantidades de vinho?"

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Fechei os olhos. "Eu não acredito que teria falado dessa forma com o meu pai. Alexandria não fala assim comigo." E você não é o pai dela. Eu não disse a última parte, embora se Alexandria estivesse presente, ela diria. "Alton, vamos terminar o jantar. Você vai se sentir melhor na parte da manhã. Viajar sempre te deixa irritado." Seu volume aumentou. "Você está me culpando?" Foi uma conversa sem vitória. "Talvez devêssemos ir lá para cima?" Não era uma proposta que eu queria aceitar, mas, novamente, depois do tanto que ele tinha bebido, eu tinha esperança de que iria cair no sono depois de apenas alguns minutos. Seu riso estava uma oitava acima do normal. Eu virei em sua direção, enquanto o som estridente dava calafrios na espinha. "Às vezes." Disse ele, pronunciando cada palavra, "Eu me pergunto por que passo as minhas noites com você quando há uma cabeça quente com necessidade de ser domada no corredor." O sangue não corria em minhas veias. Ele ficou imóvel, caindo aos meus pés, deixando-me tonta e atordoada. O garfo que eu estava segurando caiu para a mesa, o tilintar passou despercebido como o sorriso atormentador de Alton e olhos cinzentos me desafiando a responder. Apenas brevemente, meus olhos se encontraram com a jovem com a água. Silenciosamente, eu derrubei minha cabeça, fazendo sinal para ela ir para a cozinha. Quando a porta se fechou, eu virei para meu marido. "O que você acabou de dizer?" Ele arqueou as sobrancelhas, desaparecendo sob seus cabelos grisalhos. "Você me ouviu. Enviar Alexandria para o quarto não parece funcionar. Espancar a bunda dela não funciona. Charles queria que eu a

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transformasse em uma esposa aceitável." Ele deu de ombros. "Eu fiz. Algum dia Bryce vai me agradecer." Eu não me lembro de chegar para a faca de carne deitada ao lado de meu prato. Eu não me lembrava de estar pé. De todas as coisas que Alton tinha dito e feito para mim, eu nunca argumentei. Eu nunca tinha lutado. Antes de sua mente embriagada poder processar, eu estava atrás de sua cadeira, a lâmina da faca firmemente pressionada contra sua garganta. "Toque a minha filha assim e eu vou te matar. Eu vou matar nós dois." A faca roçou sua pele quando eu apliquei a pressão. "Você não precisa mesmo estar dormindo. Vou cortar sua garganta ou envenenar o seu brandy. Você nunca vai vê-lo chegando, mas eu juro por Deus, você vai morrer, e antes que você faça eu vou cortar o seu pênis com uma faca. Isso, Sr. Fitzgerald, é uma promessa. Eu de bom grado passarei a eternidade na prisão ou no inferno. Não seria diferente do que o que eu vivo todos os dias." Defensivamente, ele pegou a minha mão. Com força que nunca soube que eu tinha, eu tinha apertado a faca e transformado. A ponta estava enterrada agora alguns milímetros no nível suave na base da sua garganta. "Diga isso de novo. Vamos, Alton. Vamos acabar com essa farsa agora." O sangue escorria de sua pele para a camisa branca, uma pequena trilha fazendo uma mancha crescendo. "Laide." Seu juízo voltou quando ele apertou meu pulso, fazendo com que a faca caísse no chão, o sangue ainda visível na lâmina. Em menos tempo do que eu poderia imaginar, ele parou. De repente, eu estava inclinada sobre a mesa, copos e pratos batendo enquanto seu conteúdo cobria a mesa e no

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chão. Minhas mãos estavam fixadas firmemente atrás de mim enquanto meu rosto bateu em um prato de algo macio. A equipe Montague estava muito bem treinada, com muito medo de Alton, e muito bem paga. Ninguém iria entrar na sala de jantar. Ninguém iria parar o que estava prestes a acontecer a mim. Meu estômago se retorceu quando a ereção de Alton sondou meu traseiro. Dolorosamente ele torceu meus pulsos, apoiou os lábios junto ao meu ouvido, e em voz alterada sussurrou: "é disso que eu estou falando. Talvez ela fizesse chegar um pouco desse espírito em você depois de tudo." Com cada palavra ele esfregou-se contra mim e reuniu as minhas duas mãos em uma das suas. Puxando meu cabelo, ele levantou o meu rosto, o molho que tinha sido meu travesseiro pingava de minha bochecha. Seu tom ameaçador continuou e sua respiração de conhaque azedava o meu estômago. "Talvez eu tenha as minhas mãos cheias, depois de tudo." Eu não tinha uma resposta. Tudo o que conseguia pensar era que eu tinha ganhado. Ele não iria vê dessa maneira, mas eu lutei e mantive as suas atenções em mim. Minha vitória veio na segurança de Alexandria. "Mantenha-me satisfeito, Laide. Eu gosto da ideia do que vou fazer com você após a sua gracinha." Eu o senti ficar mais alterado, cantarolando enquanto avaliava suas feridas. Ele puxou meus braços mais longe, arrancando um gemido que eu tentei suprimir. "Você me fez sangrar." Ele riu. "Sim, isso vai ser divertido." Com os lábios mais uma vez perto da minha orelha, ele sussurrou, "Se eu sangro, você também."

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Era uma noite que eu preferia esquecer, mas Alexandria valia a pena cada minuto. Eu tinha feito uma promessa, e em algum nível, Alton sabia que eu iria mantê-la. Embora eu não estivesse mergulhando a faca em seu pescoço, o meu plano para esta noite teria um resultado semelhante. Eu tentei tudo. Alexandria não quis ouvir, e eu não a culpava. Ela estava feliz. Eu podia ouvir em sua voz. A minha filha não era eu. Ela era Russell por completo. Ela não se importava com os Montague. Ela não amava Bryce. E a cada dia que passava, o descontentamento de Bryce com sua decisão estava se tornando mais evidente. Em vez de ficar mais perto de meu objetivo, como eu pensava que estávamos há algumas semanas, estávamos cada vez mais longe. A constatação de que Alton, de alguma forma tinha influenciado o encontro de Alexandria e Lennox foi a gota d’água. Não mais usando os óculos cor de rosa da Montague, eu vi a escrita na parede. Inferno, eu poderia lê-la, mesmo as entrelinhas. Alton acredita que ele ganhou. Eu não tinha certeza por que não tinha tomado este curso de ação mais cedo. Talvez eu quisesse acreditar em destino. Eu queria acreditar nos contos de fadas que Alexandria amava quando uma criança. Eu queria acreditar na promessa que minha mãe fez, eu fiz tudo o que pude, tudo iria dar certo. A realidade não era tão bonita. A resposta tinha estado na ponta dos dedos o tempo todo. Algumas chamadas para o escritório do Dr. Beck, mais queixas sobre minha enxaqueca e o medicamento chegou. Isso

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combinado com a última prescrição, o que eu gostaria ainda de usar, me deu uma abundância de pílulas. Eu lutei a minha melhor luta. Agora, a melhor coisa que eu poderia fazer por Alexandria era morrer. A resposta era tão simples. Minha morte era uma das poucas saídas para a vontade de Charles. Se eu morresse, a propriedade seria revertida automaticamente para ela. Claro, Alton lutaria. Ele lutaria contra ela. Mas ele não iria ganhar. Ela não só tinha a vontade de seu avô ao seu lado, ela tinha Lennox Demetri. Eu não o conhecia, mas eu tinha fé que se ele fosse qualquer coisa como seu pai, ele iria ajudá-la a conseguir o que era dela. No entanto, a melhor arma da minha filha não era um pedaço de papel ou um homem. Eu tinha muito orgulho de ver que a maior arma de Alexandria contra Alton e as atrocidades da Montague Manor era o que ela sempre possuiu, a sua própria determinação. Pessoa explosiva. Eu sorri e deixei o meu desejo ir audível dos meus lábios, "Faça o inferno com ele, querida." Com a minha cara lavada e vestindo minha camisola e robe favorito, eu abri os dois frascos de comprimidos, esvaziando-os em um copo. Havia mais do que eu esperava. Mas eles eram pequenos. Por vinte anos eu tinha sido como uma engolidora especialista. Essas pílulas não seriam nada. Comecei a me servir de um copo de água, quando algo voltou a minha memória. Se eu estivesse indo deixar este mundo, o último líquido que passaria os meus lábios seria um copo de Montague da coleção privada.

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Eu levantei o telefone perto da cama e liguei para a cozinha. "Sim, Sra. Fitzgerald?" De repente eu me perguntei se teria que manter esse nome em vida após a morte. Eu supunha que dependia onde estaria desembarcando. Certamente, Deus não me faria ficar com ele. Satanás poderia pensar que era uma punição adequada. "Sim, traga uma garrafa de Montague cabernet a minha suíte. 1986." "Uma garrafa, senhora?" "Eu gaguejei?" "Não, senhora. Um ou dois copos?" Garota estúpida. Toda a equipe sabia que Alton estava fora, fora da cidade até o fim de semana do Dia do Trabalho. "Um." Eu respondi, desligando o receptor e saboreando a ideia de que pela primeira vez eu não dou a mínima quando Alton chegaria em casa. Enquanto eu esperava, passeava pela sala de estar, estranhamente tonta sobre o meu futuro, ou a falta dele. Eu não conseguia me lembrar de ter me sentido tão certa sobre uma decisão. O peso dos anos desapareceu. Se eu soubesse da serenidade que eu sinto, eu teria decidido este curso anos atrás. Então, novamente, Alexandria não seria capaz de lidar com isso anos atrás. Talvez minha calma viesse em acreditar que agora ela podia. Uma batida. "Senhora Fitzgerald?" Enrolei meu robe mais apertado em volta da minha cintura. A voz não era uma empregada doméstica sem rosto. Ela era uma que eu

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conhecia, que eu reconhecia. Ela pertencia a Jane. Ouvindo isso trouxe uma série de emoções que eu tinha enterrado com sucesso. Ela tinha sido a melhor coisa que aconteceu para Alexandria e para mim. Anos atrás, Russell tinha dito que Alexandria não me perderia, desde que ela tivesse Jane. Meus olhos se encheram de lágrimas quando ela entrou, carregando o vinho que eu pedi, e eu rezava para que Russell estivesse certo. "Senhora Fitzgerald, você está bem?" Eu balancei a cabeça, pressionando os lábios. "A senhora geralmente não fica chateada quando o Sr. Fitzgerald se vai." Eu balancei minha cabeça. "Jane, eu não estou chateada. Eu estou apenas... nostálgica." "Deixe-me ajudá-la." Ela ofereceu. Antes que eu pudesse impedi-la, ela abriu a porta para o quarto. Eu segui atrás, meu coração batendo na prorrogação. Por favor, não a deixe ver... Eu não tive a chance de terminar o meu apelo. Jane pegou o copo do suporte de cabeceira, da parte mais baixa, que estava cheio de pequenos comprimidos oblongos brancos. "Nostálgica?" Perguntou ela. Eu balancei a cabeça e peguei o copo. "Jane, esqueça que você viu isso. Eu prometo que é para o melhor. Eu só... Eu-eu..." Ela colocou os braços em volta de mim, seu abraço engolindo os meus ombros.

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"Senhora, não. Você não pode fazer isso. Não para você. Não perca Alexandria." Minha cabeça continuava a se mover para trás e para frente. "Você não sabe. Você não entende." "Eu entendo." Pela primeira vez desde que tinha contratado ela, sua voz ficou com raiva. "Eu entendo." "Não, Jane, você não entende." "Senhora, eu não sei o que você pensa que vemos ou o que ouvimos. Mas nós vemos tudo. Senhora, a Senhorita Alexandria precisa de você." "Ela não precisa. Eu tentei, mas esta é a resposta." "Não é." Meu pescoço foi esticado quando eu dei um passo para trás. "Não é o seu dever discutir comigo." "Você não pode me demitir do céu." Antes que eu pudesse responder, ela continuou. "E você não pode assegurar o futuro de Alexandria a partir de lá." "Eu posso." Minha mão escorregou para a minha garganta enquanto eu olhava ao redor do quarto da suíte master que eu odiava. "É a resposta que eu deveria ter visto anos atrás." "Não, senhora. Há um codicilo." Eu me virei para Jane. "O Sr. Fitzgerald sabe disso." Disse ela. "O Sr. Montague, disse-lhe para lhe dizer. Ele não o fez, não é?" Olhei em seus olhos escuros. "O que você está dizendo?"

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"Eu estou dizendo..." Ela ficou mais alterada. "… Entenda. Eu escuto, e, senhora, eu sei." "Um codicilo? A vontade de meu pai?" "Sim, senhora. O Sr. Montague, ele o fez, pouco antes de morrer." "Você sabe o que diz?" Perguntei. "Eu nunca o li." Ela balançou a cabeça. "Isso não era meu dever, mas eu sei que fez o poderoso Sr. Fitzgerald ficar com raiva." O que não deixa o Sr. Fitzgerald com raiva? Exalei quando os meus joelhos cederam e eu afundei até a borda da cama. "Eu-eu preciso lê-lo." Minha mente que momentos antes parecia clara, agora estava enlameada com esta nova informação. "P-por que você não me contou?" "Eu não sabia que ele não havia lhe dito." Ela agachou-se, até que nossos olhos se encontraram. "E esse não é o meu dever também." "Ele não me disse." Eu peguei a mão dela. "Obrigada, Jane." Eu tinha três dias antes do retorno de Alton. O ar encheu meus pulmões, dando-me a determinação que eu tinha pensado que tinha ido embora. Segurando firmemente a mão de Jane, comecei a elaborar um novo plano. "A primeira coisa, na parte da manhã, que eu preciso fazer é entrar em Savannah. Eu preciso fazer uma visita ao escritório de Ralph Porter." Jane sorriu e se levantou. "Sim, senhora, eu digo a Bentley para estar pronto por volta das nove." Ela pegou o copo de comprimidos novamente. "Você vai precisar deles?" Dei de ombros. "Depende do que o codicilo diz." "Que tal eu segurá-los, de modo que ninguém os encontre?"

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Eu balancei a cabeรงa. "Obrigada, Jane. Deixe o vinho." "Sim, senhora."

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CHARLI E SILVIA se viraram ao som da minha voz. Sem pensar, eu fiz a varredura do quadro bonito de Charli, imaculada e ilesa. Minha mente sabia que era verdade, mas a necessidade de confirmar era quase imparável. "Venha aqui." Eu ordenei. Charli não questionou o comando quando ela andou em minha direção, os pés descalços e seus olhos dourados grandes e girando com um caleidoscópio

de

emoções,

medo,

preocupação

e

ansiedade,

tudo

disputavam ficar no topo. "Silvia, por favor, dê-nos alguns minutos." Eu disse enquanto peguei a mão de Charli. "Qualquer coisa que você precise. Vou preparar o almoço." Eu concordei e levei Charli pela casa. A casa da piscina tinha muitas janelas para o meu gosto. Eu não sabia o que Silvia estava pensando, trazendo-a aqui para fora. Sim, as janelas em toda a casa tinham sido construídas com vidro à prova de balas. No entanto, isso não as tornava menos transparente. Qualquer pessoa com o equipamento certo pode ver diretamente no interior. Inferno, eles poderiam ver as horas em um relógio se tivessem o zoom com capacidade certa e o desejo de fazê-lo.

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Passamos pela cozinha, sala de estar, e no meio da escada antes de Charli falar. "Para onde você está me levando?" Sem responder, eu abri as portas para o quarto onde eu dormia durante os últimos quatro anos. O interior era nítido, limpo, e relativamente austero, decorado em tons suaves de marrom. Não era tão grande ou tão ornamentado como a suíte master, mas esse quarto continha muitos fantasmas. Tivemos o suficiente para a batalha sem pensar em nada disso. Enquanto Charli ficou parada perto da porta, eu silenciosamente caminhei para as janelas; como na suíte master, nós bloqueamos os sons. Após confirmar que o bloqueio estava seguro na porta da sacada, fechei as cortinas de madeira grossa. Com apenas fendas de luz infiltrando nosso mundo, eu caminhei de volta para Charli, ou eu flutuei? Após a manhã que tínhamos compartilhado, tê-la aqui, segura e em meus braços parecia um sonho. Eu coloquei seu rosto em minha mão quando a minha voz falhou com emoção. "Eu sinto muito." Embora seu rosto tivesse se inclinado a meu toque, ela balançou a cabeça. "Não se desculpe. Você me manteve segura." A fúria que eu desencadeei em Deloris, a mesma raiva que se recusou a ficar na baía durante a minha conversa com Oren, borbulhou no meu intestino, o ácido queimando minha garganta. "Você não deveria ter que viver assim." "Como assim? Explique isso para mim." Ficando de lado dela, eu girei na escuridão, querendo tirar a necessidade de atacar, e ainda tentando com todas as minhas forças

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projetar uma sensação de calma. Eu não queria assustar a minha Charli mais do que ela, sem dúvida, estava. "Alguém atirou em nós esta manhã." Mesmo na penumbra, vi seus lábios pálidos da pressão enquanto ela os segurava firmemente. Finalmente, ela respondeu: "Eu deduzi a partir da conversa. Mas eu não vi nada." Seu rosto corado. "Eu não ouvi nada. Como nós sabemos?" "Você não a viu?" Meu peito se apertou. Como ela tinha perdido a carnificina? "Ela?" Charli perguntou quando ela afundou até a borda da cama. "O atirador era uma mulher?" Eu respirei fundo, desejando que não precisasse dizer a ela, para explicar. No entanto, foram as suas palavras de ontem à noite, a raiva por não ter conhecimento que me impeliu a seguir em frente. Sem dúvida, isso não iria bem, mas se ela queria saber, eu precisava ser o único a dizer-lhe. Com uma respiração profunda, eu me ajoelhei ao lado de seus joelhos, tomando suas mãos nas minhas. "Não sabemos quem foi o atirador, homem ou mulher. O segurança acredita que um silenciador foi usado. Não havia nada para ouvir. Nosso objetivo principal era sair de lá." "Eu não entendo." Liberando as suas mãos, peguei meu telefone. O aplicativo de notícias normalmente era um aborrecimento, mas hoje ele poderia explicar o que eu não podia. Eu toquei a tela até que a história apareceu. Uma vez que carregou, eu entreguei meu telefone para Charli. Enquanto lia, sua expressão de confusão se transformou em horror. "E-ela está morta?" "Ela está em cirurgia."

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Charli ficou em pé, correndo por mim para chegar ao banheiro. Deve ter sido o seu primeiro palpite desde que eu ainda não tinha mostrado o que aconteceu. Eu segui e encontrei-a ajoelhada perto do banheiro. "Charli..." Ela balançou a cabeça antes de mexer os braços para cima, atualmente estendida sobre o assento. "Eu pensei que ia vomitar. Eu quero vomitar. Mas eu não posso. Eu não posso nem mesmo... Essa mulher, ela é uma mãe. Ela estava empurrando um carrinho!” Ofereci-lhe a minha mão. Ela balançou a cabeça com desdém quando ela perguntou: "Você está me dizendo que alguém tentou atirar em nós e falhou, atingindo uma mãe em vez disso?" "Nós não sabemos em quem eles estavam tentando atirar. Aconteceu tão rápido. O segurança a viu cair, mas não pode impedir. Só aconteceu de ela se mover entre nós e o atirador no tempo certo." "Tempo certo? Nox, aquela mulher é uma mãe! Ela está em cirurgia e pode nunca ver o seu filho novamente. Seu filho pode nunca saber dela por que ela estava andando perto de nós..." As palavras de Charli foram sumindo enquanto ela caia sobre o vazo. Estendi a mão para os seus ombros. "É trágico, mas ela poderia muito bem inconscientemente ter salvado as nossas vidas. Salvou sua vida. Eu vou ajudar ela e sua família, tanto quanto eu posso. Mas, Charli — Deus me perdoe — eu sacrificaria cem mães, um milhão de pessoas para mantê-la segura."

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Tomando minha mão, ela se levantou, seu corpo caindo no meu. Escavando-a em meus braços, eu a levei para a cama, puxei as cobertas, e baixei o seu corpo para o colchão, e em seguida, sentei-me ao lado dela. Com alguns ajustes, eu garanti-lhe conforto quando arrumei os travesseiros e cobertores, o tempo todo tentando não notar as lágrimas que silenciosamente revestiam suas bochechas. "Sinto muito." Eu ofereci novamente, enxugando uma lágrima com a ponta do meu polegar. Sentei-me em linha reta, suprimindo a emoção da minha decisão evocada. Eu teria que remoer isso mais tarde. Agora era sobre ser forte por Charli. "A melhor maneira de mantê-la segura é parar o que quer que seja isso entre nós." Os olhos de Charli, que tinham estado quase fechados, foram abertos. "Não." Sua voz era resistente e determinada. "Eu não posso deixar..." Ela estendeu a mão para o meu peito, os dedos persistentes sobre os pequenos botões da minha camisa. "Posso confiar em você?" Meu olhar se estreitou. "Claro." "Então, o que você me disse é a verdade?" Minha indignação cresceu. Que diabos ela estava falando? "Sim, de forma inequívoca." "Você não vai me dizer alguma coisa só para me fazer sentir melhor?" "Se você está falando sobre aquela mulher, ela está em cirurgia. Assim que eu ouvir mais, eu vou"

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"Não, Nox." Disse ela, me parando. "Eu não estou falando sobre aquela mulher. Eu estou falando sobre o que você disse para mim no parque. O que você disse momentos antes de o mundo desabar." De cabeça baixa, meu queixo colidiu com o meu peito enquanto eu estendi a mão para seu rosto bonito. Mesmo com as lágrimas e palidez assustadora, ela era impressionante. Sua linha atual de questionamento fez voltar um tom de rosa em suas bochechas. "Eu disse que te amava." Eu disse. "Eu não digo essas palavras desde..." Ela pegou meu rosto e me puxou para mais perto. Pouco antes de nossos lábios se encontrarem, ela disse: "Eu nunca disse essas palavras, e Lennox Demetri..." Ela deu um beijo suave em mim. "… Eu te amo. Você não vai se livrar de mim tão facilmente." A pressão de tudo o que tinha acontecido veio fervendo para fora. Umidade ameaçou a minha visão quando a cena diante de mim perdeu o foco. Puxei-a para mais perto, não querendo que ela visse a minha fraqueza. Com um nó na garganta, eu disse: "Eu te amo tanto. Eu não posso te perder." "Estou aqui. Eu estou segura." Sem pensar eu arranquei os cobertores que recentemente utilizei só para cobri-la. Assim que eles saíram estendi a mão para a bainha de sua camisa e levantei sobre a sua cabeça. "Eu preciso ver você." Charli não discutiu ou protestou. Ela levantou os braços e quadris, permitindo-me tirar sua roupa, peça por peça, até que eu tinha exposto tudo e cada polegada de seu belo corpo. "Levante-se." Depois de apenas um momento de hesitação, ela engoliu em seco e fez o que eu mandei. Totalmente nua, ela estava diante de mim.

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"Vire-se." Ela lentamente girou enquanto meus olhos se moviam para cima e para baixo em seu corpo lindo, examinando suas curvas sensuais e ângulos atléticos. Sem buracos. Nem mesmo um arranhão. Ela estava perfeita em todos os sentidos. Com seu magnífico corpo completamente nu, eu ofereci-lhe a minha mão e puxei-a para mim. Quente e segura, eu bebia em sua presença. Seios macios, redondos me encontrando quase no nível dos olhos quando eu permaneci sentado na beira da cama. Eles se encaixam perfeitamente na palma da minha mão enquanto meus dedos acariciou cada um, provocando suspiros suaves de seus lábios enquanto seus mamilos se escureciam e viravam picos de seixos duros. Alcancei a sua cintura, eu girei, voltando-a para a cama, seu cabelo vermelho longo abanando ao redor do rosto sereno. Calma e surreal, ela ainda estava deitada, antes de levantar os braços acima da cabeça e dando-se a mim, minha para toma-la. Com apenas as pontas dos meus dedos eu rocei a sua pele quente. De dentro de seus pulsos até os ombros, de sua clavícula para os seios, com ambas as mãos eu circulei sua cintura e quadris. Gemidos encheram o quarto quando arrepios apareceram na sequencia da minha exploração. Toda. Segura e completa, o mantra repetido até que meu cérebro aceitou como fato. Seus olhos, que tinham visto cada movimento meu, agora estavam fechados enquanto se concentrava no meu toque. Quando não havia mais

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conteúdo para permitir minhas mãos à emoção da descoberta, os meus lábios se juntaram à missão. "O-oh Nox..." Eu abri suas pernas e me abaixei ao seu núcleo. Apenas momentos antes ela tinha estado aflita. Não mais. Agora, todo o seu corpo tremia com a necessidade. Eu tinha encontrado uma saída para a emoção que havia sido reprimida dentro de mim, e ela era deliciosa. As unhas de Charli cavaram meu couro cabeludo e os joelhos se separaram quando ela encorajou as minhas ações. Minha primeira experiência foi lenta e profunda, doce e sedutora. Seus quadris empurraram quando a minha língua rodou e rodou em torno de seu clitóris. Eu queria fazê-la esquecer, fazê-la se sentir segura. Eu queria levar a sua mente para lugares melhores. Lambendo e chupando o que ela respondeu, murchando sob o meu comando. E então a barragem que eu tinha tentado construir dentro de mim explodiu. Meu autocontrole foi dissolvido em seu coro de gemidos e sons de êxtase. Já não procurava apenas agradar; Eu estava morrendo de fome pela delicadeza diante da mim. Como um homem privado de nutrientes, eu precisava de mais. Seus quadris se contorciam sob meu alcance implacável enquanto eu chupava sua essência. Cada gota era apenas um aperitivo, um aperitivo que só aguçou meu apetite. Meu nome juntou-se aos outros sons enchendo o ar ao nosso redor quando as pernas endureceram e seu corpo estremeceu. "P-por favor." Ela implorou ofegante.

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Eu não tinha necessidade de ouvir mais. Em segundos meus sapatos bateram no chão. Minhas calças e boxer estavam abaixo dos meus joelhos. Eu liberei meu comprimento duro, agora pulsando no meu alcance. Seus olhos velados olharam nos meus. Quando seu olhar caiu para a minha ereção, o sorriso que ela tinha mantido domesticado saiu em antecipação quando o lábio inferior desapareceu entre os dentes. Nós nos beijamos, meus dentes puxando o lábio livre quando a sua língua procurou seu próprio gosto. Embora eu não tivesse certeza que era possível, eu cresci ainda mais duro. Sem palavras, eu a encorajei a rolar a seu estômago e levantei a sua bunda quando ela se estabeleceu em seus cotovelos. Por apenas um momento eu levei um tempo para apreciar a obra-prima diante de mim. Nem a Mona Lisa ou a Noite Estrelada poderia ser comparada a sua beleza: preparada, pronta e disposta. Charli era pitoresca com sua entrada e coxas brilhantes. Seu corpo não ofereceu resistência, mas empurrou contra mim quando ela lançou um suspiro alto e meu comprimento deslizou profundamente para dentro. As paredes de sua vagina esticada e acomodadas quando elas apertaram ao meu redor. Impulso por impulso, eu dirigi mais e mais até que seus braços cederam, deixando seus gritos de prazer abafados pelos travesseiros. Meus dedos empalideceram enquanto cavavam em seus quadris, coreografando os seus movimentos. Cada vez mais forte, eu estava possuído. O atrito foi uma mistura de drogas, uma mistura de um estimulante para continuar e um calmante para aliviar o meu caos anterior. O quarto cheio de seus gritos sem palavras quando ela gozou de novo, seus músculos rígidos antes de finalmente afrouxar. Eu puxei para fora e rolei para que eu pudesse ver seu olhar dourado, não mais com medo, seus belos olhos estavam encapuzados,

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saciados e satisfeitos. Ela gemeu um protesto quando eu mergulhei mais uma vez em seu núcleo. Lentamente eu provoquei, dentro e fora, meu pau propositadamente

esfregando

seu

clitóris

sensível.

Então,

surpreendentemente ágil, ela começou a se mover novamente comigo. Nossos corpos sincronizados em um ritmo próprio. A urgência de antes tinha ido embora. Meu único desejo era permanecer em seu rastro. Isso foi um pouco diferente do que já tinha sido. Eu não estava transando com Charli,

estava

amando-a.

Mais

e

mais

lento,

sua

expressão

se

transformou, quando a realização tornou-se clara para nós dois. Nós estávamos fazendo amor. Eu estava em Charli e no céu. No olho da tempestade, eu estava fazendo amor com o novo amor da minha vida. Mais uma vez seus olhos fecharam, costas arqueadas, e os lábios formaram um círculo à medida que nós gozamos ao mesmo tempo. Meu corpo tremia violentamente quando um rosnado rasgou, e não da minha garganta, mas do meu peito, e eu lancei dentro dela. Embora ela tivesse caído frouxa contra os lençóis macios, eu continuava a gozar, uma fonte inesgotável quando eu lancei mais do que a minha semente. Eu a enchi de mim. Eu era dela. Quando finalmente acabei, eu desmoronei, cobrindo-a com o meu corpo, protegendo-a do mal que espreitava sobre nós. Se eu pudesse, eu iria nos manter aqui para sempre. Mas eu não podia. Mais uma vez, eu tinha trabalho que precisava fazer na Demetri Enterprises, empresa que não podia ser adiada. Sua respiração desacelerou a um ponto que eu me perguntava se ela estava dormindo. Eu beijei a sua testa e o nariz quando puxei para fora

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dela. Lentamente as pálpebras vibraram enquanto um sorriso cobriu seus lábios rosados machucados. "Eu acho que estou prestes a cair em um coma induzido por sexo." Minhas bochechas se ergueram. "Eu gostaria de mantê-la induzida perpetuamente." "Hmm." Ela se mexeu debaixo de mim. Não estando mais conectado, eu rolei para o lado e a puxei para mais perto. "Charli, eu ainda preciso viajar. Eu vou chegar atrasado para o testemunho desta tarde, mas eu tenho que estar lá."

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"NÃO." A CALMA que se instalara sobre mim, embalando-me sobre o coma que Chelsea tinha me avisado, desapareceu. "Eu não quero que você vá." A testa de Nox franziu. "Você estará segura. Você vai ficar aqui." Alcançando os lençóis, eu os puxei até meu peito e sentei-me contra a cabeceira. A indignação aumentou. "Não. Você disse que não sabemos quem era o alvo. Você não pode ir para Washington. Isso é onde você deveria estar. Se você for lá, você pode estar caminhando para uma armadilha." Deitado ao meu lado, Nox levantou o braço e cobriu os olhos com o seu bíceps. Foi então que percebi que ele ainda estava vestindo sua camisa de seda branca. A gravata tinha ido embora e eu suspeitava que suas calças estivessem em algum lugar enterrado na montanha de cobertores, mas sua camisa estava imaculadamente branca embora enrugada, no quarto escuro. "É por isso que você vai ficar aqui." Disse ele. "O quê? Não. Eu tenho aula. Eu já perdi hoje." Embora o cheiro de sexo permanecesse, e minhas coxas ainda estivessem molhadas, e meus músculos cerrados, o humor de momentos antes tinha ido embora. "Você não pode ir para Washington e esperar que eu fique escondida nesta casa."

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Nox se sentou e em um movimento rápido ele estava diante de mim, nossos narizes se tocando. "Posso e vou. Essa conversa está acabada." O senso comum me disse para deixar a poeira baixar, permitindolhe o seu pequeno show de domínio e, em seguida, revisitar o assunto. Então, novamente, se ele estivesse em DC não haveria tempo para renegociações. "Não." As cobertas voaram quando Nox sentou-se, balançou as pernas longas e musculosas para fora do lado da cama, e procurou o resto de suas roupas. "Você não entende?" Perguntou. "Sim. Entendo. Percebo que você é protetor. Eu entendo que algo terrível aconteceu hoje. Eu não vou caminhar no parque. Vou deixar Jerrod levar-me em todos os lugares. Eu tenho uma responsabilidade com meus estudos." "Porra, Charli, eu também tenho uma responsabilidade e é você." Ele estava de pé agora, endireitando a camisa, empurrando-a para baixo dentro de suas calças, e fixando seus botões, zíper e cinto. Antes que eu inventasse uma resposta plausível, ele continuou: "Eu não deveria estar no Central Park esta manhã." "Sim, eu sei. Você estava lá apenas por..." Um frio cobriu minha pele quando ela arrepiou de medo. "… mim." "Deloris tem uma equipe completa trabalhando nisso. Houve uma comunicação que saiu para Jerrod e Isaac sobre a nossa mudança de planos. A rede supostamente é segura, mas foda-se, eu não tenho certeza de mais nada."

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"E-ela descobriu mais alguma coisa sobre o arrombamento?" A mão de Nox correu por seu cabelo bagunçado do sexo. "Sua prioridade mudou quando alguém decidiu usar-nos para praticar tiro ao alvo." "Mas eles podem estar conectados?" Ele assentiu. "Poderiam." Ele se inclinou sobre a cama. "Ambos estão conectados a você." "O que você está dizendo?" "Eu não estou dizendo que você está envolvida, embora alguns na equipe dela estejam insinuando isso." O quê? "Eu estou dizendo," ele continuou, "que alguém poderia estar tentando chegar até mim através de você. Primeiro, houve o ataque a Chelsea, em seguida, o arrombamento no nosso apartamento, e agora isso. Eu estou dizendo que esta casa é o lugar mais seguro para você até sabermos mais. Mesmo Oren concorda." Oren? Ele falou com seu pai? "Entre em contato com seus professores. Alegue alguma doença, gripe, eu não dou à mínima. Peça para estudar em casa. Se você precisar de alguma coisa do apartamento, diga a Jerrod ou Deloris. Eles conseguem e trazem para você." Seus olhos azuis se arregalaram. "Eles não oferecem teleconferência das palestras?" Meu olhar se estreitou. "Como você sabe disso?" "Você, Srta. Collins, deixou toda a sua merda da escola sobre a mesa da cozinha por mais de duas semanas. Você não acha que eu ia, pelo menos, olhar para toda a porcaria?

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Cruzei os braços sobre os meus seios cobertos com lençóis. "Nox, eu não quero começar a minha carreira como uma estudante de direito ouvindo palestra gravada. Eu quero ser a única sentada na primeira fila e a fazer as perguntas pertinentes. Você acha que eu me formei com honras, fazendo o mínimo?" "Não, princesa, eu não acho. Eu acho que você bateu-o fora do parque, porque acredite em mim, o que nós fizemos aqui, bem, deixe-me dizer, você bateu um home run 3 ." Ele deu um beijo no topo da minha cabeça. "Eu odeio isso. Eu odeio. Eu quero que você tenha sucesso. Eu também preciso saber que está viva e segura. Hoje é Quarta-feira. Dê a Deloris um dia ou dois. Ligue para a Columbia. Diga-lhes tudo o que você precisa dizer a eles. Eu estarei de volta no fim de semana." "Fim de semana?" Perguntei. "Você quer que eu fique aqui por três dias? E sobre o apartamento de Patrick?" O olhar azul de Nox baixou um ou dois graus. A temperatura estava quase congelando. O gelo não estava longe. "Alexandria Collins, essa conversa acabou." "Eu só tenho meu laptop." "Meu escritório é seu escritório. Fique a vontade. Vou deixar todas as senhas necessárias sobre a mesa." "Deloris?" "Ela vai estar aqui mais tarde. Deixe-a ou Jerrod saber o que você precisa e eles vão trazer." Eu suspirei, colocando minha cabeça contra a cabeceira da cama.

3

Marcou um ponto, no baseball.

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"E fique dentro de casa." Ele continuou. "Eu não sou mesmo fã da casa da piscina, pelo menos até que Deloris esteja certa do perímetro." Perímetro? Eu estou em uma maldita zona de guerra. "Eu não tenho escolha, tenho?" "Princesa, você tem uma escolha. Se você me escolher, então a escolha é sua." "Porra, Nox, é claro que a minha escolha é você. Apenas me diga que eu vou ser capaz de voltar e ser a estudante na fila da frente." "Assim que for seguro." "E você?" Perguntei. "E quanto a mim?" "Como vou saber que você está seguro? Você está voando comercial ou em seu BatAvião?" "BatAvião. Os aparelhos supersecretos não me deixam voar sob o radar." Eu sorri para seu sorriso e o brilho ameaçador, mas se ele poderia se preocupar comigo, eu poderia estar preocupada com ele. "Eu ainda não vi a sua capa, e eu diria que já passamos do terceiro encontro." "Não, princesa, você não viu a minha capa, mas você já me viu sob a máscara. Você percebe que faz parte de um grupo de elite." Embora ele estivesse brincando, eu achei mais do que um pouco de verdade em seu humor. Lennox Demetri tinha me mostrado um lado de si mesmo que eu duvidava que muitas pessoas tivessem visto ou sequer saibam que exista.

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Apertei os lábios. "Bem. Eu vou ficar aqui. Só me prometa que você vai voltar. Prometa-me que você vai ficar seguro." Mais uma vez ele se inclinou sobre a cama. Desta vez, ele me beijou, suave e casto. "Eu prometo. Obrigado por não lutar contra mim sobre isso. Preciso me concentrar na audiência." Ele olhou para o seu telefone. "Eu preciso ir." Eu balancei a cabeça. "Eu vou tomar um banho rápido. Por favor, peça a Silvia para segurar o meu almoço?" Quando ele olhou para cima, o brilho ameaçador foi embora. "O quê?" Perguntei. "Olhe para isso." Pela segunda vez hoje, ele empurrou seu telefone em minha direção. "Você pode querer reconsiderar o que você vai dizer aos seus professores." Meu estômago caiu quando eu peguei o seu telefone ao meu alcance agora instável. O vídeo estava em fila de espera na tela necessária apenas para eu empurrar o pequeno triângulo que ele estava para reproduzir. Na imagem uma multidão de pessoas. Eu bati o triângulo. O som era terrível, estático, e as vozes irreconhecíveis. O quadro era instável e fora de foco. E, sem dúvida, tinha sido tomada com telefone celular de alguém. Não foi até perto do final, quando o fotógrafo ampliou em um casal que está sendo escoltado para um SUV que eu me vi. Em vez de manter a minha cabeça para baixo como Nox tinha feito, eu olhei por cima do ombro para a multidão. Não havia um nome, mas não levaria muito tempo antes de ser descoberta.

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O pequeno trecho de notícias perguntou se alguém sabia como este casal estava envolvido no tiroteio de uma mulher inocente no Central Park. Eu deixei cair o telefone na cama, meu estômago borbulhando com ácido e temor. "O quê? O que eu posso fazer?" "Fique aí. Deixe-me falar com Deloris. Não ligue para a Columbia ou fale com ninguém até que ela lhe diga o que dizer." Eu balancei a cabeça. "Princesa, eu te amo. Não seja desonesta comigo. Com toda a porra do caos, por favor, deixe-me ter a paz de saber que você está segura." O canto dos meus lábios se curvou para cima, quando inclinei a cabeça. "Só porque você pediu Sr. Demetri. Eu adoro quando você pede." Nox se aproximou e pegou a minha mão, me incentivando a ficar de pé. "Não." Eu balancei a cabeça. "Eu estou... bem, fedendo." "Porra, pare de dizer isso." Ele advertiu quando me puxou para ficar em pé. "Você tem um cheiro incrível." Ele alisou meu cabelo. "E o seu cabelo é perfeito. Sexo quente é o melhor penteado para você." Minhas bochechas ficaram cheias de calor quando elas, sem dúvida, ficaram coloridas de vermelho. Ele me puxou para perto, minha pele nua contra sua calça e camisa. Eu inalei quando a fivela fria do cinto enviou um gelo contra o meu estômago. "Alexandria Collins, eu quis dizer isso quando disse que eu te amo. Eu imploro todo dia para você ficar comigo, mas..." O brilho voltou aos seus olhos azuis sensuais. "... Eu espero ser obedecido." Eu mexia em suas mãos. "Princesa, eu vou ficar feliz por bater em sua bunda, só não me faça fazê-lo por você se pôr em perigo."

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"Isso é uma promessa, Sr. Demetri?" Ele balançou sua cabeça. "Você está tentando fazer-me ficar mais duro do que já estou?" Eu balancei a cabeça. "Culpada. Eu estou tentando fazer você querer ficar comigo. Talvez você devesse me punir agora?" Ele balançou a cabeça novamente. "Eu deveria, e eu quero ficar." Ele me beijou, sua língua provocando meus lábios, convidando-os a participar. De boa vontade, abri, tomando tudo o que ele tinha para oferecer. Quando ele se afastou, continuou. "Eu vou ligar." "Nox?" "Sim, princesa?" "Eu também te amo. Você me disse que seria sempre verdadeiro. Você prometeu que ia voltar seguro. Eu estou esperando por isso." "Eu não irei te decepcionar." Eu não conseguia parar o sorriso, embora meu peito sentisse como se meu coração pudesse quebrar. Ele estava certo. Ele não tinha me decepcionado ainda. Eu estava nua no quarto escuro, a evidência de nosso amor fresco sobre as minhas coxas quando Nox desapareceu pela porta, deixando-me sozinha.

Empurrei a salada de frango ao redor do meu prato, que separava as uvas das nozes. Eu gostava de todos eles, mas eu não estava com fome. Levantando meu olhar do meu prato, eu olhava para fora das janelas no

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lugar do café da manhã em direção à água. O sol da tarde parecia quente quando ele brilhou não só na piscina de água cristalina, mas também para além do gramado verde-escuro ao barulho. A cena era linda, calmante mesmo. Eu precisava de algo para me acalmar enquanto esperava a ligação de Nox. Quanto tempo demorava para voar de Nova York para DC? Considerando o tempo que levou para o minha ducha e agora o almoço, ele tinha ido embora há quase uma hora. Racionalmente eu sabia que ele também precisava ser levado de volta para a cidade, mas isso não impediu o meu coração de estar dolorido. Meu telefone estava ao lado de meu prato. Se eu não estivesse à espera de seu telefonema, eu desligaria o som. Desde o clamor de ruídos de notificações, e-mails e tweets, eu suspeitava que meu nome tivesse sido descoberto como uma das pessoas que deixaram a cena de um tiroteio. O que isso quer dizer? Nós não poderíamos ser suspeitos, poderíamos? Com um acesso de raiva, eu empurrei para trás o prato, peguei meu telefone e o copo de chá gelado. Mesmo com o banho, eu gostaria de outra coisa para vestir. Minha calça capri e a minha blusa pareciam cansadas pelas memórias da cena no parque. Quando eu andava pela linda casa de Nox, eu não percebi o mobiliário elegante ou a arquitetura imponente. Minha mente estava desesperadamente tentando reproduzir a cena da manhã. Na foto eu estava olhando para além dos guarda-costas, olhando para a multidão. No entanto, eu não conseguia me lembrar de ter visto a vítima. Meu estômago quase vazio foi torcido.

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O único crime da mulher era estar correndo. Corri no parque todos os sábados. Eu só tinha falado com Nox, dizendo-lhe como devemos correr no parque, em vez de em uma esteira. Isso era tudo o que ela estava fazendo, exercícios, e com seu filho, nada mais. Eu era boa em Inglês e ciência política. Física nunca foi a minha praia. Depois de cálculo fui para micro e macroeconomia. Eu entendi a matemática como uma propriedade das finanças, não ângulos e projeções. De alguma forma, uma bala destinada a Nox ou a mim foi disparada de uma arma com um de nós na mira e por uma pessoa que eu arriscaria a adivinhar era bom no que ele ou ela fazia, quando apenas precisamente no momento certo, esta mulher entrou na sua trajetória. Quão irônico foi isso? O

toque

estridente

do

meu

telefone

me

tirou

dos

meus

pensamentos. Eu reconheci a melodia. Era minha mãe. Eu respirei fundo e virei a tela para mim e confirmei o nome. Eu poderia deixar cair para a caixa postal, mas, eventualmente, eu preciso falar com ela. Ela tinha visto a minha foto? Ela sabia que eu estava, no mínimo, conectada a um crime violento no Central Park? Respirando fundo, eu bati a tela e segurei com força à minha barriga. Com o meu telefone no meu ouvido, eu disse: "Oi, mamãe." "Alexandria, estou enviando um avião. Onde diabos você está? Você está vindo para casa hoje." O telefone não precisava estar no meu ouvido. Silvia, não importa onde ela estivesse na casa, provavelmente poderia ouvir. Não foram as palavras que definiram os meus nervos exasperados. Foi a sua voz. Com os pequenos pelos em atenção na parte de trás do meu pescoço, eu suguei outra respiração. "Alton, onde está a minha mãe?"

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Trinta anos atrás

"FAMÍLIA."

CARMINE

COSTELLO

disse

enquanto

abraçava

Angelina. "Zio." Ela respondeu com um sorriso. "Oren." Ele disse, com a mão estendida. "Senhor, nós estamos felizes de estar aqui hoje." "Sim, sim." O Sr. Costello respondeu enquanto andava pela casa, com o braço em volta da minha mulher, sua sobrinha. O que eu disse era parcialmente verdadeiro. Angelina e eu nunca iríamos recusar um convite para a casa de seu tio. Isso não era só porque ele era sua família, irmão de seu pai, mas porque ele era o cabeça de sua família. Ninguém recusava um convite. Não foi tão fácil como tinha sido para chegar a casa Costello. Quando ainda vivíamos no Brooklyn, poderíamos caminhar. Agora tínhamos a nossa casa em Westchester County. Às vezes era como se tivessem esquecido que havíamos nos mudado. Eu não poderia contar o número de vezes que eu tinha recebido telefonemas noturnos solicitando minha presença em uma reunião de família. Felizmente, tarde da noite, o tráfego era mais indulgente.

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Isto não era tarde da noite. Era uma tarde ensolarada de domingo e a rua arborizada estava cheia de carros. Tivemos que praticamente andar a pé do nosso velho brownstone a fim de encontrar um lugar para estacionar. O Tio Carmine de Angelina tinha nos encontrado no alto dos degraus no limiar de sua casa. Quando fizemos o nosso caminho pelo longo corredor em direção ao belo pátio para fora, os outros hóspedes vieram à tona. No mundo em que Angelina nasceu isso era uma honra, estar entre essas pessoas. Nós estávamos no interior, junto com a família que era de sangue ou que tinha ganhado o seu caminho para o círculo interno. Ganhar esse direito veio com o mesmo preço de sangue. Sangue dentro, sangue fora. O quintal era festivo com vozes e risos. Angelina fez seu caminho para a mulher de Vinny, Bella, e ofereceu-lhe parabéns. Nós não estávamos comemorando sua realização, mas de sua filha. Estávamos todos reunidos para celebrar a primeira comunhão da neta de Carmine e filha de Vincent, Luisa, a princesa. Virei-me para falar com Lennox, para lembrá-lo de comportar-se, mas ele já tinha ido embora. Ele havia fugido para a área do pátio onde as outras crianças estavam brincando. Ele estava com Luca, menino de Vincent, que era da mesma idade de Lennox. A maneira que Luca estava explorando o pátio sobre seus irmãos e primos me lembrava mais de seu avô do que de seu pai. "Oren." Vinny disse quando bateu no meu ombro. "É bom ter você aqui. Ouvi Angel falar com Rose. Esse presente, cara, você não precisa fazer isso."

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O presente era uma caixa de joias de prata gravada com o nome de Luisa e um colar com uma cruz de ouro branco. Foi caro, mas nada além do melhor para a família de Carmine Costello. "Você sabe como é." Eu disse, observando a facilidade com que Angelina se misturava com as outras mulheres. "Sua prima foi quem escolheu." Vinny riu. "Fico feliz em ouvir que a caixa de joias em um shopping não é coisa sua." "Não, mas a joia..." Deixei a insinuação flutuando no vento quando uma jovem trouxe para cada um de nós uma cerveja. Eu recentemente perguntei sobre algumas lojas de joias de alta qualidade. Elas estavam maduras para a colheita. O recente boom imobiliário tinha tomado a maior parte do rendimento disponível, deixando o mercado de joias de alta qualidade nos subúrbios afluentes precisando de dinheiro. Foi um grande investimento que eu tinha certeza que iria pagar em mercadorias, receita, e imobiliário. Os próprios edifícios estavam em locais privilegiados. Demetri Enterprises iria alargar a sua égide, incluindo as empresas mais respeitáveis. Eu tinha os investidores e o apoio, e trabalhei a maior parte das torções. O problema foi que apenas um dos edifícios estava no bairro da família Costello. Eu não poderia comprar apenas um. O acordo era para três e dois estavam em um bairro vigiado por outra família. Pessoalmente, eu não tenho um problema. Eu conhecia as regras. Eu queria estar pagando a família para o prazer de fazer negócios ou alguém.

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Isso teria funcionado se eu não fosse casado com uma Costello, mas eu estava. O negócio não iria, nem poderia ser finalizado sem a aprovação do Carmine. "Não hoje." disse Vinny quando ele inclinou a cabeça para seu pai. "Ele sabe. Ele está considerando. Isso é tudo que eu tenho até agora." Eu concordei e levei a garrafa marrom para os meus lábios e tomei um gole. "Essa coisa legal." Ele perguntou: "Você realmente deseja fazê-lo funcionar?" "Eu faço, tanto quanto eu posso." Eu abaixei minha voz. "Eu sei que nunca vai ser cem por cento. Vou levar o que eu posso... por ela." Eu olhei para cima para ver Angelina olhando na minha direção, seus olhos azuis sorrindo enquanto nossos olhares se encontraram. "Sim, eu entendo. As coisas não são o que eram, mas nós somos uma família. Nós olhamos um pelos outro. E há regras." Acrescentou, como se eu precisasse ser lembrado. Meu peito se expandiu com a minha ingestão de ar, embora de repente sentisse apertado. Embora Vinny tivesse apenas me dito que a comemoração de sua filha não era o lugar para falar de negócios, ele tinha essencialmente colocado na linha. Minha busca para o negócio legítimo estaria sempre na graça de família. Eles decidem o que eu podia e não podia fazer. Enquanto eu fiquei em suas boas graças, eu tinha opções. Isso significava não só buscar a aprovação, mas também permitir qualquer coisa sob o guarda-chuva Demetri Enterprises de estar disponível para a família sempre que quisessem. "Oren." A voz estrondosa de Carmine interrompeu a nossa conversa particular.

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"Senhor, bela festa." "Sim, Luisa é uma visão. Como você sabe, eu nunca tive uma filha." Ele deu um tapinha no ombro de Vinny. "Filhos... um homem precisa de seus filhos, mas uma menina, uma menina bonita... meu Vincent aqui tem sido abençoado com ambos. Olhe para Luisa. Lamento que Angelina e Lennox não viram o serviço da igreja. Seu vestido branco..." Ele balançou a cabeça. "… uma princesa. Ela parecia uma princesa." "A tiara brilhante somava ao efeito." Vinny ofereceu com um sorriso. "Nada menos que o melhor." Disse Carmine, inclinando a cabeça na direção de seu filho, dispensando-o da conversa. Eu me vi de pé mais alto, querendo saber se este era o meu trigésimo segundo passo do elevador. Só me tinha sido dito para não falar das lojas aqui na festa. Isso era, afinal, o dia de Luisa, mas quantas vezes eu tinha uma oportunidade com Carmine Costello? "Filhas, você sabe o que quero dizer?” Perguntou Carmine. "Com apenas um filho?" Eu balancei a cabeça. "Eu entendo. Nosso filho significa tudo." "Mas Angelina, ela gostaria de ter uma filha?" Dei de ombros. "Nós dois decidimos que uma criança é o que queremos." Com os lábios, ele moveu a cabeça, realmente seu corpo inteiro, para cima e para baixo, seja em acordo ou concentração, eu não tinha certeza. "Mas Angelina, ela é como minha filha."

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Desta vez eu concordei. Eu sabia disso, desde antes de eu chegar até a coragem de perguntar a ela no nosso primeiro encontro. "É por isso que ela significa muito para mim. Ela está feliz. Diga-me que ela está feliz." Carmine implorou. "Senhor, eu acredito que ela está." "Você acredita? Um homem deve ter certeza. Aquela mulher ali é o seu mundo ou ela não é. Não há entre eles." "Ela é." Eu quis dizer cada palavra quando eu a segui com os meus olhos. Nós tivemos a nossa quota de brigas. Ela tinha o temperamento de seu tio, como um canhão solto, e ainda assim ela também era a mãe e mulher mais amorosa. A mudança tinha sido a coisa mais difícil em nosso casamento. Ela tinha sido feliz no Brooklyn, mas ela merecia mais. Mesmo que ela não visse eu queria mostrar não só a ela, mas também a Carmine e o resto dos Costellos que eu poderia cuidar de seu orgulho e alegria. Eu poderia darlhe mais do que ela tinha tido. A casa em Rye era tudo o que ela já disse que queria. Nas férias em que se sentava perto de uma piscina e ela me dizia o quanto ela gostava dela, para caminhadas ao longo da costa, onde ela comentou sobre a água. Eu me lembrava de cada palavra, cada vez que ela sorriu e me disse que estava feliz. Eu tentei colocar tudo em um só pacote. A casa tinha tudo o que ela amava e muito mais. A casa de hóspedes anexa seria perfeita para alguém para ajudá-la. Eu não construí uma casa grande para ser ela a pessoa que tinha que cuidar dela. Embora ela mudou-se para Rye, fazê-la aceitar ajuda doméstica ainda não tinha acontecido.

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"Por que gastar dinheiro com alguém para fazer o que eu amo fazer?" Ela perguntou. "Eu adoro cuidar da minha família. A limpeza é parte disso." Eu expliquei que ela teria mais tempo para outras coisas. Ela poderia sair com seus amigos, fazer compras ou passar algum tempo na cidade. "Quero passar mais tempo com você e Lennox." Era a sua resposta para tudo. Às vezes, eu juro que a ouvia recitá-lo em seu sono. Ela tinha sido criada no mundo dos Costellos, mas ela não entendia o compromisso do tempo exigido de mim por sua família. Fazer meu caminho e navegar nos dois mundos era equivalente a dois empregos de tempo integral. A casa foi construída para ela, projetada com luxo e segurança em mente, no entanto, a uma comodidade que ela queria, eu, e não tinha tempo para estar presente. Eu tinha um nome para construir e uma reputação a provar. "Antes que seu pai morresse," Carmine disse: "eu prometi ao meu irmão que cuidaria dela. Se alguma vez pensasse que ela não é feliz, eu teria de dizer o que penso." Eu não estava preocupado com ele dizendo essas coisas. Eu estava preocupado com o que viria depois da chicotada verbal. "Zio." Angelina disse quando ela se colocou entre seu tio e eu. "Você não está falando de negócios, não é? Pareço-me recordar de um ‘nenhum negócio em eventos familiares’ sendo regra." "Tesoro, você sabe que eu sou o único que fez essa regra e não quebro as regras, não é isso, Oren?"

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"Não, senhor, nós não." Portanto, esta não era a minha oportunidade para o meu passo do elevador. Eu não estaria falando com Carmine Costello sobre as lojas de joias hoje. Eu tomei outro gole da minha cerveja e fiz uma careta. O líquido tinha aquecido no calor do verão e o calor do meu alcance. "Senhor, uma cerveja fresca?" A jovem que tinha me dado a primeira cerveja perguntou. "Sim." Eu disse, balançando a cabeça e entregando-lhe a minha garrafa marrom quente. "Obrigada." Angelina chamou após a garota correr para me pegar outra bebida. Quando Carmine foi embora, eu puxei a minha mulher perto e sussurrei em seu ouvido. "Isso não seria bom?" "O quê?" "Ter alguém para trazer-lhe bebidas?" Seus olhos azuis suaves vibraram em consideração. "Alguém que está ao seu dispor e faz o que você diz, sem receber gratidão?" Meu pescoço esticou. Que diabos? Este não era o lugar para começar uma briga. "Do que você está falando?" "Agora, você não poderia mesmo dizer obrigado." "A ela? Essa menina? É o trabalho dela. Acha que as pessoas me agradecem por fazer o meu trabalho?"

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"Não." Ela disse de forma definitiva. "Você está certa, eles não fazem." Eu confirmei. Angelina olhou ao redor da sala, sua expressão perfeita, seu sorriso grande e feliz. Eram seus olhos que me diziam que ela estava com raiva. Não eram mais macios, o fogo queimava por trás da cor, escurecendo um banho de fusão de lava marinha. "Não foi a pergunta que eu respondi." Explicou ela. "Meu não foi em referência à sua pergunta anterior como, não, eu não acho que seria bom. Não faz sentido sujeitar a mais alguém o que eu suporto diariamente." O que ela suporta? "Isso é dificilmente" Comecei, mantendo a minha voz baixa. Seu sorriso era ainda muito grande quando ela beijou meu rosto. "Claro que não é. A única vez que eu vejo você é quando não podemos conversar. Desculpe-me, tesoro, devo ajudar Bella." Eu lutei contra a vontade de puxar a mão dela e explicar que ela não tinha necessidade de ajudar. Era por isso que eles tinham aquela jovem aqui. Poderia ser assim para ela também, mas eu não alcancei a mão dela. Em questão de segundos, ela tinha ido embora e a jovem estava de volta com a minha cerveja. "Aqui está, Senhor." Levando-a, eu balancei a cabeça, mas antes que ela fosse embora, eu me lembrei da repreensão da minha mulher. "Obrigado." O rosto da menina se iluminou como se minhas palavras tivessem impacto. "De nada."

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Uma semana atrás

"RALPH, EU QUERO saber a vontade de meu pai." "Adelaide, isso é inesperado. Eu não tinha agendado..." "Eu não vou tomar muito do seu tempo. Estou certa de que Montague mantém você e sua empresa ocupados o suficiente para me justificar alguns minutos a sós com o documento." Ele colocou uma caneta entre os dedos, lentamente, torcendo quando ele teceu uma rota com seu dedo acima, abaixo do próximo. Mais do que provável que ele nem estava ciente de que estava fazendo isso. Minha mãe detestava hábitos nervosos. Ela ressaltou que eles eram sinais de fraqueza. Algo tão simples como o sacudir de um joelho mostrava vulnerabilidade. Sentei escultural, à beira da cadeira de couro vermelho de frente para a mesa de Ralph Porter, joelhos juntos e costas retas. Se algumas pessoas pensaram que poderiam intimidar-me, depois de vinte anos com Alton Fitzgerald, eles estavam seriamente se iludindo. "Veja."

Ele

começou.

"Nós

não

mantemos

esses

tipos

de

documentos expostos. Você pode entender a sua sensibilidade. Se você tivesse avisado a mim ou Natalie que estava vindo, poderíamos ter feito a sua vontade." Ele fingiu olhar para a tela do computador. "Com o feriado

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chegando, estamos muito ocupados. Eu poderia tê-lo para você na terçafeira." "Não." Seus olhos se arregalaram. "Desculpe?" "Eu disse não. Estou aqui hoje. Meu tempo, também, é valioso. Sou ou não sou uma herdeira de Charles Montague II?" Os ombros de Ralph mudaram-se para trás e depois para frente. "Adelaide, eu não entendo o que deu em você. Talvez se você me perguntar o que é que você quer saber, eu posso responder à sua pergunta. A redação destes documentos é juridiquês e confuso." Idiota. Ele poderia muito bem dizer que Alton vem dizendo há vinte anos. "Você é estúpida demais para entender." "Apesar da opinião pública ao contrário." Eu respondi: "Eu sei ler." Ele mudou de posição na cadeira. "Ora, Laide, não é isso que eu quis dizer." "Sra. Fitzgerald. Adelaide Montague Fitzgerald, e eu serei obrigada a te lembrar disso." "Sim, claro." Disse Ralph, sua queda de cabelos grisalhos fazendo pouco para esconder o carmesim que agora escoa de sua pele. "É só que nós conhecemos um ao outro durante a maior parte de nossas vidas. Eu a ajudei quando Russell morreu. Eu trabalhei para o seu pai..." "Sim, Ralph, você tem sido um grande trunfo para a minha família, para nossa empresa e para mim. Diga-me porque você não quer que eu veja a vontade de meu pai."

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"I-isso não sou eu." Meu pescoço estava esticado. "Sr. Fitzgerald não pode restringir quem vê e não vê a vontade de meu pai." "Ele pode…" Apertei os olhos azuis. "Legalmente, Ralph? Porque se eu não ver essa vontade e todos os codicilos hoje, vou buscar nova representação. Vou ver a vontade de meu pai hoje ou por ordem judicial. Então, se o pedido do Sr. Fitzgerald não tem respaldo legal, sugiro que reconsidere a sua resposta para a minha próxima pergunta." Fiz uma pausa. "Como você pode ter passado a vontade de meu pai e testamento e todos e quaisquer codicilos sentado em uma mesa na minha frente?" "Eu-eu preciso pelo menos, consultar Sr. Fitz" "Não, você não precisa." "Você não entende a posição que está me colocando, em que você está colocando nossa empresa. Se ele souber que você." Minhas bochechas subiram quando a minha cabeça ligeiramente inclinou para a esquerda. Eu posso estar no meu início dos cinquenta anos, mas entre treinadores pessoais e cirurgiões plásticos, eu fiz o que meu pai tinha me dito para fazer e mantive o embrulho na embalagem atraente. Minhas palavras destilavam charme do sul. "Então você tem a sua resposta, Ralph." Seus olhos se arregalaram. "Minha resposta?" "O Sr. Fitzgerald não precisa saber nada. Isso..." Fiz um gesto entre nós. "... Será o nosso pequeno segredo." Eu pisquei. "Não é isso que velhos amigos fazem uns pelos outros? Nós mantemos segredos. Veja, eu não planejo anunciar a qualquer um que nós tivemos essa conversa, não

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enquanto eu começar a ver o que vim para ver." Meus lábios estavam franzidos. "Mas, novamente, se isso se torna uma grande briga, se eu tiver que envolver outra empresa jurídica..." Eu contemplei. "Há uma nova empresa, Preston, Madden, e Owen, eu acredito..." "Por quê?" Perguntou. Continuando, eu escorria carisma. "Ora, Ralph, essa é uma pergunta que amigos não fazem uns aos outros. Veja, a idade de uma mulher, seu tamanho do vestido, e por que ela faz o que diabos ela define em sua mente para fazer, está tudo fora dos limites para os amigos. E nós somos amigos, não somos?" Quase uma hora depois, agarrando a minha bolsa, eu andava para trás e para frente na pequena sala de conferência. Havia duas janelas que davam para um pequeno parque de estacionamento. O sol de setembro estava brilhante e quente. Afinal, esta era a Geórgia. O outono pode estar no calendário em menos de três semanas, mas raramente vemos as temperaturas mais frias até muito mais perto dos feriados. Era difícil acreditar que eu estava pensando em feriados, quando apenas na noite passada eu estava pronta para deixar este mundo para trás. Com minhas unhas feitas belisquei o exterior de couro da minha bolsa, eu contemplava o que estava prestes a ler. Parte de mim temia que eu não pudesse compreendê-lo. Tinham me dito por tanto tempo o quão estúpida eu realmente era. Tentei me lembrar de ler o documento original depois de Alton e que meu noivado foi anunciado. Essa foi a última vez que eu vi a vontade de meu pai, e como me recordei, eu só tinha visto a seção e subseção relacionada com o nosso casamento e de Alexandria e Bryce. Meu pai era

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um homem incrivelmente rico, com muitas participações. Toda a sua última vontade e testamento eram ridiculamente prolixos. Minha bolsa vibrava com uma chamada recebida. Olhei para a porta que eu queria abrir, pelo menos nos últimos quarenta e cinco minutos. Ralph tinha me dito que eu poderia sair e voltar, mas recusei. Eu estava aqui e não pretendia sair sem realizar o meu objetivo. Outra vibração. Abrindo minha bolsa, eu olhei para a tela e suspirei. ALTON. Eu não sabia como fazer a coisa que os jovens faziam, como eles davam a cada chamada seu próprio toque distinto, mas se eu pudesse, eu teria alguma canção sinistra para alertar-me de chamadas do meu marido. Eu tinha lido um livro que falava sobre uma canção escura chamada Fatal Lullaby. Depois de ler o livro, eu escutei a música mais e mais. Ela era perfeita para o livro, e em retrospectiva, seria o toque perfeito para as chamadas de Alton. Outra vibração. Mesmo apenas a ideia da canção o anunciando, como uma rebelião secreta e minúscula, trouxe um sorriso no meu rosto quando eu puxei o telefone da minha bolsa. Deslizando a tela, eu disse: "Olá, Alton." "Onde você está?" Eu balancei minha cabeça. Se Ralph tinha chamado Alton, eu deixaria este escritório maldito e iria direto para Preston, Madden, e Owen. "Eu estou em Savannah. Você precisa de algo?" "Sim, por que diabos mais eu iria ligar?" Mordi o lábio. Eu tinha tantas respostas. "O que você precisa?"

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"Eu vou estar de volta na sexta-feira à noite. As reuniões malditas deveriam durar apenas até..." Eu escutei quando ele falava sobre algo que não fazia diferença para mim a não ser para me alertar de seu retorno iminente. Uma vez que toda a conversa estava completa, eu decifrei que ele queria que eu verificasse os fornecedores para o nosso churrasco anual do Dia do Trabalho. Quando eu lhe assegurei que tudo foi tomado o devido cuidado, ele estava em uma agitação sobre alguém deixando uma mensagem em seu celular. O maldito mundo não sabia o quanto ele era importante, blá blá blá... Ele não podia se preocupar com o mundano... blá blá blá. Eu deixei de ouvi-lo em algum momento só para voltar para a conversa, quando disse, "... e Brantley disse que tinha a levado para o centro. Você não costuma deixar a mansão às quartas-feiras, a menos que você faça isso para o almoço, mas não é esta semana. O que você está fazendo?" "Querido, nós estamos tendo o nosso churrasco anual em poucos dias. Eu não acho que você iria querer eu vestindo alguma coisa antiga que eu já usei para outros passeios durante todo o verão. Isso não poderia acontecer." "Compras? Está fazendo compras?" "Sim. Existe um problema com isso?" "Não. Foda-se, eu não dou a mínima. Compre-me alguma coisa, também." "Certamente. Nós vamos estar vestidos para a ocasião." "Eu preciso ir. Espere-me para jantar sexta-feira à noite." Meus dentes rangeram, mas as minhas palavras pingavam com sinceridade. "Sim, Alton. Vejo você então."

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A linha ficou muda assim que a porta se abriu. Não era Ralph, mas outro jovem, possivelmente, mais jovem do que Alexandria. "Sra. Fitzgerald." Disse ele enquanto colocava uma caixa sobre a mesa. "Seu pai tinha muitos documentos. O Sr. Porter me pediu para ajudá-lo a encontrar tudo o que você deseja." Ele olhou para a caixa, balançou a cabeça e tirou o pó de suas mãos. "Você gostaria de uma xícara de café ou algo assim? Nós podemos precisar para passar por tudo isso." Havia algo que eu gostei nele. Neste mundo de tubarões, ele era agradavelmente ingênuo. "Você trabalha aqui?" "Sim, senhora, eu sou um estagiário de Direito de Savannah." Faculdade de Direito de Savannah, era para onde eu queria que Alexandria fosse. "Sério? Minha filha é uma estudante de Direito do primeiro ano." Seus olhos se arregalaram. "É? Estou no segundo ano." Ele balançou a cabeça. "Eu não conheço muitos dos primeiros anos. Talvez ela devesse estar aqui com você?" "Eu gostaria muito disso, mas ela estuda na Columbia, em Nova York." Ele soltou um assobio. "Eu nem sequer me apliquei lá. Uau. Você deve estar orgulhosa." "Eu estou. Filho, qual é o seu nome?" "Stephen." "Stephen, eu adoraria um pouco de café." Eu tirei a tampa da caixa. "Podemos

até

precisar

de

sanduíches

antes

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de

o

dia

acabar


completamente." Eu senti o brilho nos meus olhos. "Você não estava pensando em fazer qualquer outra coisa hoje, não é?" Seu sorriso se tornou tímido. "Não depois que Sr. Porter disse-me para ajudá-la." Eu balancei a cabeça. "Boa resposta, Stephen. Você começa com o café, eu vou querer o meu com creme, e eu vou começar a remover os arquivos." "Senhora, eles são velhos. Alguns desses não têm visto a luz do dia por quase 15 anos. Você pode ficar empoeirada." "Meu nome é Adelaide, e eu já estive empoeirada antes. Não se preocupe." "Sim, senhora, eu quero dizer Senhorita Adelaide, eu já volto com o café." Alguns desses? As palavras de Stephen bateram um fio. "Stephen." Eu chamei, mas ele já tinha se afastado. Um momento depois, ele estava de volta. "Sim, você quer alguma coisa?" "Não, eu tenho uma pergunta. O que quis dizer com alguns desses não viu a luz do dia em quase 15 anos? Isso significa que alguns têm visto?" "Bem, sim. Temos um inventário de conteúdo. Geralmente nós não trazemos todos os registros de uma só vez. Normalmente documentos particulares ou mesmo seções são solicitados. É tudo catalogado." A caixa continha apenas arquivos.

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"Onde está o catálogo?" "Eu posso acessá-lo a partir do servidor." "No seu computador?" "Sim, senhora... Quer dizer, Adelaide." Acenei para longe a sua correção. "Stephen, por favor, traga-nos café e seu laptop. Eu gostaria de ver quem tem acessado esses arquivos, os arquivos que eles acessaram, e quando." O seu semblante caiu. Não há dúvida de que ele tinha esperança de me demitir antes dos sanduíches serem necessário. "Sim, imediatamente." "Ah, e Stephen?" "Sim?" "Se o Sr. Porter não pedir-lhe indicações, você não precisa compartilhar com ele o que descobrimos." "Se ele fizer?" Dei de ombros. "Eu sou a herdeira da Montague Corporation. Estamos sempre à procura de bons homens para trabalhar e executar o nosso departamento jurídico. A contratação de universidades locais é uma das coisas favoritas do meu marido." "Sim, Adelaide, café, com creme?" "Obrigada."

Apontei para a cláusula. Foi a última alteração, o último aditamento adicionado a última vontade ao testamento legal do meu pai.

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No topo da página digitada estava um encontro com as iniciais do meu pai e de Ralph Porter. "O que é que esta data significa?" Perguntei. Meus sapatos estavam perfeitamente arrumados no canto da pequena sala. A barra da minha blusa de seda pendia da minha saia. A mesa estava completamente coberta de papéis, incluindo as embalagens dos sanduíches que tínhamos solicitado horas atrás. A única coisa que faltava a minha longa manhã e à tarde era o vinho. E enquanto meu corpo ansiava por isso, minha mente estava feliz por estar alerta e acordada. Stephen estava tão confortável. O paletó e gravata foram embora e sua camisa estava desabotoada no colarinho. As persianas nas duas janelas estavam fechadas em uma tentativa de manter o sol do fim da tarde na baía. No entanto, a temperatura da sala pequena tinha aumentado, apesar das nossas tentativas de manipulação do termostato. "É a data em que este codicilo foi aprovado pelo seu pai." Eu encarei quando o meu peito se apertou. "Por quê?" Perguntou. "É significativo?" Minha cabeça balançava, embora eu não pudesse formar as palavras. "I-isso foi no dia que ele morreu." O rapaz ao meu lado respirou. "O-o que..." Ele gaguejou, "não pode estar certa. Talvez seja um erro de digitação?" "Pode estar certo. Ele morreu durante a noite, um ataque cardíaco depois que adormeceu." Eles dizem que uma morte rápida e indolor é como ser beijada por um anjo. Eu sempre me perguntei como ele justificava um beijo. Talvez este codicilo fosse?

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A cabeça de Stephen se mudou para os lados. "Uau, isso é só uma... estranha... coincidência." Francamente, parecia de repente coincidência demais. Eu empurrei mais pensamentos da morte do meu pai da minha mente. "Ok, diga-me novamente sobre esta alteração." Ele tomou um gole da garrafa de água. "Com efeito, ele qualifica o disposto no artigo XII. O artigo que lida com o casamento..." Suas palavras suavizaram como se tivesse dificuldade em acreditar que tal coisa seria mandada da vida após a morte. "... De sua filha, Alexandria Charles Montague Collins, de Edward Bryce Carmichael Spencer." "Qualifica?" "Basicamente, ele está dizendo que qualquer manipulação por qualquer das partes interessadas altera as disposições." "Se alguém envolvido neste acordo faz alguma coisa para persuadir ou sair" Tentei parafraseando. "Desculpe, minha senhora, afirma especificamente que, se alguém faz alguma coisa para dissuadir, para interferir com a progressão natural, ou para parar o arranjo planejado, então essa pessoa nula e anula os seus ativos ou qualquer pretensão de tais ativos." "E quanto a isso?" Eu perguntei quando apontei. "No caso em que o casamento não saia como planejado, a Montague Corporation continuará a ser uma entidade viável; No entanto, o atual conselho de administração será dissolvido, e toda a estrutura corporativa vai se tornar uma empresa de capital aberto." "Mas o artigo original declarou que seria vendida e as receitas iriam para a Fitzgerald Investments?"

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"Adelaide, é como um codicilo acontece, ele permite que as pessoas mudem as suas mentes." "E sobre os bens?" Stephen sacudiu a cabeça. "Se o casamento não ocorre, ou seja, a pessoa se casa com outra pessoa, a última vontade e o testamento de seu pai vão entrar em sucessões de novo, onde todas as partes interessadas devem fazer um caso de seus direitos. Assumindo que a interferência anteriormente

mencionada

não

é

um

problema,

teoricamente,

a

propriedade será igualmente dividida entre os herdeiros vivos." "Isso está presente há quinze anos e é a primeira vez que eu estou vendo? Por que isso?” "Eu não tenho uma resposta para você. Posso dizer-lhe que, após a adição do codicilo e, aparentemente, a morte do seu pai, houve uma tentativa de revogar o codicilo, para torná-lo nulo e sem efeito. O juiz recusou-se a removê-lo." Eu não precisava perguntar quem tinha feito essa tentativa. Tirei meu celular da minha bolsa e mudei em minha câmera. Página por página, eu fotografei artigo XII, bem como os aditamentos. Quando terminei, eu disse: "Stephen, obrigada. Deixe-me ajudá-lo a colocar tudo isso de volta na caixa. Seria possível esquecer-se de registrar o que vimos naquele catálogo?" Ele balançou sua cabeça. "Eu entendo. Em seguida, poderia simplesmente dizer que nós exploramos o conteúdo dos documentos sem especificidades?" Sua expressão floresceu. "Esse espaço para o índice é muito pequeno para descrever tudo o que nós fizemos."

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"E quem está ciente do catálogo?" Perguntei. "Somente as pessoas que procuram a informação. Não é dado automaticamente a qualquer pessoa." Ele deu de ombros. "Se fosse, você estaria nessa lista." Isso era verdade. "Obrigada de novo." Eu disse. "Eu ficaria feliz em comprar uma bebida. Você tem idade suficiente para beber, não é?" "Sim, senhora, e depois de hoje, eu gostaria de uma bebida." "Eu também, Stephen. Eu sinto como se tivesse que comemorar."

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"DIGA-ME ONDE você está." O vozeirão de Alton exigiu. Eu não nasci ontem. Se o meu GPS funcionava para Nox, ele também funcionava para Alton. "Deixe-me falar com a minha mãe, ou eu vou desligar." "Eu não sabia que a Columbia tinha um campus satélite em Rye." Ele disse a palavra como se Geórgia fosse um sertão e um ponto no mapa, não um dos códigos postais mais bonitos, mais caro em Nova York. Idiota. "Não." "Bem, obviamente, esta farsa de faculdade de direito não durou muito tempo. Segundo dia e você já está matando aula." "Adeus." Antes que eu pudesse desligar a linha, a voz de minha mãe veio através do telefone celular. "Alexandria, você está bem?" "Sim, mãe, eu estou bem." "Diga-nos o que aconteceu." Nox tinha me dito para não falar com ninguém sobre esta manhã até que eu ouvisse algo de Deloris. Será que isso inclui minha família?

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"Eu realmente não sei." A maioria era verdade. A cena era um borrão. "Merda!" A voz de Alton cresceu a partir do fundo, virando meu estômago e definindo os meus dentes na borda. "Viva voz? Realmente, mãe?" Eu me perguntei se eles estavam em seu escritório na mesa de conferência ostensiva e maldita. Estávamos agora fazendo sessões de disciplina familiar a longa distância? Logo seria hora de falar sobre como uma vez eu tinha decepcionado a minha família e manchado o nome Montague. "Querida, seu pai está doente de preocupação. Você estava envolvida em um tiroteio! Seu rosto estava no noticiário. Você tem alguma ideia das repercussões para a Montague Corporation?" Sim, lá está! Tantas questões. Número um, ele não é meu pai! Número dois, eu quase fui baleada e a Montague Corporation é a maior preocupação? "Eu não estava envolvida. Aconteceu. Nós saímos. Eu não sei mais." "Mas você não está na aula?" "Não, eu não estou. O tiroteio interrompeu o meu horário." "Você está voltando para casa," a voz de Alton novamente exigiu. "Por que diabos você está em Rye quando você deveria estar aqui?" Eu balancei minha cabeça. "Por que eu deveria estar ai?" "Querida," minha mãe tentou explicar. "obviamente, há perigo. É aquele jovem." "Assim como o seu pai." acrescentou Alton.

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Continuando como se Alton não tivesse falado, minha mãe continuou. "Você precisa estar segura. Pelo que eu vi no noticiário, você não está. Eu te amo, Alexandria. Eu quero saber que você está segura." "Mamãe, quando você puder ligar e falar comigo sem o seu marido ao fundo, podemos discutir sobre isso. Você sabe o meu número." "Ele tem razão, querida. Por que Rye?" Era isso. Eu estava desligando o maldito GPS no mínimo. Eu diria a Deloris, Jerrod, e Nox. Enquanto eu estava aqui, eu não tinha necessidade de transmitir para o mundo. Eu respirei fundo. "Rye é onde..." eu parei de falar quando Deloris entrou na sala, a cabeça movendo-se de lado a lado e os lábios franzidos no sinal universal de ‘shh’. "Quem é?" Ela sussurrou. Cobri o bocal do meu telefone. "Meus pais..." Eu odiava essa descrição, mas era uma explicação mais curta. "Eles viram o vídeo." "É claro que eles fizeram. Teve mais de meio milhão de acessos." "Quem está falando?" Perguntou a minha mãe. "Mãe, eu preciso ir. Estou bem, completamente bem. Eu te ligo mais tarde, quando você puder falar." "Alexandria, seu pai está insistindo sobre o envio do avião. Ele está vendo isso agora. Há um aeroporto privado não muito longe de onde você está..." Meus olhos se arregalaram em direção a Deloris. Eu sabia que ela podia ouvir enquanto continuava a sacudir a cabeça para trás e para frente.

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"Não envie um avião." Disse eu. "Estou bem. Eu vou voltar para a aula amanhã. Savannah realmente não se encaixa na minha agenda." Desta vez foi minha mãe que cobriu o bocal. Atrás do abafamento da mão dela, eu podia ouvir a sua e a voz de Alton e eu não poderia entender as suas palavras. "Alex desligue." Disse Deloris. Dei de ombros. "Eu estou tentando." Ela pegou o telefone. Antes que eu percebesse o que tinha feito, ela apertou o botão de desligar. "Sim." Ela confirmou com seu ouvido ao telefone. "Não foi difícil. O botão funcionou." Que diabos? "Essa era a minha mãe, e o que você fez foi rude." "Pode ter sido rude, mas depois do que eu soube isso, se justifica." "E...?" Meu estômago caiu. A raiva em meu comportamento imediatamente virou-se para se transformar em pânico. "... Nox? Oh meu Deus, é ele... aconteceu alguma coisa?" Ela pegou a minha mão. "Vem, vamos sentar." Meus sapatos baixos que tinha encontrado perto do sofá na casa da piscina se mantiveram firmemente no chão de madeira, me fazendo firme. "Diga-me, Deloris." Ela balançou a cabeça quando puxou minha mão. "Não é Lennox. Ele está no voo. Ele está bem. É sobre a carta." Segui-a até um dos longos sofás. Depois que nos sentamos, perguntei: "O quê sobre a carta?" "Pense com cuidado. Quem a tocou?"

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Tentei me lembrar. Parecia semanas ou mesmo meses, não a noite passada. Lembrei-me de entrar em meu novo escritório, vendo-a assentada na minha mesa, e pegá-la. Nox tirou de minhas mãos, e em seguida, Deloris lidou com ela com um tecido. "Eu, Nox, e então você." "E sobre o envelope?" Dei de ombros. "Eu. Eu nem sequer pensei que Nox o tocou. Eu fui a única a abri-lo. Ele agarrou as páginas de mim, mas o envelope... Eu não me lembro se joguei fora ou o deixei sobre a mesa." "Ficou sobre a mesa." Ela confirmou. "Por quê?" "Porque há uma impressão parcial no envelope. A carta em si tem suas impressões e a do Lennox. As outras cópias estão sendo verificadas. Até agora impressões do Sr. Spencer não foram detectadas." Meus olhos se arregalaram. "O quê?" "Eu tenho alertado Lennox, mas eu queria ser a única a dizer-lhe." Minha cabeça se moveu de lado a lado. "Talvez Bryce usasse luvas ou algo assim." "Por que ele iria usar luvas e assinar o seu nome?" Eu não sei. "V-você tem isso, ou até mesmo uma cópia?" Perguntei. "Talvez se eu olhasse novamente, pudesse dizer se era realmente a sua assinatura." "Eu não trouxe comigo, mas eu tenho uma imagem." Deloris enfiou a mão na bolsa e tirou seu tablet. Quando veio a vida, ela disse: "As outras impressões sobre o papel não estavam em nosso sistema, mas eu achei uma combinação possível em um banco de dados de funcionários."

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Eu não entendi. "Os funcionários da Demetri Enterprises?" Perguntei. "Não, Infidelity." Engoli em seco. "Você reconhece o nome Whitney Blessings?" Perguntou Deloris. Eu balancei minha cabeça. "Karen disse que não conhecemos nenhum dos outros empregados." "Você não a conhece da Infidelity. Você pode conhecê-la por causa de onde ela trabalha, seu trabalho principal." Ela qualifica. "Por quê? Onde ela trabalha?" "Montague Corporation. Ela é secretária do seu pai, quero dizer do seu padrasto. Assistente pessoal. Sua descrição do trabalho não é muito específica." Meu estômago revirou. O que isso significa? Que Alton era um cliente da Infidelity? "Isso não faz sentido. Quer dizer, eu o conheço desde que ele esteve em volta de minha mãe, mas por que ele seria um cliente?" "Você está dizendo que ele é tão charmoso e carismático que não pagaria para ter uma companhia debaixo dele?" Eu torci o nariz quando a bile borbulhou dos poços de meu estômago vazio. Nojento! "Não, não é isso que quero dizer. Eu-eu nunca imaginei que ele seria um cliente."

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"Eu não disse que ele era. Eu disse que sua assistente é uma empregada, e eu acredito que ela tocou a carta, com mais precisão, o papel, possivelmente muito antes que as palavras fossem escritas e tornou-se uma carta. Esta teoria me leva a crer que o papel, no mínimo, veio do escritório do seu padrasto." Tentei processar. "Talvez Bryce tenha o papel de lá. Ele trabalha na Montague nos escritórios corporativos." "É uma possibilidade. Mas não era o seu padrasto na chamada?" Perguntou Deloris. "Sim. Ele me ligou do telefone da minha mãe." "Por que ele faria isso?" Dei de ombros. "Porque ele sabia que não teria respondido se usasse seu próprio telefone." "E o que ele queria...?" Perguntou ela. "Ele disse que estava enviando um avião. Ele me quer em casa... em Savannah," Eu esclareci. A expressão de Deloris permaneceu em branco, nem preocupada nem ansiosa, como se lidar com cartas ameaçadoras cheias de segredos de Demetri fosse uma ocorrência diária. Ela voltou sua atenção para o seu tablet. Meu telefone tocou com um toque reconhecível. A tela lia ALTON. Os olhos verdes de Deloris encontraram os meus. Eu nunca tinha olhado para a sua cor antes. Com a luz do sol a partir das janelas, flocos dourados e marrom brilhavam em suas profundezas. Talvez ela estivesse mostrando mais emoção do que o habitual, embora ela fosse muito melhor

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em esconder isso. "Alex, eu peço desculpas por cortar a sua chamada com a sua mãe. Estou preocupada." Meu telefone tocou novamente. "Lennox," continuou ela, "me confiou muitas tarefas. Mantê-la segura é uma delas, que tenho como a minha maior prioridade." Outro toque. "É ele." eu disse. Deloris assentiu. "Como você sabe, essa é a minha prioridade número um. Eu deveria estar com ele em DC agora..." Toque. "Se eu não responder a isso, ele irá para o correio de voz." Ela engatou um ombro. "Isso seria ruim?" "Você viu a tela?" "Eu vi." Meu celular vibrou, indicando que a chamada foi enviada para a caixa postal. Embora eu não tivesse vontade de responder a essa chamada ou ouvir a mensagem, eu sabia sem dúvida que tinha irritado Alton mais do que o habitual. Não só ele achava que desliguei na cara dele, mas agora eu me recusava a responder a sua chamada. "Aqui." Deloris disse quando ela puxou a imagem da carta que tinha encontrado. Ela rolou para a página final, aquela com a assinatura. Ela simplesmente lia Bryce. "Você sabe," eu disse. "ele vai por nomes diferentes."

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Os olhos de Deloris abriram mais amplo. "Isso parece ser uma tendência que eu estou percebendo muito em você." Inclinei a cabeça para o lado. "Touché. Mas nunca fui Charli, não até Del Mar. Eu não estava mesmo usando Alex até Stanford. Eu estava sempre usando Alexandria. Que era o nome do lado de fora do envelope. Meu ponto é que o meu primo, Patrick, conhecia Bryce... bem, sempre. Ele o chama de Spence. Eu nunca tinha pensado nisso até a outra noite, quando Pat estava falando sobre ele. Mais e mais, ele se referiu a ele como Spence. Nox o conhece de alguma forma, e o chama de Edward." "Seu primeiro nome." "Sim, Edward Bryce Carmichael Spencer." "O que você está dizendo?" "Eu estou dizendo que apenas alguns de nós que o tem conhecido sempre o chama de Bryce. De acordo com Nox, nos negócios, ele usa Edward." "A carta foi assinada por Bryce." Eu balancei a cabeça. "Que é a maneira que ele iria assinar se fosse dele para mim." "Você está dizendo que outros podem erroneamente usar um de seus outros nomes?" "Sim. Por exemplo, se Nox recebesse uma carta minha e que fosse assinada com Alexandria, você pode assumir que não foi escrito por mim." "Como os seus pais o chamam?" O pouco de salada de frango que eu consegui comer endureceu no meu estômago. "Bryce. É assim que a sua mãe o chama também."

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"O que você acha da escrita?" Dei de ombros. "É confusa. É quase ilegível e poderia ser dele. Tem um longo tempo desde que me passou notas na academia. Eu diria que é a sua escrita, mas..." Meus olhos se abriram mais. "... Você poderia ter um olhar de especialista em caligrafia nisso." "Eu poderia," Deloris confirmou. Meu telefone tocou novamente. Eu não precisava ver a tela. Eu sabia pela melodia. "É a minha mãe." "Ou o seu padrasto usando o telefone de sua mãe." "Isso só vai aumentar," eu avisei. "Confie em mim. Eu tenho experiência." Toque. "Meu trabalho é mantê-la segura," disse Deloris. "Mas você não é uma prisioneira. Você quer ir para Savannah? Você se sentiria mais segura em sua casa?" Minha casa? Eu sabia a resposta. Eu sabia onde me sentia mais segura, e era nos braços do homem em DC. Eu não tinha considerado a Mansão Montague a minha casa desde o dia que embarquei no avião para Stanford. Minha casa tinha sido com Chelsea, e durante o mês passado, tinha sido com Nox. "Não. Eu confio em Nox. Ele confia em você. Eu sei que é meu padrasto e que não é tranquilizador. Quero assegurar para a minha mãe que estou bem. Mas eu não quero sair."

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Toque. Ela estendeu a mão para mim. "Posso ajudar?" Incerteza

inundou

o

meu

sistema,

testando

minha

última

declaração, empurrando-me para o meu limite. Se eu entregasse meu telefone para Deloris, eu estava fazendo um grande salto de fé, confiandolhe não só onde eu estava preocupada, mas também a minha mãe, ou Deus me livre, Alton. Toque. Quando eu lhe entreguei o meu telefone, Deloris assentiu, nem parecendo feliz ou descontente com a minha decisão. "Alô?" Disse ela. Eu podia ouvir a voz de Alton novamente. "Sou a Sra. Witt, associada do Sr. Demetri..." Levantando meu copo de chá gelado da mesa, eu estava de pé e andava perto das janelas, ouvindo os dois lados da conversa enquanto Deloris falou com Alton. Eu amava a sua calma. Nada a sacudia, nem mesmo um atrevido ameaçando encargos legais. "Eu lhe asseguro que a Srta. Collins, uma adulta legal, está segura e está aqui de livre e espontânea vontade..." Olhei ao redor por um relógio. Que horas eram? Nox estava em DC? Eu pulei quando uma mão tocou meu ombro. Virei-me para os olhos castanhos suaves de Silvia. "Alex, o Sr. Demetri está na linha da casa para você."

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Meu coração inchou. "Graças a Deus! Ele provavelmente tentou o meu celular. Meus pais o monopolizaram." Inclinei a cabeça na direção de Deloris, ainda na conversa. "Não, não Lennox, seu pai, Oren."

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"O QUÊ?" PERGUNTEI A Silvia enquanto eu tentava compreender as suas palavras. "O pai de Nox quer falar comigo?" "Sim," disse ela. "Você pode atender a chamada no escritório de Lennox, se você quiser." Ela inclinou a cabeça para Deloris. "Seria mais privado." Mais privado? Eu ainda não sabia a história que era supostamente para ser retransmitida sobre o tiroteio. Eu implorei por ignorância com os meus pais, mas se me lembrava, Nox tinha mencionado o nome do pai, como se ele tivesse falado com ele desde o nosso regresso a esta casa. Se ele tivesse, então, sem dúvida, o Sr. Demetri sabia o que tinha acontecido. Olhei mais outro momento em Deloris, perguntando se eu deveria falar com ela primeiro. "Alex, o que você gostaria que eu dissesse a ele?" Perguntou Silvia. Arrumei meus ombros. Eu não era boa em esperar permissão para falar. Se Nox tinha falado com seu pai, então eu poderia também. "Por favor, diga-lhe que estarei lá." Eu olhei ao redor. "Eu acredito que não fui para o escritório. Você pode me mostrar?" Eu balancei a cabeça para Deloris que ainda estava fazendo o seu melhor para tranquilizar a minha mãe do meu bem-estar e segui Silvia na sala de estar. Ironicamente, eu me lembrava de ter visto Oren Demetri,

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pela primeira vez na sala, sentado muito perto de onde Deloris sentou-se agora. O escritório era tão bonito como o resto da casa. Ele também era contornado com janelas: um lado dava para um pátio, rodeado por vegetação que me lembrou do deque que levava a piscina. A outra parede de janelas dava para a piscina em si, com o som além. "Como alguém pode ter um trabalho feito aqui com essa impressionante vista?" Perguntei enquanto Silvia levantava o telefone sobre a mesa. Ela sorriu em sua resposta antes de apertar um botão e falar. "Sr. Demetri, a senhorita Collins está aqui." Ela me entregou o telefone. "Vou pedir a Sra. Witt para dar-lhe alguns minutos." "Obrigada, Silvia." eu disse, sentada atrás da mesa. Antes de falar, eu vi o pedaço de papel, dobrado ao meio e colocado sobre o mata-borrão de tinta. Do lado de fora estava esparramado Charli. Ao contrário da escrita de Bryce, a letra de Nox era pura, fluida e legível. Eu lhe perguntei sobre isso uma vez, e ele culpou a escola católica. Um sorriso veio aos meus lábios, imaginando Lennox Demetri sendo instruído por freiras médias. Talvez fosse de onde ele adquiriu o seu deleite para a punição corporal. Charli Meu escritório é o seu escritório, como o meu coração. Ele pertence a você. A senha para ligar a Internet é...

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Minhas bochechas se aqueceram quando eu li. Cada pequena coisa em Nox tornava-o querido mais e mais para mim. Alton nunca iria dar a ninguém, nem mesmo a minha mãe, o pleno acesso ao seu escritório ou ao seu computador.

Embora eu não possa esperar para pegar a sua oferta e punir a sua bunda sexy e fazer-me mais forte com apenas as suas memórias, eu vou viajar mais leve sabendo que você está aqui e segura. Não me decepcione. Se você fizer isso, eu garanto que você não vai se sentar confortavelmente durante algum tempo.

Amor Seu Nox

Meu Nox. Eu me mexi na cadeira de couro grande, meu traseiro formigando com repercussões fantasmas de tal ameaça. Ao mesmo tempo, o rubor em minhas bochechas floresceu, aquecendo todo o meu corpo enquanto eu estava sentada, grata que ele tinha dobrado esta nota para que Silvia não pudesse ler a sua afeição ou aviso. De repente eu me perguntei, se eu falasse com o pai de Nox iria decepcioná-lo? Eu não tive tempo, para considerar, antes que a voz de Oren viesse através do telefone.

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"Senhorita Collins." Seu tom soava profundamente como Nox, apesar de Oren ter mais de um acento. Se Nox soasse como seu pai, eu teria certeza que as suas raízes eram profundas no Brooklyn. "Alex, por favor, me chame de Alex, Sr. Demetri." "Da mesma forma, Alex, eu acredito que eu já lhe pedi para me chamar de Oren." Havia algo em seu tom que me colocou em alerta e fez-me sentar mais ereta. "Sim, Oren. Obrigada pela sua chamada." "Visto que, você não sabe por que eu liguei, talvez você devesse adiar a gratidão." "Tudo bem?" Eu respondi. "Estou feliz de ouvir você soar forte e segura. Quando falei com meu filho hoje cedo, ele estava bastante preocupado." "Foi uma experiência assustadora." eu admiti. "Mas está tudo bem, sem ferimentos?" Eu balancei minha cabeça. "Estou bem, mas preocupada com a mulher que foi atingida." "Isso parece com você, mas ela realmente não é sua preocupação." "Seu filho é." "Desculpe-me?" Perguntou. "Seu filho é a minha preocupação. Estou preocupada com ele. Eu estou aqui em sua casa. Eu estou segura. Ele não está. Ele está a caminho de Washington." Assim quando eu mencionei o destino de Nox, meu estômago se revirou. E se ele não quisesse que seu pai soubesse onde ele estava?

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"Sim. Ele está fazendo o seu trabalho para a Demetri Enterprises. É por isso que eu liguei para falar com você." "Eu não entendo." "Meu filho tomou um gosto por você, Alex. Você pode não perceber isso, mas já se passou um longo tempo desde que alguém tenha distraído Lennox de suas responsabilidades. Desde então, ele tem feito muitas coisas benéficas para a nossa empresa. Eu não quero ver seu talento desperdiçado." Meu pescoço endureceu. "Talvez você precise se explicar. Eu não estou lhe acompanhando." "Agora veja, eu fiz minha pesquisa. Você é uma mulher muito inteligente. Deveria ser óbvio para você que, no curto espaço de tempo desde que os dois se conheceram, a atenção de Lennox tem sido menor em seu trabalho e maior em você. Há ofertas que não vão esperar. Há responsabilidades que não podem pagar pela negligência dele." "Se você já fez sua pesquisa, você está ciente de que eu também tenho responsabilidades. Eu deveria estar na aula hoje, não sentada na casa de Lennox." "Minha casa. E você é uma convidada. Você é bem-vinda, desde que meu filho queira que você esteja ai. Eu quero que você entenda, no entanto, que, se estar com você coloca a vida do meu filho em perigo, eu vou fazer tudo que puder para desencorajar a sua associação." Pisquei algumas vezes, tentando fazer as suas palavras terem sentido. "Você está me culpando pelo que aconteceu hoje?" "Eu não estou culpando ninguém. Estou simplesmente afirmando o fato de que antes de sua atenção ser desviada, meu filho não estava sendo alvejado."

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"Isso pode vir como um choque, mas hoje foi o meu primeiro tiroteio, também." A risada de Oren retumbou através do telefone. "Bravo, Alexandria." "Desculpe?" "Você tem forza! E eu gosto. É óbvio que Lennox vê isso em você." Forza? Que raio foi isso? "Força," Oren respondeu antes que eu pudesse questionar. Talvez fosse um traço dos Demetri, a capacidade de responder a perguntas não formuladas. "Peço desculpas," ele continuou, "pelas minhas insinuações. Você não é como se ela fosse. Tenho a sensação de que você não está definhando, esperando por ele voltar. Como você disse, você tem as suas próprias responsabilidades. Você é linda como a sua mãe, mas tem a forza d'animo do seu pai. " Mais italiano. Eu precisaria de um tradutor, se essa conversa fosse continuar. Em vez de pedir o significado, eu respondi, "Oren, Alton Fitzgerald não é meu pai. Ele é meu padrasto, e digo que não tenho qualquer uma das suas qualidades, em minha opinião, não é um elogio." "Alexandria, eu não estava falando de Alton Fitzgerald. Esse homem é um porco. Espero que a minha avaliação não a ofenda. Eu estava falando do seu pai, Russell Collins." Olhei para o belo escritório, as janelas, os móveis, e as estantes ornamentadas, mas nada disso foi registrado. "Você conhecia o meu pai?" "Eu conheço." Que diabos?

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"Oren, meu pai morreu quando eu tinha três anos de idade." "Você está certa. Russell Collins morreu." "O que isso significa?" "Eu só queria dizer que você o deixaria orgulhoso. Ele ficaria muito satisfeito com a jovem que você se tornou." Toda a conversa estava me deixando desconfortável. "Obrigada pela sua chamada. Não tenho nenhuma intenção de ferir seu filho. Sua segurança e seu sucesso são as minhas principais prioridades." "Não deixe de ser." "O quê?" "Não desista de seus sonhos pelo meu filho. Ele não vale a pena." A indignação aumentou. Como se atrevia, Oren Demetri a fazer essa chamada, e a perguntar sobre Nox e meu relacionamento, e depois rebaixar seu próprio filho? "Eu discordo; no entanto, a questão é discutível. Ele encorajou os meus sonhos quando eu tive os dele. É o que faz duas pessoas que se amam." "Hmm, eu aprecio a sua forza. Adeus, por enquanto, Alex. Esta conversa foi esclarecedora." Eu não poderia discordar mais. Se qualquer coisa, ele me deixou totalmente confusa. "Adeus, Oren. Eu vou ter a certeza de dizer a Nox que você ligou." "Essa é a sua escolha, querida." A linha ficou muda.

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Lentamente, eu devolvi o aparelho para o local e olhei para o telefone. Que diabo foi isso? Ele estava me dizendo que não queria que eu namorasse Nox, em seguida, dizendo que ele queria? E o meu pai? Como ele sabia sobre a minha mãe e meu pai? Talvez ele os conhecesse como um casal. A batida repetida na porta me tirou de minhas perguntas. "Entre." Eu chamei. A porta se abriu quando Deloris entrou, com o meu telefone na mão. "Você perdeu uma chamada de Lennox." Meu coração caiu no chão. Lutei contra a vontade de ficar com medo de que as rodas da cadeira fossem esmagá-lo, rasgá-lo em pedaços. "Você falou com ele?" "Não, eu ainda estava falando com o Sr. Fitzgerald. A propósito ele é um homem interessante. Eu estou supondo que ele não está acostumado a ouvir não, especialmente não de uma mulher." Minha bochecha ficou rosa em um sorriso torto. "Eu diria que é uma suposição bastante precisa." "Seu GPS?" "Eu desliguei. Eu ia falar com você sobre isso. Eu não estou fazendo isso para me esconder de você, de Jerrod ou Nox. Eu estou fazendo isso para que a minha localização não fosse transmitida a todos, inclusive a minha família." Deloris assentiu. "Eu concordo. Podemos dar-lhe outro rastreador. Você pode mantê-lo em sua bolsa ou eu poderia tê-lo colocado em suas joias? Algo que vai ficar com você, mas que outros não podem acessar."

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Silvia entrou com uma batida suave na porta aberta. "Existe alguma coisa que eu possa fazer a qualquer uma de vocês?" Desde que eu ainda estava na mesa de Nox, perguntei. "Sabe o que eu fiz com a minha mochila?" Lembrei-me de vê-la no SUV no caminho para cá. Eu esperava que eu não tivesse deixado-a lá. "Desde que estou aqui nesta mesa, eu poderia mexer em algum trabalho escolar." "Eu coloquei em seu quarto. Eu também coloquei as coisas que a Sra. Witt trouxe lá em cima." Meu quarto. Eu gostei do som disso. Apesar do que Oren tinha dito, eu sabia que essa era a casa de Lennox. Ele disse que sua mãe tinha deixado para ele. "Obrigada, Silvia. Eu posso pegá-la." "Absurdo. Eu vou buscá-la." Sorri quando ela nos deixou sozinhas. "Eu trouxe-lhe roupas apenas para alguns dias." Disse Deloris. "Lennox deve estar de volta na sexta à noite." Eu balancei a minha cabeça. "Eu não posso ficar aqui. Eu tenho que ir para a aula amanhã." Seus lábios formaram uma linha reta. "Você foi a única que disse que eu não sou uma prisioneira." Eu a lembrei. "Eu tenho a responsabilidade de fazer o melhor que posso na faculdade." "Lennox quer..."

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"Ele quer que eu esteja segura. Eu estarei. Vou usar o GPS que você disse. Eu não vou andar no parque ou fazer atividades não planejadas ou passeios. Jerrod pode me levar." "Alex, Jerrod não está mais conosco. Isaac está em DC. Eu acho que, entretanto, se você deve deixar esta casa, eu vou ter que te atribuir um dos homens de hoje de manhã." "Por quê? Eu estava acostumada com Jerrod." Ela engoliu em seco antes de encontrar meu olhar. "Meu trabalho exige decisões que a maioria das pessoas nunca querem fazer, a maioria das pessoas desconhecem que ainda existem. Você precisa deixar-me fazer o meu trabalho. Eu não posso nem vou explicar cada decisão." "Isso é um pedido razoável, mas, considerando tudo o que aconteceu, eu deveria saber por que você dispensou Jerrod." "A impressão parcial no envelope combina com a dele." Eu me inclinei para trás, fazendo com que a cadeira de reclinar soltasse um sopro de ar. Eu estava, obviamente, tornando-me insensível ao fogo de morteiro que ocorria em volta de mim. "Você acha que ele..." "Eu acho que seria difícil de romper a minha segurança, a menos que estivessem familiarizados com o sistema e entendido a forma como ele funciona. Eu tive que olhar para isso de dentro. Eu não acredito que ele escreveu a carta. Acredito que Jerrod estava envolvido em colocá-la lá." "Para quem ele fez isso?" "Estamos atualmente em conversas para descobrir um pouco de informação." Conversas?

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Era o código para alguma coisa? Os comprimentos que Deloris Witt iria a fim de saber a informação valiosa? Ela apontou para o meu telefone. "Ligue para Lennox de volta. Deixe-o saber que você tem falado com seus pais e o pai dele." Meus olhos se arregalaram. "Você está surpresa que eu saiba disso?" Eu balancei a minha cabeça. "Eu acho que não." "Depois de falar com ele, eu e você iremos inventar a sua história para esta manhã. Então, vamos discutir sobre amanhã." "Vou ligar para Nox, mas, tanto quanto a nossa discussão sobre o amanhã, será sobre o tempo que precisamos para sair daqui para eu ir para a aula." Ela assentiu com a cabeça. "Isso faria as nossas vidas mais fáceis, sua e minha, se você não resistisse com Lennox em cada turno." Inclinei a cabeça para o lado. "Eu não estou resistindo, e para o registro, eu estou bem ciente de como ele pode responder. Eu não estou lutando como isso quer." Deloris levantou a mão. "Há algumas coisas que são melhores eu não saber." "Eu pensei que você fosse como Oz, grande, poderoso e onisciente." Ela não respondeu a minha declaração quando ela caminhou até as janelas com vista para a piscina. "O perímetro está limpo." disse Deloris. "Eu não recomendo ir para a praia, mas a casa da piscina ou mesmo o deque da piscina é seguro."

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De repente eu me perguntei se haviam pessoas do lado de fora, vestidos da cabeça aos pés de preto, olhando para qualquer atividade incomum nos arbustos, prontos para atacar ou atirar sem hesitação. Talvez eu tenha visto muitos filmes de espionagem, mas minha imaginação estava correndo fora do tempo estipulado. "Obrigada." Eu respondi. "Podemos falar depois que eu ligar para Nox." "Eu vou te dar um pouco de privacidade." Disse ela, caminhando em direção à porta. Quando ela chegou ao limite, ela foi recebida por Silvia. "Permita-me deixar isso com você." Silvia ofereceu quando ela passou por Deloris e colocou a mochila no chão perto da mesa. "Obrigada." Uma vez que eu estava sozinha e a porta estava fechada, eu bati as minhas chamadas recebidas. Nox atendeu no segundo toque. "Você está tentando me causar um ataque cardíaco por não responder? Eu não poderia chegar a Jerrod rápido o suficiente. A porra do seu GPS não está funcionando. Diga-me que você ainda está na minha casa." Eu não poderia deixar de sorrir para sua saudação amorosa. "Oi, é bom ouvir a sua voz, também."

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APÓS A MINHA chamada com Charli e outra com Deloris, eu calmamente me aliviei em uma cadeira perto da parte traseira da galeria. A sala era perto dos outros com o testemunho da tarde perante a Comissão de Finanças do Senado em pleno andamento. Da minha posição, eu podia ver as costas da maioria dos participantes. De acordo com as regras de Oren, era onde eu deveria estar, ninguém devia estar sentado atrás de mim. No pequeno espaço entre as cadeiras e parede, Isaac ficou também assistindo. Enquanto a minha concentração iria sobre os procedimentos e testemunho, a sua era dos arredores e ocupantes. Raramente eu viajava sem ele. Normalmente, ele estaria comigo, independentemente do que tinha acontecido esta manhã, era o seu trabalho, mas agora parecia ainda mais fundamental. Isaac está comigo há sete anos. Ao lado de Deloris, ele é meu sócio mais confiável. Eu precisava adicionar Charli a essa lista. Considerando os progressos

que

tínhamos

feito

no

nosso

relativamente,

novo

relacionamento, que não deveria ser difícil, mas foi. Oren tinha me ensinado bem. Poucas pessoas mereciam a minha confiança. Aqueles que fizeram por merecer. Eu sabia que se tivesse falado com o meu pai sobre isso, ele me diria que, após o curto período de tempo juntos, Charli não ganhou. Porra!

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Eu não me importo se seu nome era Montague ou mesmo Davis, como Severus Davis, o homem testemunhando neste momento. A maneira que me sentia, a necessidade incontrolável de protegê-la, a forma como ela fazia eu me sentir, o que eu fiz para merecer uma mulher como ela, eu neguei as suas advertências. Eu não estava sendo impulsivo, nem estava pensando com meu pau, como ele disse sobre a minha viagem até San Francisco. Eu estava pensando com o meu coração. Eu apenas tinha o escutado uma vez na minha vida. Aos trinta e dois anos de idade, era hora de dar ao órgão vital mais uma escuta. Depois de Isaac me pegar na minha casa em Rye, pelos primeiros dez minutos da nossa parada, ele se desculpou por não estar presente no Central Park. Eu disse-lhe que estava tudo bem. Isso passou. Não era culpa dele. Era minha. Eu fui o único que disse a Isaac para cair fora. Eu fui o único que lhe mandou uma mensagem e disse-lhe para me encontrar na Columbia. Eu fui o único que permiti o desejo de Charli por ar fresco e luz do sol, para quase o nosso fim. Se o atirador não tivesse atingido essa mulher, mais uma vez, eu seria o responsável. Eu. Dela. Era o que Charli fazia para mim. Eu tinha pensado em todo o cenário a partir do momento que deixei Charli na casa. O perigo que nós tínhamos evitado consumiu meus pensamentos quando Isaac dirigia e durante o meu voo para DC. O tempo todo, enquanto eu li notas e me preparava para a tarefa adiante, Alexandria Collins estava em minha mente. Em algum momento durante

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essa reflexão, tomei uma decisão. Eu não podia deixá-la fazê-lo por mais tempo. Esta manhã, eu estava pensando com meu pau ou talvez meu coração. Houve um tempo para isso, mas não quando eu precisava manter minha cabeça no jogo. Eu não iria deixar isso acontecer novamente. Eu não permitiria que Charli abaixasse minhas defesas ou atenuasse os meus instintos. Essas predisposições tinham me protegido durante toda a minha vida. Elas tinham me mantido seguro e vivo. Se eu tivesse ouvido a elas, em vez de me concentrar no trabalho, Jo ainda estaria viva. Um desconforto novo e inusitado encheu meu peito. Pela primeira vez, eu não estava sobrecarregado com tristeza ao pensar em minha mulher. Eu a amava. Eu sempre a amaria, mas Charli disse algo esta manhã que não poderia me abalar. Se Jocelyn estivesse viva, eu não teria conhecido Charli. Nós não estaríamos juntos. Não era como se eu fosse deixar Jo. Eu não faria isso. Eu era um homem de uma mulher só. Um sorriso enfeitou os meus lábios enquanto eu pensava sobre Charli, quando eu pensava sobre ter as bolas enterradas profundamente dentro dela mais cedo hoje. Como que eu poderia me imaginar fazendo o que tantos homens fazem? Como eu poderia imaginar entregando-me a outras mulheres quando eu tenho a melhor, a mais incrível, e sexy pra caralho, inteligente, espirituosa mulher bonita esperando em minha casa? As últimas palavras que havia dito no quarto voltaram, me pedindo para puni-la, me pedindo para ficar com ela. Porra!

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Eu precisava pensar sobre o testemunho e ouvir o orador. Se não o fizesse, eu cresceria tão desconfortavelmente duro sentado bem aqui entre esta galeria de idiotas de finanças, que eu não seria capaz de ficar de pé. Não importa o que o futuro reservava, eu não poderia me imaginar traindo, ou deixando Charli, ou perdendo-a. Felizmente, neste momento, eu poderia desviar a minha atenção, sabendo que ela estava segura com Deloris e Silvia. Amanhã seria outro dia. Recusei-me a pensar sobre suas costas em Manhattan ou sobre a possibilidade de divergência entre as fileiras de Deloris. Eu também não conseguia pensar em Jerrod agora, apesar de Deloris ter me dito o que estava acontecendo. Se preocupar com isso era o trabalho de Deloris. Ela descobriria o que aconteceu. "Não, senhor." A resposta do senhor atrás do microfone devolveu a minha atenção para frente da sala e me fez lembrar por que eu estava aqui em vez de ao lado de Charli. "O que você pode nos dizer sobre as implicações desse aumento mínimo em impostos?" Mínimo? Será que ele leu o mesmo projeto que eu tenho? "A receita será de valor inestimável para os estados envolvidos..." Porra. Meus punhos estavam fechados enquanto ouvia Severus Davis. O fato de que esta boquinha paga foi depor em um papel de perito era ridícula. Enquanto Davis encerava eloquentemente, a comissão parecia encantada com suas respostas. Passo a passo, ele compartilhou figura

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após figura, efetivamente pintando um quadro completamente impreciso. Puxei meu telefone do bolso e rapidamente tomei notas. Era por isso que eu precisava estar aqui, para ouvir exatamente o que estava sendo dito, as mentiras necessárias para o combate do nosso lado. Quando o Senador Higgins terminou as suas perguntas, o comitê foi designado a dar um fim ao testemunho de hoje. Severo levantou-se e virou-se para a galeria. Quando o fez, sua cabeça se moveu para trás e em rápida sucessão. Quando ele saiu, nossos olhos se encontraram. Eu balancei a cabeça, de pé, com os outros na multidão. "Ele parece surpreso em vê-lo." Isaac sussurrou atrás de mim. Eu concordei. Talvez eu tivesse assumido errado anteriormente. Talvez o instigador do golpe estivesse em pé na frente da sala. Talvez Davis tenha antecipado o meu ser em um necrotério em Nova York, em vez de na audiência. "Eu vou falar com ele." Eu respondi, não querendo ir embora. Regra número vinte e sete dos decretos de Oren Demetri para viver, nunca recue a partir de um desafio. O estatuto tinha sido bom para mim durante meus anos de MMA. "Sr. Davis." Eu disse, de pé alto e me dirigindo a ele assim que ele saiu. "Eu não podia deixar de notar que você estava vindo em minha direção." "Sr. Demetri." Ele assentiu. "Eu suponho que eu não o denegri mais cedo. Achei que você não poderia fazer isso."

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Dei de ombros. "Eu não perderia por nada no mundo. Eu achei o seu testemunho... qual é a palavra certa? Divertido." "Eu não acho que essa é a palavra certa. Esclarecedor seria mais apropriado." "Não importa." "Dificilmente." Ele parecia menos do que divertido com a minha avaliação. "Meu pai disse que vocês dois tiveram uma reunião agradável há um mês. Desculpe-me, eu perdi." As sobrancelhas de Davis levantaram-se. "Estou surpreso que Oren se deu ao trabalho de mencioná-la. A troca foi bastante informativa. Talvez nós dois pudéssemos fazer mais progressos?" Com os meus lábios apertados eu assenti. "Vou ter de verificar o meu horário. Estou sempre interessado em ouvir a condição dos outros." "Condição, Sr. Demetri? Meus clientes são pouco duradouros a condições. Como você pode ter ouvido, durante o meu testemunho, o projeto vai beneficiar a todos." "Todos? Acho que é uma questão de opinião." "Contanto que seja ao parecer do comitê, isso é tudo que importa." "Felizmente, hoje foi apenas o primeiro dia de testemunho." Ele assentiu. "E você pretende ficar em DC para o testemunho restante?" "Eu ficarei." "Então devemos falar..." Ele olhou ao redor da sala se esvaziando. "... Talvez em um local mais privado?"

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"Estou ansioso por isso." Eu disse enquanto recuei, permitindo-lhe passar. Isaac manteve-se perto do fundo da sala, agora mais perto da porta. Enquanto eu seguia Davis, Isaac esperou e saiu atrรกs de mim. Uma vez que estรกvamos no corredor, ele sussurrou: "Devo pegar o carro?" "Nรฃo estou com pressa. Eu gostaria de falar com Carroll." "Sim, senhor."

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MINHA SUÍTE CARA foi preenchida com todas as comodidades: um bar, uma sala, uma vista panorâmica do monumento de Washington, atualmente iluminada contra o céu noturno. Embora eu não pudesse vê-lo do meu quarto no alto do céu, eu sabia que a oeste do monumento branco iluminado brilhante, além do espelho d'água, sentou-se nosso presidente XVI. Abraham Lincoln presidindo o distrito na cadeira do trono, dia após dia, com vista para as ramificações de suas decisões. Mais de cento e cinquenta anos mais tarde. "O que você acha, Abe? Você está feliz com o que você vê?" Eu zombei de minha própria negatividade. Ele tinha feito decisões históricas que mudaram nosso país para sempre. Sem a sua visão, a América seria um lugar diferente. Um homem simples do Meio-Oeste, nascido em Kentucky e cresceu em Indiana, ele viveu até a idade adulta em Illinois. Não era o currículo de um grande líder, mas a história dizia o contrário. E ainda depois de tudo que o Presidente Lincoln havia realizado, ele sucumbiu ao destino que tinha tentado me tirar apenas esta manhã. Ele tinha sido assassinado. A ideia enviou um calafrio na espinha. Assassinado.

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Tiro. Mortos. A diferença, como eu vi, foi que a Sra. Lincoln não tinha sido uma possível vítima. Eu precisava saber quem era o destinatário da bala. Eu ou Charli? Depois de ver o olhar no rosto de Davis, eu acreditava que era eu. Mas poderia facilmente ter sido Charli. Ela era agora o meu elo mais fraco, o que eu sacrificaria qualquer coisa. Por essa razão, ela precisava de proteção. Esta não foi a minha primeira troca de pessoal com a morte. O ceifador e eu éramos velhos amigos. Antes que ele tomasse Jo, eu tive a minha própria falta próxima com ele. O resultado final desse encontro foi muito mais doloroso do que o que Charli e eu tínhamos experimentado esta manhã. Foi a noite em que eu me vi olhando do outro lado do octógono para o meu primo Luca Costello. Família. A partir do momento que eu tinha idade suficiente para entender, meus pais me disseram que a família era importante. Luca era o filho de Vincent Costello, primo da minha mãe. Ela e Vincent eram próximos. Meu avô morreu jovem, e ela e Vincent tinham sido criados como irmãos por seus pais, Carmine e Rosa. Quando Luca e eu éramos crianças, tínhamos brincado nos quintais e parques de estacionamento em todo Brooklyn. Juntos, éramos merdinhas que tinham as costas um do outro. Depois nos

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mudamos para Rye, eu raramente via Luca. No entanto, quando pude sempre estava em algum beco muito longe no octógono de MMA. Quando a noite chegava, eu era "Nox" Demetri, campeão de MMA. Na minha curta carreira eu era o candidato mais jovem a acumular tantas vitórias, em pontos e nocautes, mais do que qualquer outro na área de Newark. O estabelecimento de MMA estava do meu lado. Os organizadores do clube da luta em Jersey tinham feito uma fortuna comigo. A coisa sobre MMA é que era um jogo de dados. Eu nunca sabia quem iria entrar no octógono comigo. Eu estava listado com o título, mas não no registro público. Não era como se o clube de luta tivesse uma bandeira voando atrás de um plano sobre a costa de Jersey ou mesmo um cartaz iluminado fora do ginásio, que fosse mais de um armazém. Palavra de boca era o meio de transmissão. Nox Demetri, campeão invicto no MMA. Isso chamou os melhores adversários. Sugando alinhados, pedindo e implorando com os organizadores para uma chance de me derrubar. Isso foi o que eu fiz, em NYU durante o dia e, em seguida, eu iria atravessar a ponte para Newark e lutar à noite. Meus pais já haviam me criado. Eles tinham acabado um com o outro. Oren estava ocupado estragando tudo e fazendo acordos de bastidores para melhorar o nome Demetri. E minha mãe passava o tempo em Rye finalmente saindo da opressão de vinte anos desperdiçado nele. Eu estava feliz por ela. Ele, eu não dou a mínima. MMA começou como um passatempo e cresceu em minha própria rebelião. Eu sabia o que estava fazendo. Eu sabia que estava fazendo dinheiro. Foi a minha própria versão de ofertas de Oren Demetri.

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Eu tinha ouvido as advertências dos meus pais. Eu sabia sobre os bairros e nome de família da minha mãe. Mas eu nunca tinha sido uma parte dela. Especialmente depois que nos mudamos. Isso não significa que eu não sabia. Ao fazer o que eu estava fazendo, onde eu estava fazendo isso, eu estava realizando duas coisas: eu estava fazendo o nome Demetri conhecido para mim, não Oren, e eu estava enroscando os acordos de bastidores de Oren ao mesmo tempo. O mundo subterrâneo de MMA incluía as famílias e os cartéis e todos os tipos de pessoas que meu pai preferiria que eu não conhecesse. Foda-se ele. Aos vinte anos eu pensei que era imune. Isso foi até que eu vi Luca e Vincent, e eu sabia. Eu estava fazendo o meu nome conhecido e trazendo uma fortuna para as pessoas erradas. Eu entendi… Em vez de estar na faculdade como eu estava, Luca trabalhou na equipe de seu pai, percorrendo alguns e segundo em comando sobre os outros. Com apenas vinte anos, sendo o filho do chefe da família, Luca tinha a reputação de seguir ordens. Eu tinha ouvido os rumores e visto a notícia. Luca era proficiente em eliminar problemas. Armas, facas, ou com suas mãos estavam todas as opções. Ele já tinha batido uma acusação de assassinato e tinha outra pendente. Meu primo tinha de bom grado feito o que eu não queria fazer, seguindo os passos de seu pai. Vincent, o pai de Luca, queria que a minha participação na empresa de MMA parasse. Naquela noite, ele estava presente, no ringue,

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para ter certeza que chegou ao fim. Eu só não tinha certeza se ele estava lá para assistir a um aviso ou um golpe. A advertência de meu pai voltou para mim, sua raiva por meu passatempo. Sua insistência de que eu fizesse outra coisa, que eu tivesse mais respeito pelo meu nome e de onde eu vim. Eu não tinha ouvido. No momento em que os olhos de Luca encontraram os meus uma sensação de medo tomou conta de mim como eu nunca tinha sentido antes, especialmente, no octógono. Quando me virei de volta para Vincent, eu sabia que ia ser um golpe para baixo e que Luca tinha sido enviado para me ensinar uma lição. Eu era bom em luta, o melhor em artes marciais misturadas, mas a morte não era o meu objetivo. O acerto que tinham planejado não era um tiro limpo de uma arma. O que eles tinham planejado não seria rápido e indolor. Imediatamente percebi que o que eu tinha feito como uma desgraça proposital para o meu pai teve repercussões de maior alcance. Eu era um Demetri, mas eu também era um Costello. Eu não tinha certeza se Vincent tinha planejado isso apenas para mim, ou se foi com a intenção de ferir Oren, também. Tudo que eu sabia com alguma certeza era que eu estava prestes a ser espancado até a morte diante de centenas de testemunhas. Três rodadas, cinco minutos por rodada. Normalmente, a luta era interrompida quando a lesão era demais. Ainda assim, eu sabia no fundo do meu estômago quando Vincent olhou para o organizador que ninguém iria intervir. Ninguém iria parar o que estava prestes a acontecer.

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De volta a minha suíte no hotel, mais de dez anos mais tarde, eu fechei os olhos e empurrei a memória do sangue. O som de ossos esmagando sob os meus punhos, o ruir quando meu punho conectava com osso e cartilagem. A realização estranha que os meus ossos estavam quebrando também. De uma forma sádica, era viciante ser o agressor. Trituração. O som de uma pessoa acabada quando ele expulsou o fôlego que precisava para continuar suas funções involuntárias. Em algum lugar entre um ‘whoof’ e um ‘suspiro’. Durante o meu tempo no octógono, eu havia me tornado viciado na dor e na angústia. Receber em maior medida não foi tão emocionante. Eu sobrevivi. Luca sobreviveu. Oren tinha aparecido em algum momento durante a luta. Minha memória não estava clara. Mas quando eu me recuperei, eu sabiamente decidi dar atenção às suas advertências. Vincent me deu uma escolha: Eu poderia continuar a fazer o que eu tinha aprendido a amar, a carnificina e destruição, mas em vez de fazêlo para o meu próprio nome, deveria fazê-lo como Luca fazia, para a família. Ou eu poderia desaparecer daquele mundo e ter a minha liberdade. Tudo veio com um preço. Embora eu odiasse admitir isso, eu sabia que de alguma forma eu devia a liberdade ao meu pai. Eu ainda não sei o preço que ele pagou, mas, a fim de mantê-lo, meu dever era afastar-me do MMA e nunca olhar para

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trás e fazer a minha parte para tornar a Demetri Enterprises um sucesso, um sucesso respeitável. Esse incidente me ajudou a entender que nem tudo do que Oren tinha me dito eram mentiras. Eu nunca quis admitir que ele realmente trabalhou duro para chegar onde ele estava, mas ele tinha. Meu pai tinha trabalhado em ambos os lados no mundo dos negócios e fez a Demetri tão legítima quanto podia. Quando eu estava curado jurei que iria ser o único a ir mais longe, vendo pela primeira vez como, em muitos aspectos, suas mãos tinham sido amarradas. Eu empurrei os pensamentos da minha jovem vida adulta para longe quando eu voltei para o meu computador na minha suíte do hotel. O mobiliário imaculado na suíte estava por toda a parte da vida que eu tinha ajudado a criar, a vida que Oren tinha começado, mas eu continuei. O incidente de hoje no parque foi outro aviso? Ou ele foi concebido como mais? Questões ainda apareceriam. Eu poderia colocar a culpa pelo incidente de hoje em Davis, ele teria a audiência nas mãos, ou haveria velhos fantasmas de relações passadas que ainda acreditavam que devo pagar? A liberdade que tinha sido concedida a mim anos atrás ainda seria minha para desfrutar? Uma voz na minha cabeça me disse para fazer o que eu tinha feito da última vez e prestar atenção à advertência. Eu sabia o que acontecia quando eu não ouvia. As consequências eram devastadoras. A transcrição a partir de processos anteriores ao de hoje ficou diante de mim enquanto eu tentava me concentrar. O jantar que Isaac

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havia me trazido estava intocado. Eu precisava saber o que eu tinha perdido ao evitar as balas e me perder em Charli. Hoje a audiência foi dominada, na maior parte, pelo testemunho daqueles a favor da atual formulação do projeto de lei. Para ouvir os chamados especialistas, esta lei faria tudo para salvar filhotes de focas para a cura do câncer infantil, literalmente. A receita alegou que viriam do aumento do imposto que já era apropriado para destinos específicos, mas o testemunho fez soar como se ela estivesse colocada na forma de um grande cheque, à espera de apropriação para o projeto do barril de porco favorito de todos. Eu disquei o telefone celular privado do Senador Carroll. "Doyle," Eu disse depois que ele respondeu. "Estou muito preocupado com as baleias." "As baleias?" "Focas irão se beneficiar desta lei, mas quem está cuidando das baleias?" "Lennox, estou mais preocupado com você e com a sua bela namorada. Estive completamente perturbado com o que você me disse após o testemunho de hoje." "Nós dois estamos seguros." Eu respondi, eriçado com a descrição do Senador Carroll de Charli. Ela era mais que bonita, e ouvir as palavras de seus lábios fez soar inadequada. Lutei contra o impulso de lhe dizer que Charli não era apenas bonita. Ela era arrebatadora, uma pessoa irascível com uma mente própria, que poderia rasgá-lo e qualquer outro homem condescendente em pedaços. Eu advertiria a se aproximar com cautela, pois embora ela possa parecer mansa, na realidade, ela era quase demasiado quente para

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segurar. Nos seus olhos ela prendia a essência. Eles brilhavam de alegria e amor, mesmo quando o perigo e dor rodeavam. Sua beleza ia mais longe do que o seu lindo exterior. Ela era fascinante e sedutora. Bela era um desserviço para a minha namorada. Ela estava muito além disso, e mais importante, ela era minha. "Você deve estar aqui?" Perguntou Doyle Carroll. “Sim. Eu não tenho prova de que a tentativa de disparos tivesse qualquer ligação a esta audição. Estou programado para depor amanhã. Davis não só agiu como se ele estivesse surpreso a me ver, mas também surpreso de que eu estaria voltando para os próximos dias.” "Ele está atraindo você. O homem conhece o cronograma de trás para frente." "Bem, eu não mordi, mas eu admito que ele esteja na minha lista de suspeitos." "Ele está nas listas de muitas pessoas, e eu não acho que qualquer um deles o tenha listado como 'bom'." "Eu estou lendo o depoimento de hoje. Diga-me o que eu não estou lendo." "O que você não está lendo?" Perguntou Doyle Carroll. "Diga-me o que eu perdi que não foi para as transcrições." Eu esclareci. "Higgins parecia bastante confiante. É como se ele soubesse que tem os votos, mas isso não é possível por minha contagem. Eu não estou confiante de tê-los também. Está perto, muito perto." "Quem está na linha?"

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"Dois da minoria, Hatchett, do Oregon, e Kelley do Tennessee e três da maioria, Nova York, Michigan e Wisconsin." "Nova York? Eu pensei que ela estava do nosso lado?” Perguntei. "Ela estava. Agora ela não tem certeza." "Foram as focas, não foi?" "Lennox, eu gostaria de pensar que a comissão é mais esperta do que isso, mas na medida do possível, é preciso enfatizar que as dotações já foram afetadas, que não será uma miscelânea de barril de porco, e que isso vai custar empregos. Dê-lhes detalhes. Fale sobre como o aumento do imposto vai levar as empresas não só a cortar funcionários, mas muito possivelmente buscar negócios em outro lugar." Suspirei. "Eu tenho tudo planejado. Eu só estava me perguntando se eu deveria mencionar a omissão óbvia da baleia?" Doyle riu. "Eu aprecio o seu senso de humor. Estou feliz que você está aqui, e eu estou contente que o filho da puta faltou." "Obrigado. Eu estou feliz com isso, também." Uma chamada apitou no meu telefone e eu olhei para a tela. "Doyle," Eu disse. "Eu tenho uma chamada. Eu não reconheço o número, mas pela forma como o meu dia foi, é melhor eu atender." "Vejo você na parte da manhã." "Sim, eu vou estar lá." Eu furtei a tela, desliguei a chamada e atendi a próxima. "Olá." "Demetri, é Severus Davis." "Severus, agradável ouvir você." "Junte-se a mim para uma bebida?"

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Olhei em volta da minha suíte e para os meus jeans confortáveis. Eu preferia ficar onde eu estava, mas esta era a merda que fazia as coisas. Isso era o que eu fazia, o que Oren tinha feito. "Onde?" "No bar, em seu hotel." "Em meu hotel?" Ele sabia onde eu estava hospedado? "Sim. Eu estarei lá em quinze minutos." "Vejo você lá." Eu desliguei e liguei para Deloris.

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Vinte anos atrás

"A FESTA FOI BOA para a minha neta?" Carmine Costello perguntou quando ele se estabeleceu contra a grande cadeira em seu escritório. Eu estava de volta em sua casa, de volta, no Brooklyn. Não importava que eu tivesse negócios para fazer funcionar e uma mulher constantemente reclamando que eu não estava por perto. Eu estava respondendo a um apelo que tinha me encaminhando de Westchester para Nova York, e da cidade do Brooklyn. Eu precisava de uma porra de helicóptero para reduzir o tempo de viagem, ou talvez um clone. Então eu poderia estar em dois lugares ao mesmo tempo. "Sim, senhor." Respondi. Meu rosto definido na expressão habitual de total atenção e respeito, como se estivesse dizendo alguma coisa negativa sobre a primeira celebração da comunhão da neta ser uma opção. "Foi lindo, mas não tão linda como Luisa. Ela estava radiante." Carmine sorriu, seu rosto pleno se elevando em sinal de aprovação, pouco antes disso ele olhou em volta da sala para seus homens e suas feições alteradas. "O suficiente. Conte-nos sobre as lojas de joias." Eu me inclinei para trás casualmente, tentando mostrar tanto ao tio de minha mulher e seus asseclas que eu não estava intimidado. Afinal, eu era da família. "Há três." Expliquei. "Eu fiz minha pesquisa. Elas têm

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potencial. Seu estoque atual está avaliado quase tanto quanto o preço pedido. Isso não inclui a propriedade, que como sabem é inestimável. Adquirir uma loja na ilha é como o óleo impressionante." Carmine se inclinou para trás e assentiu. "Claro que você está familiarizado com o que tem aqui perto. Os outros dois..." "Eu sei onde eles estão localizados." Carmine interrompeu. "Eu também sei que você está falando com as outras famílias." Lutei contra a vontade de me sentar mais ereto. "Sim. Eu estive negociando." "Eu perdi a nossa negociação?" Perguntou Carmine. "Senhor, eu tenho falado com Vincent várias vezes. Ele tem estado consciente de tudo. Ele me disse para esperar antes de eu trazer para você." Carmine se inclinou para frente, colocou os cotovelos sobre a mesa, quando as pontas dos dedos se encontraram, uma de cada vez, até que ambas as mãos se uniram. Eu estava mais certo de que ele não estava disposto a orar. Se ele fosse, eu era o único que precisava de intervenção divina. "Entendo. Portanto, é a aprovação de Vincent que você procura?" "Não, senhor." "Você não busca a aprovação do meu filho?" Ao longo dos anos, todo mundo sabia que Vincent tinha se tornado o segundo no comando do Carmine. Ele era um homem feito, tinha sido há quase dez anos, quando as famílias exerciam mais poder do que eles faziam hoje.

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Dito isto, eu estava descobrindo rapidamente que a sua perda de poder poderia ser mais mito do que realidade. "Eu vou buscar a aprovação de Vincent, mas a sua é a mais importante. Mesmo os outros dons4 estão esperando..." Minhas palavras se apagaram quando a mão de Carmine veio indicando o meu silêncio. Quando a sala ficou em silêncio, ele acenou para Jimmy, o homem à sua direita. O brutamontes corpulento era mais do que um guardacostas: ele era conhecido como o executor. A última coisa que alguém queria ver era a carranca de Jimmy em sua porta no meio da noite. Se isso acontecesse, seria a última coisa que a pessoa veria, bem como o único aviso de que o amanhã não viria. Sem falar, Jimmy recuou e liderou o desfile esvaziando a sala, deixando Carmine e eu sozinhos. "Oren, você é da família. Minha Angelina, ela te ama. Lennox, ele é da família." Meu peito se contraiu enquanto eu tentava respirar. Lennox tinha apenas dez anos de idade. Ele foi a verdadeira razão pela qual eu tinha movido Angelina para Westchester County e a razão pela qual eu quis fazer Demetri Enterprises legítima. Eu não queria que ele estivesse sentado na mesma posição que eu. Se eu tivesse meu caminho, ele nunca saberia a verdade por trás do negócio. Foi por isso que eu trabalhei inúmeras horas. Eu secretamente esperava que com o tempo, os poderes das famílias seriam desbastados. No momento em que meu filho tivesse idade suficiente, ele poderia realmente executar operações legítimas. "Sim, a família." Eu confirmei.

4

Lideres da máfia.

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Carmine assentiu. "Confiança, Oren. Eu confiei em você com Angelina, mas você vê, eu não estou convencido de que você a fez feliz. Você vai me fazer feliz?" "Senhor, nosso casamento é saudável. Eu amo Angelina, e sua felicidade é a minha meta. Às vezes, ela é... mal-humorada." A risada de Carmine encheu a sala, ecoando das estantes às paredes. Sendo uma sala interior, faltavam janelas. Eu nunca pensei que fosse por acidente. "Mal-humorada... boa palavra. Ela é uma Costello. Fomos chamados de pior." Ele baixou a voz. "Ela confiou a minha Rosa que quer uma filha." Eu não conseguia esconder a surpresa do meu rosto. "Nós... nós conversamos sobre isso." "Às vezes as mulheres, elas dizem uma coisa, e querem dizer outra." "Você quer que eu dê a minha mulher uma filha? Eu-eu não posso prometer uma filha. Mesmo se tivéssemos de ter outro filho, poderia ser um menino." Carmine assentiu. "Mas você está disposto... a tentar?" Que porra é essa? "Angelina e eu deveríamos conversar." "Sim, você deveria." Sua testa estava enrugada. "Mas eu tenho certeza que eu não tenho que lhe dizer... Que conversar não vai dar uma filha a minha menina." Eu estava sem palavras quando simplesmente balancei a cabeça. "Oren, tenho um trabalho para você. Você quer que eu seja feliz, não é?"

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Ele tem um trabalho? Engravidar a minha mulher é um trabalho? Ou é mais? "Senhor?" "Eu quero que você acompanhe Vincent para a Califórnia." Eu apertei a minha mandíbula e imediatamente lamentei a reação instintiva. Talvez se eu relaxasse, a minha tensão passaria despercebida. Os olhos de Carmine se arregalaram. "Ou você está ocupado demais para fazer uma viagem com meu filho?" Claro que não passou despercebido. "Não, senhor, eu ficaria feliz em ir para a Califórnia." "Eu nunca lhe pedi para ajudar a família antes, mas, filho, eu preciso saber onde sua lealdade se encontra. Afinal, você tem vindo a negociar com os outros e não comigo." Lealdade? "Eu lhe asseguro que a minha lealdade" "Palavras. São todas palavras até que eu veja a prova com meus próprios olhos." "Posso perguntar," comecei, "em quê este trabalho implica?" Carmine deu de ombros. "Não é uma ligação familiar. É uma dívida de um favor. Um homem que uma vez me ajudou e me pediu ajuda. Isso é o que fazemos: nós ajudamos nossos amigos. Certo, filho?" "Sim, claro." "Este homem," Carmine disse. "tem um problema e pediu que o ajudasse a se livrar dele."

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Meu pulso disparou. Suas palavras nas entrelinhas eram mais altas do que as que ele falou. Eu vivia em torno dele, mesmo antes de Angelina. Afinal, meu pai trabalhava nas docas. Eu sabia qual era a pontuação. Eu sabia o que era feito, mas eu nunca tinha participado, não em qualquer coisa dessa magnitude. Eu tinha a lavagem de dinheiro arranjada, mesmo permitindo que o meu negócio respeitável atendesse a essas necessidades. Eu tinha recolhido dívidas, mas dívidas financeiras, nunca estive participando de assassinato. "Filho, você quer minha ajuda. Eu estou exigindo à sua em troca. Após as lojas de joias, haverá outros negócios, outros empreendimentos. Eu gostaria de oferecer a minha lealdade. Eu preciso saber que é recíproco. Isso é um problema?" Os nós em meu estômago dolorosamente foram torcidos. "Não, senhor. Sem problemas." "Amanhã." Olhei ao redor do escritório adiante, os meus olhos pousaram novamente em Carmine. "Amanhã?" "Amanhã, você e Vincent vão ajudar o meu amigo. Vai parecer um acidente silencioso e rápido. Isso precisa acontecer rápido. Este problema é devido à volta para sua casa em Savannah em poucos dias e se ele retornar, bem, vamos apenas dizer, meu amigo não vai ficar feliz." "Senhor, eu nunca..." "Mas desta vez, Vincent, ele vai te ensinar. Você vai aprender. Você vai testemunhar e participar." E então você também estará em débito com os Costellos pelo seu silêncio. Carmine não precisa dizer a última parte. Era mais do que implícito.

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"Sim, senhor." "E," disse Carmine. "quando você voltar, eu não só vou considerar o seu pedido para as lojas de joias, mas eu vou ter um presente para minha Angelina." "Um presente?" "Não vamos estragar a surpresa. Vá. Volte quando isso for feito. O futuro é cheio de possibilidades," Carmine levantou e caminhou para o meu lado da mesa. Com a mão no meu ombro, ele sorriu. "Porque, meu filho, nós somos uma família."

Eu sentei ao lado de Vincent em uma mesa no bar do hotel. Nossas costas estavam contra a parede, enquanto observávamos o irlandês ruivo no bar. Ele não estava bebendo álcool como os outros homens fazendo negócios ao redor dele. Em vez disso, eu tinha o ouvido pedir a sua refeição com um chá doce. Sulista estúpido. Com álcool poderia plausivelmente causar um acidente. Não com um chá doce. "Vá falar com ele." Disse Vinny com uma inclinação de cabeça. Os nós do encontro de ontem com Carmine ainda tinham que relaxar. E com tudo parecia que tinha crescido maior e mais apertado. Meu olhar voltou para o homem. Eu não queria falar com ele, conhecê-lo, ou até mesmo ser associado a ele. Por quê? Por que eu iria querer fazer isso? Eu tinha tantas perguntas que nunca seria capaz de fazer. Muito fundo. Estou muito profundamente fodido.

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"Falar com ele? Por quê?" Perguntei. "Porque um acidente precisa parecer um acidente. Cair de um avião, se a pessoa não voa, parece suspeito. Precisamos saber seus gostos e desgostos." "Como um serviço de encontros, porra?" Os olhos de Vincent estreitaram, lembrando-me da minha mulher. "Como um trabalho. Você é um negociador, vá falar." Que porra de palavra, negociador. Era Carmine mais uma vez. "Descubra o que ele gosta." Disse Vincent. "Algo que vai nos ajudar. O que vai funcionar. Eu estarei aqui, esperando." Virei o meu olhar do homem no bar para o meu primo por casamento. "Eu não quero isso para Lennox." A testa de Vincent franziu. "Você tem bolas. Eu vou te dar isso." "Quero dizer. Eu me casei com Angelina. Fiz meus pedidos e ambições conhecidos. Um dia vai ser você na casa grande com os capangas ao seu lado. Eu não quero isso para Lennox." "Esta vida é uma honra. Eu estou assumindo depois de meu pai, que assumiu após o seu. É o que Luca vai fazer, o que deveria fazer. Uma coisa honrosa. Você não quer que seu filho seja honrado?" "Eu quero que meu filho tenha escolhas." "Família não é uma escolha." Disse Vincent. "Pode ser. Vai ser a sua escolha." "Então não desaponte nem a mim nem meu pai. O futuro não está escrito."

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Não foi uma promessa escrita, mas foi o melhor que eu iria conseguir. Balançando a cabeça, eu respirei fundo e me levantei. Meus olhos varreram o bar. A banqueta à esquerda do homem estava vazia. Facilitando o meu caminho através do bar lotado, com um suspiro exagerado, eu sentei no banco e balancei a cabeça em sua direção. Quando o barman chegou perto, eu fiz o pedindo. "Vou ter todas as bebidas em alta que você tiver." "Sim, senhor." "Dia difícil?" Perguntou o homem ruivo. "Pior do que o normal." Eu respondi. Ele olhou para cima de seu prato para a televisão acima do bar. Carros pintados estavam circulando em uma trilha. Havia luzes e as pessoas em grandes estandes. Onde quer que a corrida estivesse ocorrendo, era noite. O som foi silenciado, mas o relógio perto do topo da tela correu continuamente com números na ordem de suas voltas lideradas. Eu nunca tinha ligado muito para corrida, especialmente em NASCAR. Eu não tinha tempo para tais passatempos. "Quem está conduzindo?" Perguntei, fingindo interesse. "Gordon, mas a cautela maldita apenas começou. Eu odeio quando eles terminam com cautela." Olhei para a televisão. "Você gosta de correr?" "Sim, quanto mais rápido melhor. E quanto a você?" Dei de ombros. "Eu não sou muito fã. Tipo ocupado nos dias de hoje."

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O homem assentiu, virou em minha direção, e estendeu a mão. "Russell, Russell Collins. O que traz você para LA?" Eu apertei a sua mão. "Oren. Estou aqui a negócios." "Sim, eu também. Onde fica a sua casa?" "Nova York. Você?" Russell passou a mão sobre seu cabelo. "Na Geórgia, por agora." "Por agora?" Perguntei. "Eu não estou ansioso para voltar." "Você não está?" Perguntei casualmente, bebendo a minha cerveja. "Não. Uma merda da porra vai bater no ventilador. Mas tem sido um longo tempo até acontecer." Tomei um gole por um tempo antes de definir o copo na minha frente. "Eu não sou um especialista, mas você pode falar sobre isso. Minha mulher me diz que eu preciso falar mais.” Russell riu. "Então você tem uma dessas também?" Ele olhou para a mão esquerda e depois para a minha, avaliando nossas alianças de casamento. "Sim, por enquanto." Eu confessei. Foi a primeira vez que havia dito em voz alta. Foi catártico e seguro. Imaginei que no grande esquema da vida, não importa. Este homem não demoraria muito neste mundo. Talvez pela primeira vez eu poderia ser honesto e dizer que meu casamento não estava melhorando, estava caindo mais e mais na miséria. "Eu disse a minha que tudo estava acabado." Disse Russell. "Deixeme apenas dizer que foi o caralho de libertador. Dizer as palavras era como soltar um torno maldito do meu peito.”

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Eu não tinha certeza do que se tratava o anonimato de conversar com um estranho, mas pela próxima hora ou algo assim, tanto Russell Collins e eu tiramos proveito. Nós dissemos coisas que nos fez limpos e aliviados. Eu não era a porra de um padre, mas talvez, apenas talvez, eu fosse capaz de ajudá-lo, porque eu sabia o que viria amanhã, o seu tempo para a absolvição estaria terminado.

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DEPOIS DE JOGAR um casaco sobre a minha camisa, e não me preocupei em mudar a minha calça jeans, eu fiz o meu caminho para o bar. A área era grande com conjuntos de mesas e plantas em torno de um bar circular central brilhando com colunas de vidro iluminado por uma luz azul. Quando eu fiz a varredura da sala, eu não vi Davis, mas muitas mesas foram ocupadas por rostos familiares. Se Davis tinha estado à procura de privacidade, este não era o lugar. Então, novamente, talvez esse não fosse o seu objetivo. Talvez fosse para sermos vistos juntos. Bem, o jogo. Eu não estava em uma reunião com Oren em um prédio de escritórios fechado. Perto de um canto por trás, eu achei uma mesa disponível com cadeiras de encosto alto. Diretamente atrás de mim dentro da parede mais distante do bar era um aquário de peixe gigante segurando uma variedade de criaturas coloridas do mar, peixes em formas estranhas e corais brilhantes. Era um mundo dentro do nosso mundo, e ao exercer as suas vidas como se elas não fossem colocadas atrás do vidro para o entretenimento de outras pessoas. Do meu ponto de vista, eu poderia examinar a multidão crescente, que incluiu um bom número dos mesmos rostos da audiência de hoje. Meu olhar caiu sobre o perfil de um homem que eu nunca tinha

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conhecido, mas suas façanhas eram bem conhecidas. Embora jovem, ele não tem um problema com pé por suas convicções. O senador do Oregon poderia apenas ser a pessoa para ajudar a balançar o voto no nosso caminho. Oregon era um estado onde Demetri não havia investido. Talvez fosse a hora? Quando me levantei para me apresentar, uma garçonete se aproximou. "Olá, querido." Ela ronronou. "Posso trazer-lhe alguma coisa?" Seus olhos digitalizaram do meu rosto para os meus pés e de volta para os meus olhos e seu sorriso cresceu ainda mais. Talvez fosse porque se alguém tivesse olhado para Charli, da forma como esta mulher tinha apenas olhado para mim, eu perderia a minha cabeça. Em vez de me sentir lisonjeado, sua atenção revirou meu estômago. Eu prefiro estar de volta com Charli. "Grey goose, em linha reta." "Claro, querido. Eu já volto." Ela piscou. "Se eu puder fazer alguma coisa, não hesite em perguntar?" "Bebida é tudo o que eu preciso." "Faça como quiser, mas a noite é uma criança. Você sempre pode mudar de ideia." Seu sorriso flexível sem vacilar quando ela se afastou, seus quadris sugestivamente balançando de um lado para o outro. "Parece que você poderia ter alguma companhia esta noite, se você estiver tão inclinado." Virei-me para a voz de Severus Davis, que agora havia pousado a mão sobre meu ombro. "Eu não estou inclinado." Eu respondi.

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Ele apontou para uma mulher que eu sabia que não era sua mulher, Maura, nem era Chelsea. Ele estufou o peito. "Eu estou um pouco amarrado a mim mesmo." Levantando a sobrancelha, ele perguntou: "Se você sabe o que quero dizer?" Eu não tinha certeza por que ele sentiu a necessidade de compartilhar ou por que ele pensou que eu estaria interessado. Não era como se eu estivesse prestes a sugerir uma via de três com a garçonete. Idiota! A mulher que tinha estado com ele se afastou e se estabeleceu no bar azul. A forma como as pernas nuas longas foram cruzadas sugestivamente no joelho fez com que a saia ficasse mais alta em suas coxas. Seus seios estavam cobertos, mas o material da blusa era apertado o suficiente para ver as alças de seu sutiã. Seu centro de gravidade era definitivamente mal proporcionado. Se ela não fosse cuidadosa, ela poderia tombar na bebida que ela tinha acabado de pedir. Quando nós dois sentamos e ele murmurou algo mais sobre a sua companheira, eu pensei sobre como ouvir os detalhes da vida sexual de Davis não estava na minha lista de atividades desejáveis. "Sua mulher é bem-vinda para se juntar a nós." Sugeri. Severo riu. "Minha mulher não viaja comigo, não se eu puder evitar. Catalina viaja." Balançando a cabeça, eu franzi os lábios. "Isso é conveniente." Ele encolheu os ombros. "Ela é nova, mas até agora eu gosto do que eu já vi." Ele se inclinou mais perto. "E não há muito que eu não tenha visto." Ele olhou em volta. "Onde está a garçonete bonitinha que está quente por você. Dê uma bandeira a ela para baixo. Eu poderia usar uma bebida."

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"Nova? Você recentemente se tornou envolvido?" Isto não era da minha conta, mas eu queria saber o que diabos aconteceu com a nossa fábrica. Por que Chelsea não estava com ele, para aprender seus segredos? "Sim." Ele inclinou a cabeça em direção ao bar. "Espectador Real. Eu diria mais, mas eu pretendo tê-la por um tempo." "Eu suspeito que em sua linha de trabalho, é difícil saber em quem você pode confiar." "Pode ser." "Parabéns por encontrar alguém." Eu tentei empurrar as minhas perguntas sobre Chelsea e a Infidelity para fora da minha cabeça. Algo obviamente tinha acontecido e, logo que voltasse para o quarto, eu pretendia descobrir o que. Mudando de assunto, perguntei: "Agora, sobre o progresso que você estava falando mais cedo hoje?" "Eu diria que este é um exemplo de saber em quem eu posso confiar. E se fosse alguém como você?” A garçonete voltou com a minha bebida. Eu rodei o líquido incolor quando Davis ordenou o seu próprio veneno e disse a ela para colocar as bebidas de Catalina em sua conta. Ela se virou para mim. "Você gostaria que eu levasse a sua vodka para o seu quarto, querido?" Eu sorri. Certamente, querida, deixe-me dar-lhe o número. "Não." Eu puxei uma nota de cem dólares do meu clipe de dinheiro. "Mantenha-os vindo, eu tenho isso coberto." "Claro que sim." Seus lábios provocaram um sorriso quando ela se virou e foi embora.

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"Vergonhoso," disse Davis. "Olhe para as pernas. Há muita coisa que pode ser feito." "Severus, para responder sua pergunta, a confiança é uma via de mão dupla. Em primeiro lugar, por que você não me enche com seus pensamentos sobre o encontro informativo com o meu pai?"

"Quem no inferno é Catalina? Ela é da Infidelity? O que aconteceu com Chelsea?" Minhas perguntas vieram rápidas e furiosas. "Sr. Demetri, eu vou tentar explicar." Agarrei o meu telefone mais forte enquanto eu andava para trás e para frente perto das janelas. No meu estado atual eu não notei que as luzes de Washington DC brilhavam andares abaixo. "Sra. Witt..." Se nós íamos jogar este tom profissional, eu estava pronto. "... Este era o seu plano. Esta foi a sua ideia, e agora parece ter sido soprado para o inferno. Eu não estou acostumado à incompetência vindo de você. O que aconteceu com Chelsea?" "Ela foi entrevistada para a Infidelity enquanto estava na Califórnia. Ela foi aceita como uma empregada. Seu perfil seria assimilado apenas no outro dia. Eu tinha mantido o pedido de Severo Davis em segundo plano, escondido ao pessoal da Infidelity. Que foi onde tudo estava da última vez que olhei, não mais do que alguns dias atrás. Algo deve ter acontecido." "Você acha?" Eu senti a veia no pescoço latejante. Essa porra de dia precisava acabar e os próximos dois junto com ele, para que eu pudesse estar de volta com Charli.

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"Sr. Demetri, as últimas trinta horas foram concentradas em você e na Srta. Collins. Você está vivo e seguro. Esse era o meu objetivo principal." "Diga-me que Charli ainda está em Westchester e que meu querido velho pai não criou mais chamadas." "Ela está e ele não fez. Como ela disse, está exigente para ir para a aula amanhã." Passei a mão livre pelo meu cabelo enquanto eu desabei no sofá. "Eu prefiro tê-la segura onde ela está. Aquela casa é uma fortaleza." Meu peito foi apreendido quando comecei a dizer que era o lugar mais seguro para ela ficar, mas eu sabia que mesmo nesse paraíso, a tragédia poderia acontecer. Quando eu coletei meus pensamentos, Deloris falou. "Isto é. Obviamente, o que aconteceu antes, não vai acontecer novamente. Silvia está lá. Ela está fazendo certo." Silvia tinha ido naquela noite horrível. Ela nunca tinha ido embora, ou pelo menos raramente. Eu não sabia que Jo estaria sozinha a noite. Não era como se não tivesse havido outros no nosso apartamento. Eu estava trabalhando. Mas, pelo menos, se tivesse estado na cidade não teria havido pessoas próximas, em vez de portões de ferro e perímetros impenetráveis. "Qual é o nome do novo cara?" Perguntei, mudando de assunto para o novo guarda-costas de Charli. "Clayton. Ele não é novo." "Jerrod não era novo também." O dia tinha sido muito longo. Meu filtro foi embora.

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"Jerrod jura que ele não tinha a intenção de qualquer dano. Foi simplesmente um pedido da família ou então o que foi dito a ele." Eu estava imediatamente em meus pés. "E ele pensa que está tudo bem a porra de entregar cartas secretas para a minha namorada que está vivendo em minha casa? O homem está demitido." "Sim, senhor. Isso não foi uma pergunta." "Certifique-se de que Clayton está com ela. Eu não me importo se ele tem de se sentar em sua sala de aula, droga." "Ela contou-lhe sobre o GPS em seu telefone?" "Sim." Eu respondi com um pouco menos de determinação. Hoje cedo, quando eu tinha chamado Charli, ela não respondeu e seu GPS estava desligado. Bem, quando ela ligou de volta, eu estava à beira de explodir uma junta. Minha cabeça estava prestes a explodir. Minha voz por si só deveria ter assustado ela, droga. Se ela estivesse ao meu lado, em vez de estar à distância, eu teria curtido sua fina bunda e perguntas mais tarde. O pensamento fez meus lábios se abrirem em um sorriso. Ela não estava nem um pouco intimidada. Inferno, mesmo a ameaça de uma surra não a perturbava. Eu tive um flashback repentino de quando ela mesma pediu. Antes de eu sair, ela me disse para fazê-lo, porra. Em vez de recuar ou se desculpar como qualquer outra pessoa com algum sentido teria feito, quando eu respondi a sua chamada com meu discurso, minha Charli riu, em doce harmonia ondulando através do telefone e efetivamente silenciando a minha série de acusações.

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Em um momento, com sua reação silenciando tudo o que eu tinha planejado para dizer. A raiva e impotência por não saber sua localização exata, de não ter certeza da sua segurança, se dissipou com o soar de sua risada. Ela não tinha nenhuma maneira de saber o quão profundamente ela me afetava. No meu mundo escuro de segredos e ofertas, ela era a luz e uma lufada de ar fresco em um quarto cheio de fumaça. Ela me encheu de uma promessa de algo que eu tinha esquecido existindo a promessa de mais, de amor, risos e vida. Eu balancei a cabeça, concentrando-me em Deloris, em vez das imagens que eu criei na minha cabeça, combinando memórias com desejos. Depois que eu saísse desta chamada, eu veria se eu poderia fazer Charli se interessar em sexo por telefone. Não seria tão bom como a coisa real, mas por hora, isso teria que valer. Deus sabia, eu certamente não estava interessado na garçonete no andar de baixo. "... Vou tê-lo amanhã." "O quê? Desculpe, eu estava distraído. Você vai ter o que amanhã?" "O chip GPS." "Merda." Eu respondi. "Eu não estava falando sério quando eu disse a Charli que eu teria um implantado." "Isso é possível." Disse Deloris no assunto com naturalidade. "Mas isso não foi o que eu acabei de descrever. O chip que estou falando é pequeno, carregado por energia solar. Enquanto ela usar no sol ou mesmo sob a luz mais artificial, ele vai ficar carregado." Tentei imaginar o que ela estava dizendo. "E em quê ele será introduzido?"

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"Joias, Lennox. Talvez nossa conexão esteja ruim?" Ou

talvez

eu

estivesse

ocupado

sonhando

com

a

bunda

avermelhada de Charli e não estava escutando. "Deve ser isso." Eu disse. "Que tipo de joia?" "Colar. É ainda impermeável. Ela pode tomar banho com ele. Embora eu recomende que o tire ao nadar." Ou tomar banho? Deloris passou enquanto eu tentava manter sob controle as imagens de Charli submersa em uma banheira de bolhas. "... e com isso, você pode identificar a sua localização, mesmo se o localizador de GPS em seu telefone estiver desligado. Como ela provavelmente lhe disse, não éramos os únicos que podiam ver o sinal de GPS em seu telefone. Assim poderiam os seus pais. Eles sabem que ela está aqui, que está em sua casa em Rye." Eu respirei fundo. Charli tinha me dito a cerca de Oren também. Infelizmente, o conhecimento do meu pai de nossa escova de perto com a morte não se devia a uma imagem na Internet; era por minha causa. Eu liguei para ele e falamos sobre o tiroteio, havia alguns laços familiares. Durante o meu discurso, eu disse a ele que Charli e eu estávamos em Westchester. "Sim." Eu disse. "Charli me falou. Ela também disse que falou com seu padrasto." "Sim, homem interessante." "Eu ouvi mais de uma história?" "Outro dia, talvez." Disse Deloris. "Meu prato está transbordando." "Eu gosto da ideia da joia." Eu admiti. "Ela concordou?"

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"A princípio. Eu ainda não tenho o colar, mas eu espero que ela fique bem com ele." "Descubra sobre Chelsea. Se soubermos lidar com ela e ela não puder estar com Davis, vamos tirá-la da Infidelity. Você tem Charli fora. Obtenha Chelsea com muito. Eu não me importo se ela está esperando o trabalho. Leve-a contra outra coisa que paga bem. Eu estive desconfortável com envolvê-la desde o início. Eu não posso imaginar o que Charli diria. Chelsea é sua melhor amiga." "Deixe-me trabalhar sobre ela. Vou mantê-lo informado. E amanhã, depois que Alex estiver de volta na cidade, eu vou voar para DC e instalar o software do GPS no seu telefone e Isaac. Com a forma como as coisas foram acontecendo, eu não estou nem confiando em nossa rede para enviar-lhe os links. Depois que eu colocar o aplicativo em seus telefones, você vai ter acesso ao seu paradeiro." Ela fez uma pausa. "Você ainda está bem com Isaac?" Eu não tinha necessidade de considerar a minha resposta. "Sim. Jerrod é uma coisa, mas Isaac está comigo quase tanto tempo quanto você está." Eu hesitei. "Você não tem razão para suspeitar dele?" "Não, eu não, mas depois de Jerrod, eu estou vendo todos."

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EU SABIA QUE era minha imaginação. A casa de Nox em Rye não era Montague Manor. Não havia sombras à espreita atrás de portas trancadas. E, no entanto depois de terminar o jantar e ir para o quarto que Silvia se referia como meu, aquele onde Nox tinha me trazido no início do dia, tive a estranha sensação de estar cercada por espíritos. Eles foram os fantasmas dos ocupantes no passado. Os fantasmas não literais. Não havia figuras flutuantes brancas que rodam sobre a sala; no entanto, senti uma estranha combinação de segurança e perigo, uma calma reconfortante na quietude interior, enquanto um alarme lamentou além das paredes. Todo o dia eu desejava ir para fora, sentir o sol na minha pele. Agora parecia como se os céus se abrissem, purgando os pecados do ar como o rugido do vento uivando para além das cortinas de madeira. Embora a minha imaginação infantil pudesse fazê-lo bem mais, era simplesmente uma tempestade de final do verão. Muito comum, quando dias quentes entraram em confronto com as noites mais frias. Ventos se enfureciam e torrentes de chuva salpicavam as janelas, o impacto deste último foi alto o suficiente para imitar uma rajada de balas ricocheteando. Pare com isso! Não é uma boa imagem.

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Lavei o rosto e escovei os dentes, eu me preparei para cama e contemplei os altos e baixos do dia. Quando eu acordei esta manhã, eu não tinha idéia do que esperar no meu relacionamento com Nox. Se estava acabado ou, pelo menos, uma pausa? Eu tinha ficado nervosa e confusa, sem saber como me sentia ou de onde estávamos. Quando eu mudei para algo mais confortável, esse sentimento parecia que ocorreu muito tempo atrás, antes que frustrasse a morte, antes de ser consumada as nossas novas declarações de amor, e mais importante, antes que eu aprendesse mais sobre o meu homem misterioso. Ele tinha sido isso, um mistério em Del Mar, e agora, quanto mais eu sabia sobre ele e via o homem por trás da máscara, mais de um enigma ele se tornava. Era como se cada resposta fosse envolta em uma centena de perguntas. A melhor parte de estar aqui em sua casa foi conhecer Silvia. Ela era a única família que Nox parecia reivindicar. Embora eles não fossem relacionados, lembrei-me do dia em que ele me disse que entendeu como Chelsea e eu estávamos tão perto como irmãs. Ele disse que não tinha irmãos, mas que alguns títulos eram mais fortes do que o sangue. Eu tinha a sensação de que incluiu Silvia. No decorrer do dia, Silvia e eu nos tornamos mais familiarizadas. Ela tinha muito boa vontade em compartilhar quando ela trabalhou para os Demetris desde que ela era muito jovem. Pela forma como ela falou da mãe de Nox, eu tenho a sensação de que tinha estado perto. Quando ela falou de sua juventude, Silvia disse que ela começou a trabalhar, nem mesmo antes da escola acabar e muito jovem até que Angelina apareceu. Depois que o pai de Silvia morreu, ganhar dinheiro era a coisa mais

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importante para sua mãe. Se isso significava vender a sua filha adolescente como empregada doméstica, ela fez isso. Os Demetris não eram seus primeiros empregadores. Aos treze anos ela tinha ido trabalhar para um membro da família rica de Angelina. Enquanto ouvia suas histórias, comecei a construir uma história familiar, uma que Nox ainda tinha que compartilhar. Eu sabia como Nox e eu sentíamos sobre aprender informações privadas um do outro, mas a maneira que eu vi, ele era o único a me deixar sozinha com Silvia. A primeira vez que eu a conheci, ela se ofereceu para me contar histórias de Lennox adolescente. Ele tinha que saber o que iria acontecer. No nosso tempo juntos, Nox e eu tínhamos limitado o que seria compartilhado sobre o nosso passado. Tudo o que eu sabia sobre sua família era que a sua mãe faleceu depois que ela e Oren estavam divorciados, como Oren tinha começado a Demetri Enterprises, e como Nox não acreditava que seu pai apreciava a sua dedicação ao negócio. Silvia comentou mais de uma vez que Oren e Lennox eram mais semelhantes do que qualquer um gostaria de admitir. Ambos eram determinados, trabalhadores, e teimosos. Pelo que eu sabia, eu não podia deixar de concordar, especialmente com a última avaliação. Em todos os casos, Silvia falou com carinho de Angelina. Aparentemente, Silvia tinha trabalhado para a mãe de Lennox, até o dia em que ela morreu. Ela ainda admitiu que ela quase se afastou depois de Angelina ir embora. Ela já não precisava dos Demetris financeiramente. Angelina tinha assegurado a sua independência econômica. Silvia admitiu que ela provavelmente teria saído se não fosse por Lennox. Após o apoio que Angelina tinha dado a ela, Silvia queria preencher esse papel para

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Lennox. Apesar de sua proximidade relativa de idade, ela queria estar lá para ele. Eu queria perguntar sobre Oren e por que ele estava ausente, mas eu não queria interromper suas memórias. Ela compartilhou quando nós nos sentamos, e comíamos os nossos cozidos. Entrelaçadas ao longo de cada história havia insinuações de que havia mais do que ela poderia dizer. Embora eu não entendesse completamente e exatamente o que ela queria dizer, eu já tinha aprendido que levaria mais de um par de meses com Lennox Demetri para o seu mundo fazer sentido. Eu supunha que seria o mesmo para ele, se estivesse em Montague Manor. Talvez fosse um dos elementos que nos uniu, uma tristeza compartilhada pelas infâncias perdidas. No momento em que eu me aposentei para a noite, senti que Silvia e eu agora éramos amigas. Desde que a felicidade de Nox era uma de suas prioridades, eu sabia que ela era alguém que eu queria do meu lado. A única inquietante sensação que eu tinha enquanto em Westchester, além da ameaça externa óbvia, foi quando Silvia e Deloris estavam juntas. Talvez fosse simplesmente porque o meu dia tinha sido muito longo e muito dramático. Talvez eu estivesse vendo pistas que não estavam lá. Mas eu tenho a sensação de que elas não eram próximas. Agora, quando eu estabeleci-me no meu quarto com uma xícara de chá Earl Gray eu ansiava pela tranquilidade que eu senti sentada com Silvia. Em vez disso, quando o vento soprava e a chuva caia o som batia contra as janelas, eu estava cansada e inquieta. Minha mente era um borrão com tudo o que tinha acontecido, e eu não queria nada mais do que descansar nos braços de Nox e sentir a sua força em volta de mim enquanto ele me protegia contra os fantasmas e sombras.

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Embora eu quisesse chamá-lo, eu hesitei. Nox estava trabalhando, longe de fazer, fosse o que fosse que ele faria. Oren tinha tudo, mas disse que eu era uma distração. Chamar Nox só iria confirmar a opinião de seu pai. Eu odiava comparar Nox com Alton, mas eu realmente não tinha outra referência. Eu raramente me lembrei da minha mãe falando ou querendo falar com Alton quando ele estava fora. Então, em vez de chamar Nox, tentei Chelsea. Seu telefone tocou três vezes antes de ir para a caixa postal. "Ei, garota." Eu disse, tentando soar mais otimista do que eu me sentia. "Deixe-me saber quando você estiver chegando a New York. Eu sei que você tem esse trabalho secreto grande em DC." E então o pensamento me ocorreu. "Oh meu Deus, Nox está em DC para negócios. Talvez eu vá ser capaz de visitá-la lá quando as minhas aulas permitirem. Nesse meio tempo, eu estou pronta para algum tempo de menina. As coisas têm sido... bem, esta mensagem não tem tempo suficiente para terminar a frase. Precisamos de vinho. Diga-me que você está vindo a Nova York antes de sexta-feira. Eu sinto falta de você! Me liga." Desliguei a chamada ainda mais inquieta como não sendo capaz de alcançá-la. Desde que deixei a Montague, a mais de quatro anos atrás, depois da minha formatura na academia, eu sempre estive com Chelsea e depois com Nox. Eu me disse que era normal sentir-me sozinha. Eu só precisava enfrentar isso. Afinal, eu era a única que tinha planejado viver sozinha naquele apartamento. Bem, eu tinha considerado um gato. Quando eu estava prestes a puxar as cobertas, ocorreu-me que esta era a mesma cama onde anteriormente Nox e eu tínhamos ficado juntos na volta, literalmente. Meu rosto corou quando recordei a sua paixão e a fome. A maneira como ele olhou para mim, a necessidade de

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assegurar-se com os seus olhos e tocar e ver que eu estava inteira e incólume. Minha mente não pode processar que alguém tão possessivo e protetor como Nox poderia ou iria ferir sua esposa. Ele não faria isso. Eu só queria saber por que ele se sentia responsável. Tinha algo a ver com o que aconteceu hoje? Patrick havia mencionado um sucesso. Em seguida, uma realização ocorreu que mudou a minha linha de pensamento. A cama estava feita. Estava apenas lavada, e o calor encheu meu rosto, sem dúvida, transformando-os mais vermelho do que o meu cabelo. Eu não tinha feito a cama. Eu tinha certeza que Nox não a fez. Isso significava que o tempo todo que eu estava começando a conhecer Silvia, ela já me conhecia ou sobre Nox e eu, e o quão perto estávamos. Quando esse pensamento embaraçoso ressoou através da minha consciência, meu telefone tocou. Meu coração pulou taciturno, esperando que fosse Chelsea. "Olá." Eu respondi, sem olhar para a tela, mas sabendo que a música significava que era um amigo contra um inimigo. "Que diabos, priminha?" Eu sorri, ouvindo a voz de Patrick. "Sim, desculpe pela mensagem enigmática hoje cedo." Depois que Deloris e eu conversamos sobre o que eu poderia dizer, eu simplesmente deixei a Pat uma mensagem dizendo que eu não iria ficar lá hoje à noite. Eu não mencionei outra coisa senão que Nox e eu estávamos bem. Deixar os detalhes do meu dia em sua caixa de mensagens não parecia ser uma boa ideia.

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"Escondida?"

Perguntou

Pat.

"Menina,

eu

não

poderia

ter

imaginado isso com um anel decodificador. Tudo o que me disse foi que você estava bem o suficiente para chamar. Pelo menos ouvir a sua voz me deixou um rastro de migalhas de pão a seguir. O que diabos aconteceu?" Lembrei-me dos conselhos de Deloris para manter as coisas simples. "Depois que você saiu do apartamento, eu disse a Nox que eu queria andar para a faculdade. Bem, você o conhece?" Eu não esperei por ele para responder. "Ele não me deixaria ir a pé sozinha." "Aparentemente, ele tem razão!" Eu ignorei o comentário de Pat e continuei. "Nox andou comigo e enquanto estávamos no parque, o caos estourou. Foi assustador. Eu não vi muito. Tudo aconteceu tão rápido. Nox tinha... as pessoas." "Um homem bem parecido com ‘as pessoas’. Que bolada." Dei de ombros. "Desta vez eu não estou reclamando. ‘As pessoas’ era uma coisa boa. Eles levaram-nos da agitação e para longe." "Você não acha que o que aconteceu, o tiro, era para um de vocês, não é?" "Tiro? Então você ouviu falar sobre isso?" "Ouvi? Eu vi seu rosto aparecer no meu aplicativo de notícias. Isso me assustou." Não foi até as minhas conversas com Silvia, que comecei a pensar que talvez os tiros pudessem ter sido feitos para um de nós. Eu acho que, de certa forma, as insinuações de Silvia me assustaram mais do que qualquer que Deloris ou Nox tivessem dito.

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"Eu não tenho nenhuma maneira de saber em quem a pessoa estava atirando." Eu respondi. "Mas por quê? Por que alguém iria querer fazer isso?" "Priminha, eu não sei. Estou feliz que vocês dois estejam bem. Vi naquele aplicativo de notícias que a mulher baleada está em condição estável." Um pouco da névoa que tinha começado a se estabilizar em torno de mim se levantou. "Essa é uma ótima notícia." "Então, eu imagino que você vai ficar onde quer que o Sr. Boa aparência lhe tenha escondido pelo que, o próximo ano?" Eu balancei a cabeça, agora sentada contra a cabeceira da cama, minhas pernas debaixo dos cobertores. "Não, eu tenho aulas. Eu vou estar de volta na cidade." "Você? E sobre o Sr. Boa aparência?" Minhas bochechas ficaram rosa. "Por que você e a Chelsea não dizem o nome dele?" "Eu não sei. Eu gosto de Sr. Boa aparência. Se a sua amiga lhe chama da mesma forma, ela e eu passamos muito bem." "Ela o chama de Sr. bonito." "A mesma coisa." respondeu Patrick. "Sr.

Seja-qual-for-o-nome-que-vocês-querem-chamá-lo,

mas

ele

está trabalhando fora da cidade. Eu ia chamá-lo e perguntar se talvez eu poderia..." "Você quer entrar com o Sr. Sex Appeal?" "Então, agora todos nós temos nomes por código?"

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"Você é a única vivendo em um filme de espionagem. Eu quero um pouco da ação." "Ok, então Sr. Sex Appeal? Você está dizendo que Cy estará de volta? Esse é o seu nome de código, certo?" Perguntei com um sorriso. "Oh, priminha, isso dói. Eu estava me referindo a mim." "Que tal eu apenas chamá-lo de Pat? Podemos dizer que é curto para Sr. Sex Appeal." "Isso funciona para mim, e Cy não vai estar de volta até sexta-feira. Você é sempre bem-vinda. Você sabe disso." "Obrigada. Estou esperando para ouvir sobre Chelsea. É devido que eles estejam amanhã na cidade ou sexta-feira. Eu estou tão confusa com tudo, eu não me lembro." "Nós podemos ter uma festa do pijama." "Eu amo essa idéia." Eu disse. "Mas se ela vier, ela vai querer sair do apartamento na 112th." "Contanto que você esteja bem. Só para você saber, eu hesitei deixa-la esta manhã. Eu posso ter esperado lá fora por um minuto ou dois, mas depois que as coisas soaram como se você e Sr. Boa aparência estivessem se dando bem, me senti um pouco como um stalker e escapei." Memórias de Nox me dizendo que ele me amava e minhas profecias deram lugar aos pensamentos desta cama. Eu me mexi contra os lençóis macios. "Sim, exceto o pequeno problema com o tiroteio, nós estamos nos dando muito melhor." "Você com certeza sabe como manter a vida emocionante. Seu rosto está em todo lugar. Até a minha mãe ligou. Eu não tinha falado com ela por algumas semanas."

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Eu torci o nariz. "Desculpa." "Não, não fique. Eu queria que você soubesse que ela e meu pai estavam preocupados. Ela ainda disse que a tia Adelaide e tio Alton ficaram chateados." "Sim, eles ligaram." "E...?" Patrick incentivou. "Mesma história de sempre. Venha para casa para Savan..." Uma chamada interrompeu a frase. Eu olhei para a tela. Falar significava que não havia uma melodia que me alertasse para um amigo ou inimigo, apenas uma vibração.

NOX número privado.

Eu respirei fundo. "Ei Pat, o Sr. Boa aparência está chamando." "Oh, então menina, você fale com esse homem. Diga a ele para se apressar e terminar qualquer trabalho que esteja fazendo e traga seu belo rabo de volta para você." Belo rabo? Mais que belo, definitivamente. Meu sorriso floresceu plenamente. "Eu vou. Vejo você amanhã." "Amo você, prima." "Eu também." Eu passei o dedo na tela.

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"SR. DEMETRI," Eu disse, aceitando a sua chamada. "Eu não quero incomodá-lo enquanto estiver trabalhando." "Você nunca poderia me incomodar." Sua voz retumbou mais profundo do que o trovão além das janelas. O som de sua voz levantava qualquer nevoeiro restante, o rico tom baixo ressoando pela sala, eclipsando os ventos fora e rolando para o meu núcleo. "Eu me lembro de algumas regras." Eu provoquei. Nox limpou a garganta. "Eu gosto de regras." "Algo sobre ser a única a chamá-lo se eu tivesse uma pergunta que você precisava responder." "Eu acredito que mencionei que as regras mudaram." "Então isso significa que eu posso te ver sexta?" "Só se você quiser que Deloris e, muito provavelmente, outros membros da minha segurança veja." Eu não tinha certeza do que tinha entrado em mim. Bem, isso não era verdade. Eu estava pensando sobre o que tinha estado dentro de mim esta tarde, mais precisamente quem. "Só se isso for o que você quer Sr. Demetri."

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"Foda-se!" Seu palavrão saiu como um rosnado. "Eu já lhe disse antes o que vai acontecer com você por me deixar desconfortável. Quando você diz meu nome dessa maneira, isso me deixa tão duro que dói." "Eu gostaria de poder fazê-lo se sentir melhor." Ronronei, empurrando meus limites em sua voz sedutora. O poder das minhas palavras de repente estava intoxicante. "Diga-me onde você está." Eu me irritei com a mudança em seu tom. Aparentemente, Nox não estava no clima para a minha sedução. Eu lhe respondi: "Eu ainda estou em Rye. Eu disse que ia passar a noite." "Onde você está?" Nox perguntou novamente. "Exatamente." "Eu-eu estou no quarto. Qual é o problema?" "Sem perguntas." Disse Nox com um ar de dominância que torceu as minhas entranhas. "Esse é o meu trabalho. O seu é responder de forma adequada. O que você deveria dizer?" Meu batimento cardíaco acelerou. "Sim, Nox." "Você está no mesmo quarto que estávamos esta manhã?" Eu lutei para respirar e falar quando a minha resposta saiu em um sussurro. "Sim." "Você se lembra dos meus lábios em você?" "Sim." "Sobre as minhas mãos, meus dedos?" Minha língua seca de repente se lançou aos meus lábios ressecados. "Sim."

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"Eu sei que você estava soando toda sexy um minuto atrás, e eu gosto disso, mas agora, princesa, eu preciso estar no controle. Você tem um problema com isso?" "Não, Nox." "Ouça com atenção." Concordei, embora eu soubesse que não podia me ver. "Se eu estivesse ai, eu faria o que fiz esta manhã. Eu desembrulharia você, como a porra de um presente de Natal. Cada pedaço de sua roupa iria encontrar o seu caminho até o chão quando eu expusesse o seu perfeito corpo sexy-como-inferno. Eu correria meus dedos e língua sobre cada polegada de pele macia, degustando você e deixando arrepios como um rastro de minha exploração." Meus olhos se fecharam quando suas palavras me tocaram. "Princesa, eu puniria o seu traseiro por sua insolência em empurrar para voltar à cidade amanhã e por me assustar muito ao não atender ao telefone. Em seguida, depois que eu a transformei em vermelho-fogo, eu tinha que fazer isso para me sentir melhor, mostrandolhe o quanto eu admiro a sua força e determinação." Meu pescoço foi esticado quando eu respirei fundo, me levantando do colchão e imaginando tudo o que ele descreveu. "Eu não estou ai." Nox continuou. "Mas eu vou levar o que eu posso. Você tem um problema com isso?" "N-não." Minha voz soou alto mesmo para os meus próprios ouvidos. "Agora, princesa, me diga o que você está vestindo."

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Eu apressadamente chutei as cobertas, revelando as minhas calças de ioga e meias-altas. "Uma camiseta grande, calças de yoga, meias..." "Pare." Chupei meu lábio inferior entre os dentes, à espera de seu próximo comando. "Diga-me o que eu quero que você esteja vestindo." "Nox?" "A porta do quarto está trancada?" Perguntou. "Eu-eu não me lembro, mas Silvia voltou para sua parte da casa. Ela me deu o número dela." "Tranque a porta, Charli." Sem pensar, com os meus pés cobertos com meias difusas, aterrissei no tapete macio que rodeava a cama grande. Minhas meias deslizaram como se eu patinasse sobre o chão de madeira, não mais preocupada com fantasmas ou segredos Demetri. Meus pensamentos foram agora consumidos com tudo de Nox. Eu testei o botão. Quando eu mexi, ele clicou e o pequeno botão na maçaneta bateu para fora. Apertei o botão de volta e verbalmente confirmei a minha missão. "A porta está trancada." "As cortinas estão fechadas?" Virei-me para as janelas. Ainda estava chovendo? Eu não conseguia ouvir nada, mas a maneira como a voz de Nox reverberou através do telefone, enviando ondas de choque por todo meu corpo, meu sangue correndo para acompanhar. "Elas estão fechadas." "Mantenha as luzes acesas."

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Minha mão permaneceu sobre o interruptor. Será que ele saberia se eu desobedecesse? "Diga-me se elas estão." Com um suspiro, eu fiz o que ele disse e mudei a minha mão longe do interruptor. "Elas ainda estão acesas." "Agora, coloque-me no viva-voz. Eu quero que você corrija o problema do traje que mencionamos anteriormente." Meu lábio inferior desapareceu quando eu apertei o botão de altofalante e coloquei meu telefone na cama. "Charli, você precisa responder para mim. Só posso ouvi-la." "Sim, Nox." Minha camiseta roçou meus mamilos duros agora sensíveis. "Eu-eu prometo, eu vou responder." Sua risada profunda ecoou pela sala. "Conte-me. Como?" Eu empurrei as calças de yoga sobre meus quadris, saindo delas. Uma por uma, eu retiro as minhas meias. Embora minha pele ficasse toda arrepiada ao timbre de sua voz, o frio que eu senti antes tinha ido embora. "M-meus mamilos estão duros." "E agora você está vestindo...?" "Apenas minha calcinha." "A azul de antes?" Eu balancei a minha cabeça. "Não, esta é branca." "Branca?" Uma risada retumbou de sua garganta. "O branco é para meninas boas e o que eu quero fazer com você não é apropriado para as meninas boas. Princesa, se eu estivesse ai, eu te foderia tão sujo que você nunca iria usar branco novamente."

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Eu respirei fundo. "Queria que você estivesse aqui." "Eu também. Eu estou tão duro. Nós vamos continuar. Você ainda está bem com isso, minha impertinente princesa?" "Sim, Nox." "Antes de tirar a calcinha, vá para o armário." O armário? "Eu quero que você encontre um dos meus cintos." "O-oh Deus..." Murmurei, muito ansiosa e animada sobre seus planos não ditos. Cheguei para o telefone, levei-o no armário grande, acendi a luz e comecei a abrir as gavetas. "Fale Charli. Diga-me que você está fazendo como eu disse." "Sim, Nox. Eu estou procurando os seus cintos." "Para a direita." Ele dirigiu. Virei-me nessa direção e abro outra gaveta. Havia perfeitamente enrolados, diferentes cintos em cores variadas. "Você tem um favorito?" Perguntei. "Qualquer um que você usar hoje à noite vai ser o meu favorito." As pontas dos meus dedos formigavam quando cheguei a gaveta. Escovei o couro, imaginei cada um contra a minha pele. Quando a minha respiração tornou-se mais rasa, eu puxei-o da gaveta. Era preto com uma pequena curvatura de prata que se assemelhava a um redemoinho. "Eu peguei um preto." "Agora pegue o meu cinto e volte para a cama. Mas antes de subir na cama, tire essa calcinha de renda branca."

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Minha cabeça virou-se, procurando uma câmera. "Como você sabe que ela é de renda?" "Todas as suas calcinhas são de renda." Meus lábios se curvaram em um sorriso quando eu facilitei o laço branco pelas minhas pernas. Mesmo em um momento mais sexy, quando Nox estava agindo todo dominante, seu conhecimento íntimo e atenção a algo tão simples como o material da minha calcinha me deixando cheia de calor. "Estão..." eu disse com um toque de mais confiança. "Agora responda a minha pergunta de antes." "Que pergunta?" "Não, princesa, essa é uma pergunta. Lembra que eu disse a você que mandar era o meu trabalho, não o seu? O que acontece quando você desobedecer?" Meu pulso disparou quando o meu olhar foi para o cinto. "Eu me lembro que você disse, mas eu não me lembro de sua pergunta." "Diga-me como você está respondendo." Nox tirou a palavra. "Meus mamilos." Minha resposta era agora apenas parcialmente verdadeira. A caminhada até o armário e uma mistura de emoções tinha suavizado. "Coloque o cinto ao seu lado, e uma vez que você está usando o viva-voz, você tem as duas mãos disponíveis para pegar seus seios." Assim quando eu fiz, meus mamilos pareciam cascalho, de volta para a protuberância endurecida de antes. "Duro, princesa, belisque os seus mamilos. Quero ouvir você."

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Mais uma vez, eu fechei os olhos e obedeci. Minhas carícias que eram moles no início assumiu a força dos próprios comandos de Nox, bem como o tom de sua voz encorajou os meus movimentos. Mais do que um gemido escapou dos meus lábios enquanto eu torci e puxei, cada ajuste doloroso enviando pulsações de prazer para o meu núcleo. "É isso aí." Ele incentivou. "Diga-me como se sente." Meus quadris se contorceram contra a cama. "Bom. E ruim." "Ruim?" "Bom, definitivamente bom." Eu gemi quando minhas unhas rasparam a pele macia. "Dói, mas é bom." "Foda-se." Ele rosnou. "Conte-me sobre a sua boceta." Eu gemi quando minhas mãos deixaram meus seios e arrastaram para baixo por meu peito, as palmas das mãos achatando quando eles ficaram mais duros de que meu estômago. Sem saber, as minhas costas se arqueavam enquanto meus dedos avançavam mais baixo. "Espalhe as pernas sensuais. Diga-me se você estiver molhada." Eu sabia a resposta antes da confirmação. "S-sim." Eu respondi com um dedo hesitante procurando entre minhas dobras. Embora Nox estivesse falando através do telefone, era como se ele estivesse comigo, ao meu lado, me guiando. "Diga. Sim, o quê?" "Eu estou molhada." "O que você quer?" Sua pergunta flutuava no ar, para o tenor saber e o tom exigindo resposta. "Eu quero você."

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"Charli." Em uma palavra eu tinha sido repreendida. "Seu pau." Eu corrigi. "Nox. Deus, eu queria que você estivesse aqui." "Mova o telefone para que eu possa ouvi-la." Meu estômago revirou enquanto eu movia o telefone celular para o colchão entre as minhas pernas abertas. "Está lá." Eu disse, meu desejo aumentado, ao mesmo tempo sentime envergonhada que minha excitação seria audível. "Trabalhe com os dedos, princesa, mergulhe-os profundamente. Deixe-me ouvi-la. Quero imaginar que é o meu queixo que está gotejando com você. Quero imaginar que é a umidade na minha língua e no meu pau. Mova os dedos." Para meu horror, quando eu fiz o que ele disse no quarto de outra forma tranquila, eu também podia ouvir o som da minha essência, a umidade ecoando pelo quarto grande quando enfiava meus dedos dentro e fora. "Você é tão linda." Disse ele. Meu pescoço arqueou-se contra os travesseiros quando os meus joelhos caíram mais distantes. "O-oh, Nox..." Eu não conseguia parar os sons indecifráveis quando me concentrei em sua voz e fiz o que ele disse, imaginando que era ele. "Ainda não, você não está gozando ainda." Ele estava errado. Eu estava. Talvez se eu tentasse mantê-lo quieto. "Pare." Seu comando acalmou meus dedos. "Eu posso ouvir você. Você acha que eu não posso? Princesa, você faz os sons mais fantástico

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quando você está prestes a gozar. Talvez depois de sua punição, eu deixarei você gozar." "O-o que você está falando?" Perguntei, perdida em êxtase a sua voz e comandos induzindo. "Outra pergunta. Princesa, é a hora do cinto." Um frio cobriu a minha pele quente. O suor que tinha brilhava com o tom de suas instruções virando à geada enquanto eu olhava para o cinto ao meu lado. Por apenas um momento, eu imaginava uma cobra, enrolada e pronta para atacar. "O-o que você quer que eu faça?" "Escute-me. Você vai fazer isso?" Eu engoli o caroço que se formou na minha garganta. "Princesa?" Perguntou. "Você está pronta?" O que é sobre este homem? Existe alguma coisa que ele poderia me pedir para fazer que eu não faça? "Vou começar a gozar?" Perguntei. "Outra pergunta. Com essa são três. Eu também aposto que você passou o dia aprendendo coisas que eu poderia não estar pronto para que você soubesse. Diga-me, princesa, você precisa ser punida?" Porra! Como ele faz isso, me faz querer o que eu não deveria? "Sr. Demetri, você está certo." Eu me concentrei em um campo doloroso no meu núcleo. "Eu o tenho desobedecido." "Pegue o cinto e dobre ao meio." Minhas mãos tremiam enquanto eu fazia como ele disse. Sentei-me, sem pensar na execução do couro em toda a palma da mão, imaginando que era Nox fazendo o mesmo.

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"Eu estou pronta." Eu bravamente respondi. "Você ainda está deitada de costas?" Quando eu me mudei, ele, sem dúvida, ouviu o farfalhar dos lençóis. "Não." "Deite-se, como se estivesse. Eu quero a sua cabeça e o seu cabelo bonito em um descanso com suas pernas abertas. Se eu estivesse ai, eu estaria olhando para essa boceta rosa perfeita." Minha respiração engatou quando me mudei para a posição que ele descreveu. A fivela fria no meu alcance aquecido a cada segundo quando a minha expectativa crescia. "Diga-me o que eu veria se eu estivesse ai." perguntou ele. "Eu, eu estou pronta." "Será que eu vejo como você está pronta? Quanto a sua boceta quer o meu pau?" "S-sim." Eu disse, perdendo-me aos seus comandos. "Você é tão quente. Meu pau está muito duro. Cada vez que o cinto deixa uma faixa em sua pele linda, cada vez que você faz o que eu digo, eu quero que você imagine a minha mão bombeando. Na minha mente, eu estou vindo todo na sua carne recém-rosada. Princesa, nunca se esqueça de que eu te amo, porra. Com cada batida, eu estou marcando, uma e outra vez." Eu mal podia respirar enquanto a imagem dele inclinando-se sobre mim, seu comprimento em suas mãos, dominava os meus pensamentos. "Você tem um problema com isso?" "Sim." Respondi corajosamente.

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"Você tem?" "Porra, Nox, eu queria que você estivesse aqui. Eu quero tudo isso." "Eu também. Feche os olhos e faça exatamente o que eu digo..." Não conseguia me concentrar. O quarto em volta de mim não estava mais presente. Eu estava suspensa, flutuando no som de sua voz, a narração dominante no timbre profundo, exigente e autoritário. Embora as minhas mãos estivessem entregando o castigo, era tudo dele. Minhas mãos eram meramente uma extensão das suas, perdendo a sua vontade. Um suspiro encheu o ar e meus quadris dobraram quando a primeira chicotada aterrissou em cima do meu estômago...

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"SENHORITA COLLINS, FALTANDO apenas um dia de aula não costuma

em

resultar

em

uma

discussão

com

sua

faculdade

e

aconselhamento. O seu caso parece ser o único." Eu estava sentada na borda de uma cadeira no escritório da minha faculdade com a conselheira, de frente para a mesa enquanto ela embaralhou através de notas. "Eu não entendo. Eu liguei ontem à tarde e expliquei a situação." "Seu nome está associado com a nossa escola. O noticiário mais recente tem você listada como uma estudante do primeiro ano." Eu balancei a cabeça. "Eu estava no lugar errado na hora errada. A situação foi traumática e eu..." Eu não tinha certeza de como terminar a frase. Eu fui levada para um esconderijo. Eu fui transportada antes de perceber o que aconteceu. Eu tenho um namorado que é extremamente protetor e bem protegido. Antes que eu soubesse o que aconteceu seus guarda-costas apareceram... Eu tinha muitas opções. A conselheira assentiu. "Eu entendo. O que você viu seria traumático para qualquer um. Eu tenho vivido em Nova York pela maior parte da minha vida e nunca estive tão perto de um tiroteio. De acordo com a reportagem, você foi vista sendo levada para longe da cena com o Sr. Demetri."

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Eu não respondi confirmando ou negando a sua observação, embora eu encontrei o uso do nome de Nox interessante ou talvez confuso. Ao ponderar, ela continuou: "Uma das razões pelas quais eu a chamei para o meu escritório é porque a universidade tem conselheiros, aqueles que poderiam ajudá-la a lidar com isso. Você está prestes a embarcar em um semestre muito ocupado. Se esta situação pesar muito fortemente..." Eu suspirei enquanto ela continuava com sua recomendação para a terapia. Se ela soubesse que, no grande esquema dos últimos meses da minha vida, este incidente foi a coisa menor, agora que eu sabia que a mulher que levou um tiro em nosso lugar estava bem para sobreviver. Isso foi, até que ela mencionou um nome que eu nunca quis associado a mim. "A nossa outra preocupação é a chamada que recebi ontem de seu padrasto, Alton Fitzgerald." O alívio que eu senti a sua preocupação com minha saúde mental se desvaneceu quando os pequenos pelos na parte de trás do meu pescoço ficaram em posição de sentido e minhas costas se endireitaram. "Por que ele iria chamá-la?" "No começo, ele estava ligando para ver se você estava aqui, para verificar a sua segurança." Besteira. Ele não estava verificando a minha segurança. "No começo?" Perguntei. "Ele expressou as suas preocupações sobre a taxa de matrícula e sobre a sua classe ausente. Ele está preocupado com a sua manipulação a responsabilidade..."

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Meus dentes rangeram enquanto ela continuava. Finalmente, incapaz de aguentar mais, eu interrompi. "Dra. Renaud, me formei com honras em Stanford. Isto é apenas a primeira semana de aulas. Eu fui bem em todas as minhas avaliações durante a orientação. Meu padrasto não tem o direito de expressar as suas opiniões." "Ele disse que você poderia dizer isso. Ele também fez saber que ele tinha outras maneiras de influenciar a Columbia. Nós dependemos fortemente de doações." "O que você está dizendo?" "Eu estou dizendo que aceitar você em nosso programa foi uma decisão bem pensada, não aquele que a nossa comissão do processo seletivo fez de ânimo leve. Nós colocamos um monte de tempo em nosso processo de seleção. Por favor, não nos dê razão para duvidar de nossa decisão." "Quanto à minha taxa de matrícula estar em causa, eu estou pagando por minhas aulas, não o meu padrasto ou a minha mãe." Ok, não era eu, mas Nox. "Eu já garanti o restante da minha taxa de matrícula para os próximos três anos. No futuro, eu gostaria que o nome Alton Fitzgerald fosse removido de todos os meus registros. Falar com ele sobre mim será considerado uma violação da minha privacidade." Dra. Renaud sentou-se em silêncio por um momento, me estudando, e depois seu verniz quebrou e ela sorriu. "Eu gosto de você. Mostra esta mesma fortaleza em suas classes e não tenho dúvida de que nossa decisão de admitir você como um de nossos alunos foi correto. Por uma questão de fato, depois que eu vi, eu gostaria de recomendá-la para um estágio com um de seus professores."

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Tentei manter-me. Em um minuto parecia que eu estava lutando pelo meu direito de continuar como estudante e no outro ela estava falando para mim sobre um estágio. "O Professor Which? Qual seria o envolvimento do estágio?" Meu estômago revirou com novos nervos quando ela falou sobre os deveres

exigidos

de

todos

os

internos.

O

trabalho

que

envolvia

principalmente pesquisa, citando casos antigos e encontrar precedentes para justificar os casos, ou preparando-se para estar contenciosa. Minha conselheira brincou dizendo que computadores e bancos de dados fazia a investigação menos cansativa do que havia sido no seu tempo; no entanto, o trabalho exigiria tempo extenso e seria pago. Apesar de tudo isso, ela enfatizou os benefícios. Ser aceito por esta oportunidade daria aplicação no mundo real para os meus estudos, tornando-se não só uma excelente experiência, mas também parecer ótimo em um currículo. "Você pode não estar ciente," Disse ela. "Mas o Professor Walters é bem conhecido por seu trabalho em litígio federal na luta contra a legalização da maconha recreativa. Sua pesquisa, bem como fontes foi inovadora em seu tempo. Ter seu nome associado a Joseph Walters vai abrir muitas portas." Seu nome associado... Irá abrir as portas? O aviso de Nox, de Bryce voltando para mim. Ela estava falando de abrir as portas para mim, ou iria ter uma Montague, um gigante do tabaco, trabalhando com o Professor Walters o ajudava? Certamente não era o que ela queria dizer. Eu estava exausta. Era o ingrediente perfeito para desencadear a minha imaginação hiperativa.

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As palavras de Dra. Renaud trouxeram meu foco de volta para ela quando ela disse: "Eu ficaria feliz em recomendar-lhe ao Professor Walters, mas a minha recomendação por si só não lhe garante um lugar." Eu concordei e, engolindo a minha preocupação, eu considerava o compromisso do tempo. Nox tinha seu trabalho e de bom grado eu e meu tempo para estudos de suporte, mas como é que ele se sentia sobre eu gastando mais horas sobre este estágio? Por que de repente eu me importava? Eu estava fazendo o que Patrick disse e começando a pensar como parte de um casal? Na Califórnia, em Stanford, eu teria de bom grado aproveitado uma oportunidade como esta. "Dra. Renaud, existe um aplicativo ou algo que eu preciso para completar?" Ela bateu algumas teclas em seu computador. "Deixe-me o link do e-mail." Meu peito subia e descia com o conflito desconhecido do meu futuro contra o meu presente. Fingindo um sorriso, eu disse: "Obrigada por pensar em mim para esta oportunidade. Vou fazer algumas pesquisas e ter um olhar sobre esta aplicação." "Senhorita Collins, estes estágios são cobiçados. Considere isso, quando você estiver fazendo sua pesquisa." Quando saí do escritório da Dra. Renaud, eu verifiquei meu telefone e vi que eu tinha quinze minutos até a minha próxima aula. Desde que a reunião com minha conselheira da faculdade tinha sido planejada, eu decidi mandar um texto para Clayton, meu novo guarda-costas.

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Apesar da tarde quente, quando eu pisei contra um edifício para a sombra para ver melhor a tela do computador, pensei em Jerrod. Eu tinha me acostumado a sua presença e ele não falhava. A ideia de que o homem que tinha sido atribuído a mim, que tinha me acompanhado durante quase o último mês, foi ainda parcialmente responsável pela carta no nosso apartamento me enchia de um sentimento de dúvida. Eu queria confiar em todas as decisões de Deloris, porque eu sabia que Nox fazia, mas como eu poderia ter certeza sobre Clayton? Será que eu estaria melhor fora com alguém de Montague Manor? Se eu fizesse, quem seria? Não importa o quão eloquentemente Alton professou a sua preocupação com minha segurança, dando a Brantley, o seu braço direito, não seria uma opção. Minha boca se encheu com um gosto amargo. Eu não queria Brantley de qualquer maneira. Se eu fosse a mulher ingênua que Nox achava que eu era quando ele me disse que eu teria um motorista, quando protestei em primeiro lugar. Se eu fosse, eu não estaria familiarizada com a forma como o sistema funcionava. Sim, o homem ou a mulher encarregada da minha segurança seria meu guarda-costas, mas a experiência de vida me disse que não importava de onde ele ou ela viria, Deloris ou Montague, eu não seria a pessoa que o guarda-costas, em última instância, relataria. Supostamente, onde procurei segurança era a minha escolha, mas na realidade tudo o que fiz foi determinar quem iria receber os relatórios de minhas atividades diárias, Nox ou Alton. Sabendo o que eu queria responder, eu balancei a cabeça e toquei o colar novo, de pérolas, pendurado em meu pescoço. O estilo parecia chique e simples: uma grande pérola de marfim flutuando livremente dentro de uma gaiola de platina polvilhada de

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diamante. Para o ignorante, era um belo, acessório discreto. Apenas algumas pessoas sabiam que a pérola não era real, mas um invólucro iridescente em torno de um microchip que transmitia a minha localização via GPS para Deloris. Mais do que isso, ele gravava os meus movimentos, minha respiração, e até mesmo o meu ritmo cardíaco. Deloris tinha oferecido brincos, belos de aparência com pérola com uma base de serpentina em diamante. A questão era que ela me queria usando a joia em todas as horas do tempo e vinte e quatro horas por dia, sete dias por semana. Eu não gostava de dormir com brincos, mas eu poderia, com um colar. De acordo com ela, ele só precisava ser removido quando eu nadava. Quando ela explicou que eu basicamente não deveria removê-lo, eu estreitei os olhos e pedi-lhe para confirmar que não havia uma câmera acoplada ao colar. Ela me prometeu que era mais parecido com a pulseira que todos usavam, com o benefício adicional de posicionamento global pontual com precisão. Recordando a minha conversa por telefone com Nox da noite anterior, meu rosto ficou aquecido. Mais do que provável minhas bochechas estavam mudando para a mesma cor que as marcas que eu voluntariamente entreguei ao meu próprio corpo como eu estava preocupada com a parte da frequência cardíaca deste colar. Eu não tinha certeza se queria a segurança do Nox sabendo muito sobre mim. Eu podia ouvi-los agora. "Seu ritmo cardíaco está muito elevado. Talvez devêssemos chamar uma ambulância?" E então eles correriam e me encontrariam com o seu chefe em uma posição comprometedora. Balançando a cabeça, eu mandei a minha mensagem de texto para Clayton:

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"Eu terei terminado em uma hora e meia. Você pode escolher me buscar no mesmo lugar que você me deixou." Quase que imediatamente a resposta de Clayton tocou no meu telefone. "Sim, senhora, eu estarei lá."

Eu parecia estranha observando Lana, a cozinheira, e não Pat. Eu adorava ver como ele combinava ingredientes para criar refeições celestes. Sentei-me no balcão com vista para a cozinha. Apenas para olhar além da superfície lisa e minha taça de chardonnay, meu primo estava mais uma vez na preparação da magia em três panelas, para ser mais exata. "Você viu algo mais recente sobre a mulher que foi baleada?" Perguntou Patrick. Eu embalei a cabeça em minhas mãos, com os cotovelos sobre o granito. Eu tinha muitas coisas em que pensar. Eu queria que ela se segurasse e passasse meu tempo com outras preocupações. "Não. O que ele disse?" "Oh! Esta não é uma espécie espere a-sua-cabeça sair dessa coisa." Sua voz estava cheia de animação. "Eles mudaram de idéia sobre ela ser uma espectadora inocente." Ergui os olhos. "O que você quer dizer?" Sua testa foi alongada, revelando mais da testa com a queda de cabelo, e seus olhos castanho-claros dançando com segredos. "Eu não sei com certeza."

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"Você abafou." "Eu acho que você deve ligar para a Sra. Witt. Tudo o que sei é que eles disseram que o caso foi alterado para tentativa de homicídio." "Não seria de qualquer maneira? Quer dizer, ela foi baleada. Não é como se eu já tivesse sido questionada e a polícia acha que Nox ou eu éramos o alvo." "Essa é a coisa. No começo eles estavam dizendo que ela era uma mulher no lugar errado na hora errada. Agora há algo sobre seu relacionamento com o marido, questionando seu paradeiro. Tudo faz soar como se ela fosse o alvo pretendido." Ele continuou a pique e mexendo, enchendo o ar com o maravilhoso aroma de cebola e pimentão. "Eu poderia estar lendo muito sobre isso, mas eu aposto que a mulher sabe mais." "A mulher que foi baleada?" Perguntei. "Não, aquela mulher, Witt." Eu balancei minha cabeça. "Pat, eu não sei se eu posso entreter mais nenhuma teoria da conspiração." "Mas você não entendeu? Se ela era o alvo pretendido, não era você ou o Sr. boa aparência." Eu respirei fundo e recostei-me contra o banco alto. "Isso seria legal." "A propósito, ele sabe que você está aqui?" "Sim. É a minha festa do pijama e Demetri aprovou." "E sobre Montague? Será que eles aprovam?"

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Dei de ombros. "Faz-me uma filha terrível se eu disser aos meus pais que se fodam e que eles estão completamente usados com outras preocupações? Eu não tenho mais para dar." Patrick riu. "Não, priminha, eu acho que você merece isso. Agora, onde você estava na noite passada?" "Na casa de Nox..." Se tivesse sido qualquer outra pessoa, eu não tinha certeza se eu teria respondido à pergunta tão livremente, mas Patrick faz-me sentir segura, assim como ele tinha toda a nossa vida, me protegendo de forma que eu nem sabia. Depois do jantar, perguntei: "Você sabe alguma coisa sobre a legislação de maconha?" "Quer dizer, eu considerei que se deslocaram para o Colorado?" Um sorriso iluminou meu rosto. "Não foi isso que eu quis dizer. Eu preciso olhar para algumas coisas sobre um dos meus professores." "Eu tenho certeza que você poderia pedir a Senhora Witt." Eu não tinha pensado nisso. "Não, não é assim tão grande negócio. Minha orientadora quer me recomendar para um estágio..." "Porque você não tem o suficiente no seu prato, não é?" Meus lábios formaram uma linha reta. "Porque ela disse que seria bom para mim." Eu considerei o que ela tinha dito. "Seria uma associação boa para o nome. Eu não sei. Eu acho que é algo que Bryce me disse que está comendo em mim." Patrick se sentou no sofá e chutou seus pés sobre a mesa de café de vidro. Fingindo um tremor de corpo inteiro, ele disse. "Eu acho que a maior parte de qualquer coisa que ele disse iria comer em você. Como uma

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espécie de tênia, você sabe, a partir do interior até que nada fosse deixado. Por que você está mesmo considerando o que ele disse?" "Eu não sei. Estou confusa. Duas noites atrás, quando eu vim para cá, eu aprendi algo sobre Nox, algo inquietante. Eu ainda não sei os detalhes, mas parece que talvez alguns dos avisos de Bryce não eram apenas um ar quente." "Você não está tentando adivinhar sobre o homem bonito, não é? Não é que você não pode." Acrescentou. "Eu não estou. Mas que a há algo mais que eu preciso considerar? Isto é sobre o estágio. Bryce me avisou que Nox estava me usando pelo meu nome, o que é ridículo desde que ele não sabe mesmo. Agora eu estou querendo saber sobre este professor. Será que um nome do tabaco como Montague seria um trunfo para sua equipe?" "Isso não é algo que eu poderia sequer começar a responder." "Talvez eu devesse perguntar ao Bryce?" O nariz de Patrick foi amassado. Eu balancei minha cabeça. "Ou talvez não. Eu só não sei mais. Às vezes eu penso..." O toque do meu telefone, a melodia amiga e não inimiga, redirecionou a minha atenção. Na tela apareceu o nome Chelsea. Um peso que eu não tinha percebido que estava carregando levantou do meu peito. Eu estava com saudade minha melhor amiga, e logo ela estaria comigo em Nova York. Eu não tinha tido originalmente certeza de que eu queria ela aqui, mas depois de estar sem ela há mais de um mês, eu não podia esperar por qualquer pouco tempo que nós poderíamos encontrar para estar juntas.

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"Ei! Estou tão feliz de ver o seu nome! Quando você está colocando a sua bunda em Nova York?" Seus soluços incompreensíveis eram tudo que eu podia ouvir. Eu pulei do sofá, apertando meu telefone no meu alcance. "O que houve?" Eu esperei. "Chelsea, fale comigo. Você está bem? Onde você está?"

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Presente

SENTAR NO ESCURO, perto da janela na biblioteca tornou-se um dos meus lugares favoritos para estar. À noite eu muitas vezes fiz o meu caminho para a serenidade da solidão lá. A chaise de veludo perto das grandes vidraças de vidro tinha a visão perfeita. Apesar de estar no início do outono, a noite e ar noturno ainda estava quente. Eu gostava de abrir a janela e apreciar a brisa suave, uma vez que silenciosamente agitava as cortinas. A cena abaixo raramente era alterada. Em alguns aspectos, o luar, dos gramados imaculados, vários jardins, piscina e lago me dava uma sensação de imortalidade. Quando eu trouxe o meu vinho para os meus lábios, o pensamento da imortalidade me fez rir silenciosamente. Apenas um pouco mais de uma semana atrás, eu estava pronta para testar a minha mortalidade. Meus ombros se endireitaram. Isso foi no passado. Agora eu tinha um novo propósito, um motivo para seguir em frente. Decidindo contra o veludo, tendo no cenário nunca mudado da história abaixo, eu contemplei algo que Alexandria tinha dito na última vez que esteve aqui. Ela disse que as coisas em Montague Manor nunca mudavam. Mesmo em sua juventude, ela entendeu o que gerações antes dela tinham conhecido: Montague Manor permanecia a mesma.

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Ao longo da minha vida eu tinha encontrado uma sensação de conforto nisso. A paisagem diante de mim era a mesma que tinha sido para minha mãe e, provavelmente, para a minha avó. Mesmo com as reformas consistentes e comodidades modernas, a mansão e os jardins eram atemporais. Eu costumava perguntar o que tudo parecia ser centenas de anos atrás, quando a plantação de tabaco foi fundada. Eu ponderei se o primeiro Charles Montague sabia como a longo alcance seu investimento levaria seus antepassados ou o impacto que isso teria sobre suas vidas. Teria sido melhor ter descendentes daqueles que viviam em uma das centenas de pequenas casas que cobriram uma vez esta propriedade? Essas foram às pessoas que estavam agora livres da carga que veio sendo um Montague. Ao longo dos anos, a tranquilidade da biblioteca tornou-se o meu refúgio. Eu tinha há muito tempo desistido da ideia de que a série de quartos que dividia com Alton era um lugar de nada, somente miséria. O abuso físico não era constante. Era a tensão mental, a preocupação constante sobre o estado de espírito do meu marido. As únicas coisas que vieram em sua ausência, que eram muito pouco frequentes para o meu gosto. Tomei um gole de vinho. Se ao menos ele gostasse de carros rápidos da maneira que Russell gostava. Desde a minha visita a Hamilton e Porter, uma semana antes, minha mente tinha estado consumida com as possibilidades da minha descoberta. Estudei cada fotografia de cada página, o artigo, e cada

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palavra do codicilo. Por dias eu estava preocupada que Alton tinha sido alertado de minha visita. Esperei o sapato proverbial cair. Ele nunca o fez. Minha única conclusão foi que Ralph Porter temia a ira de Alton Fitzgerald a permitir-me o acesso à última vontade e testamento de meu pai ainda mais do que eu estava com medo da reação do meu marido para a aprendizagem da minha exploração. Isso foi bom para mim. Eu não estava pronta para anunciar as minhas conclusões. Eu ainda não tinha certeza das suas consequências. Afinal, Alton ainda declarou seu desejo de casamento de Alexandria e Bryce. Ele até parecia realmente preocupado quando soubemos da terrível experiência de Alexandria ontem. De acordo com o artigo XII, se alguma coisa acontecesse a Alexandria antes de sua capacidade de casar com Bryce, ambos Alton e eu ficaríamos sem acesso aos bens da Montague. Eu suponho que ele foi do meu pai de proteger sua filha mais nova e herdeira. Não conseguia entender era por que Charles Montague II decidiu adicionar o codicilo e por que ele fez isso pouco antes de sua morte. O meu pai poderia ter descoberto sobre os maus tratos, por mim vividos, de Alton e se arrependeu de suas decisões anteriores e a fé que ele tinha dado a meu marido? Meu pai era um homem orgulhoso e determinado que, em um momento de incerteza sobre o futuro de sua empresa e os ativos amados, fez um acordo com o diabo, usando sua filha e neta como garantia. A mera possibilidade de que em dias finais de meu pai tinha decidido corrigir o erro me deu um novo e incomum sentimento de poder. Apenas talvez, por uma vez, Charles Montague percebeu que a sua filha e neta eram mais importantes que a Montague. Talvez ele viu o monstro que ele ajudou a

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criar e com uma sensação de medo com o que pode acontecer em cima de sua própria morte, Charles II lamentou a sua decisão. Meu

apreço

paterno

recém-descoberto

foi

enlameado

com

pensamentos de sua morte. Eu segurei firmemente a minha taça de vinho, envolvendo ambas as mãos ao redor do globo. O chardonnay Montague da coleção privada girava dentro do cálice quando eu comecei a tremer. Foi depois das seis horas, mas desde a minha descoberta, eu tinha evitado os meus vermelhos normais. O vinho branco leve fez meus sentidos não maçantes, da maneira que fazia o vermelho. Com meu novo conhecimento do codicilo, eu não podia me dar ao

luxo

de

escorregar

em

meu

estado

preferencial

anterior

do

esquecimento. No entanto, como os meus pensamentos vieram e estabeleceu-se em torno de pensamentos de meu pai, eu não parecia poder controlar a forma como eu tremia. Era como se eu fosse fria, apesar da minha túnica de mangas compridas e o cobertor macio sobre as minhas pernas. Fechei os olhos e respirei fundo. Já não estava vendo os gramados bem cuidados, eu trabalhava para acalmar as teorias que vigorosamente bombardeavam a minha mente. Talvez eu devesse ligar para um cabernet? Eu não considerei a possibilidade de que permanecia do lado de fora da minha consciência: a ideia de que a morte de meu pai não fosse o resultado de sua idade. Não foi o resultado de um elevado nível de stress. Que talvez, apenas talvez, houvesse uma explicação mais sinistra e que a explicação era o homem que tinha dormido ao meu lado durante quase vinte anos.

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Eu seria duramente pressionada para compilar uma lista de qualidades mais finas do meu marido, mas nunca tinha considerado assassinato. Então, novamente, meu pai era culpado do mesmo crime, e Alton sempre se esforçou para imitar Charles Montague. Balançando a cabeça, eu levantei o cristal aos lábios e só a mistura única do chardonnay Montague. Com um toque de cítricos, bem como pera, desceu suavemente, seu sabor luz provocando o meu paladar, mas fazendo pouco para atrapalhar a minha linha de pensamento. Tomei outro gole. Eu não poderia pensar sobre a morte do meu pai. Em vez disso, eu precisava me concentrar no que ele tinha feito durante sua vida no codicilo. Desde que deixei o escritório de Ralph, eu tinha mais e mais perguntas. Eu planejava revisitar Stephen quando Alton deixasse a cidade novamente. Eu queria saber que tinha visto a vontade ao longo dos anos e quando. Em todos com Stephen e minha exploração, eu tinha esquecido de dar uma boa olhada na contabilidade. Eu também queria saber qual juiz em Savannah teve a coragem de negar ao meu marido seu pedido para anular a codicilo. Esse seria um juiz que eu quero do meu lado. Outra questão que persistia em minha mente era como eu poderia provar o envolvimento de Alton em sabotar o casamento. Eu estava convencida de que Alexandria foi propositadamente persuadida a visitar Del Mar na mesma semana em que Lennox Demetri estava lá. Minha teoria estava centrada em torno de Oren. Com o tempo, Alton fez insinuações, acusando-me de infidelidade. Enquanto eu estava certa de que era sua própria promiscuidade que o fazia suspeito, mais de uma vez ele mencionou Oren Demetri. Felizmente, Alton nunca teve provas. Nosso caso era o único esforço que consegui

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conspirar com sucesso para manter sob o radar de Alton. Nosso encontro foi bem planejado e orquestrado. Sempre que o tema elevava em sua cabeça feia, minha defesa óbvia foi a reação de Alton a noite em Nova York depois de Oren e eu só termos nos falado. Por que eu iria arriscar a ira de meu marido depois disso? Para o conhecimento de Alton, eu nunca tinha mentido para ele. De muitas maneiras, eu acreditava que ele achava-se acima de meu engano. O que o grande Alton Fitzgerald não sabia era que eu tinha sido ensinada para enganar pelo melhor. Quando eu finalmente interrompi a minha relação com Oren, foi por uma razão: eu queria mais dele, sua companhia, sua adoração, o seu amor. Eu queria uma vida diferente de tudo que eu já tinha antes conhecido. Eu queria mais do que eu queria algo mais. Cada toque, cada beijo, cada encontro era apenas um grão de areia enchendo a ampulheta da minha vida. Com ele, eu já não estava vazia. Quando os grãos individuais começaram a se acumular, a necessidade de estar com ele era tudo que consumia. Quando estávamos separados, eu pensava nele e na maneira como seus pálidos olhos azuis digitalizavam minha alma. A maneira como ele olhou para mim era mais do que uma varredura do meu corpo. Oren Demetri viu dentro de mim. Ele sabia até meus pensamentos mais íntimos, às vezes até antes de mim. Sua voz causava arrepios na minha espinha. Mesmo a lembrança de sua voz de tenor arrepiava a minha pele. Seu toque era como nenhum outro que eu já tinha experimentado. Um mestre em seu ofício, Oren nunca teve, mas deu de uma maneira que me fez ter fome por mais.

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Eu tinha quase concordado com os pedidos de Oren, deixar Alton, a Montague Manor, e tudo o que tinha me esforçado em minha vida. Ele me ofereceu um lar e uma vida não só para mim, mas Alexandria também. Nos braços de Oren eu já não me preocupava com a minha herança ou funções. Em seu abraço eu era simplesmente uma mulher, no amor, sendo amada. Tal conceito simples e ainda de um modo estranho. Eu não poderia lutar mais. Isso tinha que parar. Se eu tivesse passado mais um segundo em suas mãos, ou se mais um grão de areia tivesse caído na pilha na parte inferior da minha ampulheta, a escala teria irrevogavelmente me derrubado. Teria me empurrado sobre a borda. Eu não poderia fazê-lo. Minhas responsabilidades gritavam comigo da sepultura, na voz de meu pai. Gerações de Montagues precisavam de mim para manter o curso. Nós todos fomos sacrificados demais para nos dar à emoção. No entanto, em algum momento durante esses anos de decepção, eu sentia que Alton sabia. Não cognitivamente ele teria me batido pior do que antes, mas intuitivamente. Foi por isso que eu acreditava que ele argumentou que Alexandria poderia ser atraída por Lennox. Em minha mente, foi um último esforço de sua parte, mas, quando o relógio continuou

a

assinalar,

tempos

de

desespero

pedindo

medidas

desesperadas. Minhas teorias centradas na crença de Alton no velho ditado: Tal mãe, tal filha. Sua aposta valeu a pena.

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Agora tudo que eu tinha que fazer era provar seu envolvimento. Minha próxima visita a Hamilton e Porter incluiu uma discussão privada com Natalie, a secretária que tinha mencionado Del Mar para Alexandria. Meu gole subsequente de chardonnay foi apresentado na minha garganta, o sabor cítrico não suave, mas grosseiro, uma vez que se recusou a ir para baixo quando acompanhado abaixo da voz do meu marido. "Adelaide!" Ele repetiu o meu nome, mais suave, em seguida, mais alto quando se aproximava da biblioteca. Conscientemente, eu forcei o líquido para baixo, lutando para desligar as fotos no meu telefone e encontrar a minha voz. "Eu estou aqui." "Por que diabos você se senta aqui no escuro de maldição?" A sala cheia de luz, quando ele acertou o interruptor. Quando pisquei os olhos para o brilho, eu empurrei o meu telefone sob o lance e levantei-me para encontrá-lo. Eu não tinha ideia do que tinha acontecido, mas quando ele entrou, a biblioteca encheu-se com a nuvem de raiva que o acompanhava. Colocando meu copo sobre a mesa próxima, agarrei as minhas próprias mãos, de repente frias, em uma tentativa de esconder que o meu tremor de mais cedo tinha retomado. No caminho os cabelos estavam à altura dos meus braços, eu deduzia uma coisa: ele sabia sobre a minha visita aos advogados. Desafiadoramente, eu levantei meu queixo e tentei lembrar a refutação que eu tinha planejado como minha desculpa. No entanto, os pensamentos não me chegavam enquanto ele continuava seu discurso. "Mandei a maldita empregada para encontrá-la e ela voltou de mãos vazias. Onde diabos você estava?"

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Ainda lutando com a minha defesa, eu gaguejei, "Eu-eu estive aqui. Eu aprecio a vista. É ainda quente o suficiente para ter as janelas abertas." "Tudo é para ser uma fã!" Olhei para o rosto, o peito, perto o suficiente do meu que eu senti o calor irradiando dele. Sua cor carmesim normal, o rubor visível da sua ira, penetrou a partir do colarinho até o pescoço e ao longo do seu rosto. "Tudo? Do que você está falando?" "Venha até meu escritório agora. Você precisa saber o que aconteceu." Minha mão vibrou perto do meu pescoço enquanto eu dei um passo para trás. Meus joelhos ficaram fracos quando eu afundei no chaise. "Alexandria? O que aconteceu?" Os olhos de Alton estreitaram. "Não, Adelaide, por uma vez não é sua a filha que está tentando estragar tudo." Minha garganta ficou seca. Eu tinha que saber o que estava acontecendo. "Será que eu..." Ele não me deixou terminar. "Nem tudo é sobre você!" Ele examinou o meu traje. "Desça para o meu escritório. Não se preocupe em se vestir. São apenas Suzy e Bryce. Isto precisa de uma conferência de família." Alívio e confusão foram substituindo a minha ansiedade inicial. Eu balancei a minha cabeça. Já passava de dez horas. Por que diabos estavam Suzy e Bryce em seu escritório? "O que aconteceu?" Ele virou-se abruptamente ao redor. "Cale-se e ouça. Você vai saber tudo em um minuto. Nós precisamos colocar a porra de um fim a este circo."

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Eu fiquei presa ao chão da biblioteca, as luzes brilhantes agora obscurecendo a visão pacífica. Nas grandes janelas com chumbo só vi meu próprio reflexo. Por um momento, eu assisti como a mulher no vidro endireitou os ombros e garantiu os laços de sua bata. Esta era a minha casa. Eu tinha há muito tempo decidido não deixar que a presença do meu melhor amigo, em qualquer situação, mesmo quando foram categorizados como família, me intimidar. Se Alton queria uma conferência de família, eu tomaria o meu lugar como Sra. Fitzgerald naquela mesa maldita e sorriria presunçosamente para a puta que voluntariamente fez a minha vida mais fácil. Talvez quando isso fosse feito, ele iria encontrar uma razão para ir para a cidade, trabalhar talvez, e eu teria uma boa noite de sono. "Adelaide, agora!" Eu recarreguei meu copo, esvaziando a garrafa sobre a mesa e segui na esteira do desagrado de Alton.

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SOMENTE A POUCOS passos atrás, eu entrei no escritório de Alton e dei um passo em sua nuvem de descontentamento. Meus olhos procuraram a sala real. Para além das grandes janelas havia apenas escuridão, um contraste com a iluminação gritante de dentro. As estantes, repletas de tesouros que pertenciam ao meu pai e seu pai antes dele, criou uma adição colorida a escuridão da guarnição de madeira. O ar apenas momentos antes tinha sido luz e livremente fluiu em meus pulmões. Agora, era pesado, sobrecarregados com algo que eu não entendia. Não mais que comprovar vida: sufocada, efetivamente apagando o que antes tinha promovido. Pressionando meus lábios, eu avaliei o que tinha acontecido. Tudo o que tinha estado dizendo era que o autor deste crime não era nem Alexandria nem eu, pela primeira vez. Considerando a quantidade de tensão que pairava no ar como fumaça escura, eu era eternamente grata pelo indulto de não ser o centro de mais um acidente. Minha melhor amiga, Suzanna, estava estranhamente quieta, inclinando-se contra a parede oposta, com os braços cruzados sobre os seios e um olhar solene no rosto. Seus olhos não procuraram me encontrar. Em vez disso, eles ficaram definidos em Alton, pedindo alguma coisa tácita. Eu

tinha

visto

os

olhares,

suas

conversas

silenciosas

compartilhadas pelos amantes. Apesar de tudo Alton tinha feito, vendo a

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forma como eles se entreolharam, muitas vezes fez-me sentir triste e vazia. Eu não era o amor do meu marido, sua alma gêmea, ou mesmo a sua parceira na vida. Eu era apenas o seu bilhete de loteria premiado, o que ele manteve amassado no bolso. Enquanto ele estava lá, ele era rico além de seus sonhos mais selvagens, mais poderoso do que qualquer Fitzgerald diante dele, e no controle do reino dado a ele por Charles II. Esta noite era diferente. A dor física que eu vi nos olhos de Suzy me fez estremecer. Algo tinha acontecido, algo que a deixou não só desconfortável, mas com medo. Perguntas penetraram em minha consciência, coisas que eu nunca me permiti pensar ou, pelo menos, para habitarem sobre. Tinha Alton abusado dela, do jeito que ele me fez? Teria ele a machucado, com mais do que a dor da rejeição de se casar comigo? Ela sabia as coisas que tinha feito? Se ele lhe disse? Se ela tivesse visto? Enquanto eu olhava para a expressão de sepultura, senti uma pontada incomum de simpatia para com a minha melhor amiga. Em seu olhar, eu li um conto. Talvez fossem os anos que tínhamos sido amigas. Talvez tenha sido por causa do que nós tínhamos compartilhado. Seja qual for a causa, eu vi isso, puro e simples. Ela era uma mulher que tinha sacrificado seu sonho de felicidade pelo filho. Uma mulher que tinha deixado afastado o homem que ela admirava e adorava para deixá-lo a alcançar seus desejos. Ela era uma mulher que pela primeira vez tinha realmente visto o monstro por trás da máscara. Suzanna estava olhando para Alton, como se ela tivesse acabado de conhecê-lo. Como se ela tivesse acabado de ver os extremos a que ele poderia e iria para fazer seus sonhos se tornarem realidade.

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Angústia emanava dela como se ela estivesse vendo seus sonhos tracejados pela primeira vez. Como se estivesse olhando para a pessoa a quem ela estupidamente deu o seu passado, presente e futuro, apenas para vê-lo casualmente segurá-los em suas mãos, com a capacidade de esmagá-los com uma palavra. Seus olhos escuros brilhavam com um terror que eu, pessoalmente, conhecia muito bem. Bryce, por outro lado, estava andando perto do extremo da mesa, bravo a conferência, desafiante, como um leão enjaulado calor irradiava de seu corpo. Nunca antes eu havia notado a semelhança com seu pai biológico. Eu sempre me permiti associar sua coloração com Marcus. Verdadeiramente, o ex-marido de Suzanna não tinha sido tão diferente em sua estatura física. Mas nesta sala, Bryce era Alton, com lixiviação vermelha do pescoço até as bochechas, e até mesmo seus ouvidos. A forma como o peito foi expandido e contratado com cada respiração acalmando os meus passos. Embora Bryce pudesse ser muito diferente, no segundo que eu soube que ele também poderia ser seu pai, apesar de sua ignorância da sua verdadeira filiação. Eu disse uma oração silenciosa de agradecimento a Deus por me avisar sobre o codicilo e de uma filha que se levantou não somente a mim, mas também para Alton e, sem o conhecimento de desejos do avô. Eu estava errada sobre o jovem perto do fim da mesa. Bryce não seria para Alexandria um bom marido mais do que Alton tinha sido para mim. Talvez eu tivesse ingenuamente esperado que a adição de amor e amizade com a equação fosse domar a fera dentro de si. Olhando para Suzy e seu estado atual de devastação, eu sabia que não era verdade.

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Nada poderia acalmar a raiva de Alton, uma vez que estava pronto a se desenrolar, e no meu coração, eu sabia que Bryce não seria diferente. Silenciosamente, despercebida pelos outros ocupantes da sala, eu escorreguei em minha cadeira na mesa grande com o meu copo de vinho firmemente na mão. Como se a minha entrada tivesse aberto uma válvula permitindo que parte da pressão fosse liberada, cada participante seguido lentamente de: Alton, Suzy e, finalmente, para o pai do alerta, Bryce. Eu queria perguntar o que tinha acontecido, o que todo mundo na sala sabia, mas eu estava mais bem treinada. Gostaria de saber quando foi a vez que aprendi. Este era o show de Alton, e iria progredir em seus termos. "Eu não entendo." Bryce começou. "Não!" Suzy e eu estávamos sentadas mais eretas na repreensão de Alton. Embora eu tivesse ouvido aquele tom dirigido a ambas, Alexandria e eu, nunca o ouvi falar com Bryce dessa forma. Em algum lugar entre um cachorro chutado e um tubarão atordoado, Bryce parou, os seus olhos cinzentos grandes, enquanto olhava o comprimento da mesa. Alton passou a mão pelos seus cabelos ralos e ficou, simplesmente incapaz de conter sua raiva. Seu peito expandido e contraído. O som de sua respiração difícil encheu o escritório quando estávamos sentados assistindo e esperando. Olhei de novo para Suzy. Mais uma vez, os nossos olhos não se encontram. Os delas estavam abatidos quando um rastro de lágrimas fez o seu caminho por suas bochechas pálidas.

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Confiante da minha inocência, eu considerei falar. Antes que eu pudesse dizer uma palavra, Alton derramou conhaque de uma garrafa em um copo de cristal. Um dedo, dois, ele continuou a derramar. Mordi a língua quando ele pegou o copo aos lábios e bebeu. O pomo de Adão balançou enquanto o líquido de fogo, sem dúvida, chamuscou a sua garganta. Ele não parou. Uma vez que o copo estava vazio, ele se virou e atirou-o na lareira. Todo mundo respirou fundo quando os cacos de cristal caíram como neve, jogando lixo na lareira. Se tivesse sido acessa, as reflexões poderiam ser bonitas; em vez disso, eles caíram para as cinzas, o seu brilho extinto. "Talvez devêssemos ter dito a eles." Alton falou para a sala. Os olhos de Suzy encontraram os meus pela primeira vez esta noite, quando eles rodaram com uma combinação de tristeza e confusão. Ninguém se atrevia a falar. "Eu não posso mesmo encontrar a porra das palavras." Alton começou quando ele se sentou com um barulho exagerado. "Bryce tomou para si a garantir uma..." Ele balançou a cabeça procurando a palavra certa. "… relação." O queixo de Suzy caiu para o peito. Sem dúvida, ela já sabia a informação que Alton estava compartilhando comigo. "Eu... eu não entendo." eu disse. "Ele não podia esperar." Alton continuou, cada frase mais alta do que o anterior. "Eu disse a ele para esperar. Eu lhe disse para ter fé em Alexandria, mas ele entrou em pânico." O queixo de Bryce subiu em rebeldia. "Não entrei em pânico."

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Alton cruzou os braços sobre o peito. "Você imbecil. Você não tem idéia da bagunça que você fez." Meus pensamentos ficaram afiados. Como poderia o que Bryce tinha feito ser pior do que a confusão com Melissa? No entanto, Alton nunca castigou Bryce na minha frente durante qualquer uma das acusações de abuso, estupro, ou mesmo o seu desaparecimento. "O que você fez?" Perguntei a Bryce, não estando confiante o suficiente na minha inocência para pedir a Alton. Ele encolheu os ombros. "Aparentemente, eu fodi tudo. Eu não sei o que é esse ‘tudo’." "Bryce, língua." Suzanna repreendeu. Todos nós viramos em sua direção. Sério? Seu filho foi acusado de estupro, abuso, sequestro, e, possivelmente, assassinato e você está indo para corrigir sua linguagem? Eu não disse isso, mas a partir do olhar em ambos, Alton e meu rosto, eu estava certa de que estávamos ambos pensando a mesma coisa. "Não, Suzy." Alton disse: "A conta de Bryce é precisa. Ele fodeu tudo. Eu não me refiro apenas a uma aluna de dezoito anos de idade ou Millie Ashmore ou qualquer outra parceira, querendo ou não. Quero dizer tudo o que nós todos nos esforçamos para alcançar." Bryce encostou-se na cadeira, com os braços cruzados para espelhar seu pai. "Talvez se você me disser o que tudo isso significa." "Isso significa o seu casamento com Alexandria." As mãos de Bryce desceram, batendo as palmas das mãos contra a mesa. "Você não acha que eu tentei? Eu tentei. Eu tentei, enquanto ela estava em Stanford. Eu fui para a Califórnia. Vi-a, esperando o momento

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certo para dar um passo atrás em sua vida. Perguntei-lhe, não, pedindolhe para me ajudar com a polícia em Evanston, a deposição, as acusações sobre Melissa." "Ela mudou-se. Ela está com Demetri agora e não vai falar mais comigo." Bryce se levantou e retomou estimulação. "Eu não posso entrar nesse tribunal sem algum tipo de defesa. Eu preciso de um álibi credível, uma razão para refutar tudo o que os advogados dos pais de Melissa jogaram no nosso caminho." Ele se virou para Alton. "É o que a equipe jurídica da Montague me disse para fazer." "E eu lhe disse que Alexandria era a sua pessoa." Alton olhou. "Eu lhe disse que as pessoas acreditam nessa história. Você seria encontrado durante anos quando era mais jovem. Eu disse que estava trabalhando para conseguir a sua casa." Fazendo o quê? Eu queria perguntar, mas eu não poderia interromper a sua volta verbal e par retroceder. Bryce sacudiu a cabeça. "Acredite em mim, eu forçaria Alexandria, se pudesse. Mas não posso chegar perto dela nem quinze metros." Seus olhos se estreitaram. "E nem você pode. Portanto, não aja como se tudo isso fosse culpa minha. Você vive dizendo que ela vai voltar, mas adivinhem? Melissa ainda está desaparecida. O caso está se construindo. Eu não tive nada a ver com o desaparecimento dela, mas eu estou no topo de sua lista de suspeitos." Suzy e eu viramos para Alton, nossos lábios se mantiveram firmemente juntos, como se respeitosamente estivesse assistindo a uma partida de tênis. "Como? Como você mesmo aprendeu sobre esse... esse negócio?" Perguntou Alton.

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Bryce levantou as sobrancelhas com conhecimento de causa. "A partir de Melissa." "Ela te contou?" "Sim. Ela queria sair disso. Ela disse que se estávamos juntos, ela podia sair. " Como a sala ficou em silêncio, eu encontrei a minha voz. "Que negócio? Do que você está falando?" Quando nenhum homem falou, finalmente Suzy ofereceu. "Parece que Bryce comprou uma companheira." Abri os olhos arregalados. "Você comprou uma prostituta?" Então eu pensei um pouco mais. "E daí?" Ambos Alton e Suzy olharam para mim. Eu continuei. "E daí? Quer dizer, eu não estou feliz com isso. Alexandria não ficará feliz, mas realmente, quem se importa? Em comparação com o abuso, estupro, sequestro... bem, solicitando a prostituição não parece bastante importante." "Bryce não comprou uma mulher por uma noite," explicou Alton. "Ele comprou-a por um ano." Suzy assentiu como a minha boca aberta. "Um ano?" Perguntei. "Você pode fazer isso?" "Não é o sexo, por si só." disse Bryce. "É companheirismo. É uma relação banal com uma história de fundo que irá fornecer o álibi perfeito para a minha defesa." Ele sentou-se. "Alexandria teria sido ideal, em mais de uma maneira." Ele voltou seu olhar em mim. "Você sabe o quanto eu sempre a amei? Mas eu não posso esperar, e, francamente, eu não acho que a espera faria nenhum bem."

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"Há coisas nas obras." Disse Alton. "Por quê?" Perguntou Bryce. "Por que isso é um negócio tão grande?" "Bryce." Suzy começou. "Você sabe que sempre foi nosso sonho que as nossas famílias se unissem..." Enquanto ela falava, eu roubei um olhar para Alton. Ele ainda estava à beira de raiva, num caminho de guerra. Por quê? Este poderia ser o seu fora. Se a minha teoria estava correta ele tinha a intenção de sabotar o casamento de Alexandria e Bryce, isso poderia ser o que ele estava procurando. Por que então ele parecia tão chateado? Pensamentos e teorias continuaram a se produzir. Se Alton não tinha sido o único a dizer a Bryce sobre esta empresa, então de repente eu estava preocupada que eu não seria capaz de provar que Alton foi responsável pelas crianças não cumprirem os termos do testamento do meu pai. Poderia eu ter estado errada sobre a minha teoria? A razão que Alton estava enfurecido tinha que ser o codicilo. Se Bryce e Alexandria não se casassem, não seriam todos nas explorações da Montague indo para Fitzgerald Investments, conforme o nosso acordo original. Com o codicilo eles entrariam em inventário. Alton poderia perder tudo. Bryce seria deixado sem nada. Os herdeiros legítimos teriam sucesso. Eu trabalhava para acalmar a minha emoção. Nossa salvação estava à vista. "Há muito mais para isto que você deve saber, Laide." Disse meu marido.

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Desde que ele usou o meu nome, eu assumi que Suzy já estava a par de informações adicionais. Tentei me concentrar. "Ok?" "Bryce, diga Adelaide o nome de sua companheira." "Alton." Bryce disse. "Faz todo o sentido. Um relacionamento com Chelsea Moore justifica as minhas viagens para a Califórnia. Eu posso comprovar que estávamos juntos." Chelsea Moore? Quais viagens para a Califórnia? "Embora você não estivesse." Acrescentou Suzy. "Não, não estávamos." Bryce confirmou. "Mas podemos fazer parecer que estávamos." Ele deu de ombros. "Ela não é feia e desde que ela e Alexandria eram colegas de quarto por quatro anos, temos uma razão plausível para não contar a ninguém sobre nosso relacionamento." Eu levantei o copo de vinho aos lábios e bebi até ver a última gota indo embora. Coloquei o copo sobre a mesa, eu olhei na direção de Bryce. "Essa menina? Ela é uma prostituta? A minha filha estava vivendo com uma prostituta?" "Não é realmente a prostituição." Disse Suzy. "É companheirismo, um relacionamento..." Meu peito ficou apertado. A resposta estava bem diante de nós, mas eu não podia deixá-lo fazer isso com minha filha. "Não." Todo mundo olhou na minha direção. "Não," eu repeti. "Bryce, você não pode fazer isso. Não com Alexandria. Vai matá-la pensar que você dormiu com outra de suas melhores amigas. Confie em mim, eu sei. Isso não está certo. Eu não quero que a minha filha viva com esse tipo de dor." Seus olhos brilhavam enquanto seus lábios lutavam a necessidade inevitável de se mover para cima.

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O vinho no meu estômago parecia coalhar com as suas intenções cruéis, de repente tornou-se claro. "Você é bastardo!" "Laide!" Alton e Suzy disseram em uníssono. "Seu pedaço de merda." Eu continuei, olhando em direção a Bryce. "É por isso que você está fazendo isso, não é? Não se trata apenas de um álibi. Você quer ferir Alexandria. Ela está com outro homem e você tem seus sentimentos feridos, então ao invés de equiparar-se, você está batendo-lhe onde você sabe que vai doer." Uma máscara de serenidade encobre o que deveria ter sido a expressão satisfeita de Bryce. Ele era o garoto propaganda da inocência. Ele sempre tinha sido o menino que nunca fez nada de errado, mas sempre

foi

injustiçado.

O

pobre

rapaz

que

tinha

sido

acusado

injustamente. Sua continência foi aperfeiçoada. Talvez ele não fosse exatamente como seu pai. Ele teve sua cota de sua mãe dentro dele também. Ela o ensinou bem como usar a máscara e apenas mostrar ao mundo o que se pretendia para eles verem. "Adelaide,

isso

é

o

suficiente!"

Alton

berrou.

"Nós

temos

preocupações mais importantes do que os sentimentos feridos de Alexandria". Eu estava de pé, confiante de que eu não dou a mínima ao que aconteceria com Bryce. O codicilo dizia que, se não ocorresse o casamento, todas as partes interessadas teriam a oportunidade de professar a sua reivindicação a sua legítima ação. Eu era um Montague. Meu pedido foi definido. Se eu tivesse alguma coisa a dizer sobre isso, o jovem homem no fim da mesa seria o único a sofrer, ele e sua patética desculpa de pai. "Você está certo." Eu disse. "Eu fiz tudo que podia para seguir os desejos do meu pai. Não tenho nada a temer."

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Os olhos de Alton se estreitaram. "Que diabos? Você leu o testamento antes de nos casarmos. Você sabe o que vai acontecer se eles não se casarem." Meu pulso se acelerou no meu passo em falso. Virei-me para o meu marido. "O que eu quis dizer foi que eu tenho fé em você, querido. Você teve o cuidado das acusações iniciais contra Bryce. Você vai fazer todas essas outras acusações irem embora e, em seguida, fazer esse terrível termo de acompanhamento da menina. No momento em que você fizer, mesmo Alexandria já não se importará que ele tenha procurado a companhia em outra de suas amigas. Enquanto isso, eu vou fazer o meu melhor para convencer Alexandria que o coração de Bryce ainda é dela." "Este acordo não pode durar um ano." Disse Alton para ninguém em particular. "Apenas o suficiente para convencer os advogados para retirar as acusações." "E então a utilidade dela estará feita." acrescentei. "E então o quê? Eu estou aqui sozinho?" Perguntou Bryce. "De jeito nenhum. Eu paguei por um ano. Além disso, não posso ter duas exnamoradas desaparecendo." "Ela não irá desaparecer, querido." Disse Suzy. "Pagará para ela ir embora. Funcionou antes." Apertei os olhos. "Antes? Você se importa de explicar isso?" Marcus? Ela estava falando sobre estar pagando Marcus, seu exmarido, eu me convenci. Certo?

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APESAR DO ARGUMENTO de Oren em contrário, as minhas prioridades estavam em ordem. Meu testemunho perante a comissão do Senado estava completo. Eu tinha enfatizado os pontos que eu tinha previsto para destacar. Eu conversei com o senador Carroll, tentei obter uma sensação de Severus Davis, e até aprendi mais sobre o progresso que ele esperava conseguir em nossas negociações. Eu também me apresentei a Grant Higgins, o senador do grande estado da Geórgia, bem como o senador do Oregon. Agora, a decisão da Comissão de Finanças do Senado estava em suas mãos. A decisão pode descer tão cedo quanto amanhã. Eu tinha planejado ficar em DC e enfrentar o comitê de como eles justificaram a sua decisão. Eu gostaria de dizer que eu estava confiante de que o comitê chamaria para a reformulação do projeto de lei, e que eles iriam apoiar o nosso lado a lado do senador Carroll e outros que compreenderam as futuras ramificações na loja em caso de excedente de tributação doméstica das empresas. Eu não podia. Eu não confiava em Higgins, Davis, ou os votos de balanço. No entanto, eu não estava disposto a sacrificar o meu tempo com a chance de que a minha presença na sala de audiência iria virar a maré.

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Ele pode ter me tomado anos e óbvio fracasso, mas eu tinha uma nova prioridade. Depois de ouvir a voz de Charli, cheia de emoção e confusão, quando ela me contou sobre sua conversa enigmática com Chelsea, eu sabia que a minha presença em Nova York era mais importante. Enquanto ela falava, ouvi a voz perturbada de Jo. Lembrei-me de como os meus dias e noites de viajem a perturbavam. Apesar da experiência da minha infância, vendo a decepção e tristeza quando meu pai escolhia trabalho sobre a minha mãe, eu tinha feito a mesma coisa. Eu tinha sido responsável por colocar a mesma tristeza eu tinha testemunhado quando criança nos olhos da minha esposa e que, ingenuamente, eu não tinha feito a conexão. Naquela época, eu acreditava que meu trabalho substituía tudo e que a Demetri Enterprises precisava de mim. Assim como a empresa precisava do meu pai. Sem querer, eu tinha caído nos passos de Oren, usando os mesmos sapatos e fazendo os mesmos erros. Claro que, naquela época, eu não tinha visto as minhas escolhas como erros. Afinal, tinha sido dito e condicionado a acreditar que homens de verdade não cometiam erros. Cada ação e decisão foi uma escolha consciente. Tudo tinha um propósito. Como ele estava em tantas outras coisas, o meu pai estava errado sobre isso. Os homens reais cometiam erros. Fizemos decisões pelas razões certas, para atingir os resultados certos, que no final prejudicavam outros, os únicos que amamos. Mesmo que nossas escolhas não fossem feitas com maldade, o que não diminuiu a dor que infligimos.

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A verdadeira lição, que o meu pai esqueceu-se de me ensinar, ou talvez que ele nunca aprendeu, é que não era sobre cometer erros. Eles eram parte da vida. Era a cerca de repeti-los. Era aí que os verdadeiros homens se separavam de homens menores. Um personagem não era a perfeição. Era sobre a sabedoria e a capacidade de aprender e mudar. Se eu fosse falar com Oren, meu pai me diria para ficar em Washington e enfrentar o comitê quando lessem a decisão. Eu podia ouvir sua voz ecoando na minha cabeça. Eu tinha seguido esse conselho no passado. Se eu escolhi fazer isso de novo, eu era o único que não tinha aprendido. Eu tinha feito esse erro antes. Eu não tinha a intenção de fazêlo novamente. Foi por isso que, na quinta-feira de noite ou muito cedo na manhã de sexta, essencialmente, um dia antes era para eu estar de volta em New York, eu estava montando o elevador para o apartamento de Patrick, ver a mulher que eu amava. Em sua voz, ouvi sua dor e segurá-la em meus braços faria o trunfo na Demetri de cada vez. Quando eu andava para cima, minha mente derivou para Jocelyn. Desde Charli, eu me vi pensando em minha primeira esposa com mais apreço e menos tristeza. A cada dia, a culpa por sua morte diminuía como a gratidão reforçada pelo tempo que compartilhamos. Jocelyn e eu, ambos éramos tão jovens. Frescos e fora da universidade, pensávamos que tínhamos todas as respostas, quando, na realidade, tínhamos muito a aprender. Eu era ambicioso e esforçado para mostrar não só a Oren, mas também ao mundo o que eu poderia realizar. Nesse processo, eu tinha me

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esquecido dela. Eu a empurrei para lutar pela minha atenção, levando-me a fazer o que nenhum marido deve fazer. Eu tinha reagido em vez de responder. Eu tinha falhado com ela. Sua morte estaria para sempre em minhas mãos e em meu coração, mas, talvez, com Charli ao meu lado, eu poderia subir acima disso. Talvez Jo pudesse sorrir para baixo e me desejar a felicidade que, desde a sua morte, eu tinha considerado indigno de ter. No elevador tranquilo, eu disse um silencioso agradecimento. "Obrigado Jo, por me mostrar o homem que eu deveria ser. Você sempre será parte de mim. Eu sinto muito que eu não fui aquele homem para você." Baixei a cabeça, mantendo lágrimas na baía. "Eu sempre vou lamentar as consequências das minhas decisões," Eu respirei fundo. "Mas, no final, por causa de você, eu sei que eu vou fazer tudo o que é possível deixar que isso não aconteça novamente." Quando as portas se abriram, eu pisquei me distanciando passado. O corredor estava quieto já que era depois da meia-noite. Eu não tinha intenção de acordar todo o piso; No entanto, eu sabia que Charli estava aqui. Ela não sabia que eu estava chegando, e desde o desembarque, eu tinha sido incapaz de alcançá-la. Isso não importa. Quando ela não respondeu, eu verifiquei o novo aplicativo que Deloris tinha instalado no meu telefone. O rastreador GPS em um novo colar de Charli indicou que ela estava no apartamento de Patrick. Uma chamada rápida para Clayton confirmou a sua localização. Isso deixou meu coração e mente bem em saber que ela ainda estava onde ela prometeu que estaria. Essa foi uma das muitas coisas que eu amei sobre Charli. Ela era jovem, mas ela não era imatura. Ela não

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jogava jogos. Ela sabia o quanto era importante para eu saber que estava a salvo. Mesmo quando ela saiu do apartamento, ela tinha ido com Jerrod. Ela também me deu a oportunidade de me explicar. Eu tinha sido a pessoa que precisava de tempo. Eu ainda precisava de tempo, e, felizmente, sendo a mulher incrível que ela era, Charli estava se dando para mim. Se eu fosse completamente honesto comigo mesmo, eu entendi o desejo de Charli para estar com seu primo. Depois de tudo o que aconteceu nos últimos dias, ela não queria ficar sozinha em nosso apartamento, o lugar onde alguém, alguém que tinha confiança, alguém que eu disse-lhe que podia confiar a tinha traído. Traiu-nos. Se estar com Patrick deu-lhe o conforto que ela precisava, então, era o lugar onde ela devia estar. Sua escolha do local foi inconsequente. Enquanto ela estava usando o colar, Deloris tinha mais de Clayton garantindo sua segurança. Afinal de contas, seu bem-estar, tanto físico como emocional, era meu objetivo. Quando me aproximei do apartamento de Patrick, meus braços doíam com o desejo de ser o único a dar a Charli tudo o que ela precisava para se sentir segura. Durante

a

nossa

conversa

sobre

Chelsea,

Charli

parecia

inconsolável e confusa. Tudo o que eu consegui foi que Chelsea tinha repetidamente pedido desculpas, dizendo que ela nunca quis machucar ela. De acordo com Charli, Chelsea tinha sido quase incoerente, chorando e pronunciando suas palavras. Charli não obteve qualquer outra coisa da conversa. Ela não podia sequer imaginar o local que a sua melhor amiga estava. Estaria Chelsea

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em DC? Foi por isso que Charli tinha chamado. Eu estava lá, e ela se perguntou se eu poderia encontrar Chelsea. Infelizmente, não era assim tão fácil. Não era como se Chelsea usasse um colar com GPS. Era verdade que eu sabia mais sobre sua amiga que eu deixo em, que a Chelsea estava trabalhando para Infidelidade, não tinha sido atribuída a Severo Davis como tínhamos planejado, e foi muito possivelmente atribuída a outra pessoa, eu não sabia quem ou onde. Embora eu não pudesse dizer a Charli que Deloris estava trabalhando para desvendar o engano da Infidelity e livrar Chelsea. Eu poderia dizer que estávamos fazendo nosso melhor para encontrar sua amiga. Suavemente, meus dedos bateram na porta de Patrick. Um momento depois, ela se abriu, e os cansados olhos castanho-claros de Patrick olharam ao redor da porta. "Ela está dormindo." Disse ele quando abriu a porta mais larga. "Eu imaginei. Desculpe se eu lhe acordei." Eu tinha chamado o seu número depois de falar com Clayton. Meu olhar digitalizou o primo de Charli da cabeça aos pés. Sua persona de meia-noite não se encontrava com seu comportamento habitual. Normalmente, Patrick era um conceito de elegância, vestido com um tipo arrogante de atitude que o fazia sorrir de aprovação e admiração, não se desviando em desgosto. No pouco tempo que eu o conhecia, eu viria a desfrutar de sua sociabilidade. No entanto, no meio da noite, vestindo apenas uma velha camisa dos Beatles e calções de ginástica, ele parecia como qualquer outro cara em um dormitório, bem além da sua linha fina. Isso o fez, obviamente, mais velho do que um estudante.

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Eu observei o modo como seu peito ficou inflado quando ele me digitalizou e fechou a porta. "O sono é superestimado." Patrick disse quando ele me levou para seu apartamento. Não era a primeira vez que eu tinha estado dentro de seu apartamento. Charli tinha me trazido aqui para conhecê-lo e Cyrus também. O edifício onde viviam era bom, mais moderno do que o meu, mais do que a maioria na área. Atualmente as luzes em sua sala de estar e entrada eram baixas e as janelas estavam cobertas. Durante o dia, lembrei-me de que o apartamento tinha uma excelente vista para o parque. Não tinha tomado Deloris muito tempo para aprender que Cyrus estava na banca de investimento e Patrick era um estagiário de design de interiores. Entre os dois, eles estavam obviamente fazendo bem. Eu também sabia como começou sua relação. De acordo com Deloris, eles estavam em seu segundo ano de acordo. Eu não poderia culpá-los por sua parte na infidelity. Talvez a empresa tivesse seus benefícios. "Alex estava bastante chateada com Chelsea." Patrick ofereceu. "Eu não tenho idéia do que está acontecendo com ela e nem com Alex. Depois que Chelsea ligou, Alex tentou, mas não conseguiu obter resposta de Chelsea para às suas chamadas ou textos. É estranho. Antes da chamada de Chelsea, Alex pensou que sua amiga estivesse vindo para ficar aqui, com uma mudança para Nova York, possivelmente amanhã..." Patrick balançou a cabeça. "... ou hoje, eu acho. Coitada, Alex teve muita coisa jogada para ela nos últimos meses. Perder a sua melhor amiga não era suposto ser uma delas."

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Senti mais do que uma pontada de culpa. "Eu sou responsável pela maior parte do que foi jogado para ela." Patrick ficou mais ereto. "Não é a maneira como eu vejo." Eu soltei um suspiro exagerado. "Bem, eu não sei como você vê." Desde que Charli estava dormindo no outro quarto, eu tentei manter a minha voz baixa. "No outro dia ela estava na linha de tiros por minha causa." "A notícia disse que a vítima era o alvo pretendido, uma coisa interna." Era isso que tinha sido noticiado, e eu sabia como tinham sido levados nessa direção. Foi uma tampa para tomar o calor fora de mim, para fazer que Charli e a minha presença na cena desaparecesse das informações básicas como sendo sem importância. "Eu ainda me sinto responsável." Eu disse, virando-me para tomar a penumbra da sala de estar e me perguntando qual corredor me levaria a minha Charli. "Sim, claro." Disse Patrick, trazendo o meu foco de volta para ele, "Você pode se sentir responsável. Mas se você fosse a causa de mais uma de suas mágoas..." Seu tom de repente se tornou mais confiante do que arrogante. "... Eu não teria deixado você entrar." Meus olhos se arregalaram, divertido que este pequeno tronco de couve (porque ele é pequeno) pensou que poderia me parar. "Eu não faria isso." Patrick confirmou como se estivesse lendo meus pensamentos. "Você não sabe a metade da merda que ela teve em sua vida. Ela é muito mais forte do que você pensa."

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Eu não sabia muito de seu passado, mas eu nunca duvidei de sua força. "Eu acho que ela é forte." "No entanto, você correu para cá para resgatá-la?" Perguntou Patrick. "Assim você poderia dizer a ela o que fazer?" Que diabos? Foi a minha vez de me realinhar, pelo menos, vinte e cinco centímetros mais alto que ele. "Eu não vou resgatá-la. Eu não tenho certeza do que está acontecendo com Chelsea, mas eu sei que Charli se preocupa com ela. Eu não pretendo dizer a ela o que fazer. Estou aqui para ajudá-la." Eu não estava certo porque eu senti a necessidade de explicar as minhas ações para ele, mas eu continuei. "Estou aqui para apoiar a sua prima. Ajudá-la." A expressão do irmão protetor que Patrick estava usando desde que ele abriu a porta transformou em um sorriso enquanto ele assentiu. "Resposta correta. Isso é exatamente o que a minha prima precisa. Ela teve as pessoas dizendo-lhe o que fazer toda a sua vida." Oh, eu gostava de lhe dizer o que fazer, mas não sobre sua vida ou seus amigos. Minhas exigências eram mais nas diretivas que incluíam ficar de joelhos ou levantar as mãos para que eu pudesse amarrá-las. Embora esse pensamento enviasse o meu sangue correndo ao sul, não era o que eu procurava esta noite. Hoje à noite eu simplesmente queria abraçá-la. Eu também gostaria de saber mais sobre o que Patrick estava dizendo, mais sobre a vida de Charli, mais sobre Alexandria Collins. Eu queria saber tudo. Não porque ela me devia uma explicação ou eu exigia uma, mas porque eu queria compartilhar tudo em sua vida, presente, passado e futuro. Uma pontada de culpa cruzou a minha consciência.

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Se eu quiser saber tudo sobre ela, então eu devo-lhe o mesmo. "Ela..." Eu disse, ignorando a voz interior. "não... não fala muito sobre sua vida antes de Stanford." "Não sou eu que deve dizer, mas se você me perguntar, em alguns aspectos, Alex começou a viver quando ela foi para o oeste. Infelizmente, o que estava fazendo antes era simplesmente sobreviver ao que estava tentando sugá-la de volta em seu abismo. " Meu pescoço foi esticado, os cabelos em meus braços em posição de sentido com o seu aviso. Eu só podia supor que ele estava se referindo aos apelos e até mesmo a carta dizendo-lhe para voltar para Savannah. Patrick estava certo. Não era seu dever me dizer. Seria Charli. Mas se fosse assim tão grave, então nós precisávamos conversar. "Obrigado por tomar o meu apelo," Disse eu. "E por me deixar entrar. Eu deveria levá-la de volta ao nosso lugar e deixá-lo dormir um pouco." Patrick se moveu com a cabeça para trás e para frente. "Não, cara, deixe-a descansar. Vou mostrar-lhe o seu quarto." Seus lábios se curvaram em um sorriso. "E para o registro, como eu disse anteriormente, se você não tivesse me dado a resposta certa, eu estaria mostrando-lhe a porta para fora daqui." Minhas sobrancelhas subiram. Você e qual exército? Isso era o que eu queria dizer, mas em vez disso, eu sorri. Patrick era, obviamente, a proteção da minha Charli, e eu gostei disso. Eu sabia por experiência que eu não poderia estar sempre por perto. Eu poderia ter Deloris, Isaac e Clayton nas proximidades. Charli poderia usar um colar GPS que me permitiu vê-la na localização exata com o toque de um aplicativo, mas nada comparado a ter alguém que te ame olhando

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de fora para você. Se esse nanico estava disposto a me levar para ela, ele estava bem no meu livro. "Fico feliz que eu tenho a sua aprovação." Desta vez, foram as suas sobrancelhas que se levantaram, e de repente me lembrei de que maneira seu barco navegava. "Oh, sim, você faz. Mas já que estamos ambos tomados, e você é o bastão para o outro time, poderia muito bem deixar Alex ter a diversão." Eu apenas ri, quando eu o segui por um corredor. Patrick parou em uma porta e inclinou a cabeça. "Ajude-a." Ele achatou os seus lábios para uma linha reta. "Oh e essa coisa que eu mencionei sobre o sono, sobre ele ser subestimado? Bem, eu tenho trabalho amanhã... ou hoje... Mantenha os barulhos para baixo." Eu não recebo ordens bem, mas havia algo em sua voz que fez com que o meu sorriso crescesse quando eu assenti. Ele virou e foi embora enquanto eu pegava a maçaneta e girava. Empurrando a porta aberta, eu procurei o quarto, e enquanto meus olhos se ajustaram, eu vi pequenas fendas de luz do céu noturno que caiam entre as janelas. Iluminado por faixas de luar e estendido sobre uma cama menor do que o que normalmente é compartilhada e estava a minha Charli, seu corpo coberto com cobertores. Seu cabelo bonito fluía sobre o travesseiro, as ondas ruivas, mais marrons do que o vermelhas, na semiescuridão. Quando eu me aproximei, eu assisti como seu peito subia e descia em um ritmo calmo. Ela estava dormindo. Cada músculo do meu corpo doía a inclinar-me e beijar os lábios entreabertos, para acordá-la e explorar

algumas

das

exigências

que

tinham

pensamentos há poucos momentos.

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contornados

meus


Em vez disso, eu puxei o meu telefone do bolso da minha calça e bati para fora uma mensagem de texto. Eu: Pegue-me na frente do prédio de Patrick ás 6h. Eu vou passar o resto da noite aqui. Isaac: Sim, senhor. Colocando o meu telefone na mesa de cabeceira, eu retire as minhas roupas, deixando-as dobradas em uma cadeira próxima. Usando apenas a minha cueca, eu tranquei a porta. Outra porta estava entreaberta e eu achei um banheiro. Tinha sido um longo dia. O chuveiro a esta altura parecia incrivelmente convidativo. Seria a sensação maravilhosa de entrar e levar tudo embora, mas a força da mulher na cama era muito forte. Ela era um ímã que eu não pude resistir. Depois que eu terminei no banheiro, espirrei água no meu rosto e rapidamente usei a sua escova de dente, voltei para o quarto. Puxando para trás os cobertores, minhas bochechas rosa. Normalmente, Charli dormia sem nada, ou talvez ela começasse com uma camisola, mas no momento em que adormeceu, sua pele quente estava totalmente à minha disposição. Hoje à noite ela estava vestindo shorts suaves e um top brilhante com tiras delicadas que drapejavam sobre os ombros delgados. Mesmo na penumbra, vi arrepios materializarem-se quando ela estremeceu com a perda de cobertores. Ainda dormindo, ela puxou os braços e as pernas mais perto de seu corpo. Eu subi na cama, atrás dela. Com meu queixo acima de sua cabeça quando me estabeleci contra o travesseiro macio, meu nariz ficou enrugado quando o seu cabelo fez cócegas nele. Flores e perfume encheram meus pulmões enquanto o seu rabo girava e encaixava perfeitamente contra os meus quadris. Pela primeira vez desde que eu

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tinha deixado o condado de Westchester eu relaxei, cada músculo do meu corpo a tensão liberando quando eu a envolvi em meus braços e ela se derreteu contra mim. Com um suspiro profundo, cobri-nos com os cobertores. Tudo de uma vez, Charli engasgou e ficou tensa. Então ela se virou, suas pequenas mãos se movendo para cima do meu peito e emoldurando meu rosto. No quarto escuro, seus olhos se abriram, piscando como se ela não pudesse compreender o que estava vendo. "V-você está aqui?" Sua voz estava grossa de sono. Eu beijei a testa e balancei a cabeça, meus beijos chovendo para baixo sobre seu nariz e, finalmente, seus lábios. "Sim, princesa, eu estou aqui." "Mas por quê? Você está em Washington." "Não. Eu estava em Washington. Agora eu estou aqui. Você é mais importante do que lá ou em qualquer lugar ou qualquer coisa." Ela balançou a cabeça. "Você não deveria. Eu não quero interromper o seu trabalho." Puxei-a para mais perto, o material macio de sua blusa fazendo pouco para cobrir o tronco frio que antes tinha levado a seus mamilos, agora contra o meu peito nu. "Nunca, nunca, ache que nada é mais importante do que você. Você estava chateada." Charli continuou a mover a cabeça para trás e para frente. "Não, Nox. É o que ele disse. Eu não quero fazer isso com você. Eu vou ficar chateada. Você não tem que cuidar de mim ou me salvar." Ele disse?

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"Eu não tenho que," Eu confirmei. "Eu quero. Eu quero estar lá para você, quando você estiver chateada, quando você estiver feliz..." Minhas mãos percorriam para baixo, em suas pequenas costas e sobre sua bunda redonda. "... E sempre que você respira." Charli suspirou quando ela se derreteu contra mim e inclinou a cabeça no meu peito. "Obrigada." Comecei a me perguntar o que ela estava falando quando ela disse algo sobre o que ele disse, mas pela forma como o seu corpo se encaixou perfeitamente contra o meu, a forma como sua respiração se estabilizou, e da forma como ela relaxou em meus braços, eu deixei dormir. "Eu amo você, Princesa." Seu contentamento tácito era tudo que eu precisava para não se afastar.

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Quinze anos atrás

PESSOAS FACILITAVAM SEU caminho entre as mesas, enchendo a maioria das cadeiras. Eu vi como algumas pessoas levaram mais do que seu quinhão de espaço. Para um dia de semana, o pequeno restaurante fora do caminho batido estava lotado. Era um tesouro local. Os turistas gostavam dos chamativos lugares novos, mas este era o lugar onde os moradores se reuniam, onde a comida e bebidas nunca decepcionavam. Do meu ponto de vista, eu podia ver a sala inteira... Ele estava principalmente repleto de casais, tomando vinho e falando perto. Isso era o que os casais faziam, eles se inclinavam perto um do outro e partilhavam o seu espaço, a sua respiração. Se eu fosse para casa, eu poderia estar fazendo isso. Quem eu estava enganando? Mais do que provavelmente não. Olhei novamente para o meu relógio. Eu cheguei cedo, à espera de Vincent para chegar. Era uma dessas reuniões que eu não poderia perder. Desde que ele assumiu o negócio da família, minhas aparições de comando foram menos necessárias do que tinha estado sob o regime de Carmine. Desde que Carmine havia falecido, de alguma forma os pedidos menos frequentes de Vincent fazia parecer mais significativo, como se cada um fosse de extrema importância.

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Não importava que fosse quase dez horas ou que eu tinha prometido a Angelina que estaria em casa mais cedo esta noite. Meu casamento e a felicidade era uma preocupação menor para o primo de Angelina do que tinha sido com seu tio. Vincent era tudo sobre o lucro, dinheiro, e mantê-lo fluindo. O mundo estava mudando e minha tentativa de negócio legítimo foi o pontapé de iniciar os Costellos necessário e utilizado. Enquanto seu pai tinha sido mais uma escola, Vincent era mais jovem da minha idade e viu as formas promissoras do futuro: o novo milênio e tecnologia. Não mais as famílias precisam de corpos em cada esquina, observando das sombras. Tecnologia de vigilância era a nova resposta. Um homem podia ver dezenas ou mais locais de negócios. Conversas podiam ser ouvidas, tudo até o lançamento de uma caneta. Segredos que estavam ficando cada vez mais difícil de esconder, e foi apenas a forma como Vincent gostava. Os rapazes mais jovens do que nós admiravam a sua fortaleza, bem como a sua experiência. Vincent foi ramificando-se pela inclusão de outras famílias, aqueles que seu pai tinha ignorado. Eu tive que admitir que o primo de Angelina fosse inteligente. Ele também tinha a cabeça no lugar. Foi uma combinação letal. As famílias não eram as únicas com a capacidade de ouvir e gravar. Inferno, os federais haviam feito a eles na década de oitenta. Agora era mais elegante e mais sofisticado e não exigiu o músculo dos velhos tempos. Câmeras e erros descobertos eram de conhecimento. Como se costuma dizer, o conhecimento era poder. Vincent Costello sabia tudo sobre o poder.

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Eu olhei para a tela do meu Blackberry. O pequeno dispositivo portátil

foi

revolucionário.

Eu

poderia

verificar

e-mail,

procurar

informações sobre as minhas empresas, consultar estoques em tempo real, e até mesmo enviar mensagens para a minha esposa. O problema era com o recebimento de mensagens de Angelina. Ela tinha que enviá-las pela primeira vez. Do meu escritório Manhattan, eu enviei uma mensagem para ela depois que eu tinha recebido o chamado de Vincent e expliquei que não houve tempo para eu ir para casa, para Westchester e, em seguida, voltar para o Brooklyn. No máximo, eu teria estado em casa por uma ou duas horas. Fazia mais sentido para eu ficar no escritório e fazer minha análise diária. Ela ainda não respondeu. Algumas das diferentes empresas, negócios, empresas de qualquer coisa que eu chamava, sob a supervisão constante do guarda-chuva de Demetri, era necessário. Livros precisavam ser vigiados. No mundo dos negócios, eu tinha muitos funcionários qualificados, vice-presidentes e presidentes de pequenas filiais. Eu não confiava e nenhum deles, nenhum. Felizmente, como a tecnologia melhorou assim como a minha capacidade de supervisionar. Eu tinha relatórios diários, semanais e mensais. Eu tinha contabilistas que verificavam o primeiro conjunto de contadores. Era um sistema de controles de contrapesos para rivalizar com qualquer um, e funcionava. A Demetri Enterprises estava crescendo, comprando, e em expansão. Eu tinha ido além dos bairros, além da Costa Leste.

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No

ano

passado,

eu

tinha

tornado

a

Demetri

Enterprises

internacional. Londres estava madura para tudo financeiramente. O fuso horário era só a diferença. Mais e mais a produção estava acontecendo na Ásia. No início de negócios em Londres, foi o fechamento dos negócios no Japão e ao meiodia, New York estava acordando. Não é de admirar que fosse a Meca financeira. E quanto mais eu me aventurei a partir de Nova York, mais independente que a Demetri Enterprises se tornou. Claro, não era completamente livre de obrigação familiar. Se fosse, eu estaria em casa agora, em vez de beber um uísque aguado e esperar o resto do meu partido para se juntar a mim. Verifiquei o meu Blackberry novamente. Nada de Angelina. Sem dúvida, ela estava chateada. Mais uma vez. Eu tinha prometido estar lá. Esta noite era um jantar com uma nova família que havia se mudado no final da rua. Parte do apelo de Rye para mim foram as grandes parcelas de terra. Não era como os brownstones em Brooklyn, um à direita no topo da próxima. No condado de Westchester, os nossos vizinhos não precisavam se conhecer. Essa não era a atitude de minha esposa. Ela prosperou com as pessoas e com a comunidade. Eu tentei, eu fiz. Mas eu não tinha tempo para churrascos de quintal ou jogos de futebol ou qualquer das outras milhares de coisas que ela queria fazer. Se não fosse o presente de Silvia, Carmine deu para cumprir o meu dever há quase cinco anos, eu me sentiria culpado. Quem teria pensado em uma pessoa como um dom?

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Isso foi essencialmente o que Silvia tinha sido. Cinco anos mais velha do que Lennox, Carmine lhe deu para nós. Sim, ela foi feita para ajudar Angelina em volta da casa, mas ela também se tornou a nossa ajuda. Ao longo dos últimos cinco anos, seu papel tinha ido de ajuda doméstica a algo entre uma irmã mais nova e da filha para Angelina. Pelo menos uma vez ela estava com a gente, ela parou a conversa sobre ter outra criança. Ela tinha quinze anos de idade quando chegou, Silvia estava nervosa e sem instrução. O trabalho doméstico era tudo que ela já tinha feito. Sua mãe biológica, basicamente vendeu-a para a casa pessoal dos Costello quando era apenas um adolescente. Poderia ter sido pior para ela. Infelizmente, eu tinha estado em torno suficiente para ver isso também. Mas Angelina não estava satisfeita com a limpeza: ela insistiu em mais. Silvia tornou-se sua nova obsessão. Isso não era dando a entender que ela negligenciou Lennox, ela não fez. Com um filho e uma filha, Angelina estava ocupada dia e noite. Sob a tutela de Angelina, Silvia estudou, passou a GED, e agora estava matriculada em cursos universitários. Claro, ela também ajudou a cuidar da casa e, para minha grande surpresa, era uma excelente cozinheira. De muitas maneiras, Silvia tinha-se tornado a melhor amiga da minha esposa. A mudança no comportamento de Silvia desde que ela chegou foi nada menos que fenomenal. Ela estava agora confiante, uma aprendiz rápida, e tudo o que Angelina iria querer em uma filha. Sem falar que ela era caseira. Quando ela veio pela primeira vez para nós, Silvia tinha estado magra e esguia. Esse não era o caso hoje. Apesar de sua herança não ser italiana, que tinha aperfeiçoado o comportamento. Se ela fosse atendida na

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rua, ninguém saberia que ela não era um membro da nossa família ou que ela uma vez tinha sido vendida como nada mais que uma empregada. A campainha da porta da frente do restaurante tilintou, alertandome que alguém estava entrando ou saindo. Eu reconheci os dois homens que andaram na minha direção e foi quando Vicente e Jimmy, o executor, se aproximaram. Jimmy tinha trabalhado fielmente por Carmine até sua morte. Vincent, obviamente, apreciava o seu serviço. Tendo Jimmy o homem ao lado do chefe da família era uma das poucas coisas que não tinha mudado. "Oren." Vincent disse com um aceno de cabeça quando ele se sentou, nós três nos aglomeramos perto da extremidade da mesa, de volta para a parede. A estratégia básica de sobrevivência. Quase imediatamente a garçonete de cabelos escuros estava de volta à nossa mesa. Em sua bandeja ela tinha bebidas de Vincent e Jimmy. Não havia nenhuma necessidade de tomar o seu pedido, todos sabiam quem eles eram e o que eles bebiam. Nesta parte da cidade, eles eram regulares. A mesa estava sempre pronta. "Eu estou feliz que por estar na cidade quando você ligou." Eu disse. "O que houve?" "Montague." Eu quase engasguei com meu uísque quando o nome rolou para fora de sua língua. Embora eu não tivesse pensado sobre Russell Collins em uma base diária, o trabalho que Carmine tinha me enviado foi o ponto de virada na minha vida e carreira. Eu tinha feito o meu melhor para esquecer as escolhas feitas na Califórnia. Tinha sido um risco e não que eu queria repetir.

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Mais de uma vez eu tinha pensado sobre a mulher e a filha que Russell Collins descreveu. Eu posso ter sequer olhado ou tomado uma pequena olhada em suas vidas. Talvez fosse um sentimento de dívida que eu sentia por minha parte no preço que Russell tinha pago. "Lembro-me desse nome." Eu disse indiferente. "E que tem isso?" "Eu não sei ao certo como seus caminhos se cruzaram ou porque," Vincent começou como um prelúdio para o que ele estava prestes a perguntar para mim. "Pelo que meu pai me disse, havia algo sobre o transporte, transporte do tabaco para cima e para baixo da costa. Os Montagues são mais conhecidos por seu tabaco. Alta qualidade." "De qualquer forma," Vincent continuou. "Meu pai foi capaz de chegar a algumas ofertas notáveis com os estivadores. Foi nos anos setenta, a crise energética. Antes do grande ajuntamento. As famílias tinham mais respeito. Pelo ancião Montague, que não era muito velho então, era grato. Anos mais tarde Montague ajudou meu pai fora de dificuldades financeiras. Houve uma dívida que meu pai devia, que acumulou juros colocando mais do que alguns dos ativos da nossa família em risco. Esgotando as suas opções habituais, meu pai foi para a Montague. Eles foram mesmo. Até…" Eu não preciso ouvir até. Eu sabia até. "Sim, eu sei qual é essa parte. O que agora?" "O velho quer a nossa ajuda novamente. A descrição se encaixa agora. Ele está ficando mais velho e preocupado com o futuro do seu nome e da empresa." Olhei para o derretimento dos cubos de gelo enquanto eu girava sem pensar no meu copo. "Corta para o ponto, Vinny. Eu não estou.."

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A grande mão de Vincent caiu sobre a mesa, muito próxima a minha. "Oren, cuidado. Nós somos uma família, mas até mesmo a família é respeitosa. Diga-me que você é respeitoso." "Sim. Eu sou respeitoso e agradecido por toda a ajuda..." "Vigilância." "O quê?" Perguntei. "Você sabe que nós temos alguns dos melhores equipamentos, com algumas das melhores pessoas que atente para os nossos interesses. Conversando com Montague me fez perceber como todos poderiam se beneficiar dessa tecnologia. Sob seu guarda-chuva, você irá formar uma empresa de segurança. Usaremos os nossos rapazes. Ele vai ver e ter som legítimo". Eu cerrei os dentes, quando ele continuou a descrever o seu plano para uma nova subsidiária da Demetri Enterprises. "Um dos primeiros trabalhos," ele continuou, "e deixe-me dizer, um lucrativo, será para Montague." Eu balancei minha cabeça. "Em suas fábricas? No banco dos réus? Em seus edifícios de escritórios? Sobre o que estamos conversando? Quantos cubos?" "Você começa com isso. Faça o que você faz. Obtenha outros trabalhos assim que este não se destaca, mas o objetivo principal é a sua casa e escritório corporativo." Sua casa? Eu tinha visto isso quando eu chequei a esposa e filha de Collins. A coisa era um castelo. Estava apenas faltando o fosso. "Você já viu a sua casa?" Perguntei.

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Os olhos de Vincent se arregalaram. "Eu vi. Por quê?" "Eu fiz a minha investigação após... Califórnia." "Então você sabe que ele tem uma filha e que a sua esposa casou de novo?" Dei de ombros, como se eu não tivesse sido pego, perto da atenção à viúva de Russell Collins. Como se eu não tivesse visto ela mais de uma vez em Savannah ou visto ela e sua menina. Naquela noite, anos atrás, no bar, Collins descreveu seu casamento como um inferno com uma esposa fria e frígida como uma bruxa. Mas isso não era o que eu tinha visto. Se eu me permitisse ter qualquer sentimento, de uma forma ou de outra, em relação a Collins ou sua viúva, eu admito que eu estava feliz que ela encontrou alguém depois da morte de seu marido. Ela era muito jovem e bonita para passar o resto de sua vida sozinha. "Sim, eu ouvi que ele tinha." Eu respondi casualmente. "O Velho Montague quer estar certo de que o novo marido é o homem para manter A Montague fluindo. Ele quer saber, sem sombra de dúvida que, quando ele passar para o outro mundo, Alton Fitzgerald vai cuidar do nome de Montague e do legado." "E isso não pode ser feito com uma empresa estabelecida?" "Não se é para ser mantido em segredo. Ele não quer ninguém em Montague para ser o mais sábio. Ninguém vai saber, mas apenas o velho." Eu tinha crescido frio ao longo dos anos, mas eu não estava morto, ainda não. Assassinato teria sido um favor mais rápido. No entanto, eu estava aliviado que não fosse o pedido que ele tinha feito. A criação de uma

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frente de algumas câmaras os erros poderia ser feito com a consciência, assumindo mais leve se é que eu ainda tinha uma. "Dê-me um mês ou dois." Eu disse. "Leva tempo para obter as autorizações e configurar o imobiliário." "Não mais do que dois." Vincent bebeu o resto de sua bebida e bateu o copo sobre a mesa. "Diga a minha prima que eu disse Olá". "Eu vou." Se ela estiver falando comigo. "Só mais uma coisa, como Lennox está indo?" Meu peito ficou apertado. Vincent tinha sido o único que eu especificamente solicitei para manter Lennox fora do negócio da família. "Ocupado. Ele está na escola, jogando todos os tipos de esportes. Você conhece Angelina, ela o quer ele envolvido em tudo." "Tudo, exceto o negócio da família?" "Ele tem apenas quinze anos." "Você tem alguma ideia do que eu sabia aos quinze anos?" Perguntou Vincent. "Dois meses." Eu prometi, evitando o assunto. "Eu vou ter a empresa de segurança instalada e funcionando em dois meses." Vincent deu um tapinha no meu ombro. "Luca quer ter os primos juntos neste verão. Barco novo." "Dê uma ligada à Angelina. Ela está no comando do nosso calendário social." "Até a próxima vez."

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"Até a próxima vez." Eu repeti, quando eu fiquei sentado e assistindo

Jimmy

virar

as

costas

na

minha

casualmente em direção à saída. O sino na porta tilintou.

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direção

e

andando


FOI UM SONHO? Quando acordei e dormi, e o sol da manhã havia entrado através das cortinas, a questão flutuou pela minha mente. Estiquei os braços e as pernas em todo o colchão, os lençóis macios acariciaram a minha pele nua com uma recém-familiarizada dor, maravilhosa, de contentamento povoando no meu núcleo. Apesar da minha mão só encontrar uma cama vazia, eu sabia a resposta para a minha pergunta: tinha sido real. Um sorriso puxou os cantos dos meus lábios enquanto meus dedos vagavam do meu novo colar até meus seios nus, correndo em círculos ao redor dos meus mamilos excessivamente sensíveis. Com um gemido satisfeito, minhas mãos se moveram mais para baixo no meu corpo nu. Quando eu tinha ido dormir, eu estava vestindo pijamas. Agora, eu não estava. Meu sorriso floresceu mais completo quando eu virei minha cabeça para inalar o perfume masculino da colônia de Nox, que permaneceu sobre o travesseiro fresco ao meu lado. Eu tinha ouvido falar que o cheiro era o mais forte dos nossos sentidos quando se tratava de memórias e excitação. Com os olhos fechados, a fragrância exclusiva me transportou para a suíte presidencial em Del Mar e a primeira vez que eu tinha cheirado o perfume notável. Eu me aqueci com a lembrança da jaqueta de Nox quando ele colocou sobre meus ombros.

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Não era um sonho. Nox tinha estado aqui, ao meu lado, comigo, e dentro de mim. Apesar dos vários copos de vinho que eu tinha consumido na noite passada, eu tive dificuldade em adormecer, perturbada e confusa sobre Chelsea. Eu ainda não entendia por que ela estava se desculpando, por que ela não iria falar, ou porque eu não conseguia encontrá-la depois de sua chamada. Depois de virar e revirar, eu decidi tomar a pílula para dormir que Patrick tinha oferecido. Dentro de minutos, minhas pálpebras ficaram pesadas e um sono agitado se seguiu até que em algum momento durante a noite, um braço forte me puxou contra um tórax sólido. Envolta no caloroso abraço de Nox, meu mundo se endireitou. Lembrei-me de estar girando em seus braços e de frente para ele, tocando seu rosto bonito. Na escuridão, suas feições estavam escondidas, ainda sob as pontas dos meus dedos eu vi as maçãs do rosto proeminentes, bochechas desalinhadas e mandíbula cinzelada. Eu não precisava ver a luz azul de seus olhos para me convencer de que Nox era real. Sua presença enchia não só o quarto e a cama, mas também a minha alma. Com ele ao meu lado, eu tinha caído em um sono profundo. A presença de Nox não tinha tomado a minha preocupação com a minha melhor amiga, mas sua presença só tinha diminuído o meu fardo, permitindo-me

compartilhar

as

minhas

preocupações

e

dormir

profundamente. Agora, quando eu comecei a dobrar os cobertores, lembrei-me de que não havia só dormido, mas esta manhã quando Nox acordou, nós tínhamos feito um pouco mais do que isso.

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Ainda grogue, eu tinha despertado para o meu alarme, meu favorito e prazeroso de sondagem da ereção matinal de Nox, lentamente moendo contra a parte inferior das minhas costas. Quando os seus grandes dedos se abriram sobre a minha barriga, me puxando para mais perto e se movendo para baixo, meu núcleo apertou e mais do que minha consciência foi desperta. Então tive meus desejos arbitrários. Nestas primeiras horas, fiquei perdida na sensação de que era Nox. Meus olhos mal se abriram quando o meu pijama desapareceu, e ele esticou e encheu-me da maneira mais deliciosa. Enquanto se movia, minhas costas arqueavam de prazer e seus lábios encontraram os meus. Cada respiração dentro e fora, quente e inebriante quando o nosso peito arfava pele contra pele dando a outra pessoa o essencial do ar para a vida. Era como se o oxigênio e o dióxido de carbono só pudessem ser encontrados no outro. Sem a nossa troca de respirações, eu teria deixado de existir. Por um tempo, o mundo além de nossa bolha foi esquecido. Cada pensamento meu foi consumido com o homem acima de mim, me segurando, dominando o meu mundo, e fazendo amor comigo. Sua presença me satisfez enquanto suas palavras ofereciam conforto. Declarações de seu amor e profissões de meu valor preencheram um vazio que o comportamento estranho da minha amiga tinha criado. Depois que Nox começou a minha manhã com uma série de detonações satisfatórias, ele me beijou um adeus e pediu desculpas por ter que sair tão cedo. A última coisa que ele disse antes de me voltar para o sono foi que ele me via hoje à noite no nosso apartamento. Quando recordei a conversa, ou a sua declaração e as minhas palavras em aceitação a sua despedida sonolenta pode ter sido mais de uma imposição, mas eu não me importei. Eu queria estar de volta em

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nosso espaço. Eu não tinha estado lá desde que eu saí dele a noite que eu tinha recebido a carta. Apesar de que só tinha sido há três dias, com tudo o que tinha acontecido, parecia ser uma vida. Eu ainda não sabia exatamente o que tinha acontecido com Jocelyn, mas eu sabia que eu confiava no homem que me surpreendeu na minha cama enquanto eu dormia. Eu também acreditava que Patrick confiava nele. Se não o fizesse, eu suspeitava que o meu primo não tivesse permitido Nox a entrar no meu quarto. Não importa o quão dominante Lennox Demetri poderia ser, Patrick era meio Fitzgerald. Eu sabia por experiência que o sangue deu a Pat mais do que seu quinhão de teimosia. Não foi até que eu acordei novamente, mais de uma hora mais tarde, que eu mesmo percebi que tinha feito amor no apartamento de meu primo. Minhas bochechas ficaram avermelhadas quando eu imaginava a reunião com Patrick na cozinha. Cerca de 40 minutos mais tarde, eu fiz, e nós vestidos e prontos para os nossos dias. "Priminha, a sua noite ficou melhor?" Patrick perguntou quando entrei na cozinha. Meu ombro se levantou despreocupadamente quando eu, sem sucesso, mantive um sorriso bobo de ultrapassagem no meu rosto. "Eu dormi melhor do que eu esperava." "Hmm." "O quê?" Perguntei. "Nada, estou apenas fazendo uma observação."

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Eu parei de abrir o recipiente de iogurte grego e olhei para mim. Depois que eu tinha despertado sozinha, eu tinha tomado banho e me vestido. Apesar da aprovação do meu cheiro pós-sexo de Nox, eu estava certa de tê-lo afastado. Minhas sapatilhas mostravam desde as barras dos meus jeans skinny rolando elegantemente acima dos meus tornozelos e minha blusa cai para abaixo de minha cintura. Meu cabelo estava trançados para um lado, colocado em cima do meu ombro em uma trança âmbar, e minha maquiagem era escassa, mas fresca. Franzindo os lábios, eu olhei de volta para Patrick. "O que você está olhando?" Suas bochechas rosa. "Minha priminha bonita e feliz, e se eu sou completamente honesto, saciada, também." Eu balancei a minha cabeça enquanto eu descascava em volta a tampa do iogurte. "Eu estou vestindo um sinal ou estávamos muito alto?" Ele riu. "Nem. Eu só gosto de ver você feliz. Muito feliz. Eu não tenho certeza que eu já vi você brilhar assim." "Eu estou." Eu admiti quando eu encolhi os ombros e levantei a colher perto dos meus lábios. "Eu não posso explicar. Não é como se eu tivesse esquecido Chelsea. Eu não esqueci. Eu não tenho idéia do que está acontecendo com ela. Espero descobrir isso, mas, entretanto, há algo sobre Nox que eu nunca tinha experimentado antes. Ele me faz sentir..." Meu café da manhã começou a se confundir com lágrimas. "… especial." Patrick desceu da banqueta e deu a volta no balcão, envolvendo o braço em volta do meu ombro. Seu perfume encheu meus sentidos, me fazendo sorrir. "Não chore. Você merece isso. Não importa como aconteceu. Não pense sobre isso. Eu me sinto da mesma maneira sobre Cy. Nós somos sortudos."

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Uma pontada de culpa caiu sobre mim, eu não tinha pensado sobre a infidelity. Em vez de corrigir seus pressupostos, eu disse: "Droga, Pat, você cheira muito bem! Estou surpresa que Cy não mantenha essa colônia trancada. Quero dizer, é divina!" Os olhos castanhos de Patrick brilharam. "Ele está vindo para casa hoje à noite. Após o despertar, que ouvi esta manhã, eu não sinto muito que vamos ter o lugar só para nós." "Você está me expulsando?" "Nunca! Presumi que o Sr. Boa aparência queria você em casa. " Era verdade, ele queria. Mas eu me senti refrescante brincalhona. "Então você está dizendo que eu dou cãibras em seu estilo?" Pat deu um passo para trás e passou a mão sobre o peito. "Eu pareço como se o meu estilo fosse sempre apertado?" Eu ri. "Não mesmo. Mas você está certo. Vou voltar para o nosso apartamento hoje à noite. Obrigada por me deixar ficar." "Você sabe que você é sempre bem-vinda." "Sempre? Mesmo quando você está querendo um tempo sozinho?" Eu balancei as minhas sobrancelhas. Ele beijou a minha testa. "Sempre." Após o café da manhã, eu arrumei as minhas poucas coisas, chamei Clayton, e virei a minha bagagem com a minha mochila e bolsa para o lobby. Assim que eu sai das portas de vidro o meu motorista parou no meio-fio. "Depois que você me deixar na faculdade, por favor, você pode levar as minhas coisas de volta para o apartamento de Sr. Demetri?"

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"Sim, senhora." Essa foi a extensão da nossa conversa quando nós íamos através do tráfego da manhã, movendo-nos a partir da Upper East ao Upper West Side.

Quando

a

chave

girou

na

fechadura

da

nossa

porta

do

apartamento, meu peito se contraiu com um sentido saudável de trepidação. Fazia três dias desde que eu saí daqui. Três dias desde que eu tinha lido a carta. Será que eu sabia mais do que eu tive naquela noite? Eu sabia que Nox tinha dado a entender que sentia uma responsabilidade na morte de Jocelyn, mas nunca ele disse que iria machucá-la. Meu coração se recusou a permitir a possibilidade de permanecer em meus pensamentos. Eu respirei fundo. Meu homem complicado não estava pronto para me dizer mais, e tão curiosa quanto sou, eu respeito a sua privacidade como ele respeita a minha. Do forno um aroma do céu me pegou quando eu abri a porta. Sem hesitação, deixei a minha mochila perto da porta, garanti os bloqueios, coloquei meu código no teclado, e fiz meu caminho para a cozinha. A mesa perto das grandes janelas foi definida para dois, completada com velas apagadas. A forma como a cera frisava ao longo dos eixos de altura fez a minha barriga alerta e músculos inferiores apertar, após a nossa noite em Del Mar, eu nunca olhei para cera de vela da mesma forma novamente. Taças de vinho estavam à espera de seus conteúdos, enquanto

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pratos esperavam a nossa refeição. Um frasco de azeite estava perto das velas e ao lado de uma cesta com pães, a sua crosta fresca enquanto o centro apareceu delicadamente macio. No balcão eu achei uma nota de Lana e sorri quando eu li o que ela escreveu:

Senhorita Collins / Sr. Demetri, Espero que isso não seja outra refeição que eu acabe vendo em seu lixo. Espero que vocês gostem. É o cardápio que foi solicitado. Boa refeição, Lana

Eu não tinha solicitado. Isso significava que Nox tinha. A forma como o meu estômago roncou me disse que eu não tinha nenhuma intenção de deixar esta refeição se juntar as outras que, aparentemente, tinham sido jogadas fora. Eu abri a porta do forno. O ar quente bateu no meu rosto aquecendo a cadeia do meu novo colar como uma breve sensação de queimação rodeando meu pescoço. Alcançando a travessa de platina, eu inalei o cheiro suculento. Queijo borbulhava com molho vermelho na forma de lasanha. Tive a nítida sensação de que Lana não usaria almôndegas congeladas se ela fosse fazer espaguete. Eu verifiquei meu telefone para ver se eu tinha recebido um texto de Nox. No pouco tempo que tínhamos vivido juntos, ele era muito bom em deixar-me saber se ele estava atrasado. Havia apenas um texto. Foi a partir do telefone de Jane, mas eu sabia antes de ler que a mensagem não era de Jane.

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Mãe: "Sinto muito que você não queira voltar para casa ou falar conosco. Isto não é sobre o que aconteceu ou a sua recusa em voltar para casa. Há tanta coisa que eu deveria ter lhe contado. O tempo estava se esgotando. Mas eu já sei mais, e eu preciso te dizer. Eu sei que se eu falar, você vai saber o que fazer. ALEXANDRIA, você é tão esperta. Tão independente. Tanto quanto seu pai. Aceite me ver. Vou encontrá-la em Nova York. Alton sairá na próxima semana. Ligue neste telefone e fale com a Jane. Deixe que ela saiba quando será o melhor momento. Eu não estou tentando interromper a sua escola. Mas esta informação nova é vital para nós duas, para os nossos futuros. Por favor, responda. Amor, sua Momma."

Fiquei olhando para a tela e desejei que tudo fosse embora. Eu queria que ele nunca tivesse acontecido, que ela nunca tivesse se casado com Alton, que meu pai nunca tivesse morrido. Eu desejei uma vida de felicidade e segurança. Lentamente, a sala em volta de mim voltou em foco, bem como a mesa que foi definida e o tempo incerto da chegada do meu namorado. De repente, mesmo com a incerteza, isso me fazia sorrir. Em Savannah, o jantar era sempre às sete. Havia poucas exceções a esta regra. O Sr. Lennox Demetri e sua afinidade com regras não inclua as coisas mundanas, como o tempo para o jantar, e como a maioria das outras coisas sobre Nox, eu gostava disso. Eu encontrei o que eu sempre

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tinha procurado em uma vida que era real, feliz e segura com apenas a quantidade certa de espontaneidade. Quando eu debatia a resposta que eu daria a minha mãe, eu virei o forno para aquecer, fiz o meu caminho de volta para o meu escritório com a minha mochila e em apreensão estendi a mão para o interruptor de luz. Eu tinha falado com Deloris e Clayton e recebido garantias de que o apartamento era seguro, mas cada sala tinha uma pequena quantidade de apreensão para mim. Acendi a luz, e eu soltei um suspiro ao fim na minha mesa. A nota que tinha começado essa cadeia de eventos foi embora. Tudo estava como era antes. Lembrando a minha surpresa que eu tinha para Nox naquela noite fatídica, eu fiz o meu caminho para o nosso quarto. A cama estava feita, travesseiros cobrindo a cabeceira. Mas a minha atenção foi para o meio da cama, o lugar onde eu havia deixado meu vibrador. Ele tinha ido embora. Alguns nós se formaram no meu estômago vazio enquanto eu imaginava Bryce ou mesmo Jerrod o vendo. Talvez fosse Deloris. Meus joelhos ficaram fracos quando eu afundei até a borda do grande colchão king-size e trabalhei para combater o meu constrangimento. Não era como se todos eles não soubessem o que Nox e eu fazíamos, que fazíamos sexo, mas isso não significava que eu queria que eles vissem a prova disso. E então me lembrei de Jane encontrando o meu vibrador em Savannah. Deitei-me na cama e tirei o meu telefone. Em vez de mensagens de texto, eu bati o botão de chamada e olhei para o relógio. Era quase sete. Eu esperava que Alton e Mãe estivessem comendo ou tendo coquetéis

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antes do jantar. De qualquer maneira, eu pensei que poderia ser um momento em que Jane poderia falar. Ela atendeu no segundo toque. "Filha você ligou!" Meu corpo inteiro foi aquecido ao som robusto de sua voz através do meu telefone. "Sim, Jane, eu fiz. Eu queria falar com você." "Bem, você sabe que horas são. Você sabe que sua mãe está se preparando para o jantar." Eu balancei a cabeça, embora ela não pudesse me ver. "Sim, eu sei que as coisas nunca mudam em Savannah. Eu gostaria de falar com você." "Comigo?" Perguntou ela. "Sim. Desde que as coisas nunca mudam em Savannah ou com a minha mãe, pensei que talvez se eu falasse com você..." O tom de Jane abrandou para forma como ela fazia quando ela queria que eu ouvisse. "As coisas mudam. Algumas mais que... bem, de forma lenta. Mas acontece. Não seja tão dura com sua mãe. Ela fez o seu melhor." Uma borda da emoção entrou em sua voz. "E, bem, algumas das mudanças, elas são boas." Eu levantei a minha cabeça, meus cotovelos apoiando o meu peso. "Conte-me." "Não é o meu dever contar. Mas sua mãe, ela quer falar com você." "O quê? Você disse bem. Então ela não está doente, está?" Lembreime de Bryce me dizendo que ela não estava bem há um mês na Califórnia. "Não, nada disso." Disse Jane. "Espere. Este lugar velho não é conhecido por mudanças a, bem, um longo tempo".

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Eu balancei minha cabeça. "Diga a ela..." Eu respirei fundo. "... Diga a ela que eu posso falar com ela." "Criança, eu vou. Ela provavelmente a chamará de volta do meu telefone." "Tudo certo. Estarei esperando. Mas…" "O que é isso?" "Eu vou ficar aqui. Estou trabalhando duro, e eu quero o meu sonho." "Alex, querida, isso é tudo o que alguém quer, eles sonham. Todo mundo faz. Sua mãe, ela queria isso também." Meus dentes morderam meu lábio inferior. "Ela já conseguiu isso?" "Não é tarde demais, nunca é tarde demais, não até que o bom Deus nos chama para casa. Vou dizer a ela que você ligou." Sua resposta me deu um pouco de esperança e, ao mesmo tempo encheram minha mente com novas perguntas. Por que eu nunca pensei em minha mãe como tendo os seus próprios sonhos? Ou poderia seus sonhos terem sido para mim? O que ela tinha sacrificado por esses sonhos? Jane estava certa? Havia ainda tempo? "Obrigada, Jane." "Você se lembra?" Perguntou ela. Minhas bochechas ficaram cor de rosa, da mesma forma que tive desde que eu era velha o suficiente para lembrar. "Sim eu lembro." "Bonita por dentro é isso o que você é. E do lado de fora, você é linda." "Eu te amo."

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"Você sabe que eu te amo." Respondeu Jane, antes da linha ficar muda. Meus pulmões ficaram cheios de ar pouco antes de eu cair de volta na cama com um suspiro. A busca de meu vibrador perdido foi esquecido quando a minha breve conversa com Jane se repetiu em minha mente. Sem que eu soubesse, lágrimas vazaram dos cantos dos meus olhos, emoções que eu nunca destinei a lançar. Eu odiava Savannah, mas havia partes, como Jane e até mesmo a minha mãe, que continuavam a chamarme, para me puxar para trás. Eram pedaços de quem eu tinha sido, ou talvez eles fossem parte de quem eu era hoje. Alexandria? Alex? Ou Charli...? Talvez levasse todas as três, a garotinha assustada, a mulher jovem e independente, e a mulher pronta para confiar e amar e fazer tudo. Se isso fosse verdade, então eu não poderia deixar qualquer um dos lados para trás. Eu precisava enfrentar o passado, o presente e reconhecer que eu não tinha feito isso sozinha. Eu tive ajuda o tempo todo.

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"POR QUE ELA DEVE vir aqui?" Perguntei quando eu arrumei meu cabelo em um coque francês. Normalmente, eu estava completamente pronta para o jantar no momento em que Alton se juntava a mim. Esta noite foi diferente. Em vez de ir para baixo na sala de estar ou para seu estúdio, como sempre fazia quando ele chegava em casa a partir do escritório, ele estava em nossa suíte, me dando instruções sobre o nosso próximo jantar do inferno. "Porque, Laide, é parte da ilusão." Alton respondeu com um tom que sugeria que eu estava pedindo algo de conhecimento comum, como por que o céu era azul ou o mar estava verde. "E", continuou ele. "de acordo com Bryce, ela está tendo problemas com essa coisa toda. A puta estava disposta a aceitar o dinheiro, mas ela nunca esperava que fosse de alguém que tinha uma história com Alexandria." Arrumei meus ombros quando eu inspecionei o meu cabelo e maquiagem. "Eu nunca gostei dela, desde ela vivia com nossa filha. Mas eu-eu..." Eu procurava as palavras certas. "... Nunca pensei que ela era uma prostituta." Alton estava assistindo a minha resposta, estreitando os olhos com cada uma das minhas palavras.

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"Eu nunca confiei nela." Eu continuei. "Você acha que ela estava usando Alexandria para seu próprio benefício, estimulando a rebelião de Alexandria para apenas uma ocasião como esta?" Alton inclinou a cabeça, pensativo, pouco antes de atirar de volta os dois dedos de conhaque do copo na mão. Desde a reunião em seu escritório algumas noites atrás, ele tinha pelo menos se acalmado ao longo de todo o assunto. Tinha assistido a algumas reuniões com os advogados de Bryce, os que trabalham sobre o caso de Melissa, e de repente, Alton Fitzgerald foi mais uma vez o maior defensor de Bryce. Alton explicou que a empresa da qual Bryce tinha garantido que Chelsea teria companheirismo, o que era apenas

conversa

cavalheiresca

para

'comprar

uma

prostituta'

era

respeitável e segura. Os clientes eram principalmente nomes bem conhecidos e a chance de se tornar público que Chelsea era outra coisa senão uma namorada sincera era mínima a inexistente. Aparentemente, em toda a história da empresa, nunca teve tal violação. "Então, tudo faz sentido." Ele respondeu à minha pergunta. "Funciona. Tudo funciona como uma cerveja em grande parcela por anos, fundamentando Bryce e o relacionamento de longo prazo com Chelsea." Fui até a cômoda em nossa suíte, meus saltos altos afundando no tapete de pelúcia e peguei o copo já servido de cabernet. Agitando o líquido vermelho escuro, tentei pensar da maneira certa para dizer o que eu estava pensando, uma forma de questionar este plano sem definir o meu marido novamente. "Você vai explicar isso?" Ele bufou enquanto se acomodava numa poltrona de couro de alta volta de pelúcia e levantou os sapatos para o divã. "Laide, por amor de Cristo, use a cabeça. Você acabou de dizer isso sozinha. Pense como a

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putinha. Ela encontrou-se vivendo com Alexandria Montague. Ela viu o potencial. Quando Bryce foi para a Califórnia para visitar Alexandria, Chelsea correu em interferência, dizendo a Bryce que Alexandria não queria vê-lo e dizendo Alexandria para ficar longe de Bryce. Ela estava na posição perfeita para causar dissensão". Bebi o vinho grosso que o meu marido tinha derramado para mim. Havia algo estranho com seu sabor. Eu olhei para a garrafa. Era da nossa coleção privada. Talvez tenha sido o ano. Talvez fosse que eu estava evitando os Cabernets, Merlots e outros vermelhos e bebendo mais brancos ultimamente, e ainda mais água. Desde que aprendi sobre o codicilo, eu tinha evitado o álcool mais pesado, me esforçando para me manter afiada. Não só eu não queria deixar acidentalmente sobre o que eu sabia, eu estava ouvindo e tendo em tudo o que foi dito e feito em volta de mim. Durante anos demais - eu deixei o mundo girar em torno de mim, o conteúdo de permanecer felizmente dissociada e inconsciente, mas não mais. O tempo era da essência e pela reação de Alton ao plano de Bryce, havia mais acontecendo do que eu sabia. Era hora de fazer o que Jane fez. Eu não quis dizer o trabalho manual. Deus me perdoe. Eu quis ouvir. Jane disse que era o que ela fazia, como ela sabia sobre o codicilo. Meu palpite era que ela sabia muito mais do que deixava transparecer. Eu estava seguindo seu exemplo. Eu balancei a cabeça em reconhecimento da explicação de Alton. Ele continuou me dizendo exatamente por isso que eu deveria aceitar que Bryce e Chelsea tivessem uma reportagem de capa, enquanto, ao mesmo tempo, analisava. Ele queria ter certeza de que ela era crível

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antes que saísse para público em conjunto, antes que os abutres começassem o círculo e as perguntas fossem feitas. Ouvi

com

os

acontecimentos

recentes

infiltrando

meus

pensamentos. Durante uma das últimas viagens de Alton, eu estive novamente com Stephen, o jovem estagiário. Juntos, nós tínhamos olhado mais de perto a contabilidade de pontos de vista de todos os documentos do meu pai. Parecia que, quando Charles estava vivo, não era incomum para o meu pai se encontrar com Ralph Porter e passar por cima de questões e documentos legais. Não foi até semanas antes da morte de meu pai que Charles tinha encontrado tanto com Ralph e Alton. Tudo o que Stephen e eu pudemos decifrar era que eles estavam olhando para a estrutura da Montague Corporation. Mesmo depois de cavar, não fomos capazes de identificar quaisquer alterações específicas que foram feitas como resultado da reunião. A maioria dos documentos relativos à Montague Corporation foi detida pelo conselho de administração. Legalmente, eu era um membro, o membro com a maior participação, ainda assim, eu não poderia exercer meus direitos, não sem alertar meu marido. Alton tinha sido nomeado meu procurador em todas as questões da Montague. Stephen explicou que pelo recurso legal, eu poderia obter meus direitos de volta. A única outra vez que Alton e me pai tinha visitado a empresa juntos foi antes de Alton e eu nos casarmos e eu tinha estado com eles. Foi quando assinamos a papelada necessária para o acordo do nosso casamento. Alguns podem considerá-lo um acordo pré-nupcial, mas na realidade ele era o cumprimento do artigo XII da última vontade e testamento de meu pai.

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Eu gostava de Stephen. Eu estava mais certa que Ralph lhe tinha enviado ao meu caminho na esperança de fazer descarrilar o que fosse que ele pensou que eu iria encontrar. Talvez Ralph acreditasse que, juntos, Stephen e eu seriamos o cego guiando outro cego. No entanto, eu sabia mais sobre a família Montague do que eu já tinha sido permitida anteriormente e Stephen era extremamente bem versado em juridiquês, não só porque ele era um estudante de Direito do segundo ano, na faculdade de direito de Savannah, e estagiário em um escritório estimado na prática da lei, mas também por causa de seu trabalho de graduação, onde ele se formou em filosofia. Stephen tinha uma incrível capacidade de decifrar a palavra escrita. "Você está ouvindo?" Eu levantei o meu olhar para o meu marido. Seus olhos cinza estavam escurecidos enquanto esperava minha resposta. "Eu estou. Eu estou preocupada que eu não serei capaz de esconder o meu desagrado por toda esta situação. Como posso eu possivelmente não deixar transparecer que eu sei que ela é uma prostituta?" "Vamos, Adelaide, você é uma especialista nisso." Parei a minha mão com o cálice de vinho equilibrado em meus lábios, sem saber se eu realmente recebi um elogio. "O que você quer dizer?" "Quer dizer que você pode sorrir e suportá-la como a melhor deles." Não era um elogio. "Talvez você gostasse de me esclarecer com exemplos específicos."

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"Não, eu gostaria que você fizesse o que eu disse e acolhesse esta menina em nossa casa como se fosse um pretendente de Alexandria, aquele jovem Demetri." Eu respirei fundo. "Eu não o conheci. Mas a diferença gritante é que Alexandria não pagou por sua companhia." Eu enfatizei a palavra que Bryce tinha usado. "Não ao nosso conhecimento." Eu estreitei meu olhar. "Alexandria não tem acesso a qualquer de seu dinheiro. E pelo que eu entendo, o jovem homem Demetri não está necessitando de apoio financeiro." Alton deu um passo mais perto. "Realmente, Adelaide, pensei que estávamos feitos em discutir os atributos dos Demetris. A menos que você gostasse de reabrir velhas feridas." Pressionei meus lábios juntos. Se ele soubesse a medida que eu tinha explorado os atributos de Oren Demetri. Na mente do meu marido, ele estava falando sobre um encontro. Mal sabia ele que durou anos. "Eu acredito que você fez a sua opinião sobre o pai de Lennox muito clara." Removendo o copo da minha mão, Alton olhou nos meus olhos. A intensidade era ao mesmo tempo assustadora e emocionante. Eu tinha me treinado bem demais para desviar o olhar, uma mulher menor faria. Mas eu tinha dançado este tango muitas vezes. Nestas situações, o meu mecanismo de sobrevivência era se tornar uma voyeur. Não mais presente como um participante, eu observava do lado de fora, fascinada pela carnificina do naufrágio iminente. A cada segundo que passa, a expressão do meu marido endurecia. Antes eu soubesse o que ele tinha feito, sua mão estava em torno de minha garganta, fazendo-me tropeçar para trás até meus ombros colidirem

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com a parede. Ele aplicou apenas a pressão suficiente para o meu pescoço que eu precisava para levantar meu queixo para respirar. "Esta não é uma sábia escolha de conversa." "Eu não acredito que fui eu quem trouxe essa situação." A pressão aumentou, mas apenas marginalmente. "Vamos ter uma frente unida quando jantar. Está claro?" O sabor revelador de cobre infiltrou na minha língua enquanto eu atingi meu lábio, mordendo de volta a resposta que eu queria dizer. "Sim, você está muito claro." "Para o registro, aquele jovem vem de uma linhagem de criminosos, em todos os sentidos da palavra. Negócio dissimulado, bem como relações do submundo. Ele nunca colocará o pé na minha casa." Não era uma pergunta. Eu estava mais certa que Alexandria concordaria com Alton, embora não pelas mesmas razões. "Eu não o conheci." eu enfatizei o que eu disse antes. "Mas seu pai..." Meu olhar ficou fixo sobre a pressão no meu pescoço aumentando. Eu sabia melhor do que mudar minha expressão. Qualquer alteração pode ser mal interpretada. "Você sabe, Adelaide, nem todas as prostitutas são compradas através de uma empresa." Não, alguns garantem o seu lugar em sua vida com o seu filho bastardo. Eu não disse isso. Quando eu não respondi, ele me soltou. Eu inalei, permitindo aos meus pulmões a se expandir plenamente. "E sobre Alexandria?" Perguntei, esfregando os dedos sobre meu pescoço e

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estendendo a mão para o meu copo. O vinho era bom, pois revestia a minha garganta. "O quê sobre ela?" "Sua reação a tudo isso. Eu não sei como você acha que isso vai levá-la de volta á Bryce." "Você disse a ela?" "Não. Não falei com ela. Ela ainda não está respondendo as minhas ligações desde que você usou o meu telefone". Alton sacudiu a cabeça. "Essa menina precisa ser ensinada boas maneiras." Eu andei em direção ao espelho. A pele do meu pescoço estava vermelha, embora não tivesse apertado com força suficiente para deixar as marcas de seus dedos. Alton foi para o meu armário e abriu duas portas revelando várias gavetas cheias de joias. Quando ele procurou, disse ele. "Eu estava trabalhando para recuperá-la aqui antes dessa mudança de eventos. Tal como em tudo, eu já desisti de sua capacidade de influenciar suas decisões. Além disso, eu não permitirei que esta menina Moore mude o resultado pretendido". Passando as minhas joias, Alton silenciosamente me entregou um colar de contas. Tinha a forma de um grande triângulo, o desenho pendurado como um lenço garantiu alto no meu pescoço com o ponto de cair apenas sobre o decote do meu vestido. Iria ocultar quaisquer sinais de seu recente jogo de poder. Ilusão.

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De bom grado, eu levei a joia, retirei o colar que eu estava usando, e tentei garantir um maior. Mas, quando eu fiz, Alton veio atrás de mim e estendeu a mão para as fivelas. Baixei as mãos enquanto ele fechou a colar. Em seguida, ele se inclinou em direção a minha orelha e escovou o lado do meu pescoço com seus lábios. "Sra. Fitzgerald, eu sugiro que você faça a sua filha ouvir." O cheiro de tabaco e conhaque encheu meus sentidos, e sua voz ressoou através de mim, um forte contraste com o significado ameaçador de sua advertência. "Essa história vai ser apenas isso. A forma como eu vejo, ela vai trazer Alexandria a seus sentidos." Com o colar seguro, nossos olhos se encontraram no espelho e as mãos em concha em meus ombros. "É no melhor interesse de todos para manter essas pessoas, e a família, longe das mulheres Montague. Eu odiaria ver alguém se machucar." Ele me entregou a minha taça. "Beba, querida, temos de esperar a família." Peguei a taça, mas em vez de beber, eu levantei a minha testa. "Isso quer dizer que Suzy está aqui?" "É claro." Eu esvaziei o conteúdo da taça e deixei-a sobre a mesa perto da porta. Para o inferno com a minha nova promessa para ficar alerta, alguns casos era melhor deixar esquecidos. Eu estava certa de que seria necessário mais do que um copo de cabernet para fazer-me passar através deste jantar. O riso nervoso veio do salão enquanto descíamos as escadas grandes. Ficamos parados na arcada, meu braço na curva do meu marido é como a farsa jogada fora em volta de nós. Bryce estava na outra

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extremidade da sala, uma taça vazia na mão. Sem dúvida, ele tinha tido o mesmo coquetel antes do jantar como seu pai. Nada, mas o melhor Cognac para os Fitzgerald, mesmo os ilegítimos. Embora eu não sentisse pena de Bryce, eu vi através de sua bravata. O olhar em seus olhos cinzentos quando ele se virou para Alton e para mim não estando olhando para mim. Sua atenção estava em seu pai, em busca de sua aprovação, pedindo um sinal de que este plano iria funcionar. Eu lutei contra a vontade de voltar para o meu marido e testemunhar a sua resposta silenciosa. Assim quando eu estava prestes a olhar, a minha atenção foi para as duas mulheres no pequeno sofá de veludo. Minha melhor amiga estava absolutamente delirante sobre a nova puta de Bryce. Embora eu conhecesse Chelsea antes, neste ambiente, ela parecia diferente. Sem dúvida Suzy tinha ajudado com a aparência da puta. Ela não era pouco atraente. Com seu cabelo e sua figura nova encantadora acentuando um vestido de coquetel, de bom comprimento, preto impressionante, ela se virou de Suzy para mim, seus olhos castanhos refletindo o mesmo fundamento que eu tinha acabado de ver em Bryce. "Senhora. Fitzgerald." Chelsea disse quando cheguei. "Adelaide." Suzy ofereceu. "Não há necessidade de formalidades." Dei um passo para frente. Chelsea estendeu a mão, mas eu apenas balancei a cabeça.

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"Senhora. Fitzgerald..." Eu deixei meu olhar em movimento como pedra fria para Chelsea e Suzanna e de volta a Chelsea. "... Vai funcionar muito bem, senhorita Moore."

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"CHARLI?" O som do meu nome ressoou através dos meus sonhos, me puxando do meu sono como um toque quente contornando as minhas costas, traçando a minha espinha antes de descansar no meu ombro. A conexão criava uma tábua de salvação de volta à realidade. Ele era uma que eu não tinha percebido que eu precisava ou mesmo queria. Por muito tempo eu tinha fingido ser forte. Eu provavelmente não estava enganando ninguém, exceto talvez a mim mesma. Eu pensava que, durante todos esses anos em Montague Manor que eu tinha estado sozinha, mas eu não tinha. A voz de Jane por telefone, as suas palavras, e segurança, elas haviam estado sempre lá, sempre que eu precisava delas. Mais do que isso, ela tinha sido a única a me lembrar constantemente que eu tinha o apoio da minha mãe, mesmo quando eu não podia vê-lo. Acima de tudo, Jane tinha me dito que eu era amada, era amável, e era bela por dentro e por fora. No tempo após a chamada e antes de eu desviar-me para dormir, lembrei-me da noite antes de partir para Stanford e a visita de minha mãe para o meu quarto. Em Montague Manor eu aprendi a ser forte, mas eu tinha tido ajuda inestimável. Sem o incentivo de Jane e minha mãe, eu

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nunca poderia ter sido corajosa o suficiente para começar de novo na Califórnia, para tornar-se Alex. Meu coração doeu ao perceber. Chelsea tinha sido parte dessa transição também. Ela tinha sido a minha torcida e minha rocha. Ela me ajudou a fechar as sombras do meu passado e acolher a luz do meu presente e futuro. Eu nunca totalmente confiando nela ou em qualquer um, mas de alguma forma eles sabiam. De alguma forma, as pessoas mais próximas a mim sabiam exatamente o que eu precisava. E agora eu não sabia onde Chelsea estava. Ela precisava de mim e eu não poderia ajudá-la. "Charli?" Voltei minha atenção para a voz de veludo profundo. O timbre de Nox retumbou através do quarto escuro, o seu teor acenando enquanto sua voz se enchia de preocupação. Quando ele entrou em foco, seu belo rosto estava contorcido de incerteza. Com o cenho franzido e queixo talhado e cerrados. A veia no pescoço saltou para a vida, pulsando com seu aumento de pulso. "Qual é o problema?" Perguntei, chegando a tocar em sua bochecha. Ele levantou os ombros, prendendo-os em suas mãos fortes quando ele me puxou para uma posição sentada e me segurou contra o peito. "Princesa, eu sinto muito." A neblina de sono me deixou desorientada e insegura. Por que ele está arrependido? "Nox?" Era a única palavra que eu poderia murmurar quando o meu rosto foi esmagado contra o paletó e ele me segurou mais apertado.

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Seu perfume encheu meus sentidos. Abaixo do material macio de sua jaqueta, seu peito duro me embalou enquanto seu batimento cardíaco irregular me perturbou. "Eu não deveria ter deixado você aqui sozinha," disse ele. "não depois da última vez." Tentei mover a cabeça de lado a lado. "Não, não é... Eu estou bem. O que o aborreceu?" "Você." Nox respondeu. "Estou preocupado com você. Por que você está chorando?" Meus dedos encontraram o caminho para o meu rosto quando me afastei do seu abraço. Ele estava certo. Eu não tinha percebido que eu estava chorando, mas minhas bochechas estavam molhadas. Pisquei as pálpebras inchadas e limpei as provas. "Estou bem. Eu acho que eu adormeci." Agora no comprimento do braço, olhos azuis pálidos de Nox digitalizavam as minhas características, vendo não só a mim, mas dentro de mim. Mesmo na iluminação escassa que derramou como líquido dourado do corredor, eu vi os redemoinhos enquanto avaliava as minhas palavras e minha expressão. "Eu estaria em casa mais cedo," Nox explicou. "mas quando eu estava prestes a sair do escritório, recebi um telefonema que eu precisava atender. Eu devia ter te chamado quando estivesse feito." Ainda balançando a cabeça, eu respondi, "Pare, eu estou bem. Eu não sou tão frágil." "Então me diga o que aconteceu."

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Peguei a mão dele, ainda segurando meu ombro, o virei e levantei a palma da mão para os meus lábios. Dando-lhe um beijo Eu a segurei perto da minha bochecha e sorri. "Eu acho que tudo está se aproximando de mim." Quando eu estava prestes a atar nossos dedos juntos, o olhar de Nox foi para a cama e, em seguida, para o meu telefone em cima dele. Ele soltou a minha mão, estendeu a mão para ele, e passou a tela. Última chamada: JANE Os olhos de Nox se moveram a partir da tela do meu. "Diga-me quem ela é e por que a sua chamada a aborreceu? Será que isso tem alguma coisa a ver com Chelsea?" Embora seu pedido fosse mais uma demanda, eu não respondi; em vez disso, eu dei de ombros. "Estou preocupada com ela. Eu tentei chamar Chelsea, mas seu telefone está desligado." "Será que essa pessoa Jane disse-lhe alguma coisa?" "Não é nada. Como eu disse, eu acho que tudo tem me alcançado. Tem sido uma semana agitada. Estou feliz que acabou e você está em casa. Obrigada por ter vindo ontem à noite," Eu ampliei meu sorriso. "E esta manhã." Nox não se distrai facilmente, embora minha mente tinha ido a algumas das nossas cenas de manhã cedo. "Charli, algo a incomodando. Quem é a mulher na chamada?" Desta vez, a questão foi mais persistente do que antes. "Eu vou te dizer..." Eu tentei por um tom mais otimista. "... Se é que podemos ir comer o jantar que Lana tem preparado."

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Nox olhou para o relógio. "É quase oito. Por que você não comeu sem mim?" Minha orelha conheceu o meu ombro enquanto eu levantei os cantos dos meus lábios. "Parece que eu cochilei em seu lugar." "Então você está bem descansada?" Ele perguntou, as suas sobrancelhas subindo com uma pitada de uma promessa que ele transferiu de sua preocupação anteriormente. Enquanto falava, ele tirou o paletó, dobrou e colocou em uma cadeira próxima. "Eu espero que o jantar não esteja arruinado." "O cheiro era incrível quando eu espreitei por ele mais cedo. Eu tenho certeza que ela não usa almôndegas congeladas." Nox sorriu. "Não. Isso seria motivo de demissão imediata". "Oh? Devo começar a procurar um novo lugar para morar?" "Não princesa, basta deixar Lana fazer a comida. Você tem funções diferentes." "Oh, eu tenho?" O brilho em seus olhos e a visão que ele forneceu quando ele continuou a remover a gravata me deixou momentaneamente com a língua presa. "Tudo bem." Eu finalmente disse. "Eu deixe o forno aquecendo. Foi a minha contribuição para o jantar. Tudo deve estar bem." Nox pegou a minha mão e me ajudou a ficar de pé. "Ele tem cheiro maravilhoso," ele concordou antes de seu olhar se estreitar. "Se isso não acontecesse, eu poderia decidir mantê-la aqui e pular comida." "Manter-me aqui?" Meu tom se tornou sensual com um toque de inocência. "Como você pretende me manter? Amarrada à cama?"

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Uma das sobrancelhas de Nox se contraiu. "Cuidado. Os alimentos estão começando a perder o seu apelo." Sua sugestão me fez lembrar por que eu entrei no quarto em primeiro lugar. "Você sabe...?" A minha pergunta vacilou enquanto procurava as palavras certas e lutei com constrangimento provocado pela matéria. Minha mente me disse que era bobagem. Ninguém no mundo me conhecia tão intimamente como Nox Demetri. Basta perguntar-lhe a localização do meu vibrador, e isso não deveria fazer-me nervosa. Talvez fosse porque ele uma vez me disse que eu não tinha permissão para usálo. A coisa era que eu não queria ser a única no controle. "Eu sei... o quê?" Perguntou Nox, me puxando para perto, seu braço firmemente ao redor da minha cintura. "Como amarrar cetim para os nós perfeitos que a mantém exatamente onde eu quero?" Nossos quadris desabaram em conjunto. Minha respiração engatou enquanto eu trabalhava para manter o foco no meu objetivo e não permitir que os meus pensamentos imaginasse o que ele descreveu. Com meu pescoço curvado para trás, eu inclinei minha cabeça sedutoramente e baixei os meus cílios. "Não, senhor Demetri. Eu sei a resposta para essa pergunta. Fiquei me perguntando se você sabia onde meu vibrador está? A última vez que o vi, ele estava na cama". Seu olhar ameaçador, que durante a última semana tinha sido substituído com preocupação e mais preocupação, ressurgiu com uma vingança. Seu reaparecimento fez meu coração balançar e corpo tremer em antecipação. "Senhorita Collins, era essa a razão para a sua angústia? Você estava tão excitada que estava chorando por um vibrador perdido, que eu

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acredito que eu lhe disse que estava fora dos limites? É isso que acontece quando eu estou apenas uma hora atrasado?" "Não!" Eu disse, brincando quando eu empurrei contra seu peito imóvel. "Realmente agora," ele murmurou. "Eu estou certo que posso ajudá-la com essa necessidade e muitos mais. Talvez nós devêssemos esquecer o jantar?" "Alimentação, Sr. Demetri. Isso era onde estávamos indo. A nota de Lana disse que algumas de suas refeições tardias acabaram no lixo. Esta não será uma delas. A menos que você pretenda me matar de fome?" "Não. Matar você de fome não soa como diversão. Fazer-lhe gritar meu nome em frustração sexual... agora parece promissor." Minha barriga fez barulhos quando o seu sorriso se juntou ao azul em redemoinhos dentro da luz de seus olhos. Não era justo que depois de um longo dia ele podia ser tão bonito e tem a habilidade de torcer meu interior com meras palavras e olhares. "E para o registro," Nox continuou. "eu sei onde seu vibrador está. E desde que você tenha evitado com sucesso responder às minhas perguntas diretas sobre a ligação, eu acredito que nossa atividade depois do jantar foi planejada. Basta esperar, senhorita Collins, minha técnica de interrogatório é muito eficaz." Ele puxou-me para mais perto. "Tanto é assim, que, se alguns dos meus métodos não foram considerados ilegais pela

Convenção

de

Genebra,

certamente

usarei

para

aprender

a

inteligência secreta". "Eu não teria evitado..." Eu comecei em minha própria defesa, ignorando o aperitivo tentador correndo através do meu sangue, o que foi

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criado através de medidas iguais de antecipação em sua promessa e a quantidade certa de apreensão em sua ameaça. Nox se inclinou para mim e beijou a minha testa. Sua voz profunda ressoou seu novo aviso. "Princesa, não torne pior." "Eu não estou. É só que isso..." Ele balançou a cabeça, nossos narizes se tocando. "Nós poderíamos simplesmente ir para doce e lento." Eu tentei. "Esta manhã foi... bem, incrível parece lamentavelmente insuficiente." Nox sorriu para o uso das mesmas palavras que havia dito em Del Mar. "Sim, princesa, eu concordo. Mas esta noite é sobre aprender seus segredos, de uma forma ou de outra. Antes desta noite longa, você vai me dizer o que eu quero saber ou sofrer as consequências." Ele puxou a minha mão, me puxando em direção ao corredor e cozinha. "Sustento primeiro, sexo e coma mais tarde." Arrastando um passo atrás, mordi o lábio inferior enquanto a minha mente estava cheia de possibilidades e minhas entranhas torcidas a um passo agradável e doloroso. Eu não acho que eu iria precisar da nutrição, eu concordaria em renunciar jantar.

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SEGREDOS NÃO ERAM SEGREDOS a menos que eles estivessem escondidos. Aquelas coisas que compartilhamos abertamente, de que falamos, rimos, e até choramos sobre, não poderia ferir-nos porque eles estavam lá fora, para o mundo ver. Eram as coisas que nós mantíamos ocultas, que não compartilhávamos que espreitavam nas sombras, e detinham o poder de ferir, prejudicar e mesmo destruir. Nox e eu tínhamos os segredos que não tínhamos compartilhado. Talvez não fosse que não desejássemos compartilhar.

Era o que

não sabíamos como. Após a refeição, Nox foi para uma gaveta no nosso armário e encontrou meu vibrador faltando. Aparentemente, não estava faltando em tudo, mas escondido de possíveis olhares curiosos. "Eu tenho a impressão de que você não era contra o voyeurismo?" Perguntei com um sorriso. "Oh, princesa, isso depende do meu humor." Ele sugestivamente levantou uma sobrancelha. "Depois que eu tiver esse corpo sexy perfeitamente posicionado, você acha que eu deveria chamar Isaac?" "Não." Eu respondi muito rapidamente. Quando Nox pesquisou os itens na gaveta, eu pisei atrás dele e passei meus braços em torno de sua cintura. Eu não queria o que ele

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tivesse planejado preenchido com confissões. Eu queria elas para fora do caminho para que pudéssemos nos concentrar em outras coisas. Com a minha bochecha contra suas costas, eu disse: "Jane foi minha babá." Ele não se virou, mas ficou mais ereto. Pela forma como seus músculos ficaram tensos, eu sabia que tinha toda a sua atenção. "Queria chamá-la ou ela te chamou?" "Eu liguei para ela." "Por que a sua chamada a aborreceu?" Dei de ombros contra seu calor. "Eu acho que é porque ela é uma das poucas partes da minha infância que eu não quero esquecer." Nox se virou e me cercou com seus braços. "Então, não esqueça." Ele fez tudo parecer tão simples. "Eu a amo, como eu devo amar..." Coloquei meus lábios entre meus dentes, não querendo chorar ou arruinar o humor que ele estava tentando criar. "Eu sinto Muito. Eu queria responder a sua pergunta assim nós poderíamos pensar em outras coisas." Inclinei a cabeça para a gaveta aberta. Faixas de cetim preto estavam colocadas bem enroladas ao lado da caixa rosa do meu vibrador. Havia também velas e uma acumulação de outros brinquedos que só tinha começado a desfrutar. Antes de Nox, eu nunca tinha visto a maioria dos acessórios. O calor encheu meu rosto enquanto eu considerava meu novo conhecimento. Quem teria pensado que um chicote poderia ser tão erótico? Nox pegou meu queixo, segurando-o entre o polegar e o dedo indicador e trouxe meus olhos úmidos aos dele. "Eu vi suas sombras. Eu quero ajudar a livrar seus olhos dourados delas, para torná-los claros.

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Seus olhos são impressionantes quando eles estão focados e não preenchido com preocupações de seu passado. Eu os vi brilhar com maravilha quando você se sentou por horas e leu sobre coisas que geraram a maior parte do mundo. Eles foram preenchidos com antecipação quando você vê cada movimento meu, imaginando o que vou fazer a seguir. Esses são os olhos que eu adoro. Se você falar sobre as sombras, compartilhar comigo, elas não podem ficar mais lá." Quando eu tentei olhar para baixo, ele segurou meu rosto firme. Este foi um erro. Eu não deveria ter respondido sua pergunta, deveria ter deixado à noite ir, onde ele tinha planejado. Desde que eu não podia mover meu olhar, a minha única saída era fechar meus olhos. Eu fiz, permitindo que meus cílios deitassem na minha face. "Não, Charli. Olhe para mim. Você trouxe isso". Olhei para cima. "Você perguntou. Você disse que estava indo para me fazer dizer." "Se eu achasse que algo nesta gaveta pudesse apagar essa tristeza, eu não hesitaria, mas, princesa, você é a única que pode fazer isso." Ele correu a ponta de seu polegar sobre meus lábios. "Eu não vou fazer você me dizer alguma coisa. Eu quero que você queira me dizer. Você entende?" Eu balancei a cabeça contra a sua espera. "Eu vou fazer-lhe perguntas. Diga-me o que você pode." Suas palavras me assustaram mais do que qualquer coisa em sua gaveta. O toque do chicote de couro atado seria mais fácil de suportar do que responder perguntas, especialmente se ele encontrasse as pessoas certas para perguntar.

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Medo do pensamento apertou os músculos de minha garganta, segurando a minha resposta. No entanto, eu consegui uma resposta sussurrada. "Vou tentar." Nox fechou a gaveta, e eu soltei um suspiro exagerado. "Eu sinto Muito. Seus planos eram melhores do que este." "Não se desculpe. Meus planos podem esperar." Ternamente, ele me levou de volta para o quarto. "Esta Jane, você sabe onde ela está agora?" Eu balancei a cabeça e respirei fundo. "Sim, ela é a minha... na casa dos meus pais." A explicação deixou um gosto amargo na minha língua. "Incomoda você dizer pais, não é?" Perguntou Nox. Eu balancei a cabeça novamente. "Você disse que a amava como você deve ter amado... sua mãe?" Baixei as pálpebras. "Eu amo a minha mãe. Mas eu a machuquei." Eu balancei a cabeça. "Eu nunca quis causar-lhe dor, no entanto, mas ela tem sido ferida por minha causa. Eu acho que eu sabia disso. Era por isso que era mais fácil..." "Era mais fácil sair?" Perguntou Nox. "Sim. Mas ela continua me pedindo para voltar. Eu não posso. Eu não posso suportá-lo. Vê-lo faz-me fisicamente doente." "Ele? O seu padrasto?" "Sim." Respondi rapidamente. "Eu não sei o que eu quero dizer. Eu acho que eu amo minha mãe também. Eu fico longe, porque quando estou perto de minha mãe, eu digo coisas que o perturbam. E ao longo dos anos,

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ela pagou por mais de meus erros do que eu." Minha voz foi para um sussurro. "E eu paguei caro." Os ombros de Nox apertaram quando ele me guiou até a cama. Embora nós estivéssemos completamente vestidos, ele me puxou para perto e colocou seu braço sobre meu ombro enquanto nós dois sentamos contra a cabeceira. "Você pode me dizer o que aquele bastardo fez?" O delicioso jantar de lasanha e pão que tínhamos recentemente consumido bateu no meu estômago. Talvez fosse o vinho que tinha afrouxado meus lábios. Mesmo assim, o meu peito doía como se tivesse sido aberto, o meu esterno fisicamente fraturado. Havia algo sobre a dor que era insuportável, mas também libertador. Eu tinha armazenado tantas memórias, envolvido e sepultado elas. A ruptura libertou-as. Em poucas palavras, elas já não seriam sombras, mas a luz no nosso quarto escuro. Eu respirei fundo e fechei os olhos. Com o braço de Nox mantendome segura e me dando força, eu comecei a explicar. "Minha mãe sempre suportou mais da sua ira. Agora que estou mais velha e mais perceptiva, eu me pergunto se ela pediu por isso, tomou-a intencionalmente para me poupar. Todos esses anos eu pensei que ela não se importava, pensei que ela não visse. Ela passou dias em sua suíte, alegando enxaqueca. Mas agora, quando eu ouço o seu desespero para me ver, falar comigo, e ouço Jane, eu me pergunto se talvez houvesse mais, mais que, como uma menina ou uma adolescente, eu não vi, eu não podia compreender." "Seu padrasto prejudicou a sua mãe?" Eu balancei a cabeça. "Uma vez? Duas vezes?"

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"Sempre. Abuso mental, emocional, físico. Você pode escolher o nome." "Alex," Disse Nox, seu uso de meu nome real uma indicação de quão sério ele estava tomando essa conversa. "E você? Será que ele abusou de você?" "Psicologicamente. Verbalmente. Eu nunca fui boa o suficiente, em qualquer coisa. Sempre um embaraço. Nunca a Montague que eu deveria ser." "O que ele fez…?" Minha língua disparou para os meus lábios, umedecendo-os para que eu pudesse continuar. "Eu nunca falei sobre isso. Nem mesmo para Jane, mas ela sabia. Ela sempre soube. Ela sempre me encontrou e fez o que podia para ajudar." Eu suspirei. "Ela costumava me dizer que um dia eu poderia deixar a Montague Manor e eu gostaria de encontrar uma vida que me faria feliz." Eu coloquei as minhas mãos sobre o peito de Nox, pequenos botões brancos correram de seu colarinho aberto para baixo em suas calças. O calor irradiado através do tecido fino quando o seu coração batia um ritmo constante abaixo do meu toque. "Eu acho," eu declarei com nova determinação, "que eu consegui." "Você conseguiu?" "Eu descobri. Eu sei que você tem segredos também. Sei que tem sombras, mas em suas sombras, sinto menos ameaçador. Pela primeira vez, eu me sinto livre para falar sobre as coisas que eu sempre mantive quietas. Eu não quero dizer-lhe nada disso de modo que você corrija um erro ou até mesmo para fazer você compartilhar as suas sombras. Eu quero dizer a você, para que você saiba que eu confio em você."

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Eu olhei de volta para o armário e sua gaveta fechada de brinquedos sexuais. "Não apenas com o meu corpo e minha segurança, mas também com os meus segredos e amor. Eu nunca me senti assim antes, com exceção de Jane." Nox apertou os olhos enquanto ele parecia considerar a minha comparação. "Não sexualmente... eu gosto de você. Mas ouvindo a voz de Jane hoje, eu sei que eu sempre amei e fui amada por ela, porque mais do que qualquer pessoa em Montague Manor, eu confiava nela." Engoli em seco, forçando a minha emoção para baixo. "Você e ela. Vocês são as duas únicas pessoas que eu acho totalmente confiáveis." Dei de ombros. "Chelsea estava perto, mas eu nunca disse a ela o que tinha acontecido. E minha mãe, talvez eu deva a ela mais do que eu te dei." "Ele tocou em você?" A tensão na expressão de Nox apareceu quase dolorosa. "Não sexualmente." O braço em volta de mim soltou. Eu continuei. "Ele era um fã de punição corporal." As costas de Nox se endireitaram contra a cabeceira. Quando me virei, vi seus olhos fechados. "Quando..." ele começou. "... eu... quando você mordeu meu tornozelo..." Ele respirou fundo e moveu-se na minha frente, para que possamos estar olho no olho. "Eu pensei que você era louca, mas você estava com medo... de mim? Por causa dele?" Parecia há muito tempo. "Eu estava..." eu admiti. "... tanto louca quanto com medo."

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"Ah, porra. Charli, eu não quis dizer..." Eu escovei meus lábios contra os dele. "Você foi... diferente." Eu senti o vermelho encher as minhas bochechas. "Mesmo que você estivesse chateado, não havia a raiva. Você fez isso... Eu não fiz a primeira vez, mas desde que... Eu acho que eu gosto." Nossos lábios se tocaram novamente. "Porque uma vez que eu aprendi a sua missão e pela primeira vez, para me ensinar uma lição para assinar o acordo, eu tenho certeza que me prejudicar ou me degradar não é seu objetivo. Eu confio em você para não fazer isso. Eu confio em você para fazer tudo certo, para tirar a dor e torná-la prazer." Sua mão deslizou por trás do meu pescoço, fixando meu olhar para o dele. Em seus olhos azuis havia uma mistura de orgulho e pesar, a felicidade que ele segurou a minha confiança e tristeza que ele poderia ter perdido. "Nunca," Disse ele. "Nunca prejudicar ou degradar você seria meu objetivo. Eu estava chateado com o acordo, mas tudo desde antes, foi por prazer." Ele balançou a cabeça. "Se eu soubesse... Eu nunca teria..." Toquei seus lábios, silenciando suas palavras. "Nox, eu não encontrei meu limite duro com você, mas quando, e se, eu fizer, eu confio que você vai respeitá-lo." "Princesa, você nunca vai ter que recorrer a me morder de novo." Dei de ombros. "Talvez eu queira." Seus lábios tremeram e seus olhos brilharam com traços de seu sorriso ameaçador. "Então, princesa, talvez tenhamos de revisitar alguns dos seus gostos mais recentes. Porque morder é uma ofensa punível." Seu toque contornou meus braços, antes que ele me enfiasse de volta contra seu peito. "Obrigado por compartilhar algumas de suas sombras comigo. A

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propósito, eu gostaria de ensinar o seu padrasto o que acontece com os homens que ferem as mulheres e as meninas." "Eu não quero isso. Quero esquecer que isso aconteceu, mas eu não posso esquecer que minha mãe ainda vive com ele." "Por quê? Por que ela não o deixa?" "Para ela, o divórcio é pior. O que acontece nos corredores e sombras de Montague Manor é tácito. Para o mundo, eles são um casal feliz. É geralmente à noite. Eu costumava me esconder no meu quarto quando ouvia as suas vozes. Eu nunca soube se eu estaria sendo a primeira ou a segunda. Eu ficava na minha porta e rezava para que ele não fosse abrir." "Algumas crianças têm medo do bicho-papão. Eu não sabia se ele era um mito. Eu sabia que ele vivia no final do corredor." As palavras continuaram derramando. "Ele viaja. Ele sempre viaja. Meu pai foi morto em um acidente durante uma viagem. Eu tinha apenas três anos, mas eu me lembro de orar para que Alton fosse encontrar o mesmo destino. Eu não entendia como poderia ter acontecido com o meu pai, um homem que eu realmente não me lembro, mas que não iria acontecer de ser um monstro como Alton." Nox endureceu e se transformou, pairando acima de mim, com os braços em ambos os lados de mim, como um escudo. "Você não tem que se preocupar ou orar por sua morte. Não mais. Eu lhe disse antes: Eu sou o único mau que quero perto de você." Reajustando o seu peso, Nox estendeu a mão para os botões da minha blusa e um por um começou a desfazer-se. "Princesa, estou me sentindo, surpreendentemente, um pouco mais doce agora. Vamos guardar o vibrador para outro dia."

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Eu não discuti. Depois que a minha blusa tinha ido embora, Nox desabotoou a camisa e aliviou-a sobre os ombros revelando seu peito musculoso. Quando os meus dedos roçaram sua pele quente, ele desabotoou o meu sutiã. Pele com pele, a nossa carne unida. Seu calor me prendendo

ao

colchão

quando

o

seu

tom

virou-se

para

veludo,

persuadindo e calmante, tomando minha mente do passado e mantendo no presente. Com carinho, ele me encheu de mais de esperança para um amanhã sem sombras. Em seus braços eu me senti segura, como se os meus segredos tivessem encargos por mais tempo, mais elos nos ligando e nos mantendo juntos. Porque em suas mãos capazes, se encaixam perfeitamente em conjunto com nenhum espaço para sombras.

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Treze anos atrás

NÃO ERA O MEU encontro normal. Trinta mil dólares por prato era um insulto, não importa quanto dinheiro a Demetri Enterprises teve em caixa. No entanto, eu estava aqui, vestido para matar em um smoking personalizado.

Simplesmente

não

alugaria

um

smoking

para

este

momento. O salão de convenções estava cheio de luzes brancas e decorações de Natal, criando uma atmosfera elegante e festiva. Talvez porque este era o meu primeiro Natal como um homem divorciado. Talvez fosse por que Lennox iria ficar com sua mãe para os feriados. Não importa o motivo, que eu tinha aceitado o convite para esta gala. Meu presente para mim. Feliz Natal, porra. Quando recebi o convite, eu decidi que assistir a arrecadação de fundos era a minha chance de mostrar o meu sucesso no meu próprio quintal, provar que a Demetri pertencia entre os outros nomes presentes. Eu tinha evitado encontros mais sociais, especialmente os grandes, desde o meu divórcio. Não foi por falta de uma companheira. Eu poderia facilmente ter alguém no meu braço. Foi que eu não tinha energia. Meu foco era o negócio. Angelina era melhor nas graças sociais. Ela podia

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hipnotizar uma mesa de pessoas com suas histórias e manter uma conversa com ninguém sobre nada. Em retrospectiva, eu percebi que era provavelmente porque ela estava faminta por uma conversa adulta. Embora Lennox estivesse prestes a terminar o ensino médio e Silvia estava em algum lugar em seus vinte e poucos anos, conversar com eles, em minha opinião, não era exatamente estimulante. Poderia ser por isso que evitei os demais. Quando olhei para a multidão crescente, eu me perguntava com quem eu iria começar. Eu não poderia ser titular de uma mesa cativa com conversa sobre o mais recente filme, mas eu poderia falar de negócios com o melhor deles. Era tudo que eu sempre discutia mais. Ações e ações. As flutuações do mercado e da história iminente de como as taxas de juros continuaram a cair. Conversa e redes foram por isso que eu não tinha trazido uma companheira para este evento. Eu poderia falar na loja com os outros homens, colocar um rosto com o nome de Demetri, e deixar a minha marca em um clima de negócio legítimo longe das correntes que me consolidavam no Brooklyn. Eu não queria, nem tinha a energia, para mimar mulher com conversa fiada. Eu tinha crescido cansado de fazer isso com Angelina, e eu sabia dela. Entregar-me a uma relativa estranha, mesmo com a promessa de sexo depois, era uma proposta nauseante. O champagne gelado contraiu os músculos na minha garganta enquanto eu tomava a partir da taça canelada e alta. Eu tinha chegado a tempo para o coquetel. O tempo antes da refeição. O tempo para me apresentar e avaliar a multiplicidade de oportunidades. Eu fiz a varredura

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da sala vendo os suspeitos habituais, bem como outros que eu nunca conheci. Eu tive uma boa idéia de quem estaria presente. O preço só fez a lista de convidados de elite. Foi então que eu a vi. Uma visão em toda a sala. Embora tivesse passado anos desde que eu a tinha visto em Savannah, eu imediatamente reconheci Adelaide Montague. Mesmo no meu subconsciente eu evitava o nome Collins. Ela estava impressionante, magra e pequena, mas apesar de sua pequena estatura, nos meus olhos, ela era um pináculo brilhante rodeado por um mar de frivolidade. A maneira como ela se levantou, segurando-se como a senhora régia que ela, sem dúvida, era, bem, era hipnotizante. Eu tentei desviar o olhar, tentei me focar no meio da multidão, sobre o negócio na mão, mas eu não podia. Havia algo em sua presença que me aproximava.

Esmagadora

e

sedutora,

ela

era

a

beleza

e

classe

personificada, e ainda assim havia uma aura de tristeza em torno dela que rasgou meu coração. Eu poderia ser a causa? Eu tinha que saber. Três passos ou foram cinco? Eu não me importava, porque uma vez que eles estavam completos, ela estava olhando diretamente para mim. Olhos azuis preenchido com um brilho que rompeu a tristeza. Aos olhos de um anjo era uma fome arrebatadora. Ela me cativou por sua complexidade antes que ela dissesse uma palavra.

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Eu queria saber mais. Saber seus pensamentos e seus sonhos. Para ouvir suas tristezas e compartilhar suas alegrias. De alguma forma, esta bela senhora diante de mim era mais complicada do que qualquer outra mulher que eu já conheci. Eu desejava descascar suas camadas, sabendo

no

meu

coração

que

ela

aperfeiçoou

o

exterior,

tão

impressionante como era, não foi nada em comparação com o que estava por baixo. "Olá." A saudação rolou a minha língua enquanto eu pegava a mão pequena, macia, inclinou-me ligeiramente no quadril, e levantando seus dedos delicados para os meus lábios. O aroma mais fraco do perfume enfeitou o ar enquanto seu pulso sob o meu toque bateu na forte com o coração disparado. Era floral de jasmim e lavanda. O aroma entrou na minha respiração, encheu meus pulmões, e marcou a minha memória para a eternidade. "Eu sou Oren, e você é?" Nossos olhares se mantiveram estáveis. A dança de fome em um jejum que oscilou e mudou-se sob a superfície de seu olhar não me permitiria desviar o olhar. Eu não queria piscar, para fechar meus olhos, ou perder um milésimo de segundo de sua presença. Eu queria a visão diante de mim gravada na minha mente para sempre. "Adelaide". Sua voz cantou para mim como uma sirene chamando um marinheiro das profundezas do oceano. Com apenas uma palavra, eu sabia que, como as criaturas mitológicas, esta mulher era perigosa. Em primeiro lugar, ela era casada. Se eu não tivesse conhecido já, era muito óbvio pela rocha gigantesca na mão esquerda. Em segundo lugar, eu estava confiante de que, apesar do

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sucesso de Demetri Enterprises, ela estava fora do meu alcance. Eu estava menos do que nada para os gostos de um Montague. O destino poderia mudar a percepção? Pela primeira vez na minha vida, eu acreditava que podia. Anos atrás, em um bar na Califórnia, eu tinha ouvido a descrição de uma mulher frígida que tinha feito a vida insuportável. Como outras opiniões, agora eu sabia que uma tinha sido totalmente errada. Adelaide Montague não era uma princesa de gelo. Ela não podia ser. Durante os poucos segundos que eu segurei a sua mão, o fogo que corria em suas veias criou uma faísca que sacudiu o meu coração frio, escuro de volta à vida. "O

nome

mais

bonito

para

uma

mulher

ainda

mais

impressionante." Eu esperava que ela sacudisse o meu elogio, para me dizer que ela foi levada. Eu esperava que seu tom fosse desconsiderado, dirigindo-me como o homem de classe baixa que eu era. O que eu não esperava era que suas bochechas corassem e sua respiração engatasse. Por um momento, eu olhava perplexo a respeito de porque esta mulher, que não deveria mesmo estar falando comigo, foi surpreendida por meu reconhecimento de sua beleza óbvia. "Por que você age com surpresa?" Perguntei genuinamente curioso. "Certamente o homem que colocou o anel em seu dedo lhe diz isso diariamente? Ele seria um tolo para não ver a joia que tem." Ela não respondeu, não diretamente. Adelaide Montague não era o tipo de mulher para aquecer qualquer lisonja. Em vez disso, ela perguntou sobre mim, e o que me trouxe para o evento desta noite. Ela falou a sério, realmente interessada em alguém como eu. Antes que eu percebesse, eu

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estava falando sobre as coisas que eu só pensava anteriormente. Expliquei-lhe que este foi o meu primeiro Natal como um homem sozinho em mais de vinte anos. Falei sobre a solidão do meu apartamento em Nova York e como eu perderia de gastar a manhã de Natal com meu filho. Eu nunca tinha falado essas palavras em voz alta. No entanto, na presença de uma mulher completamente fora do meu alcance, eu tagarelava assim por diante. Nossa conversa não era unilateral. Foi lá e para cá como Adelaide também contribuiu para a discussão. Ela falou sobre sua filha, Alexandria, e quanto ela tinha crescido. Aos dez anos de idade, ela estava se tornando uma jovem senhora, não a pequena menina que ela costumava ser. Nós

rimos

sobre

a

teimosia

dos

nossos

filhos.

Era

uma

característica que eu nunca tinha antes valorizado em Lennox que de repente parecia bem-humorada enquanto contava o conto de Alexandria e um par de tesouras. Aparentemente, depois de uma tarde de recusar um corte de cabelo, sua filha tinha tomado sobre si mesma para criar seu próprio estilo. O resultado foi algo tão ultrajante que Adelaide alegou não ter visto a si mesma. Em vez disso, uma esteticista foi convocada e agora sua filha tinha um penteado lisonjeiro, mas curto. Tópicos vieram e foi como nós conversamos. Não foi até que uma mulher se aproximou e sussurrou algo no ouvido de Adelaide que eu vi a tristeza que tinha estado em seu retorno mais cedo. Por um tempo, ela tinha sido feliz. Eu sabia que não era apenas uma ilusão, mas fato. Sua alegria momentânea, misturada com a lavanda e jasmim, resolviam em meus sentidos. A mistura inebriante me revigorando de uma forma que eu não sentia há anos.

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Com o retorno da tristeza de Adelaide, o abismo dentro de mim se arregalou. Embora eu estivesse abrigando o vazio durante anos, eu nunca tinha percebido a sua profundidade até que por um breve momento no tempo ele tinha desaparecido. O dinheiro e sucesso. A aprovação e adoração. Tudo o que eu trabalhei a minha vida para conseguir nunca iria preencher o vazio. Eu sabia disso agora, porque por uma hora ele tinha ido embora. Afastando-se a mulher de volta para mim, Adelaide era agora uma concha da senhora vibrante, com quem eu tinha falado. Mesmo a melodia de sua voz tinha mudado, agora melancólica e mecânica. "Foi um prazer conhecê-lo." Disse ela. "Obrigada por falar comigo." Como

esta

senhora

encantadora

poderia

me

agradecer

era

incompreensível. "Obrigado, Adelaide. O prazer foi todo meu." "Fitzgerald." Acrescentou ela, como se eu não soubesse. "Senhora. Alton Fitzgerald. Devo realmente voltar para o meu marido." Embora seu espírito houvesse sido tomado pelas palavras da outra mulher, a saída dela da sala de estar me deixou gelado e sozinho. Pelo resto da noite, de vez em quando, eu tinha a chance de um olhar em sua direção. Nunca mais nossos olhos se encontraram. Ela foi consumida com a tarefa em mãos. Nunca mais ela vacilou quando ela interpretou a esposa atenta e obediente ao lado de seu marido. Lembrei-me do alívio que eu senti quando eu ouvi que ela se casou novamente. Afinal, mesmo os Collins tinham descoberto que eles não foram feitos para ficar juntos. Mas enquanto eu observava Adelaide com Alton Fitzgerald, olhei para qualquer coisa para indicar que ela estava melhor com ele do que sozinha. Eu não achei nada.

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Não era o meu dever me intrometer em sua vida. Durante todo o meu casamento eu ocasionalmente encontrei consolo nos braços de outras mulheres, mas nenhuma delas tinha sido casada. Então, novamente, eu tinha sido. Aos olhos da igreja um pecado era um pecado, mas de alguma forma eu tinha justificado e garantido. Adelaide Fitzgerald era diferente. Pela primeira vez, eu queria a mulher de outro homem. O desejo me consumia. Eu sabia que, para mim, o inferno era iminente. A minha lista de pecados não se limitou ao adultério. Eu lutei contra a possibilidade de trazer Adelaide comigo para os abismos... E então eu justificava a minha necessidade. Em vez de me arrastar para as profundezas do inferno, eu a vi como um anjo, talvez capaz de me conceder salvação na terra antes de meu destino começar. Conseguir a minha libertação não foi fácil. Ela vivia em uma fortaleza. Literalmente. Foi um favor de Vincent, há dois anos, que me mostrou caminho. As câmeras que Charles Montague tinha encomendado ainda estavam operacionais. Ele uma vez que tinha falecido e o contrato com a empresa de vigilância de Demetri já não existia, mas as câmeras ainda estavam lá. Eu não era um assistente em tecnologia. Finanças era o meu forte, mas eu sabia o suficiente. Eu poderia assistir de longe e ver que Alton Fitzgerald viajava, muitas vezes deixando sua esposa e enteada sozinhas com uma multidão de servos. Embora as câmeras estivessem por toda a

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casa, eu respeitei Adelaide demais para me intrometer. Eu simplesmente usei a informação a partir dos quartos do andar de baixo, como forma de avaliar a minha abordagem. Na nossa primeira reunião a oportunidade surgiu na primavera seguinte, durante uma das viagens de seu marido. Voei para Savannah, tornando-me um ponto que os nossos caminhos se cruzam. Eu queria vê-la, para olhar em seus olhos e ver o fogo que eu senti quando eu segurei sua mão. Depois disso, o próximo passo foi até ela. Absolutamente foi concedido não tomado. Foi a escolha de meu anjo se ela daria para mim. Eu tinha me sentado à mesa com alguns dos homens mais perigosos do país, talvez do mundo. Eu tinha visto outros homens tomarem seus últimos suspiros. Eu tinha garantido ofertas que eram nefastas na melhor das hipóteses. E nunca tinha estado tão nervoso quanto eu estava esperando em uma mesa no restaurante que eu sabia que ela frequentava. Se ela me ignorasse, ou pior, fingisse que não me reconhecia, eu planejava ir embora. Eu levaria a nossa conversa ao destino cósmico, uma ocorrência rara quando as estrelas alinhadas e aceitaria a minha condenação. Raramente havia mudança de horário de Adelaide. Duas vezes por mês, ela se encontrava com outras mulheres para o almoço em uma sala de jantar privada em um salão de chá requintado. Com uma grande dica para a pessoa certa, eu estava sentado do lado de fora de seu destino. Ela precisava passar por mim para acessar a sala. Será que ela ficaria sozinha, acompanhada por amigas, ou talvez ladeada por um guarda-costas?

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Dúvidas rodaram por minha mente enquanto eu bebia chá doce e esperava. Infelizmente, o restaurante não servia álcool. Eu poderia ter usado uma bebida forte. No momento em que entrou na área onde eu estava sentado, meus pulmões foram apreendidos, com fome de um toque de jasmim e lavanda. Eu não poderia ter sido mais óbvio se eu tivesse alugado um sinal, um dos únicos com luzes que piscavam para indicar uma seta. Se eu tivesse, o sinal teria, sem dúvida, lido "Desolado engano", quando ele apontou para mim. Cada passo que dava era focado, com os olhos na porta da sala de jantar privada. Ela quase passou direto por mim quando seus passos pararam e seu olhar de olhos azuis presos nos meus. De repente, a mão vibrou perto de seu pescoço e a cor foi drenada de suas bochechas. "Oren." Meu nome flutuava no ar como um sussurro, rapidamente engolido pelo barulho dos outros clientes. No entanto, foi a coisa mais linda que eu já ouvi. Eu não tinha me permitido admitir o quão devastado eu teria ficado se não tivesse se lembrado. Mas ela tinha, e minha cabeça estava viva com a promessa da primavera como as abelhas zumbiam e pássaros cantavam. "Adelaide". Nenhuma outra palavra veio à mente. "Como? Como você está aqui?" Ela perguntou, mas apenas assim, ela endureceu e olhou em ambos os sentidos. "Eu não estou aqui para lhe causar problemas." "Então por quê?" A pergunta foi novamente um sussurro. Eu estava de pé, minhas mãos doloridas ao toque dela. "Porque eu não pensei em mais ninguém desde a noite em que nos conhecemos.

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Porque eu sonhei em vê-la novamente, falar com você, ouvir sua voz e seu riso." As lágrimas encheram seus olhos enquanto ela balançou a cabeça. "Eu-eu não posso. Se alguém... Se o meu mari.. " Dei-lhe um pedaço de papel que eu tinha mantido no bolso das minhas calças. "Meu numero. Eu não sei como isso vai funcionar, mas cabe a você se você vai me chamar. Eu vou estar na cidade por mais dois dias." Parte de mim esperava que ela rejeitasse a oferta. Eu acredito que havia uma parte dela que sabia que ela deveria. Sua mão tremia quando ela lentamente estendeu a mão, pegando o papel e colocando-o em sua bolsa. "Sim. Sr. Demetri, foi bom vê-lo novamente." Desta vez, sua voz ficou mais alta, intencionalmente audível para aqueles nas proximidades. "Eu certamente direi ao meu marido que está na cidade. Infelizmente, ele não vai estar de volta por mais dois dias." As palavras finais de sua declaração pareceram tocar nos meus ouvidos, ecoando nas paredes. Eu sorri e balancei a cabeça, o tempo todo rezando para que eu estivesse inferindo a sua resposta, a maneira como ela se destina.

Eles dizem que um raio não cai duas vezes no mesmo lugar. Discordo.

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Na tarde seguinte Adelaide Montague, o último nome que escolhi para usar, chegou em um táxi e me encontrou em um motel fora da Savannah. A localização foi idéia dela, embora eu duvidasse que ela já tivesse estado nesse estabelecimento. Esse foi o ponto. Ninguém no motel Off de US 95, ao norte de Savannah, a reconheceria. "E.. eu não tenho certeza por isso vim aqui." Ela disse uma vez que ela estava na sala, a mão dela novamente vibrando perto de seu pescoço. "Eu não estou esperando nada, Adelaide. Eu só queria vê-la novamente." A fome que eu tinha testemunhado e que no levantamento de fundos foi camuflada atrás de uma sombra de medo. O pensamento de que eu era a fonte de terror rasgou as minhas entranhas. Eu desejava tranquilizá-la. Lentamente, eu dei um passo em direção a ela. "Eu nunca senti uma atração por outra mulher." Eu disse. "Como eu sinto por você. Diga-me se é unilateral. Se não for, me diga não e eu vou embora." "Oren." Meu nome saiu como uma música a partir do coração quando ele caiu de seus lábios. "Adelaide, me diga não." Aproximei-me mais. Estendi a mão para a mão, envolvendo seus dedos nos meus, e, embora eles dissessem que não, um raio atingiu novamente. Eletricidade e a energia fluíam dela para mim, e retornava. Estávamos em um circuito de

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poder girando descontroladamente fora de controle. Em breve, iria entrar em combustão. Eu me aproximei ainda mais, meu peito apenas a polegadas do dela. Eu ansiava para sentir o seu batimento cardíaco, quando os seios soltaram e ela lutou para respirar. "Última oportunidade, Adelaide. Diga não, ou eu vou te beijar." "Beijar-me?" Ela perguntou como se a possibilidade surpreendesse. "Sim, eu passei os últimos meses imaginando seu gosto e a sensação dos seus lábios contra os meus. Você está tão perto. Eu estou perdendo o controle. Eu preciso saber se a minha imaginação é próxima à realidade. Diga não." Adelaide ergueu o queixo, trazendo seus lábios um sussurro do meu. "Eu nunca quis tanto dizer sim." Em um motel decadente na Geórgia, o mundo parou de girar e relâmpagos explodiram. Minha imaginação empalideceu a realidade de Adelaide Montague.

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"JÁ FAZ MAIS DE DUAS semanas." Disse eu, meus braços cruzados sobre meu peito enquanto eu me inclinava contra a minha mesa e olhava. "Nós precisamos dizer a Alex. Ela vai descobrir mais cedo ou mais tarde." Eu respirei fundo e olhei para Deloris Witt. Talvez ao longo dos anos eu tenha superestimado suas habilidades. Na maioria das coisas, a maioria dos casos, ela era imparável, uma Supermulher. Se isso fosse verdade, então essa atribuição, Chelsea Moore e a Infidelity, se converteria em sua kryptonita. "Eu continuo esperando que você tenha isso resolvido." "Não é assim tão fácil." Disse Deloris. "Chelsea deve fazer o que ela tem que fazer. Ela está se integrando em sua vida." O pensamento revirou meu estômago. "Você falou com ela?" "Sim, um par de vezes. Ela entende que o plano não correu como esperávamos." "Não brinca!" Eu bufei e andei o comprimento do meu escritório no centro, parando pouco antes das grandes janelas e voltando-me ao redor. "Ela está... bem?"

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"Todos os funcionários recebem um cartão, um número para ligar em caso de maus-tratos." Minha mente foi para Charli, o dia em que ela pensou que era uma empregada, o dia que eu assustei mais do que eu percebi. "Todos os empregados?" "Sim." Respondeu Deloris. "Será que Karen Flowers havia dado um cartão para Charli?" "Ela deu. A primeira manhã que me encontrei com Alex, eu disselhe para me ligar, não Karen." Eu queria saber. Eu precisava saber. "Ela ligou…?" Os lados da boca de Deloris se moveram para baixo em uma carranca. "Lennox, por favor, não. Eu teria dito se ela tivesse. Eu não quero saber por que você está mesmo perguntando. O telefonema só deveria ser feito se o empregado sentisse que estava em perigo com o cliente. Eu percebo que era tudo uma configuração com Alex, mas gostaria de pensar que sei que você, e eu estamos começando a conhecer Alex bem o suficiente para dizer que ela nunca se sentiu ameaçada em sua presença. Diga-me qual é o caso." "É só que alguns dos meus..." Sua mão foi para cima. "Muita informação. Não. Alex nunca ligou no número. Eu dei a Chelsea a mesma opção, para me chamar... Chelsea não chamou qualquer número." Eu soltei um longo suspiro enquanto eu estava sentado atrás da minha mesa. "Isso é ruim o suficiente. Se ela acabar ferida de alguma forma, Charli vai ficar... Eu não posso até mesmo chegar a uma palavra. Acredito que irada é uma vasta subavaliação."

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"Eu gostaria de poder dizer com certeza que Chelsea está ilesa. Só falei com ela, mas é um risco demasiado vê-la. Eu sei que levou algum tempo para ela chegar a um acordo com o acordo real." "Então por quê?" Perguntei. "Eu não entendo. Diga-lhe para ligar para o número privado." "Não é tão simples assim. Tudo se resume a dólares e centavos, a maior parte em dólares. Desde que assinou com a Infidelity, além dos dez mil que lhe demos para que concordasse com o nosso plano, em primeiro lugar, a única a ser colocada com Severus Davis, ela ganhou vinte e cinco mil da Infidelity. Isso são trinta e cinco mil dólares." "Ela é a melhor amiga de Charli. Certamente, o dinheiro não é tão importante." "Alex estava fora da liga de Chelsea. Se elas não tivessem sido companheiras de quarto, elas provavelmente nunca teriam se conhecido. Aconteceu então que elas se deram bem, mas sim, o dinheiro é muito importante. Chelsea participou de Stanford por um ano com bolsa de estudos. Depois disso, ela foi transferida para uma escola estadual. Ela é a primeira pessoa em sua família a se formar na faculdade. Você conheceu sua irmã?" Eu balancei a cabeça, lembrando-me do quarto do hospital, em Palo Alto. "Ela se formou no colegial a mais de um ano atrás e tem vindo a trabalhar em uma loja em um shopping local. Chelsea agora tem o dinheiro para mandá-la para a faculdade. Você pode imaginar o que a mãe de Chelsea pensa em novas coisas para a sua filha." A mãe dela. Estranha, mulher alta.

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"Mas será que a senhora Moore sabe o que Chelsea está fazendo para obter a renda?" "Não." Respondeu Deloris. "Ninguém pode saber. É assim que funciona. Spencer lhe conseguira um emprego na Montague Corporation. É a cobertura perfeita para o porquê de ela estar em Savannah." "E sobre a família e os amigos de Edward?" "Como eu disse, ela está se integrando. De acordo com Chelsea, a parte mais difícil vem em estar enfrentando a mãe de Alex. Aparentemente, as duas nunca se deram bem. Ela disse que sempre teve o sentimento que a mãe de Alex não gostava dela e desde que ela apareceu com o Sr. Spencer, supostamente, tendo tido um caso secreto por anos pelas costas de Alex, a senhora Fitzgerald tem estado menos do que agradável." "Eu não posso dizer que a culpo." Deloris deu de ombros. "Chelsea está fazendo tudo o que puder para fazer este trabalho. A última vez que nos falamos ela disse que só tem quarenta e nove semanas e meia para terminar. A jovem é experiente. Eu não a vejo terminando mais cedo do que o cumprimento do acordo. Não sem mais escândalos e, para ser honesta, Edward Spencer não pode passar mais por escândalos. Ele foi chamado para o interrogatório sobre o desaparecimento de Melissa Summer duas vezes. " "E quanto ao cliente de Melissa?" Perguntei. "Ele tinha um álibi para a noite em que ela foi agredida. De tudo que eu tenho visto e acessado, ele não é um suspeito em seu desaparecimento." "Existem outros suspeitos?" "Ninguém que tenha sido questionado."

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Eu me inclinei para trás, empurrando a minha cadeira de reclinar ligeiramente. "E se eles têm razão para fazer de Spencer mais do que suspeito? E se eles têm o suficiente para fazer um caso?" "É meu entendimento que Chelsea é o seu novo álibi. Ele estava na Califórnia na semana que Melissa desapareceu." "Não Charli disse que Spencer a chamou no mesmo dia em que chegou? Que ele disse que estava a caminho de lá?" Deloris puxou um arquivo em seu iPad. "Ela não me disse isso. Mas você está certo: ele a chamou. Seu número estava em seu telefone. Lembra que eu te disse que eu deduzi que Alex estava indo para a Califórnia porque à exceção de Isaac, você e eu, todas as suas outras chamadas vieram da Califórnia, incluindo a de Edward Spencer. Eu era capaz de confirmar a sua localização com os seus documentos de viagem. Ele estava na Califórnia, ele voou para San Francisco um dia antes de todos nós viajarmos lá fora." Eu balancei a minha cabeça. "Talvez eu estivesse errado. Muitas coisas foram fodidas desde então." "Diga a ela, Lennox. Eu posso puxar para cima um artigo de um blog de fofocas em Savannah. Você pode dizer que eu mostrei para você. Apenas diga a ela." Deloris implorou. "Isso não está acabando, não é?" "Não. E Chelsea escondeu esse fato. Ela não vai contar a ninguém que fui eu que a envolvi na infidelity. Lembre-se, a empresa realmente não existe." Corri a mão pelo meu cabelo. "Porra."

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Eu puxei a minha jaqueta fechada, e travei o botão quando sai do carro. Eu não tinha certeza se o frio era do tempo ou o pensamento de minha conversa iminente com Charli. Sem dúvida, o outono estava preparando suas garras no Nordeste. A brisa soprando entre os edifícios, especialmente agora que o sol se pôs e continha mais de um estreitamento suave. Outubro estava quase aqui e em Nova York não estaria muito antes de a neve começar a enxurrada. Quando o tráfego continuou a passar, eu observei as pequenas árvores cercadas por ferro ao longo da rua. Elas cresceram em perfeitos quadrados de terreno cercado por calçada. Mesmo sob as luzes da rua, elas estavam brilhantes de cor laranja e folhas amarelas soprando o vento frio quando as marrons perseguiam umas as outras em ciclones que dançavam sobre o pavimento. "Sete horas?" Isaac perguntou quando ele fechou a porta do carro atrás de mim. "Sim. Amanhã de manhã." "Sim senhor." Mais alguns passos e a porta de vidro foi aberta. "Está ficando mais frio a cada noite, senhor." Um lado do meu rosto subiu em um sorriso torto. Havia algo de reconfortante na previsibilidade do meu porteiro. "Sim, Hudson, está." "A Senhorita Collins não voltou. Mas eu espero que ela volte em breve."

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Meus passos estalaram. "O quê? Eu pensei que ela estava em casa horas atrás." "Sim, senhor, ela estava. Ela saiu a cerca de uma hora atrás, e me pediu para deixá-lo saber que ela não pretende ficar fora muito tempo." Puxei meu telefone do bolso e limpei a tela. Uma mensagem de texto. Como eu não havia visto isso? Charli: "ISSO TAMBÉM FUNCIONA COM PATRICK. Logo estarei em casa."

Instintivamente olhei para trás para fora das janelas só para ver a minha própria imagem. O céu estava escuro, criando um espelho em vez de um portal para o mundo além do vidro. Escuro e frio. Os músculos do meu pescoço ficaram apertados. "Ela estava sozinha?" Perguntei a Hudson. "Não, o Sr. Clayton estava com ela. Eu não acho que ele aprecia afinidade da Senhorita Collins para uma vida saudável." Sorri para sua observação. "Obrigado, Hudson." "Sim senhor. Tenha uma boa noite." Enquanto o elevador se moveu para cima, eu bati no aplicativo GPS de Charli. Outro toque e um mapa minúsculo apareceu com um ponto azul em movimento. Era ridículo o quanto de conforto que encontrei em um tão simples colar de pérolas. Eu poderia até tocar outro ícone e ver que a sua frequência cardíaca foi ligeiramente elevada. Charli não funcionava geralmente à noite, mas enquanto eu caminhava em direção ao nosso apartamento, o pensamento dela voltar e estar em necessidade de um chuveiro fazia minha mente imaginar todos os tipos de possibilidades.

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Um aroma suculento me encontrou na porta. Eu não tinha certeza de quanto eu pagava a Lana, mas a mulher precisava de um aumento. Não é de admirar que Charli estivesse correndo. As refeições que Lana preparava tornaram-se mais elaboradas desde que eu não estava mais comendo sozinho. Consumindo tão frequentemente como fizemos exigiria mais exercício ou em breve, um novo guarda-roupa, de maior porte. Joguei as minhas chaves sobre a mesa perto da porta e liguei os interruptores para trazer o apartamento à vida. Quando eu fiz, as luzes da cidade desapareceram e as janelas refletiam o interior. Não era sempre que eu chegava em casa para um apartamento vazio. Embora Charli vivesse comigo há menos de dois meses, eu tinha me acostumado a sua presença. De suas roupas no armário para seus cosméticos no banheiro, ela era parte da nossa casa. Eu nunca imaginei que eu teria alguém na minha vida e nunca sonhei que outra mulher se integraria ao meu estilo de vida tão bem. Era como se nós pertencêssemos um ao outro, em todos os sentidos da palavra. Mesmo minutos sem ela em nossa casa deixou uma parte de mim vazia, criando um espaço que só ela poderia preencher. Eu nunca quis que isso acontecesse. Ou imaginava que uma viagem de negócios simples de Del Mar poderia mudar para sempre a minha vida. Eu ri quando tirei meu paletó e fui até a cozinha para verificar a criação culinária de Lana. Quem teria pensado que em uma reunião, não teria sequer assistido trazer alguém tão maravilhosa como Charli na minha vida? "Nox?" Sua voz ecoou por todo o apartamento, acentuada pelo som do fechamento da porta da frente. "Na cozinha." Eu gritei enquanto eu esperava ela entrar.

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Agarrando-a em meus braços, eu girei em torno dela. Ela parecia muito boa, pra caralho e também despreocupada eu não contaria a ela sobre Chelsea. Ainda não. "Pare!" Disse Charli com uma risadinha. "Eu estou suja e preciso de um banho antes de comer." "Você me deixou preocupado." Eu alisei as partes indisciplinadas de seu cabelo castanho, fios que tinham ficado desarrumados durante a sua execução. "Eu não estou acostumado a chegar em casa e não encontrá-la." "Enviei-lhe um texto." "Eu sei, mas eu gosto de você aqui." "Eu tentei chegar aqui primeiro. Pat teve um dia difícil e queria correr..." Seus olhos brilhavam, a testa brilhava de suor e os músculos tremiam de seu esforço no clima frio. Eu não podia deixar de manifestar a minha avaliação. "Porra, você é linda." O rosto de Charli se inclinou, enterrando no meu peito. "Eu estou suja. Dê-me dez minutos." "Não." "Não?" Os olhos dela se arregalaram. "Acabei de colocar o nosso jantar para aquecer. E assim, com você em meus braços, eu estou me sentindo um pouco sujo também." Eu arquei as sobrancelhas quando eu enfatizei a palavra suja. "Oh." O dourado de seus olhos brilhou. "Nesse caso. Eu tenho algumas boas notícias."

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"Você tem?" "Sim." Disse Charli, tomando a minha mão na dela. "Eu tenho um chuveiro absurdamente grande no meu quarto. Desde que você realmente não tem um quarto mais, portanto, nenhuma suíte com banheiro, eu vou deixar você compartilhar o meu. Não faz sentido desperdiçar água." "Bela e conservacionista. Como eu fui tão abençoado?" "Eu me lembro de uma linha de recolhimento ridículo por uma piscina..."

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A LUZ ASSALTOU OS meus olhos enquanto as paredes beges da nossa suíte balançavam. A madeira ornamentada não está mais presente em linhas retas, mas em ondas ondulantes quando ele se inclinou contra a cor contrastante. Fechando os olhos eu segurei apertado o colchão, como se fosse um bote salva-vidas capaz de alijamento nas profundezas do oceano. Certamente isso faz mais sentido. Em vez de estar em uma cama em uma antiga mansão do sul, eu estava sendo jogada no mar, em uma sucessão de carneirinhos. As águas rochosas tinham meu estômago cambaleando e cabeça latejando. A enxaqueca. Amassando as minhas pálpebras mais apertada, eu forcei toda a luz dos meus olhos. O movimento fez com que meu rosto doesse. Não importava. Eu sabia por experiência que mesmo uma pitada de luz poderia ser tudo o que tinha para enviar o meu corpo em uma revolta em golpe completo. Da maneira que eu sentia, eu não tinha certeza que eu poderia nadar até a costa ou encontrar o banheiro em anexo. Tudo estava muito longe. Se eu pudesse me afundar em meus travesseiros, como se fossem nuvens feitas de penugem não seria difícil, as unidades cheias de fibra. Com atenção a minha respiração, eu exalei duas vezes por cada inspiração. Lentamente, a corri em minhas veias desacelerando

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meu


corpo relaxando um pouco. Tentei ouvir a sala em volta de mim, rezando para que eu estivesse sozinha. Eu não tinha tido uma dor de cabeça tão ruim em anos, não desde que eu tinha começado a medicação preventiva que eu tirei religiosamente. Eu lutei para recordar a noite anterior. O dia anterior. Qualquer coisa. Era uma névoa coberta de fumaça escura. Minha memória era, uma manhã de primavera úmida fria e a visibilidade era zero. Eu sabia qual era o terreno. Eu tinha navegado para o que parecia uma eternidade, mas eu não poderia encontrar um marcador reconhecível. Eu lentamente estendi a mão para a cama em volta de mim e acariciei suavemente quando eu confirmei que eu estava realmente sozinha. A respiração tinha ajudado. Polegada por polegada, mudei-me para a beira do colchão, lentamente, para não incitar uma debandada de cascos que esperavam em cima da planície para a primeira pedra a cair. Com meus pés se aproximando do chão, eu tentei me levantar, sentar-me elevada. Como poderia uma mulher que pesava menos de cinquenta e quatro quilos ter uma cabeça tão facilmente ultrapassada em uma tonelada? Era tão pesado, muito pesado. Mordi o lábio inferior enquanto eu me empurrava para fora da cama. Sucesso. Eu estava sentada.

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Lentamente, eu tentei abrir meus olhos. Apenas um em primeiro lugar, permitindo apenas o mínimo da luz penetrar em meu mundo escuro. Gritante. Cortinas que cobriam quase duas paredes de nossa suíte foram abertas, permitindo a entrada do sol de Georgia, uma vez que estava dentro, cobrindo o quarto em um assalto de iluminação. Manhã? Tarde? Eu não tinha outra referência, eu estava certa de que não era noite. O meu telefone e um relógio estavam apenas alguns metros de distância, mas eu sabia que o foco sobre os números pouco seria para a primeira chamada, o único a iniciar a avalanche, o único a incitar o tumulto através do meu corpo. Como Mufasa do Rei Leão, eu certamente pereceria. Com a minha cabeça erguida de forma segura em minhas mãos e os meus cotovelos sobre os joelhos, eu trabalhava para limpar a névoa. Lembrei-me de tomar meu remédio ontem e no dia anterior. Eu entendi como funcionava. As doses que faltavam diminuíam o seu efeito. A medicação levou quase um mês para chegar a sua dose eficaz. Eu nunca iria perder uma, nem um sequer. Na noite passada, Alton e eu tínhamos saído para um jantar fora, perto da costa. O restaurante de frutos eloquente era refinado e servia a elite da Geórgia. Tinha sido a nossa primeira vez em público com Bryce e Chelsea. Não só ela tinha o acompanhado para Evanston para outro depoimento, como eles fizeram mais do que algumas aparições em volta da cidade. Os moradores estavam começando a falar. Embora eu saiba que era só uma questão de tempo antes de Alexandria ouvir os rumores, eu

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não poderia atrever-me a ser a única a dizer-lhe a menos que fosse em pessoa. Esse foi um dos temas que eu tinha planejado discutir quando visitasse New York City. Meus planos foram frustrados quanto eu esperei para Alton sair em uma de suas viagens. Elas normalmente ocorriam com frequência, mas ultimamente ele tinha ficado na cidade. Eu não tinha certeza se era por causa da coisa de Chelsea, mas ele cancelou sua última viagem. Foi na semana que eu esperava para visitar Alexandria. Jane tinha chamado e perguntado se poderíamos remarcar. Duas semanas mais tarde e eu ainda estava à espera de Alton sair. Tornou-se a história da minha vida. A outra coisa que tinha acontecido desde que

Chelsea tinha

chegado foi que meu marido tinha estado excessivamente atento. Eu achava que tinha a ver com as aparências. No entanto, eu não poderia gerir uma viagem de um dia, mesmo se eu tentasse. Através de tudo isso, eu tinha permanecido fiel ao meu plano de tentar

provar

que

Alton

estava

de

alguma

forma,

envolvido

ou

orquestrando o encontro entre Alexandria e Lennox. Embora eu tivesse falado com Natalie sobre isso, nada parecia verificar as minhas suspeitas. Se qualquer coisa, pela reação de Alton para Chelsea, ele estava ficando cansado da farsa, e continua pronto para finalizar as núpcias de Bryce e Alexandria. Não fazia sentido. Água era tudo que eu bebi ontem antes da hora do jantar. Lembreime de Alton, mais uma vez chegar a nossa suíte em vez de ficar no andar de baixo, sempre respeitosamente fazendo aperitivos para nós dois antes

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do jantar. O meu tinha sido vinho. O meu primeiro copo do dia. E então na limusine eu tive um segundo copo. O restaurante era simplesmente belo. Embora ela tentasse esconder, o mal-estar de Chelsea por estar fora de seu elemento era muito óbvio. Se eu não odiasse todo o plano eu poderia ter sentido um pouquinho de piedade pela pobre moça. Parecia que ela estava tentando. Ela também me fez pensar se nenhum refinamento de Alexandria tinha raspado nela durante seus anos de vida em comum. Como Chelsea foi contratada para esta posição estava além de mim. Parecia que tinha. Sexo. Aparentemente, ela tinha um cérebro, mas eu ainda tinha que testemunhar isso. À medida que a noite avançava, eu tinha a sensação de que, mesmo Bryce estava perdendo a paciência com alguns de seus modos grosseiros. Os olhares que eu vi trocados entre ela e Bryce reforçaram a minha crença de que Alexandria não deve se casar com ele. Muitos não reconheceriam os avisos, mas eu vivia com eles há mais de vinte anos. A trepidação de Chelsea era real. Mesmo sem a confirmação de hematomas físicos, eu estava mais certa que Edward Bryce Carmichael Spencer era de fato filho de seu pai. Foi aí que a noite começou a desaparecer. Como um clube iluminado por iluminação estroboscópica, havia flashes de memória. Nada se destacava. Nada parecia fora do lugar. O restaurante. Outra bebida na varanda com vista para o oceano. A oportunidade de foto com nós quatro. A limusine de carona de volta para a mansão. Acordar com uma chuva de sol. Horas estavam faltando. Havia grandes buracos.

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Dois copos de vinho antes do restaurante e talvez dois durante o jantar. Isso foi apenas o valor de um almoço e álcool. Talvez a perda de memória tivesse sido causada pelo surgimento da enxaqueca. Lentamente, levantei-me e fiz meu caminho para o banheiro e abri a gaveta de cremes. Através dos meus olhos apertados, tive um vislumbre da mulher no espelho. Certamente ela não era eu. Seu cabelo estava desgrenhado habitualmente. E seus olhos... Eu empurrei contra os sacos que pareciam ter crescido abaixo. Por que eles estavam tão inchados? Que diabos? Uma vez que essa dor de cabeça se fosse, meu cirurgião plástico estaria na discagem rápida. Levaria apenas alguns dos meus Vicodin para aliviar a dor. Afinal, eu não tinha tomado qualquer um por algum tempo. Eu estava salvandoos para outro uso. E então, Jane encontrou-os... Eu remexi na gaveta, puxando garrafas para fora e jogando em cima do balcão. O ruído rasgou meus nervos um por um, grandes e pequenos recipientes de plástico cheio de cremes vaidade. Eles eram o mesmo que qualquer encontrado em uma farmácia comum. Paracetamol. Aspirina. Mesmo ibuprofeno. Não havia uma garrafa de prescrição, nenhum recipiente âmbar com meu nome impresso sobre o rótulo. Sem Vicodin. Sem Percocet. Nem mesmo a codeína. Droga Jane! Isso foi feito por ela. Eu sabia.

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Não só ela tinha levado as pílulas que eu tive no vidro, ela veio em nossa suite, meu quarto, meu banheiro, e livrou as gavetas e armários de todos os meus narcóticos. Ela não tinha visto o progresso que eu tinha feito desde aquela noite, uma vez que tive a reunião com Stephen? Meu corpo tremia quando eu me imaginava chamando e gritando com ela. Eu chamaria primeiro e gritaria mais tarde. Eu não tinha certeza que a minha cabeça poderia levar a altura. Mesmo o pensamento de falar acima de um sussurro torcia o estômago e aumentava a pulsação nas têmporas. Uma batida na porta exterior da minha suíte ecoou como uma britadeira fora da telha de mármore do banheiro. Obrigado o doce Senhor. Isto tinha de ser Jane. Alcançando para o batente da porta, eu me estabilizei, apertei o robe que tinha encontrado pendurado perto do chuveiro, e fiz meu caminho até a porta exterior de nossa suíte. Isso me pouparia o trabalho de ligar. Alisei meu cabelo enquanto eu caminhei através da sala de estar da frente. Outra batida. "Pare." O meu pedido era quase inaudível quando cheguei insegura para a maçaneta. "Jane." Eu parei de falar quando a expressão solene do Dr. Beck entrou em foco. "Adelaide."

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Meus olhos viram quando eu tentei fazer o sentido de sua presença. "Dr. Beck, por que está aqui?" Ele pegou a minha mão e segurou-a suavemente na sua quando ele avaliou meu movimento. "Vamos sentar. Você está tremendo." Eu não me movi da porta. "Quem te chamou?" "Um dos seus funcionários. Ela disse que precisava de mim, e eu posso ver que ela estava certa." Enquanto falava, ele se aproximou de mim, me fazendo recuar até que nós dois estávamos dentro da suíte. Calmamente ele fechou a porta. "Como você está?" Suas palavras saíram calmamente com uma inflexão de simpatia. Peguei as minhas têmporas. "Eu tenho uma enxaqueca, e eu não consigo encontrar o meu medicamento. Eu estava prestes a ligar para Jane. Eu acho que ela sabe onde ele está." A cabeça de Dr. Beck se moveu para trás e para frente. "Adelaide, eu previamente defini sobre a pena de Vicodin de dois meses, nos últimos trinta dias. Eu entendo que as coisas podem estar deslocadas, mas isso está ficando fora de controle." "Sim eu conheço. Eu não tenho tido isso. Eu não preciso de você para me dar mais. Preciso de Jane para me trazer o remédio que eu tenho." "Por que Jane tem seu remédio?" "Por que... ela cuida de mim." Arrumei meus ombros. "É o trabalho dela. Agora me diga por que está aqui." "Fui chamado e pediram para eu vir." Disse ele novamente. "Disseram-me que precisava de mais medicamentos. Que você não estava

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acordando e, com o Sr. Fitzgerald fora da cidade, os seus funcionários estavam preocupados." Fora da cidade? Ele não tinha dito que ele estava indo para fora da cidade. Eu deveria chamar Stephen e ver se ele descobriu mais. Eu poderia chamar Alexandria e ir para Nova York. Os pensamentos iam e vinham... Fugazes momentos de compreensão cognitiva. Virei-me para o Dr. Beck. "Que horas são?" Dr. Beck olhou para o relógio. "É quase quatro." Meus

olhos

se

arregalaram,

apenas

para

tê-los

fechados

novamente. Inalei. Expire. "À tarde? Não, não pode ser quatro. Eu tenho um almoço no museu." A mão de Dr. Beck cobria a minha. "Quantos Vicodin você tomou?" "Eu não tomei nenhum. Eu não precisava deles. Não, desde que você prescreveu a medicação diária. Bem, não desde que começou a melhorar. Este é o primeiro mês com enxaqueca, talvez mais." "No entanto, você ligou para o escritório pedindo mais Vicodin apenas algumas semanas atrás." Deixei escapar um longo suspiro. "Para situações como esta. Para tê-lo à mão." Eu balancei a cabeça. "Doutor, como é que isto aconteceu? Eu... não me lembro de ontem à noite." "O que quer dizer que você não se lembra?" "Existem lacunas, como apagões." "Eu falei com você sobre os efeitos colaterais de drogas e álcool."

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"Mas eu não tomei as drogas. E..." Eu falei mais alto do que eu pretendia. "... o consumo de álcool é baixo." Dr. Beck olhou para a minha mão sob sua. "Adelaide, você ainda está tremendo. Foi-me dito que você não tinha comido. Você precisa comer." A confusão e nevoeiro adicionado a minha inquietação. "Um Vicodin, por favor, Dr. Beck. Eu sei que você tem um. Você nunca veio me ver sem ele." Dr. Beck abriu a bolsa que ele tinha colocado no chão perto de sua cadeira. "Você não tomou nenhum hoje?" "Eu só acordei. Eu não entendo o que está acontecendo." Ele puxou uma garrafa âmbar do saco. A visão era como se estivesse mostrando um pote de biscoitos para uma criança. Minha frequência cardíaca aumentou em antecipação. Dr. Beck virou a tampa de segurança e polvilhou uma mão cheia de comprimidos oblongos brancos em sua mão. Minha boca ficou molhada quando eu puxei meu lábio inferior entre os dentes em ingestão. Aqueles eram comprimidos de 5 miligramas. Eu os reconhecia em qualquer lugar. "Doutor, esses são apenas de cinco. Eu preciso de dois." A contragosto, ele beliscou dois de sua mão e derramou o resto de volta na garrafa. "Posso te dar um copo de água?" Eu apontei para a garrafa do outro lado da sala. "Há água ali." Dr. Beck colocou as pílulas cativas quando ele foi para a cômoda, sem dúvida avaliar as garrafas de álcool. Esse era, afinal, o lugar onde quando de tarde Alton tinha decidido a preparar os seus aperitivos à noite.

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Depois de encher um copo com água de uma garrafa, ele erguia uma garrafa rolhada de Montague da coleção privada. "Você não teve nada disso hoje?" "Não. Eu só acordei." Exasperação e o desespero eram evidentes na minha voz. Ele voltou e me entregou o copo de água. Tomei um gole e depois estendi minha mão para as cápsulas. "Adelaide, eu acho que deveria fazer alguns testes. A perda de memória. Dormir o dia todo. Isto não é como você." Os dedos com a mão aberta e fechada em um pedido silencioso pelos comprimidos. Após um momento de hesitação, ele colocou as cápsulas na palma da minha mão. Antes que eu pudesse colocá-las na minha boca, ele segurou meu punho cerrado. "Venha ao meu escritório amanhã." Não era um pedido. Eu não me importava afinal. Naquele momento eu concordaria com qualquer coisa. Poderia ter sido o próprio diabo, eu o conhecia intimamente. Eu teria dito sim não importa o pedido ou comando, desde que eu tivesse os comprimidos. "Sim."

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ENVIEI A CHELSEA OUTRA mensagem de texto. Era a minha rotina diária: todas as manhãs antes da aula e cada tarde, a caminho de casa. Eu estava começando a me perguntar se ela tinha mudado seu número. Essa era a parte ruim com mensagens de texto: o remetente não tinha maneira de saber se o destinatário realmente recebeu a mensagem. Não era como e-mail que iria mandar de volta uma mensagem de não recebida. Ou recebida. O e-mail de Chelsea, o que ela tinha tido todo o tempo que estávamos na Califórnia, não estava mais ativo. Eu rolei para trás através de minhas mensagens de texto. Faziam mais de três semanas. Não só eu não podia chegar a Chelsea, mas eu também não podia alcançar sua mãe. Todas as minhas chamadas para Tina Moore tinham ido direto para a caixa postal, onde sua caixa de correio estava cheia. Em desespero, eu olhei sua mãe em cima da Internet. Eu não sei por que ela não estava respondendo às minhas chamadas de telefone celular, mas talvez ela ainda tivesse um telefone da casa. Meu coração pulou com um lampejo de esperança quando eu encontrei um número. Com Clayton me levando de volta para o apartamento, eu programei seu número e chamei.

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"Olá?" A voz respondeu. Eu reconheci Tina Moore imediatamente. "Senhora Moore, é Alex Collins." "Alex." Seu tom normalmente claro, se embolou. "É bom ouvir você. Estou surpresa que você ligou." Meus dedos seguraram o telefone com mais força. "Por que você iria se surpreender?" "É que Chelsea me contou o que aconteceu. Eu não culpo você por estar chateada. Às vezes as coisas acontecem. Eu estava chocada." Eu balancei a minha cabeça. "Eu não sei o que você está falando. Eu estive tentando encontrar Chelsea por quase três semanas. Seu e-mail foi trocado, e eu não tenho certeza se ela está recebendo os meus textos." "Provavelmente não." Tina disse o assunto com naturalidade. "Ela tem um novo telefone agora com o seu trabalho. Eu não acho que ela está usando ambos." Esse conhecimento me fez sentir melhor, de uma forma. Pelo menos Chelsea não tinha estado ignorando-me, mas por que ela não tinha ligado? "O trabalho dela?" Perguntei. "A última vez que nos falamos ela disse que não conseguiu o emprego em DC." "Não, não em DC. Ela está em Savannah." Pisquei quando Clayton nos levou através do tráfego de fim de tarde. "O quê? Ela está em Savannah, na Geórgia?" "Sim querida. Você realmente deve falar com ela. Isto é um pouco estranho."

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Desde quando é que Tina Moore se preocupava com algo sendo estranho? "Eu adoraria falar com ela. Eu não sei por que ela acha que eu estou com raiva. Estou preocupada. Eu estive doente de preocupação desde a nossa última conversa." "Não há nada para se preocupar com Chelsea. Ela está trabalhando em alguma grande empresa de cigarro, no departamento de recursos humanos. Achou uma grande psicóloga que iria para aconselhamento ou algo assim, mas aparentemente é uma boa base para o RH." Cigarro? Ela quis dizer tabaco? Eu tinha que de alguma forma estar interpretando. "A empresa, você sabe o nome?" "Sim. Ela disse algumas vezes. Milburn ou Montgate... algo assim. Você sabe como o velho jogo de Shakespeare todo mundo lê na escola." "Montague?" Perguntei. Ácido borbulhou meu estômago quando eu disse o nome. "Montague Corporation." "Eu acho que é isso!" Tina declarou triunfante. "Chelsea está trabalhando para a Montague Corporação?" "Sim, em seu departamento de RH." Eu não dou a mínima para o departamento em que ela estava. Eu estava mais preocupada com isso, em nome de Deus, a minha melhor amiga estaria trabalhando para a Montague. Ela tinha que saber que era a companhia de minha família. Ou não sabia? Eu tinha propositadamente evitado todas as coisas Montague, enquanto estava em Stanford. Chelsea sabia que meu nome era Collins e último nome dos meus pais era

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Fitzgerald. Eu não conseguia lembrar se eu já tinha mencionado Montague. Mas, sem dúvida, ela sabia que eu era de Savannah. "Senhora Moore?" Eu perguntei. "Por que Chelsea acha que eu estou com raiva?" "Bem, como eu disse, vocês duas devem conversar. Você ainda está vendo esse cavalheiro incrivelmente bonito?" Mudando de assunto! "Eu estou. Por favor, não mude de assunto." "Eu não estou. Essa é a questão. Isso é o que eu disse a ela. Realmente, vocês duas devem conversar." Eu respirei fundo e segurei o telefone entre o ombro e a orelha quando eu descompactei a minha mochila e procurei uma caneta e um pedaço de papel. "Você poderia, por favor, me dar o seu novo número?" "Eu... eu não sei." "Isto não faz qualquer sentido. Por que você não sabe se você pode me dar o número dela? Ela é minha melhor amiga e algo não está certo. Eu posso sentir isso." Eu estava ficando mais confusa do que eu tinha estado antes de eu chama-la. "Você sabe, eu acredito nessas coisas." "O quê?" "É como um sexto sentido. Eu acho que eles são reais." A mulher era completamente louca. "O número dela?" Perguntei novamente.

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"Alex, querida, eu vou dizer a ela que falamos. Vou dizer a ela para dar-lhe uma ligada. Você realmente não parece tão chateada como ela disse." "Não com ela." Eu esclareci. "Estou chateada que eu não posso encontrá-la." "Sim, bem, eu vou deixá-la saber. Preciso ir agora." "Obrigada, Senhora Moore." E nada. Eu segurei o meu telefone enquanto olhava para fora da janela do carro. O céu estava cinzento e uma chuva fria vinha caindo e desligando durante todo o dia. Esse foi o clima perfeito para o caminho que chamam de me fazer sentir. Que diabos? Chelsea estava trabalhando para Montague. Talvez fosse por isso que ela pensou que eu ficaria com raiva. Talvez ela soubesse que era a companhia de minha família, e eu sabia, sem dúvida que ela sabia como eu me sentia sobre a minha família. Mas um trabalho é um trabalho. Se ela tivesse chegado contratada exclusivamente com base no seu diploma e qualificações, eu não dou a mínima. Eu estava feliz por ela. O que me preocupou foi o roedor da suspeita de que começou a garra à vida nos recessos de minha mente: a crença de que tudo não era tão simples. Por que a minha companheira de quarto, Chelsea Moore, a quem minha mãe nunca pareceu gostar, se oferecia a um emprego na Montague? Alguém estava tramando algo e eu temia que Chelsea fosse aquela que iria acabar ferida no processo. Uma vez que eu estava de volta no nosso apartamento, eu fui ao meu escritório e pesquisei no Google a Montague Corporation. A imagem

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no site do CEO fez minha pele arrepiar. Provavelmente foi tirada a mais de dez anos atrás. O cabelo de Alton ainda tinha um toque de loiro, mas seus olhos eram tão lustrosos como sempre. Isso tinha me feito me sentir bem para ser honesta, com Nox sobre as coisas da minha infância. Eu tinha sido verdadeira, mas não muito explícita. A imagem de Alton me encheu de pavor como eu costumava sentir sabendo que ele estava em casa, sob o mesmo teto. Não eram só os castigos corporais ou que eu era uma decepção constante. Era a sua necessidade de humilhar e menosprezar tudo, desde as minhas escolhas para minhas realizações. Era como se ao fazê-lo sentisse mais poderoso. Eu sabia que Alton não tinha nada a ver com a contratação diária de funcionários na Montague Corporation. Esse trabalho estava abaixo dele, a menos que fosse para contratar suas próprias assistentes. Ele gostava de ter uma parte nisso. Juventude, seios grandes e pernas longas eram os principais requisitos. Eu tinha certeza que esses atributos particulares avaliaram mais do que a capacidade de ler e escrever. Meu estômago se agitou com o pensamento de Chelsea trabalhando perto dele. Graças a Deus ela estava no RH e não na administração. Eu rolei o site até que eu encontrei um número de telefone de informações. Decidi se eu iria usar todo o meu nome, eu programei o número no meu telefone e bati a chamada. Levou uma quantidade incessante de número, mas eu finalmente cheguei a uma pessoa real. "Montague Corporation, em que posso ajudar a sua chamada?" "Eu estou tentando chegar a uma das suas funcionárias." Eu respondi. "Senhora, este é o número de informações gerais."

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"Então eu preciso o número de seu departamento de recursos humanos." "Se esta é uma pergunta sobre trabalho, pedimos que você visite nosso website em www-" "Não." Eu disse, interrompendo a recepcionista. "Esta não é uma pergunta de trabalho. Eu preciso falar com uma empregada que trabalha no RH." "Você sabe o ramal?" "Eu não." Eu disse incrédula. "É por isso que eu te chamei." "Eu sinto muito-" "Seu nome?" Perguntei, usando o meu tom mais autoritário. "Kate". "Kate, talvez você gostasse de saber o meu nome?" "Senhora, eu não posso..-" "Alexandria Montague Collins. Vou mencionar a sua falta de assistência para o meu pai, Alton Fitzgerald, da próxima vez que falar." Eu cuspia as palavras, não querendo que elas permanecessem na minha língua por mais tempo do que o necessário. Kate não precisa saber que eu não tinha intenção de falar com ele tão cedo. "Senhorita Collins, eu sinto muito. Posso ligá-la aos recursos humanos? Quem é a empregada que você gostaria de alcançar?" "Chelsea Moore. Eu acredito que ela foi contratada recentemente." "Sim, ela ainda estaria em nosso diretório..." De repente, Kate e eu éramos melhores amigas. Ela não poderia fazer o suficiente para me ajudar, que não fosse realmente me conectar a

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Chelsea. De acordo com a pessoa que respondeu no RH, a senhorita Moore estava fora do escritório, mas eles iriam entregar a minha mensagem. Quando desliguei, eu contemplava o meu novo conhecimento. Pelo menos eu tinha confirmado que com Chelsea estava tudo bem. Ela estava vivendo em Savannah e empregada na Montague Corporation. Eu não poderia fazer cara ou coroa para fora do por que, mas essa informação foi mais do que eu soube nesta manhã. Eu também sabia que tinha que parar de enviar mensagens de texto para um telefone que ela não estava mais usando. Pensei em ligar para minha mãe ou Jane e pedir-lhes o que elas sabiam, mas quais eram as chances de que qualquer um delas soubesse algo sobre Chelsea? Eu estava mais certa que a minha melhor amiga e minha mãe não estavam frequentando os mesmos estabelecimentos. Imaginei Chelsea com um copo de plástico e visitando o River Street. A minha mãe nunca tinha estado no River Street depois de escurecer, e ela viveu em Savannah toda a sua vida. Eu tinha uma última esperança. Desde que nada disso fazia sentido para mim, eu decidi chamar uma pessoa que fazia sentido fora de tudo. "Deloris." Eu disse quando ela atendeu. "Alex. Está tudo bem?" "Sim, tudo bem." À medida que as palavras saíram da minha boca, eu ouvi a porta da frente do apartamento aberta. Eu me acalmei e escutei, sabendo que era muito cedo para ser Nox. "Olá?" A voz feminina amigável veio da sala de estar quando o sistema de alarme soou com a entrada de um código.

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Cobri o bocal. "Lana, eu estou no meu escritório." Em apenas alguns segundos, ela estava percorrendo o limiar. Lana era uma mulher de boa aparência em seus quarenta e poucos anos, com cabelos castanhos na altura dos ombros e uma construção em forma. Sempre que eu a vi, ela estava vestida casualmente na calça de ganga e Sketchers (tênis). Eu deveria dizer que não havia necessidade de se vestir formalmente para cozinhar, limpar e lavar roupa. "Sou eu." Disse ela com um sorriso. "Eu nunca estou certa se alguém está aqui." "Só eu." Eu confirmei. "Mas eu vou ficar fora do seu caminho. Sr. Demetri se fez perfeitamente claro que a sua comida é preferível à minha." Suas bochechas se levantaram quando ela sorriu pelo elogio. "Tenho certeza que se você tivesse mais tempo..." Acenei. "Não. O tempo não vai ajudar os meus dotes culinários." Eu apontei para o meu telefone. "Oh, desculpe." Ela disse em um sussurro. "Eu vou estar na cozinha." Eu concordei e voltei para Deloris. "Desculpe Deloris. Lana acabou de chegar aqui." "O que posso fazer por você?" Perguntou Deloris. "Eu só soube que Chelsea tem um novo emprego." "Você soube?" Perguntou ela com mais interesse em sua voz que parecia garantido. "Não é ruim." Eu tranquilizei. "Pelo menos, eu espero que não seja." "Não é?"

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"A mãe dela me disse que ela está trabalhando para a Montague Corporation. Você acha que é coincidência ou simplesmente estranho?" "Suponho que poderia ser qualquer um." Inclinei

a

cabeça

e

estendi

a

minha

súplica.

"Eu

estava

imaginando... se no seu tempo livre... você poderia fazer um pouco de pesquisa? Eu só quero saber se a minha família tem algo sobre isso." "Vou ver o que posso verificar." Um peso foi levantado do meu peito como se eu tivesse passado o bastão de preocupação de mim para ela. Do pouco que tinha aprendido sobre o meu fundo fiduciário, eu sabia que estava passando a minha angústia para mãos capazes. "Obrigada, Deloris. Você é a melhor." O som de uma chamada recebida tocou através do meu telefone. Eu olhei para a tela. NOX - número privado Eu não tinha mudado o nome que ele tinha dado em Del Mar. "Eu preciso ir. Chamada de Nox." "OK. Vou deixar que você saiba o que eu descobrir." Deloris respondeu. "Obrigada novamente." Eu mexi na tela. "Olá." Eu disse com mais alegria na minha voz que eu tinha sentido durante toda a tarde. "Princesa." A voz aveludada profunda de Nox retumbou através de mim, lavando os últimos traços de ansiedade sobre Chelsea e enchendome com a sua presença. "Diga-me que você está em casa." Ele perguntou.

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Meus dedos instintivamente foram para o meu colar. "Eu tenho certeza que você pode olhar para o seu telefone e descobrir exatamente onde estou." "Eu posso." ele confirmou. "Mas eu gosto de ouvir isso de você." "Estou em casa." "Lana está aí?" "Ela acabou de chegar." Eu disse. "Diga a ela para não se preocupar com o jantar. Eu estou levando a mulher mais linda em Nova York para jantar hoje à noite." "Você está? O que vou comer enquanto você estiver fora?" Perguntei com um sorriso. "Eu mencionei o quanto eu amo essa boca atrevida?" "Existe uma ocasião especial?" Meus pensamentos voam entre emoção estar fora em um encontro e o trabalho de leitura que devo entregar na segunda-feira. "Sim." A voz dele diminuiu. "Eu pretendo dar vinho e jantar a ela para que eu possa seduzi-la mais tarde." Meu coração acelerou quando as minhas bochechas ficaram rosa. "Sr. Demetri, parece intrigante. No entanto, eu apostaria que qualquer mulher estaria aberta à sugestão de sua sedução, mesmo sem o vinho e o jantar." "Mas você vê, eu não quero qualquer mulher. Eu quero a mulher que me tira o fôlego em uma base diária. Eu quero a mulher enamorada e sedutora

que

sopra

minha

mente

com

suas

teimosas

respostas

espertinhas. Eu quero a mulher que é inteligente além da minha compreensão. Eu sei que ela é excessivamente dotada, porque ela lê esses

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livros de direito ridiculamente grossos que iria me colocar para dormir com apenas um parágrafo. E eu sei que ela lê esses livros, porque mesmo que ela tem seu próprio escritório e eu disse para ela não, ela os deixa em volta no apartamento." Meu sorriso cresceu. "Talvez você devesse trazer isso para ela?" "Sim, princesa, lembrando-lhe que as minhas regras fazem parte do plano de hoje à noite." Eu me mexi desconfortavelmente na minha cadeira. "Depois de jantar e beber vinho?" "Sempre que eu digo, porque me deixe dizer-lhe que agora mesmo o pensamento de que eu planejei está a fazer-me desconfortável. Você vê, eu sou sortudo o suficiente para saber o que é ter essa linda mulher perto de mim, para ouvir a sua voz doce, os gemidos e gritos." Porra! "Eu vendo-a com marcas avermelhadas e saber quão apertada ela está quando está gozando bastante em volta de mim." "Jesus, Nox." Minhas palavras eram mais de um gemido quando a minha bunda vibrou com vermelhidão fantasma. Eu amei que, mesmo após a minha confissão de questões da infância, Nox não me tratou com luvas de pelica. Em vez disso, ele me fez sentir forte e capaz, no meio de seu domínio. "Então seja uma boa menina." Disse ele, "E diga a Lana para sair, ou ela pode estar em mais de uma mostra do que ela queira." Eu balancei a cabeça, tentando umedecer a minha língua e lábios, mas era óbvio que minha boca estava seca, o envio de toda a umidade

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para outra parte do meu corpo. "Sim, senhor Demetri. E quando você vai chegar?" "As seis em ponto, mas você tem uma entrega chegando a qualquer minuto." "Eu tenho?" "Suas roupas para a nossa noite." Disse ele. "Ouça com atenção, porque espero ser obedecido. Os únicos itens que desejo adicionar ao conjunto que vai chegar são aqueles sapatos pretos foda-me e seu colar." Minhas entranhas ficaram apertadas na memória dos sapatos que ele descreveu plantados no painel do Boxster, na estrada 101. "Faça o que eu disse." Nox advertiu. "E eu serei agradável e a deixarei gozar. Eu acredito que é tempo para trazer o vibrador de volta à vida." "E se eu não fizer o que você disse?" Perguntei de brincadeira. Nox riu. "Petulante e sexy. Não se preocupe, princesa, eu tenho planos para isso também. A linha ficou muda. Sentei-me imóvel por um minuto, meu peito subindo e descendo com respirações exageradas quando eu imaginava as possibilidades dos planos de Nox. E, em seguida, ouvi o som das panelas e frigideiras provenientes da cozinha, e eu saio. "Lana." Eu chamei enquanto me dirigia em sua direção.

Olhei nervosamente para o espelho de corpo inteiro no nosso closet. Quando eu abri a caixa grande que tinha chegado no início do dia, eu

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engasguei, chocada com o vestido que Nox tinha encomendado. Não era o próprio vestido. Ele era lindo! Direto da Saks Fifth Avenue com uma etiqueta de designer. O que me surpreendeu foi a cor. Vermelho. Vermelho brilhante maçã do amor. Eu tinha que saber se era algum tipo de brincadeira com o vestido que eu tinha comprado meses atrás. Se fosse, eu não acreditava que ele tinha selecionado este para me fazer parecer como uma prostituta. O vestido vermelho foi removido da caixa tinha classe e me cobria em todos os lugares certos. No entanto, eu procurei a caixa e sacos de acompanhamento para uma braçadeira de ouro, como a que eu usava naquela noite, mas não encontrei nenhuma. Quando olhei de saco para o saco, eu também não encontrei um sutiã ou calcinha. Havia, no entanto, uma cinta liga preta de laço e meias de renda acompanhando. Com a escolha de Nox de roupas de baixo em minhas mãos, eu senti as sensações contrastantes do laço, suave, mas áspera sob meus dedos, e infundido minha corrente sanguínea com adrenalina. O hormônio fluiu e rodou todo o meu sistema até que meu coração disparou. Uma vez que eu tinha tomado banho e completado a minha maquiagem, eu arrumei meu cabelo. Com minha cor acaju, principalmente eu evitava usar vermelhos e rosa. Tendo isso em mente, eu deixei, mas sofisticado sedutor, propositadamente deixando cachos longos para dançar e delicadamente ao redor dos meus ombros. Chegando às seis horas, eu fui para as roupas que ele tinha entregado. Pequenos grampos pendiam da cinta-liga e ligava as meias, deixando as minhas coxas e núcleo descoberto. As diferentes sensações dos vários materiais, ou a falta dele, eletrificava minha pele. A meia macia

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acariciava as pernas, o laço do cinto abraçava os meus quadris e cintura baixa, e, ao mesmo tempo, minhas coxas foram expostas e vulneráveis. Imaginei como a pele nua iria vibrar com o ar frio de outono soprando sob a saia do vestido e como essa mesma pele iria aquecer a minha carne friccionada nunca pouco, quando eu levava cada etapa. Fechei os olhos e permiti que uma das minhas mãos fosse para o copo do meu próprio peito enquanto a outra derivava mais baixo. Escovando meu clitóris e beliscando meu mamilo, meu núcleo apertado. Instintivamente, eu sabia que o vento e atrito não seriam os únicos elementos que estariam expostos com esta escolha de roupas íntimas. Não haveria nada me separando das inclinações de Nox. Antes de minha imaginação me levar longe demais, eu coloquei o vestido vermelho sobre a lingerie. O tecido se encaixa perfeitamente em todos os lugares certos. Mais apertado nos seios, era sem alças, com uma bainha alta e baixa e pregas elegantes perto da cintura da guarnição. A bainha, mesmo no ponto mais alto era apenas um pouco acima dos joelhos. Na parte de trás caiu quase para as minhas panturrilhas. Mesmo se eu girasse em um pequeno círculo e a saia subisse ninguém poderia ver o que eu usava por baixo. Apenas as meias pretas e meus Louboutins negros eram visíveis. Enquanto o conjunto de baixo era sexy e gracioso, era totalmente oculto para todos os outros. Quando eu continuei a espiar no espelho, me lembrei de algo que Nox tinha dito. A memória trouxe um sorriso ao meu rosto já rosa. Ele disse que o mundo veria uma princesa, mas só nós saberíamos a verdade.

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A verdade era que a escolha de Nox de roupa não me faz sentir como a prostituta de Infidelity que ele estava aludindo naquele momento. Não mais. Com Lennox Demetri, se eu usasse jeans e uma camiseta ou roupas escandalosas, ele me fazia sentir como a mulher que tinha conhecido em Del Mar, a princesa que gostava da emoção e de ser uma vagabunda secreta. "Impressionante". A voz de veludo profundo trovejou em todo o closet puxando-me do meu transe induzido pela imaginação. Eu ainda não tinha ouvido os sinais sonoros do alarme ou a abertura e fechamento da porta. Minhas bochechas coraram mais brilhantes, combinando com o meu vestido, enquanto eu imaginava Nox chegando apenas momentos antes e encontrando-me apenas com a cinta-liga, meias, e as minhas próprias mãos vagando... Antes que eu pudesse girar em direção a ele, o abraço de Nox me rodeou por trás, e sua colônia se instalou em volta de mim em uma nuvem intoxicante. Com o queixo acima do meu ombro, ele falou perto da minha orelha, o calor de sua respiração formigando a minha pele. "Você é a mulher mais linda em toda a Nova York." Seus lábios encontraram meu pescoço e beijos suaves e lentos arrastaram para baixo sobre minha clavícula. "Não." Ele corrigiu. "No mundo." Minha cabeça tremeu enquanto eu tentava, sem sucesso, abafar um gemido. Os olhos de Nox encontraram os meus no espelho. "Eu confio que você está vestindo tudo o que eu mandei?" Eu balancei a cabeça, o peito subindo e descendo, o movimento fazendo o meu novo cabelo colar contra o material vermelho.

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"E nada mais?" "Nada." A palavra saiu sem fôlego, embora eu estivesse inalando mais rápido do que eu poderia exalar. "Você quer ver?" "Oh, eu quero. Quero fazer mais do que ver." Prometeu. Eu velei os olhos para o timbre de sua voz. "Chame-me de masoquista." Continuou ele. "Mas, princesa, pelas próximas horas eu quero imaginar o que você tem sob o vestido. Vou tocála, mas meus olhos vão ter que esperar até que eu tenha você de volta aqui, onde eu quero você." Ele me puxou para mais perto, minhas costas contra sua frente e minha parte inferior apertada contra sua ereção. "Sinta o que você está fazendo comigo? Mas eu sei que vai valer a pena, porque, porra, vê-la em nossa cama, as mãos amarradas, vestindo nada além das ligas, meias e os sapatos sensuais será melhor do que qualquer manhã de Natal, sempre." Eu não poderia parar o gemido quando meu corpo se apertou com a necessidade. "Sadomasoquista." Eu disse com um sorriso lascivo. "Isso é o que você é." Abri os olhos a tempo de ver o seu sorriso ameaçador. "Isso também, princesa. Isso também." Ele deu mais um beijo, desta vez castamente na minha bochecha. "O carro está esperando, mas eu preciso de cerca de cinco minutos para tomar banho e mudar de roupa." Estendi a mão para as mãos, ainda ao redor da minha cintura. "Não mude. Eu te amo do jeito que você está." Suas bochechas subiram mais alto. "Mais. Cinco. Minutos." E com isso, seu calor se foi.

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Meus olhos seguiram Nox e mordi o lábio, observando como ele rapidamente se despojou e caminhou em direção ao banheiro. O paletó, gravata, camisa, cinto, e calças criaram uma trilha, como migalhas de pão que conduzem a meu prazer, meu êxtase. Com apenas palavras e alguns beijos, Nox tinha virado minhas coxas lisas. Quando a água trovejou a partir dos limites do chuveiro, eu considerei renunciar o nosso encontro, tirando fora o vestido, e me juntando a ele sob o jato quente. No entanto, a minha parte masoquista não permitiria isso. Eu queria tudo o que ele descreveu do jantar na cidade para a sobremesa de volta ao apartamento. Talvez eu tivesse um toque de sadismo, também, porque a idéia de Nox sofrendo com bolas azuis, enquanto comíamos, trouxe um sorriso ainda maior para o meu rosto. Quando eu estava prestes a ir para o quarto para encontrar na bolsa, a camisola que tinha acompanhado a entrega da Saks, eu notei o cinto que Nox tinha deixado cair a esmo no chão. Meus dedos cobriram meus lábios recém-pintados para abafar um suspiro. Gostaria de reconhecer a correia sobre qualquer uma variedade de Nox. O que chamou a atenção era a fivela de prata muito distintiva com um redemoinho. Era o mesmo que eu tinha encontrado em seu armário em Rye, o que ele me disse para usar, e o que ele me disse para trazer de volta para a cidade. Minutos depois, sua deliciosa colônia me alertou para a sua presença na sala de estar antes de qualquer outra coisa. Foi quando ele me tirou o fôlego. Não era justo que eu tinha estado me preparando por horas e em cinco minutos Nox era um pequeno Adônis. Tudo regado e fresco, seus pálidos olhos azuis brilhavam sobre a quantidade cortada perfeita da nuca, enquanto seu pescoço estava barbeado suave e fresco. O terno azul que ele usava agora com uma gravata prateada era impecável e

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limpo. No entanto, o que me chamou a atenção foi o redemoinho de prata da fivela do cinto. Ele colocou o mesmo novamente. Os lábios de Nox se curvaram para cima, quando ele seguiu meu olhar e tocou na fivela. "Sim, princesa, é definitivamente o meu cinto favorito, mas o problema parece ser que você tenha sido muito obediente." Eu considerei confessar o meu breve período de autoprazer, mas em vez disso, eu inclinei meus ombros e deu um passo em direção a ele, esta amorosa dicotomia dominante, superprotetora de um homem que se elevava sobre mim. Com meras polegadas nos separando, eu abaixei minha voz e amarrei para fora as minhas palavras, trazendo apenas uma sugestão do meu sotaque sulista de volta à vida. "Oh, Sr. Demetri, me dê uma chance. Eu posso ser muito ruim."

Não deseje afastar hoje pensando no amanhã. Era algo que Jane costumava me dizer. Como Nox, eu montei na parte de trás do sedan preto para um pequeno restaurante italiano, quando nós caminhamos para uma cabine com uma vela vermelha piscando, aparentemente reservado para nós, e quando os meus sapatos de salto alto clicavam no chão de madeira gasta, eu estava fazendo exatamente o que Jane tinha me dito para não fazer. Eu estava

pensando

sobre

o

que

estava

por

vir...

Sim,

literal

e

figurativamente. Enquanto a minha lingerie sexy e os toques de Nox no carro tinha me machucado mais forte do que um tambor, a sala mal iluminada e o

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aroma tentador de alho, despertou uma nova fome. O bramido do meu estômago quando nós nos sentamos, alertaram o homem segurando a minha mão ao meu recente desejo. Com simplesmente um brilho em seus olhos azuis claros, vi seus pensamentos. Princesa é melhor comer. Você vai precisar de sua força. Nox não tinha dito as palavras, mas meus dois desejos de me alimentar, convergiram em uma fome insaciável. Eu estava à beira de uma sexual, bem como a fome nutricional e minha única fonte de gratificação era o homem com o brilho do conhecimento. Estando para trás, Nox me permitiu entrar no estande. Enquanto eu estava sentada, ele me surpreendeu, fugindo ao meu lado. "O quê?" Perguntei. "Eu não gosto de ter minhas costas para a porta." Ele respondeu com indiferença. "Desta forma, podemos ver todo o restaurante." Sua explicação soou plausível. Afinal de contas, ele estava certo. À exceção da cozinha, do nosso ponto de vista, poderíamos ver todo o local. Eu nunca tinha comido neste restaurante, mas com um olhar eu sabia que era um dos estabelecimentos que os moradores tinha como diamante bruto escondido dos turistas. "Você já comeu aqui antes?" Perguntei. "Muitas vezes. Ao lado de minha mãe e de Silvia, Antonio faz a melhor lasanha do planeta." "Eu pensei que a de Lana fosse incrível." A grande mão de Nox se espalhou ao longo da minha coxa, revelando a verdadeira razão para a disposição dos assentos. Chupei uma

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respiração profunda enquanto seus dedos se moveram lentamente, levantando a barra do meu vestido. "Espere até você provar isso." Ele disse com entusiasmo, sem fazer qualquer referência à sua mão errante. "É como o céu na sua língua." Quando os dedos avançaram para cima, enquanto um homem mais velho e com um avental de chef e um bigode espesso apareceu. "Sr. Demetri, tão bom tê-lo aqui. Já tem muito tempo." Engoli em seco quando a mão de Nox se acalmou, permanecendo escondida sob o tecido vermelho. "Antonio." Nox acenou para o homem. "O que eu disse? Oren é o Sr. Demetri. Eu sou Lennox." Ele virou em minha direção. "E esta é a minha linda namorada, Alexandria." "Alexandria." Antonio disse, levantando a mão para mim com a palma para cima. Eu consegui libertar a minha mão direita por trás do braço de Nox enquanto seus dedos ficaram fundindo a minha coxa. Tomando a minha mão, Antonio se inclinou na cintura e beijou meus dedos. "Um nome bonito para uma mulher ainda mais encantadora." Eu sorri. "Obrigada." "Então," Antonio perguntou: "o que você está fazendo com Lennox?" Minha cabeça saltou para trás em surpresa. "E-eu..." Como eu lutei com as palavras, Antonio continuou. "Minha esposa, ela morreu há dois anos." Ele apontou dramaticamente em direção ao seu peito. "Eu estou disponível." Ele gesticulou ao redor da sala. "Tudo isso poderia ser seu. Diga a palavra."

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Meu sorriso cresceu. "Essa é uma grande oferta, Antonio." Debrucei-me ligeiramente para frente. "Talvez eu e você devêssemos falar quando Lennox não estivesse por perto." Os

dedos

reivindicação,

de

bem

Nox

como

avançaram tornando

para

difícil

cima,

para

eu

apostando manter

sua

minha

concentração em Antonio. Antonio piscou e cutucou o ombro de Nox. "Eu gosto dela. Você agarre esta." Ele baixou o tom. "Se ele não fizer..." Antonio estava falando comigo. "… você me liga." Eu coloquei a minha mão sobre Nox para parar a sua ascensão. "Eu vou manter isso em mente." "Dolcetto?" Antonio perguntou a Nox. "Si." Era apenas uma palavra simples, mas a forma como o italiano rolou dos lábios de Nox, me fez virar e olhar para ele de novo. "Subito." Antonio respondeu com um sorriso e se virou. "Você fala italiano?" Perguntei com mais de um pouco de temor a minha voz. "Princesa, temos ainda que explorar a minha grande variedade de talentos. Falando nisso..." Os dedos de Nox roçaram o topo de renda de uma das meias e um murmúrio baixo ressoou de sua garganta. Assim quando ele começou a mover os dedos mais alto, Antonio reapareceu, com uma garrafa de vinho na mão e duas taças. Ao lado de Antonio tinha um jovem carregando um grande prato com antipasto de carnes, azeitonas, cogumelos, anchovas, corações de alcachofra e uma variedade de queijos e dois pratos menores.

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Enquanto Antonio falava, tirou a rolha da garrafa, e derramou uma pequena quantidade de vinho em uma das taças, a carne do dedo de Nox moveu para trás e para frente sobre o fecho da cinta-liga com as meias. Quando Antonio entregou a Nox a taça, Nox desabotoou o fecho e moveu a mão para garantir a taça oferecida. A pequena cinta elástica surgiu a partir das meias, fazendo-me saltar com um suspiro constrangedor, audível. O

rosa

inundou

meu

rosto

enquanto

Antonio

perguntou,

"Senhorita, você não bebe vinho?" "Eu bebo." Minha resposta veio muito rápido quando os olhos claros de Nox dançaram ficando azul marinho. Malícia encheu a sua expressão quando ele tomou um gole de vinho e bebeu no meu embaraço. "Perfeito." Nox anunciou, antes de levantar a mesma taça aos lábios. Obediente, bebi o vinho tinto médio, permitindo-lhe ficar na minha língua. Não era quase tão grosso como um cabernet e tinha um sabor levemente picante. Depois de engolir, eu concordei com a cabeça. "Delicioso." "Algo mais?" Perguntou Antonio. "Antonio." Disse Nox com um aceno de cabeça. "Nada mais que a lasanha. Você sabe que é a minha favorita." "Si." Disse ele, e novamente ele se foi. Os olhos de Nox brilhavam com o reflexo da vela em cintilação enquanto servia vinho em ambas as taças. "Você parece um pouco nervosa, princesa?"

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Eu balancei minha cabeça. "Pênis." Eu murmurei sob a minha respiração. Nox se inclinou mais perto. "Mantenha-se implorando, bonita. Você vai tê-lo." Jovens senhoras iam e vinham, trazendo taças e água, bem como limpando o antipasto. Em seguida, a lasanha chegou. Visualmente era tão atraente como Nox tinha prometido, mas era o aroma que me deixou com água na boca. Quando cheguei ao meu garfo, Nox sacudiu a cabeça. Sem saber o que ele quis dizer, eu puxei as minhas mãos de volta para o meu colo. Nox levou o garfo e cortou um canto do nosso segundo momento. Antes de oferecer-me uma mordida, ele estendeu a mão para o minha taça de água. Levantando-a para os meus lábios, ele disse: "Beba." Minha barriga vibrou como asas de borboleta quando eu fiz o ele disse. "A limpeza do paladar." Explicou. Fazendo beicinho em seus lábios cheios, Nox soprou suavemente sobre a combinação de macarrão quente, queijos e molhos, e depois dirigiu o garfo na minha direção. "Feche os olhos e abra a boca." Tal pedido simples, mas suas palavras fizeram as borboletas em torno da minha barriga virar morcegos e ambos os meus apetites gritaram para a realização. Obediente eu abaixei minhas pálpebras e abri os meus lábios. A lasanha era o céu, assim como Nox tinha dito. Ela seduziu a minha língua, pouco antes de engolir em seco, e a delícia fez o seu caminho em direção ao meu estômago para alimentar e esperei acalmar os morcegos vorazes. Quando eu estava certa de que eu não poderia comer

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mais, as jovens voltaram, com um prato de frango e peixe e outro com uma variedade de vegetais. Eu balancei a cabeça depois que foram embora. "Você está tentando me deixar gorda?" "Não, princesa. Eu estou certificando-me de que você tem o sustento para aguentar tudo o que eu planejei para a noite." Minha respiração ficou presa em meus pulmões enquanto eu levantei meu garfo empilhado com brócolis e abobrinha. "Eu não tenho certeza que posso mais. Depois de tudo estes alimentos, eu posso estar dormindo." Nox se inclinou mais perto, a mão na minha coxa. Seus dedos abertos. "Eu estou mais confiante de que posso mantê-la acordada." Quando a bandeja de patisserie, tiramisu, biscoitos e lascas de queijo chegaram, eu impotente balancei a cabeça. "Não, eu não posso." Nox graciosamente declinou o dolce final para a nossa refeição, explicando que nós também completamos para ter outra mordida. Foi Antonio quem insistiu que ele colocaria em uma caixa, para que nós os levássemos para casa. Momentos depois nós estávamos de volta no sedan com uma caixa de isopor de delícias. Com os olhos fixos somente em mim, Nox moveu o recipiente branco pequeno do meu colo para o chão. Sua mão se moveu vergonhosamente sob o meu vestido. Eu tinha há muito tempo desistido da ideia de que Isaac e até mesmo Clayton não iriam testemunhar alguns dos avanços de seu chefe. Nox simplesmente não parecia se importar que eles estivessem presentes.

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Engoli em seco. Ao toque de seus dedos na minha pele nua, meu sangue esqueceu a sua atribuição. Digerir a minha comida não era mais uma prioridade. Meu sistema circulatório acelerou suas funções com uma vingança, apertando meu núcleo. "N-Nox." Eu respirei enquanto eu me inclinei em direção a ele. "Minha paciência expirou." Disse Nox, levantando a minha saia e expondo a parte superior das meias. O som que ele expulsou era algo entre um grunhido e um silvo enquanto ele ternamente desfazia o pequeno fecho da cinta-liga ao topo do laço das meias. "Isso é realmente necessário?" Perguntei. "Quero dizer, você não vai liberar-se em breve?" O sorriso de Nox se ampliou quando os seus dedos se moviam mais elevados. "Não até que você esteja implorando para alívio." Implorando? Eu estava pronta para começar antes de nós chegarmos ao apartamento. Horas? Dias? Semanas? Mais tarde… O mais provável é há poucos minutos... Estávamos no nosso apartamento. Nox colocou o recipiente com os doces no balcão da cozinha e puxou a minha mão em direção ao quarto. Apenas brevemente considerou que os doces devem ser refrigerados. Talvez menos que brevemente. Os doces foram esquecidos quando Nox me girou e abaixou o zíper na parte de trás do meu vestido. Ofegante, ele ficou para trás e viu quando

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o material vermelho caiu aos meus pés, deixando meus seios expostos e eu tinha apenas com a cinta-liga, meias e sapatos restando. "Nem fodendo estive perto!" Exclamou Nox. "Minha imaginação... você é muito sexy." Seus olhos pálidos foram para cima de mim, dos meus Louboutins ao meu cabelo ruivo, queimando a minha pele enquanto seu olhar queimava tudo em seu caminho. Enquanto o ar em nosso quarto estava cheio de energia elétrica, os íons e nêutrons pulsavam mais e mais rápidos. Eu achei difícil de acreditar que este homem olhando para mim tinha acabado de comer uma refeição de quatro pratos. Tudo sobre ele emanava um ar de fome. Minha carne formigava com arrepios quando eu percebi que eu era sua próxima refeição. "Fique na cama, princesa." Olhei para baixo interrogativamente para os meus sapatos e de volta para Nox. Em silêncio, ele balançou a cabeça antes de acrescentar: "Não, eu quero você exatamente como você está." Quando me virei em direção à cama, sua mão grande aterrou em som alto sobre a minha bunda, a picada enviando vibrações ao meu núcleo e lembrando-me da fivela de prata. "Eu-eu esqueci." Eu confessei quando deslizei para cima do colchão para a cabeceira. "Eu queria me comportar mal." Quando eu virei, meus pulmões lutaram para inalar. Surpresa. Incerteza. Antecipação. Excitação. Minha mente rodopiava com as emoções quando Nox orientava do closet, sua expressão contraindo as minhas

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entranhas a um passo doloroso. Em suas mãos, ele segurava algo rosa e uma faixa de cetim. Ele realmente está para despertar meu vibrador. "É uma boa coisa que você não..." ele disse e depois de uma pausa acrescentou: "... se comportou mal." "Ah é?" Nox abriu a caixa com meu vibrador roxo. "Porque, princesa, a punição de hoje à noite não seria o meu cinto, mas como eu disse, o que eu estou usando agora é o meu favorito. Eu lhe disse ao telefone como eu iria puni-la. Você se lembra?" Meus seios expostos subiam e desciam com os meus mamilos apertados. "Por não me deixar gozar?" Eu perguntei, minha voz suavizando quando as minhas coxas se reuniram e o lábio desapareceu atrás de meus dentes. Eu mal conseguia me lembrar de sua pergunta com a minha mente totalmente voltada para o homem diante de mim. Com a caixa rosa de cetim colocada na borda da cama, Nox tirou peça de roupa por peça até que cada uma tinha desaparecido, caindo desordenadamente para o chão em volta de nossa cama. Uma vez que ele estava nu, seu peito largo virou em minha direção, e seu pau duro saltado para frente, apontando para o teto. "Só boas meninas começam a gozar." Ele disse quando estendeu a mão para a bobina de cetim preta e arrastou-se no colchão em minha direção. Eu queria estender a mão e tocá-lo, para tomar o seu comprimento em meu alcance e ter um acidente vascular cerebral com a vara sólida coberta e aveludada, esticando a pele. Mas eu não podia. Não podia me mover ou falar. Eu não podia fazer nada, somente ver com olhos arregalados como os músculos definidos do Nox flexionavam e ele se

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aproximava.

Cada

movimento

me

lembrando

de

uma

pantera

se

aproximando lentamente de sua presa. Eu era a presa. O calor do corpo de Nox cobriu o meu, a sua carne era como uma faísca de fogo para o meus gravetos. O calor aumentou quando ele se moveu para cima e levantou as mãos. "Você confia em mim?" Era a mesma pergunta que ele sempre fazia e cada vez a resposta veio com menos hesitação. "Eu confio." Cuidadosamente, Nox pegou os meus pulsos antes de fixa-los para a cabeceira. Eu puxava contra as restrições, enquanto corria as pontas dos dedos de dentro do meu pulso, ao longo de meus seios expostos, todo o caminho até a minha cintura. Seu peito inflou quando ele provocou a borda da cinta-liga. Suas mãos continuaram a sua exploração enquanto corria inferior, movendo as pernas para a sua posição desejada. Quando Nox tinha acabado, meus joelhos estavam dobrados, os saltos altos estavam contra os lençóis, e meu núcleo estava totalmente exposto. Baixando seus lábios ele beijou o interior da minha coxa logo acima do joelho, mas não tão alto quanto eu queria, e inalou profundamente. "Você está fodidamente perfeita." Seu tom profundo enviou ondulações através do meu corpo, causando tremores as minhas entranhas. Olhando para mim com o escuro rodando em seus olhos azuis claros, Nox acrescentou: "Eu estava errado antes no restaurante." "Você estava?" "Aquela lasanha não era o paraíso na minha língua." Ele abaixou a cabeça e passou a língua ao longo da costura das minhas dobras.

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"N-Nox!" Eu me contorcia contra as restrições quando o seu, aperto inflexível forte segurou meus quadris no lugar. Ele brincou com o meu núcleo, com meu clitóris, e girou na minha essência. Impiedosamente, partindo com o acendimento da minha carne queimada pelo seu toque ardente. Eu desejava tecer meus dedos por seu cabelo escuro, para empurrá-lo com mais força contra mim; em vez disso, ele provocou, acendendo faíscas, mas não lhes permitindo queimar totalmente. Quando eu gemi, em agonia e êxtase, Nox sentou-se e estendeu a mão para o vibrador. Com um toque de um botão, o quarto encheu-se com a combinação de seu barulho ecoando e os meus gemidos irracionais de necessidades não satisfeitas. A testa de Nox se alongou enquanto ele se aproximava. Em sua mão não estava o vibrador que eu esperava. Em suas mãos estava uma venda preta, que eu nunca tinha visto antes. Sem uma palavra, ele aliviou o elástico sobre a minha cabeça, escurecendo meu mundo. Com a perda da visão, o barulho do vibrador foi amplificado. Cada movimento feito quando Nox se deslocava sobre a cama foi mais pronunciado. Mesmo o cheiro de nossa união iminente foi intensificado. Eu vacilei quando Nox sugou um dos meus mamilos, seus dentes pastando o cerne endurecido. Antecipação cobriu a minha pele, deixando calafrios, bem como um brilho de transpiração no seu caminho. Minha respiração engatou e meu coração acelerou enquanto eu esperava, cega para a sua próxima jogada. Então, de repente, a voz estrondosa de Nox reverberava contra as paredes, a sua pergunta ecoando nos meus ouvidos.

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"Diga-me, princesa, você realmente não quer se comportar mal, não é?"

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Dez anos atrás

"RESPEITO." VINCENT DISSE através do telefone. "Parece que você não tem ensinado seu filho a respeitar a família. É hora dele aprender." Minha garganta apertou com sua ameaça. "Eu tenho, mas ele é jovem. Do que você está falando?" "Jovem? Lennox tem vinte anos de idade. Ele é um homem velho em nosso mundo." "Ele não está no nosso mundo." "E de quem é a culpa?" Perguntou Vincent. "Minha. Foi a minha escolha. Tínhamos um acordo. Eu não sei o que está fazendo, mas o faça para mim em seu lugar." "É tarde demais." Meus joelhos cederam quando eu afundei na minha cadeira atrás da minha mesa. O escritório onde eu ficava desaparecido, assim como a vista das janelas para o distrito financeiro. Nada importava. "Eu tenho respeito. Eu pago as minhas dívidas. Você quer mais? Eu posso fazer isso. Eu vou, porque nós somos uma família. Família, Vincent. Lennox é a família." "Newark."

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Era sua única resposta antes de a linha ficar muda. Newark. Que diabos? E então eu sabia. Lembrei-me do passatempo ridículo de Lennox. Eu disse para ele parar, mais do que uma vez. Eu disse a ele que ele não deve gastar tanto tempo em Nova Jersey. O Brooklyn era onde sua família estava. New York era a sua casa quando ele assistia NYU. Apertei o botão no meu telefone de mesa. "Michelle?" "Sim, senhor Demetri?" "Tenha meu carro subindo da garagem. Eu preciso sair." "Senhor, você tem mais uma reunião." "Cancele." "Mas, senhor, o juiz Walters já está aqui." Joseph Walters já tinha sido útil em algumas decisões judiciais ao longo dos anos através de sua influência, não só em Nova York, mas também com as suas conexões em outros lugares. Não só ele estava se movendo-se nos tribunais de circuito, ele tinha mandato na Columbia. "Michelle, o envie e chame o meu carro." "Sim senhor." "Juiz." Eu disse, contornando a mesa, com Michelle o levando para o meu escritório. "Peço desculpas. Acabei de receber uma chamada urgente. Eu tenho medo, eu vou ter de tornar esta reunião curta." Joseph concordou. "Eu entendo Oren. Coisas acontecem. Eu só queria que você soubesse que eu vejo as rodas girando. Eu não gosto de onde elas estão indo." "A maconha?" Perguntei.

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"Sim. A legalização vai perturbar muitas pessoas. Muitos grupos que têm interesse nela permanecendo, direi, liberar por restrições legais e regulamentares." A família Costello nunca tinha lidado com drogas de qualquer tipo. Foi uma regra dura, rápida de Carmine, e Vincent tinha ficado forte na mesma crença. Não era que os Costellos eram contra a ganhar dinheiro em esforços ilegais. Era que havia outros que se especializaram no tráfico de drogas. Outras pessoas que conheciam e pagavam as suas dívidas. Tudo com a maconha, a cocaína, metanfetamina e crack. Mais recentemente as notícias relataram o aumento do uso de heroína, especialmente através da ponte. Em Newark. "Juiz, eu realmente preciso ir. O que posso fazer para parar a tendência para a legalização?" "Eu sei que você tem conexões." Sim, tenho algumas. "Aqueles que não seriam adequados para eu falar diretamente." Continuou ele. "Eu posso ajudar com a escrita da legislação. Eu preciso saber mais, aprender mais detalhes. Se você puder me ajudar com isso, eu posso ajudá-lo. Eu vi recentemente um projeto de lei de emissões que pode acabar

custando

a

Demetri

Enterprises

uma

fortuna

em

multas

governamentais ou alterações refinaria para evitá-los." "Você me diz quem e o quê." Eu disse, olhando para o relógio. "Eu aprecio as cabeças sobre as emissões. Semana que vem?" "Sim." Joseph Walters concordou quando nós saímos do meu escritório juntos.

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"Michelle." Eu liguei para sua mesa. "Tranque meu escritório. Eu estarei de volta na parte da manhã." "Tenha uma boa noite, Sr. Demetri." Boa não era a descrição que eu tinha reservado para mim. À medida que entramos no elevador, Walters baixou a voz para um sussurro. "Eu estava pensando sobre os Bonettis." Eu balancei a compreensão e aceitação do seu pedido. Sim, o Bonettis eram o centro dos cartéis de drogas em Newark. "Obrigado, Oren. Eu tenho certeza que nós podemos fazer isso mutuamente benéfico." Eu encontrei o armazém fora em South Street, no distrito Ironbound, e a ironia não foi perdida em mim. Esse era um território Bonetti, as mesmas pessoas que Joseph Walters apenas me pediu para entrar em contato. Esse não era o meu objetivo para esta noite. Não era a minha primeira vez neste armazém particular. Eu tinha estado aqui uma ou duas vezes para assistir Lennox fazer o que faz. Eu não gosto disso. Inferno, eu passei a maior parte da minha vida mantendoo longe de merdas como esta, mas mesmo eu, tinha que admitir que ele era bom. Fiz o meu caminho através da multidão quando o fedor de suor e algo pior assaltou o meu nariz. No meu terno de mil dólares e sapatos italianos, eu não estava exatamente vestido para um clube de luta, mas isso não parecia importar. As pessoas estavam gritando e chamando o nome de Lennox. Não Lennox, mas Nox, algum nome artístico que ele assumiu.

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Cotoveladas através da massa de pessoas que tinham vindo para assistir a dez dólares por cabeça, eu fiz o meu caminho em direção ao cercado alto fechado. Demorou um pouco antes de eu chegar perto o suficiente para ver, mas quando eu vi, meus pés se acalmaram, o rugido da multidão silenciou, e a cena desfocou. Machucado e espancado, vestindo um roupão vermelho e calças brancas, meu filho vacilou sobre as bolas dos seus pés, os punhos cerrados e os olhos focados em seu primo, Luca Costello. Ambos os rostos tinham começado a inchar quando a saliva de sangue respingou nas primeiras filas de espectadores. Foi lá, no ringue, que eu vi Vincent Costello. Em questão de segundos, eu estava lá, empurrando Jimmy para fora do caminho e me movendo ao lado do primo de Angelina. "Diga-me o que você quer para fazer isso parar." Eu implorei. "Eles vão matar um ao outro e, em seguida, o que teremos? Nós dois perdemos nossos filhos. É isso que você quer?" Meu estômago soltou quando uma qubra de cartilagem e osso forçou a nós dois a voltar-se para o cercado. Desta vez, foi Luca que tinha tomado o soco ele cuspiu sangue no chão. "Dez por cento de tudo." Disse Vincent. "Tudo?" Perguntei. Eu paguei o Costellos dez por cento de todos os ganhos

em

Nova

York,

mas

Demetri

Enterprises

tinha

crescido

globalmente. "Tudo." "Bem. Faça parar. Você está quase matando nossos filhos por dinheiro?"

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"Respeito." Disse Vincent. "Eu paro com isso. Você paga. Lennox, ele é bom. Ele tem talento. É hora dele usar de forma honrosa a família." "Eu vou pagar." Confirmei. "Pare com isso agora." Os dois jovens estavam olhando como se pudessem cair desamparadamente para o tapete. Vincent se virou para Jimmy e assentiu. Imediatamente, um árbitro ou locutor, eu não sabia quem ele era, entrou no ringue e tudo em volta que tinha estado esmagando o meu peito afrouxou um pouco. Eu estava, com o meu novo foco para chegar a Lennox, quando Vincent agarrou meu braço. "Conversaremos." Não era um pedido, mas uma convocação. "Sim, Vincent. Conversaremos." O olho esquerdo de Lennox quase foi eclipsado pelo inchaço vermelho e roxo. Apoiei o seu peso quando ele passou um braço sobre meu ombro. A multidão se abriu quando eu o ajudei e segurei Lennox, meu filho de mais de uma metro e oitenta de altura, e Vincent fez o mesmo por Luca. "Brooklyn." Vincent disse, sua maneira de me dizer para levar Lennox em outro lugar. Luca estaria indo para procurar tratamento médico no Brooklyn. Ambos os meninos não poderiam estar no mesmo hospital ou isso seria questionado. Eu concordei e avaliei o meu filho. Ele estava bem o suficiente para tolerar ums unidade em Westchester? "Lennox, está me ouvindo?" "E-ele... um sucesso?" "Você me ouve?" "Eu estou vivo."

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Ele estava. Ele estava vivo. Se eu o levasse para Rye, Angelina estaria perto. Ela seria melhor para ele durante sua recuperação do que eu. "Nós estamos indo para o hospital em Rye." Eu disse depois que estávamos nós dois no carro. Embora eu o tivesse com cinto e seu assento reclinado, ele continuou a empurrar a cabeça para frente e murmurar coisas que eu não poderia entender.

"Por que eles não vão nos dizer mais? Faz horas." Angelina disse enquanto se levantava novamente. De cima para baixo, e para trás. Era como se ela precisasse se manter em movimento. "Porque ele é um adulto." Eu não gostava da resposta ser mais do que era, e, obviamente, ele não tinha agido como um adulto, mas, no entanto, de acordo com sua idade, essa era a verdade. Era a política do hospital. Não importava que o trouxe aqui ou que estava pagando a conta mínima. Havia regulamentos do caralho. Minha ex-esposa, finalmente, virou-se para mim. "Eu quero que você seja honesto comigo." "Sobre?" Eu tinha caído nessa armadilha muitas vezes para contar. "Sobre esta noite. Isso não faz sentido." Disse Angelina, torcendo as mãos enquanto ela novamente andou pela sala de espera pequena. Sentando em uma cadeira laranja coberta de vinil, Estiquei as pernas. Havia gotas vermelhas no couro dos meus sapatos. Eu tinha

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lavado o sangue de Lennox de minhas mãos, mas meu terno e, talvez, meus sapatos foram provavelmente arruinados. "Eu não entendo." Disse ela, seus olhos azuis escurecendo. "O que você fez?" "Eu? Salvei a vida do nosso filho." "Nós somos uma família, Vicente e eu. Ele não faria isso se ele não tivesse uma razão." "Ele disse que estava ensinando Lennox a ter respeito." Angelina baixou o tom. "Lennox ou você? Por que ele ligue para você e não para mim?" Levantei-me e tentei manter minha voz baixa. "Eu não sei. Talvez ele não quisesse que sua prima princesa se mostrasse na zona de armazém e assistisse seu filho ser espancado até a morte." "Você prometeu alguma coisa, não é?" Dei de ombros. "Dinheiro. Ele quer mais." Seu lábio desapareceu entre os dentes como ela fazia quando estava pensando. "O dinheiro não mostra respeito. Ele quer mais." Ela endireitou o pescoço. "Conte-me." "Ele quer que Lennox trabalhe para a família." Os olhos azuis de Angelina se arregalaram em pânico. "Diga-me que não estava de acordo. Por favor, Oren, me diga que você disse que não ". "Porra, você já disse não para Vincent?" "Sim." Ela disse o assunto com naturalidade. "Eu não respondi. Eu propositadamente o deixei sem resposta."

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"Então eu vou." Girei como um animal enjaulado, incapaz de me mover mais do que alguns pés em qualquer direção, e corri a mão pelo meu cabelo. "Não. Não sendo uma mulher..." "É o lugar de uma mãe." Declarou ela. "Como parece quando a mãe de Lennox é a única que enfrenta Vincent, e luta as suas batalhas?" "Não é sua batalha mais. Vou falar com Vincent antes que chegue ao Lennox. E eu vou te dizer com que isso se parece. Parece que ainda somos uma família..." Ela fez sinal entre nós dois "... Quando ainda falamos, que ambos ainda nos preocupamos com o futuro do nosso filho. Parece que a princesa finalmente decidiu assumir o controle de seu reinado." "Desculpe-me, Sr. e Sra Demetri?" A mulher pequena na luz verde perguntou. Nós dois nos viramos e respondemos em uníssono. "Sim." "Você pode ver o seu filho agora." Peguei a mão de Angelina. "Vou conversar com Vincent, se você quiser. Eu nunca pediria a você." Ela apertou os dedos e sorriu. "Não. Você não pediria. Deixe-me fazê-lo. Vai ser melhor. Tenho certeza." Ela estava certa. Ele provavelmente faria. "O dinheiro é dele." Eu confirmei. "Eu não dou a mínima."

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"Você dá sim. Você se importa e não apenas sobre o dinheiro. Eu acho que eu sempre soube disso. Eu estava muito ferida e solitária para vê-lo. Nós vamos fazer isso. Lennox merece mais do que o que tínhamos." Eu não conseguia tirar os olhos da minha ex-esposa. Em algum momento durante os últimos vinte anos ela se tornou mais, ou tinha sido apenas desde o nosso divórcio? "Angelina." Eu comecei. Ela apertou minha mão novamente. "Oren pare. Trata-se de nosso filho. Nós vamos fazer isso direito." "Eu

estou

apenas..."

Eu

procurei

a

palavra

certa.

"...

Impressionado." "Não fique." Disse Angelina. "Levou um tempo para eu ver o mundo sozinha, para finalmente descobrir tudo. Me desculpe, eu não poderia ter feito isso quando nos casamos. "Eu nunca…" Ela sorriu um sorriso triste e sabendo. "Nós dois fizemos o que sabíamos. Se Lennox já admitiu ou não, ele precisa de nós dois." Ele precisava. Lennox precisava de nós, e ele merecia mais do que sua mãe e eu tínhamos. Eu nunca seria o pai com as mãos no basebol, que torcia por meu filho das bancadas, mas eu faria o que pudesse para garantir que ele teria uma chance para um futuro sem todas as cordas que tinham sido anexadas ao meu. Eu era um homem duro. A vida tinha me feito desse jeito. Meu coração estava blindado, uma fortaleza que era acessível a poucas pessoas. A mulher ao meu lado sempre teria seu lugar. Nós dividimos demais para permitir que algo como o divórcio também servisse como um aviso de despejo. O jovem homem no corredor era parte de mim. Seu lugar

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era seguro. A única outra pessoa que residia em meu coração frio era a quem ele pertencia. Enquanto eu não a vi na última mudança embora eu vendesse o que restava da minha alma para que isso acontecesse. Adelaide ainda era parte de mim e estava entre as três pessoas que seriam para sempre a minha prioridade. Tudo o que eu pudesse fazer, eu faria. Fosse escondido ou em sua face. Tendo apenas três pessoas para me preocupar eu me permiti manter o foco quando o mundo ao meu redor tornou-se claro. Eu fiquei ao lado de Angelina e nós caminhamos para quarto de hospital onde Lennox estava.

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EU ESTABELECI-ME na minha mesa em meu escritório, e movendo o mouse coloquei meu computador para iniciar. A água pingava do meu cabelo lavado quando eu envolvi o suéter em volta dos meus ombros, saboreando seu calor. O apartamento estava morno e solitário. Tinha passado um par de semanas desde que Nox me levou em um encontro fora, e durante esse tempo eu tinha desenvolvido uma relação de amor/ódio com o que tinha sido meu amigo rosa (vibrador). Eu amei o que Nox poderia fazer com ele, enquanto eu odiava o quanto eu desejava as coisas que ele fazia. Era como se meu corpo operasse com uma série de interruptores que só ele poderia virar. Baixo. Médio. Alto. Fora deste mundo. Eu era viciada em tudo sobre Nox. Isto estava bem quando estávamos juntos, mas pelas últimas duas noites, ele tinha estado fora da cidade. Felizmente, ele deveria voltar esta tarde. Tentei por outras medidas.

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Olhando para fora da janela, eu decidi que o céu azul estava me enganando. No início desta manhã de sábado, eu tinha saído para correr com Patrick. Quando eu fiz, eu quase congelei os meus dedos. A tarde, com clima de outubro em Nova York, era tão diversa como qualquer outra que eu já tinha conhecido. Não há dúvida de que, em Savannah, bem como Palo Alto, as manhãs eram sem geada. Aqui, as tardes podem aquecer até uma temperatura agradável, mas as manhãs pareciam uma cena de Frozen, da Disney. Felizmente, os céus não tinham decidido pela neve, mas pela forma como eu estive sob o pulverizador do chuveiro por mais tempo do que o normal nesta manhã, tentando retornar calor para minhas extremidades, eu duvidava que fosse longa. Meu papel de métodos legais tinha sido transformado no próximo projeto de escrita que foi iniciado. O esboço foi crescendo quando eu encontrei mais e mais referências. Às vezes eu me perguntava se não seria mais lei do que ler, pesquisar e escrever. Ao longo das últimas semanas, eu tinha decidido não me aplicar para o estágio que o Dr. Renaud tinha sugerido. Eu teria tentado por ele na Califórnia em Stanford. Eu sabia que teria. Mas a vida era menos complicada

lá.

Embora

meu

conselheiro

de

faculdade

parecesse

decepcionado com a minha decisão, eu tinha as minhas razões, nenhuma das quais me sentia obrigada a compartilhar. Embora Patrick algumas vezes se referisse a mim como uma rica princesa mimada, eu não era narcisista ou egoísta o suficiente para acreditar que minha vida era mais complicada do que a dos meus colegas. Mas eu sabia meus limites, bem, alguns que não envolvem certo homem de olhos azuis, sexy-como-inferno.

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Eu sabia quão importante a escola e o sucesso nas minhas aulas eram para o meu futuro. Eu também sabia que o estágio iria abrir portas e seria grande no meu currículo. No entanto, eu só não era capaz de me concentrar em tantas coisas ao mesmo tempo. Eu adorava o homem cuja cama eu compartilhava, Lennox Demetri era uma força da natureza, a força centrífuga que estabilizou a rotação do meu mundo. Sua presença cimentou minhas inclinações. Ele tomava conta de mim e, ao mesmo tempo, dava-me presentes. Com medidas iguais indo e vindo, e foi isso que sempre fluiu o nosso dar e receber. Seus comandos fortes, estáveis, trouxeram uma sensação de equilíbrio, me aterrando com uma âncora de amor e apoio. Nunca houve uma noite que ele não perguntasse sobre meu dia-e as aulas, as preocupações e até mesmo a minha família e amigos. Através das semanas e meses, nós tínhamos tido altos e baixos. Ele teve sucessos empresariais e decepções. Havia algo acontecendo na Califórnia com o senador Carroll, que tinha dominado mais do seu tempo do que ele queria. Muitas vezes ele vem me perguntar se eu poderia viajar com ele. Apenas um ou dois dias em um trecho, mas com a faculdade de direito, eu não podia. O colar que Deloris tinha feito para mim pode ter me incomodado antes do tiroteio no Central Park. Agora, eu achei reconfortante de que havia pessoas que se importavam comigo e com minha segurança. Era bom que a informação era limitada e não está disponível para todos, como foi com o GPS no meu telefone.

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Embora minha mãe e eu tivéssemos programado algumas reuniões, elas nunca ocorreram. Algo sempre substituía seus planos. Eu estava cansada da antecipação. Eu não queria visitar Savannah, mas a cada semana, as mensagens da minha mãe eram mais evasivas e enigmáticas. Falei muitas vezes com Jane, mas eu não poderia ter uma sensação real do que estava acontecendo na Montague Manor. A última vez que nós deveríamos ficar juntas, Jane ligou para me informar que, em vez de chegar a Nova York, a minha mãe tinha decidido viajar com Alton para o oeste. Ela decidiu? Eu achei difícil de acreditar. Tinha quase um mês desde que eu tinha falado com Tina Moore, mas eu só tinha recebido uma mensagem de voz de Chelsea. O número no telefone que ela usou foi bloqueado, então eu não poderia ligar de volta. Eu tinha repetido a sua mensagem mais e mais, à procura de uma pista. Eu tinha escutado tantas vezes que eu tinha memorizado. "Menina, sua mãe disse que você ligou. As coisas têm sido agitadas. Sabe o que ela disse? A vida nos lança fora das curvas, mas aprendemos a nos desviar." Que diabos? Eu sabia da canção, mas nunca tinha ligado uma a outra. A próxima linha disse: "Me, virei e eu perdi e a próxima coisa que você sabe, eu estou lembrando..." Eu não tinha ideia do que ela estava tentando me dizer, ou por que ela não podia simplesmente dizer isso. Se ela tivesse tentado algo que não funcionou? Ela estava relembrando?

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Eu perdi seu humor e seu sorriso, o modo que ela cortava o papo furado e dizia quando era isso. Eu perdi a minha amiga. O apartamento de Columbia estava apenas vazio. Quando eu tentei me concentrar no meu trabalho, eu vi a notificação para e-mails fechados. Principalmente eu os evitava. Talvez fosse a manhã fria, minha incerteza sobre a minha mãe, ou o apartamento tranquilo. Talvez fosse a minha forma de evitar o papel que eu tinha que escrever, mas por qualquer motivo eu decidi roçar as linhas de assunto e remetentes. Um nome saltou do display: Millie Ashmore. Por que Millie estaria enviando-me email? Ela não estava ocupada com seus planos de casamento? Eu balancei a cabeça, perguntando se eu deveria abrir o e-mail, perguntando se ela realmente teve a coragem de me enviar algo tão ridículo como um convite do casamento ou pior, esperando-me para ajudar a planejar. Com melhor julgamento em hiato, eu cliquei abrir o e-mail.

Para: Alexandria Collins De: Millie Ashmore

Eu sinto muito que você não pode ajudar a planejar isso, mas eu só iria morrer se você não viesse. Meu chá de panela vai ser na sexta-feira após o feriado. Eu tive Leslie o programando quando nós pensamos que você estaria na cidade.

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Eu entendo que você pode se sentir desconfortável com Chelsea estando lá, mas você não deve. Você sabe que estamos aqui para você.

Amor e beijos, Millie

Que diabos? Eu olhei para a tela em descrença. Não só ela teve a audácia de pensar que eu queria estar em sua festa, mas Chelsea estaria lá? Eu fiz o que tinha jurado não fazer. Sendo certo que meu local estava desligado no meu computador, eu loguei no Facebook. Primeiro, eu procurei Chelsea Moore. A última postagem que ela tinha feito era em uma tarde de agosto. Era uma foto dela na cama do hospital com polegares para cima e disse que estava bem. Com um sentimento de pavor iminente, eu procurei Millie Ashmore. Sua página estava cheia de mensagens e imagens. Havia vestidos de noiva e bolos de casamento. A imagem que me chamou a atenção e virou meu estômago foi de Millie e várias outras mulheres em um estande em um bar. Eu reconheci o local como um dos bares no Rio Street. A maioria das mulheres estava rindo e segurando bebidas. E no fim, olhando assustada com os adjetivos que eu nunca pensei que eu usaria para as minha melhor e reservada amiga, estava Chelsea. Eu cliquei a foto e a tornei maior.

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O cabelo de Chelsea, que ao longo dos anos tinha estado de cada cor de fúcsia e verde, era um âmbar rico, puxado para trás em uma torção baixa. Seu vestido azul real fazia um encaixe ainda modesto. Enquanto eu olhava, eu tive um flashback de estar com ela em um espelho de corpo inteiro em Del Mar, falando sobre como nós poderíamos ser irmãs. Pela primeira vez, eu vi a semelhança. Ela se parecia comigo. Ela poderia ser eu. O meu bom senso me disse para sair e esquecer o que vi. Eu não ouvi. Minha mão tinha uma mente própria, quando eu rolava a página de Millie. A magnitude da informação era uma riqueza de vinte e poucos anos da "vida social" de Savannah, todos compilados em um único lugar. Quando eu rolei meu mouse, tudo foi jogado diante dos meus olhos: as pessoas com quem eu tinha frequentado academia que viviam a vida elevada em clubes e mansões, por piscinas, bem como em salas com lustres. Era a vida onde eu fui criada, e em imagem após imagem durante o mês passado, Chelsea estava presente. E então minha respiração ficou presa no meu peito, dolorosamente estagnada, incapaz de fluir dentro ou fora de meus pulmões. A tela borrada pelas lágrimas quando ao lado da minha melhor amiga, com seu braço sobre seu ombro, estava Bryce. Eu pensei que ele tinha desistido de mim, finalmente me libertado de seus planos. Mas isso não era o que tinha acontecido. Limpei as quentes gotículas salgadas para longe de minhas bochechas com as costas da

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minha mão. Eu não estava derramando lágrimas por Bryce, mas por Chelsea. Em algum momento, enquanto eu estava preocupada, ela entrou na minha vida. Concedendo o que eu não queria, o que eu tinha rejeitado, mas isso não diminui a dor. Minha melhor amiga tinha se tornado eu. O tempo passou, como o meu trabalho no meu papel foi esquecido, e eu procurei na Internet em busca de pistas que poderiam ajudar-me a compreender. Foi só um pingo de autocontrole que me impediu de discar o número de Bryce e pedir para falar com Chelsea. Será que ela ficou com ele? Por quê? Foi a foto na reportagem que abriu meus olhos. A imagem mostrava Bryce e Chelsea caminhando para o tribunal em Evanston, Illinois, de mãos dadas. Ambos foram nomeados na legenda e o seguinte nome de Chelsea foi descrito como: namorada de longa data. O artigo referia-se a depoimentos mais recentes de Bryce. Embora a polícia de Evanston estivesse prometendo que eles estavam perto de emissão de um mandado de prisão por Edward Carmichael Spencer por seu envolvimento no desaparecimento de Melissa Summers, a defesa alegou insuficiência de provas. O apoio à alegação de inocência de Bryce era o seu próprio testemunho, bem como de Chelsea Moore. Sr. Spencer afirmou ter estado na Califórnia para visitar a senhorita Moore na época do desaparecimento da Srta. Summers. A declaração da Srta. Moore, bem como registros de viagens do Sr. Spencer, fundamentaram o seu pedido. Estava visitando-a? Eu sinto ciúmes? Não.

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Atordoada e confusa era como mais me sentia. Bryce não tinha estado visitando Chelsea. Então me lembrei de que ela havia dito que tinha estado em seu quarto de hospital. Ela disse que ela mal sabia quem ele era, certamente que eles não estavam envolvidos. Teria ela mentido para mim? Se ele tivesse estado no hospital para vê-la e não eu? Minha cabeça doía enquanto eu tentava desfiar a verdade da ficção. Os dois estavam entrelaçados com muita força para desvendar. O som da porta da frente bateu à minha consciência, os sinais sonoros do alarme puxando-me para o presente. O relógio no canto da tela lia quase cinco horas da tarde. Eu estava sentada lá desde antes do meio dia e nenhum dos meus trabalhos haviam sido realizados. "Charli." A voz profunda de Nox ressoou pelo apartamento. Sem pensar, percebi que meu cabelo tinha secado em cachos indisciplinados, e eu estava sem maquiagem. Limpei minhas bochechas e nariz com um lenço de papel enquanto olhava para a porta. Ele reconheceu imediatamente a minha angústia. Eu não tentei escondê-la. Eu não podia esconder nada de Lennox Demetri mesmo se eu quisesse. Ele me conhecia melhor do que eu me conhecia. "Charli, o que está acontecendo?" Eu balancei minha cabeça. "Casa v..- você está?" Ele veio em minha direção, e eu o bebi em: suas longas pernas cobertas em jeans, branco camiseta até o pescoço que abraçou seu peito, mostrando definição suficiente para me fazer querer estender a mão e tocá-lo, e o casaco de lã que emanava o aroma sexy de sua colônia.

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Nox pegou a minha mão e me puxou para o seu peito musculoso. "É a sua mãe?" Ele sabia que eu tinha estado preocupada com ela. Eu balancei minha cabeça. "Eu-eu não entendo." Eu não sei como explicar o que eu tinha descoberto. Será que Nox interpretaria mal os meus sentimentos como inveja? Eu não estava com ciúmes. Eu o tinha. Eu não queria Bryce, mas eu não entendia como Chelsea estava com ele, vivendo minha vida. Teria ela armado para mim o tempo todo? Fora a nossa amizade sempre sido real? "O que, princesa?" "É Chelsea." Seu corpo ficou tenso. "Ela está bem?" Apertei os olhos quando eu me inclinei para trás para digitalizar suas feições. Emoções ricochetearam através de seus olhos pálidos. A preocupação estava presente, mas não estava sozinha. Algo estava desligado. "Você sabia." Eu disse. Seu tom de voz, suave como veludo, tentou me acalmar para pensar o contrário, mas foi a reação de seu corpo ao nome que me convenceu de que ele tinha conhecimento anterior, mais do que ele queria admitir. "Você sabia sobre ela." Eu acusei. "Quando eu lhe disse que ela estava em Savannah, você já sabia, não é?" "Eu não tinha certeza..." Dei um passo para trás. "Você mentiu para mim?"

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Nox pegou meus braços, gentilmente me segurando pelos ombros. "Eu nunca menti para você." "Você sempre me disse a verdade?" "Sim." "Toda a verdade?" Seu pescoço se esticou quando o queixo foi para frente. "Eu lhe disse desde o início que eu nunca mentiria para você. Eu também te disse que eu iria partilhar as coisas quando eu estivesse pronto." "Quando você estivesse pronto?" Minha voz aumentou com cada palavra. "Isto não era sobre você. Isto não era sobre seu passado ou seus segredos. Eu entendi o conteúdo para tomar o que você me deu, mesmo que eu tenha compartilhado mais com você. Lennox, esta era a minha melhor amiga. Eu estava preocupada com ela e você sabia que ela estava em Savannah sendo eu?" Seus traços se amassaram em confusão óbvia. "Sendo você?"

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"HAMILTON E PORTER, Natalie falando. Como posso ajudá-la?" Minha mão tremia incontrolavelmente enquanto eu segurava firmemente ao telefone. "Natalie, eu sou a senhora Fitzgerald." Eu respirei fundo. "Eu quero falar com Stephen." "Sra. Fitzgerald é bom ouvir você." Fechei os olhos em frustração; conversar não era a minha intenção. Eu precisava falar com Stephen. A última vez que conversamos, ele estava verificando sobre os ativos da Montague Corporation. Ocorreu-me que, depois de todo esse tempo, eu não tinha idéia de quanto dinheiro valia tudo. Se o codicilo estava prestes a entrar em vigor, o que significaria? Pelo o que eu estava disposta a lutar? "Natalie, eu não estou me sentindo bem. Stephen, por favor?" "Senhora, Stephen não está mais na Hamilton e Porter. Talvez o Sr. Porter possa ajudá-la?" "O quê?" Perguntei confusa. "Tínhamos uma reunião agendada." "Senhora, ele saiu repentinamente. O Sr. Porter ficaria feliz em se encontrar com você."

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Eu caí para trás contra o sofá macio na minha suíte. Eu ainda estava usando meu roupão e já passava do meio-dia. Desde a enxaqueca horrível que eu tive há quase um mês, tudo parecia fora. Meu apetite era inexistente e os meus padrões de sono foram disparados para o inferno. Mesmo o vinho tinha perdido seu apelo. A única coisa que me mantinha seguindo estava esperando que, em breve, eu descobrisse uma maneira de fazer o codicilo do meu pai entrar em vigor. Era a primeira coisa que pensava quando acordava e a última antes de ir dormir. Alton afirmou que meu comportamento era tão incomum que ele não queria me deixar sozinha em casa. Ele disse-me para viajar com ele. Eu não sabia o porquê. Não era como se eu precisasse de alguma ajuda. Na maioria das vezes eu não comparecia a seus jantares com os investidores ou clientes. O novo medicamento que Dr. Beck tinha me dado para prevenir a enxaqueca me deixava muito fora da minha mente. Hoje foi a primeira vez em meses que ele tinha deixado a cidade sem mim. Ele só teria ido por um dia, mas eu esperava me encontrar brevemente com Stephen. Embora eu não estivesse feliz com a coisa de Chelsea, Alton disse que tinha ajudado no enfraquecimento no caso do promotor contra Bryce. A última conversa que tinha ouvido era que Montague Manor estava indo para liquidar a ação civil com os pais de Melissa. De acordo com os advogados de Montague, era a coisa respeitosa a fazer, à luz do seu desaparecimento. Do que eu tinha observado, Chelsea foi ficando melhor na montagem com amigos de Bryce. Havia algo quase familiar na maneira como ela agora se vestia e falava. Eu não poderia colocar o dedo sobre isso,

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mas ela era mundos de distância da jovem que eu conheci durante o primeiro ano de faculdade de Alexandria. "Sra. Fitzgerald? Você ainda está aí?" "Sim, Natalie." Eu disse, concentrando-me sobre o telefonema. "Eu só estou... desapontada. Você tem um número onde posso chegar a Stephen? Ele foi de uma grande ajuda para mim." "Não, senhora." Disse Natalie. "O Sr. Porter está disponível esta tarde, às duas e meia. Será que está bom para você?" Suspirei mais uma vez. Isso significaria não só se vestir, mas também o banho. "Sim, diga a Ralph que eu acredito que eu posso fazer isso." "Maravilhoso. O Sr. Porter vai vê-la em seguida." Eu desliguei o telefone e me levantei, preparando-me sobre o braço do sofá. Dr. Beck tinha alguns testes, um ele chamou de um teste de metais. Os resultados levam meses, não dias. Eu não me importava o que ele fazia, desde que ele descobrisse o que estava acontecendo. Eu não tinha

tido

outra

enxaqueca

insuportável

desde

que

ele

tinha

testemunhado, mas eu sabia que as coisas não estavam bem. Eu disquei o número de Jane, e como a pessoa de confiança que ela era, ela respondeu ao primeiro toque. Uma hora depois, com a ajuda dela, eu estava apresentável e saindo pela porta. "Senhora Fitzgerald." Disse Jane. "Brantley

está com o Sr.

Fitzgerald. Tem certeza de que pode dirigir? "Seus grandes olhos escuros me pediam para dizer não.

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"Claro. Eu tenho dirigido em anos. Eu posso fazer isso hoje." "Senhora, eu preciso ir para a cidade. Eu posso levá-la. Minha missão não vai demorar muito." Eu balancei minha cabeça. O chuveiro tinha ajudado a me sentir melhor. "Eu não sou uma criança. Só porque o Sr. Fitzgerald gosta de ser conduzido não significa que eu goste." Ela assentiu com a cabeça. "Sim. você poderia me ligar de...?" "Eu estarei em casa antes do jantar. Não se preocupe. O carro está na frente?" "Sim, senhora." Eu não conseguia entender o que havia acontecido com Stephen e por que ele tinha deixado o seu estágio de forma tão abrupta. Até o momento em que cheguei a Hamilton e Porter, minhas mãos estavam de volta com o tremor. O escritório ostentoso estabelecia-se em grande parte através do pagamento das tarifas exorbitantes de empresas e famílias como os Montagues e Fitzgerald, era regiamente posicionado em um bairro histórico no centro de Savannah. Foi feito para um edifício muito bem construído

com

artesanato

ornamentado,

mas

terrível

para

estacionamento. Como eu tinha procurado e procurado por um espaço ao longo da rua, meus nervos se esticaram para além do seu estado já desgastado. O sol do outono brilhou com nova intensidade, mantendo a temperatura de Georgia agradável enquanto continuava a sua agressão contra meus olhos. "Senhora Fitzgerald." Natalie cumprimentou quando entrei no lobby principal e ela olhou para a abertura da porta de vidro. "Você está bem?"

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Ela acrescentou com preocupação óbvia quando ela se apressou em torno de seu grande balcão de recepção para mim. Eu me amparei em uma cadeira próxima meus dedos afundando no tecido. Eu estava mais tensa, simulando a força que eu queria possuir com a sala em volta de mim inclinada. O piso em carvalho polido era um rio em movimento rápido, fluindo sob o meu pé precário. Eu puxei a minha mão de volta. Os móveis pareciam líquidos e as paredes vivas. Racionalmente, eu sabia que não era verdade, mas seu movimento tanto fascinava e me apavorava quando eu tirei os óculos escuros e pisquei para a ilusão. Apenas alguns segundos depois, o carrossel selvagem que estava disparado diminuiu, o amolecimento era música quando as palavras de Natalie finalmente tiveram algum significado. "Sim, Natalie. Estou bem. Ralph está pronto para me ver?" Dei mais um passo, cauteloso para evitar as torrentes furiosas. "Sim, eu posso ajudá-la?" Eu estreitei meu olhar. "Ajudar-me? Sou perfeitamente capaz de caminhar para o escritório de Ralph." "Sim, senhora. Água gelada?" "Eu não tenho certeza." Eu admiti, verificando o rio abaixo dos meus pés novamente. Seria gelada ou quente? Felizmente, as rochas criavam um caminho que me mantinha seca. Quando olhei para cima dos meus passos, os olhos de Natalie se estreitaram. "Claro Natalie, água gelada." Minha resposta pareceu trazer-lhe algum alívio. Talvez ela tivesse estado se perguntando a mesma coisa também.

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O escritório parecia estranhamente quieto quando nós montamos o antigo elevador para o segundo andar. Dei um suspiro de alívio quando o portão tesoura de ferro, que ela puxou manualmente fechou, parado no chão fluindo. Não há geralmente alguém da equipe no antigo elevador? Ralph olhou quando eu entrei em seu escritório. Era exatamente o mesmo que sempre foi. Nenhum piso líquido ou cadeiras móveis. Rapidamente, Natalie fechou a porta e deixou Ralph e eu sozinhos. Depois de apertar as mãos, eu estava sentada na beira da cadeira de frente para sua mesa. Não parecia que havia muito tempo que eu tinha feito à mesma coisa, exigindo ver a vontade de meu pai. Na realidade, isso tinha sido há quase dois meses. "Adelaide, você está muito bem." "Obrigada,

Ralph."

Eu

respondi.

"Por

favor,

diga-me

sobre

Stephen." "Stephen?" Ele perguntou com uma inflexão questionável. "O estagiário de Direito de Savannah. O jovem que vinha me ajudando." Ralph sacudiu a cabeça. "Ajudando você? Não estou entendendo. A última vez que esteve aqui, eu ajudei a você." Ele riu. "Você sabe, estamos habituados a utilizar estagiários, mas descobri que era mais problema do que valeria a pena. Como você pode imaginar, nós temos informações confidenciais dentro de nossas paredes..." Meu estômago deu um nó enquanto eu olhava para características de Ralph. Seus lábios se moviam como um filme fora de sincronia, o som das suas palavras atingindo-me depois do movimento de sua boca. Era

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como se tudo o que ele dissesse fosse adiado em um tempo contínuo. Natalie entrou, me entregando um copo com água e tão rapidamente saiu, deixando-nos sozinhos. "Como eu lhe disse semanas atrás..." ele continuou. "... Eu não sou capaz de compartilhar os documentos do testamento de seu pai com você." Eu me mudei meu olhar para além do seu rosto para sua mesa e tentei me concentrar. "Ralph, como se estabeleceu isso. Eu estive aqui. Estive aqui várias vezes. Meu nome está no livro razão para documentos do meu pai. Eu os vi. Eu vi a vontade e o codicilo." Com a testa franzida. "Adelaide, posso obter-lhe algo mais forte do que a água? Talvez alguma coisa para resolver seus nervos... como o uísque? Eu já sei..." Disse ele triunfante."... Eu tenho vinho. Uma boa garrafa da Montague coleção privada. Foi um presente de Natal no ano passado." "Eu não quero vinho. Eu tenho uma adega inteira de vinho Montague. Eu sou Adelaide Montague." Eu estava aumentando a minha voz. Ralph veio ao redor de sua mesa e pegou a minha mão, seu tom de voz baixou, sem dúvida, a tentativa de me pacificar. "Laide, está tudo certo. Eu sei quem você é." "Claro que você sabe! Obtenha o livro razão. Pegue os papéis." Eu puxei a minha mão. "Eu sei tudo sobre isso. Reli o artigo XII. Por que você está me olhando como se eu fosse louca?" "Você está ficando agitada." "Não." Eu disse de forma convincente. "Eu não estou recebendo qualquer coisa. Eu quero ver a razão dos papéis de meu pai, sendo a sua última vontade e testamento."

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"Tudo certo. Sente-se. Deixa-me tira-lo no meu computador." Sentei-me de volta para baixo como o meu batimento cardíaco no tempo com as teclas de seu computador, muito rápido, quando ele clicou e procurou o arquivo. "Laide." Ele disse, virando uma grande tela minha direção. "Aqui está. Você vê a última pessoa a acessar os documentos foi o seu marido a mais de cinco anos atrás." Eu balancei a minha cabeça. "Isso não é verdade. Eu assisti Stephen entrar em nossos nomes cada vez que eu estive aqui." Ralph franziu os lábios. "Talvez eu devesse chamar Alton? Você tem um carro?" "Pare com isso!" Eu declarei. "Eu estive aqui." "Sim, claro. Agora, você não está dirigindo, não é?" Eu estreitei meu olhar. "Ralph Porter, eu não sei o que você está tentando fazer ou puxar, mas eu quero que você acesse esses papéis. Eu quero vê-los esta tarde." "Eles estão no armazenamento e não veem a luz do dia, como eu disse, há anos. Levaria uma legalização pelo menos de um dia para localizá-los." Eu apertei meus lábios. "Eu não vou embora." Sua cabeça estava inclinada desculpando-se para o lado. "Laide, eu faria se eu pudesse. Você não tem acesso." "O que quer dizer, eu não tenho acesso? Eu sou Adelaide Montague Fitzgerald. Eu sou herdeira de Charles Montague II com a minha filha, Alexandria."

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"Querida, nós estabelecemos quem você é." "Como eu disse, há dois meses, você vai me mostrar esses papéis ou eu vou levar os negócios de Montague em outro lugar..." Eu tentei lembrar o nome da nova empresa na cidade. Certamente eles ficariam feliz em ganhar o negócio Montague. "Preston, Madden, e Owen." Ralph bateu novamente em seu computador e a tela mudou. Apertei os olhos, quando eu fui para fora do topo da página. Era obviamente uma digitalização de um documento em papel. A primeira linha dizia: Procuração. "O quê? Perguntei novamente." "Laide, é por isso que você não tem acesso." "Eu não entendo." "Eu sei. Todos nós sabemos. Faça o que os médicos dizem. Quando você estiver melhor em um melhor estado de espírito, estou certo de que podemos ter a ordem invertida." "Meu estado de espírito está ótimo!" Ralph apertou um botão em seu telefone e a voz de Natalie encheu a sala. "Sim, Sr. Porter?" "Natalie, você poderia chamar a senhora Fitzgerald um táxi? E então eu vou dirigir seu carro. Eu não posso em boa consciência permitir que ela dirija. " Fiquei novamente, apertando a minha bolsa contra o meu estômago. "Não, isso não será necessário. Eu vou." "Adelaide, eu realmente devo insistir."

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Quando ele deu um passo em minha direção, eu me afastei. "Não me toque, Ralph. Se você fizer isso eu vou sair daqui e ir diretamente para essa nova empresa e processar o seu traseiro por agressão sexual. " Ele ergueu as mãos, em palmas para mim. "Eu estou tentando ajudá-la." "Ajudar-me? Como você fez com esse documento sem a minha assinatura? Eu nunca desistiria dos meus direitos." Ralph se inclinou sobre a mesa e pegou o mouse. Rolando para baixo o documento, dois talvez três páginas depois, ele apontou. Havia a minha assinatura. "Você assinou. Sobre este documento e sobre o poder médico do advogado. Você entendeu que o seu marido está em um estado melhor para tomar suas decisões." Ele deu outro passo para mim. "Assim como você fez há vinte anos quando assinou sobre os seus direitos de voto no Conselho de Curadores da Montague Corporation. Era o que Charles queria. Ele queria alguém para cuidar de você." "Tem certeza de que não posso chamar Alton?" Minha mente girou em confusão. "Não." Eu estava menos convincente do que antes. "Ralph, eu sou perfeitamente capaz de dirigir." "Eu não quero ter que defender uma ação judicial DUI onde você está considerado incapaz de dirigir." "DUI?" Perguntei. "Eu não estou sob nenhuma influência. Eu não tive uma bebida durante todo o dia." Seus olhos foram até a mesa da conferência. Minha respiração gaguejou quando eu segui o seu olhar. Sobre a mesa havia uma garrafa aberta de vinho. Eu reconheci o rótulo sem lê-lo: Montague coleção privada. A garrafa foi aberta com dois copos colocados perto, um vazio,

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mas, obviamente, utilizado com o meu tom de batom na borda. O outro copo estava quase cheio. "Eu entendo que isso é difícil para você." Disse Ralph. "Você sabe que estamos aqui para você?" Eu balancei a cabeça lentamente, mas o ritmo aumentou enquanto eu segurava mais apertado a minha bolsa. "Não! Eu não bebi uma bebida. Eu não!" "Sr. Porter." Natalie disse da porta. "Eu ficaria feliz em dirigir com a senhora Fitzgerald, e então você pode dirigir seu carro?" Virei-me para Natalie. "Você se lembra de nossa conversa sobre Del Mar?" Ela sorriu, doce e triste. "Sinto muito, não. Mas é um lugar encantador. Você esteve lá?" "Adelaide," Disse Ralph. "Por favor, me dê as chaves e nós não precisaremos falar disso para Alton." Engoli em seco quando olhei de Ralph para Natalie. Alton. Ele ficaria mortificado que eu tinha feito uma cena, mesmo se eu não me lembrasse de fazer isso. Além disso, ele perguntaria por que eu estava aqui e, possivelmente, saberia que eu sabia sobre o codicilo. Olhando de volta para Ralph, eu disse: "Por favor, por favor, não diga nada." Entreguei-lhe as minhas chaves. Natalie

pegou

o

meu

cotovelo.

"Senhora.

Fitzgerald

estou

estacionada nos fundos. Posso levá-la para que ninguém nos veja sair." Eu concordei e dei uma última olhada na mesa. O vinho no copo estava vermelho. Não eram seis horas.

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CHARLI ESTAVA CERTA. Não só eu sabia sobre Chelsea estar em Savannah quando ela me disse, mas eu sabia muito mais. Eu também sabia que minha namorada incrível tinha compartilhado mais sobre seu passado do que eu tinha sobre o meu. Quando Charli simplesmente olhou, perguntei: "O que diabos você quer dizer?" "Sobre qual parte?" Perguntou ela, eriçada. "Sobre Chelsea, sobre dizer ou não... alguma coisa?" "Ela querer ser você." Confirmei. Os lábios de Charli formaram uma linha reta quando ela olhou para mim. Eu não podia conter, não estava pronto para mergulhar em minhas sombras. Eu não estava, não desde aquela noite terrível. Enquanto ela estava contente com o que eu dei a ela, por que eu iria querer reviver o que aconteceu, o que eu tinha feito. E se eu fizesse e abrisse a porta e lançasse luz sobre o passado, o que Charli faria com o conhecimento? O que ela faria quando soubesse o monstro que eu tinha sido? "Quero dizer..." Disse Charli. "Chelsea de viver a minha antiga vida." Ela girou dos meus braços na direção do computador. "Aqui, deixeme mostrar-lhe algumas fotos."

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Que diabos? "Chelsea enviou fotos?" "Não. Eu fui para o Facebook. Não estou quase nunca lá, mas depois do e-mail estranho de Millie, eu tinha que ver." Ela estava deixando cair nomes como bombas em uma zona de guerra. "Charli, acalme-se. Quem é Millie?" "Ela costumava ser uma amiga" Costumava ser? Os grandes olhos dourados de Charli vieram para mim enquanto seu corpo sexy se inclinou sobre a mesa e teclado. Naquele instante, eu percebi quão sensual e doce parecia. Embora eu soubesse que ela estava chateada, ela se acalmou. Seu cabelo era diferente com grandes e longos cachos, e seu rosto estava claro de maquiagem. Por apenas um segundo, eu me perguntava por que ela normalmente usava. Ela não precisava dela. Estendi a mão para tocar os cachos castanhos. Ela puxou a cabeça. "Pare com isso. Eu não sequei o meu cabelo. Parece horrível." "Você nunca pode parecer terrível." Eu tentei um sorriso quando puxei suavemente sobre um dos cachos como primavera- perguntando se ele iria saltar. Ele fez. "Eu gosto disso." "Olha aqui." Ela disse, ignorando a minha tentativa de aliviar o clima e apontando para a tela do computador. A imagem era de um grupo de mulheres com a mesma idade de Charli, sentadas numa cabina semicircular. Eu estreitei meu olhar enquanto eu digitalizava através das mulheres. Por suas roupas e no fundo, parecia que elas estavam em boates. Uma no final chamou a minha atenção.

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Eu apontei. "Chelsea?" "Olha para ela! Ela nunca usou um vestido como esse ou fez seu cabelo assim. Ela está me copiando!" Eu puxei a mão de Charli e a puxei de volta para mim. "Ninguém pode ser você. Há apenas uma, e eu tenho a sorte de ter você só para mim." Eu toquei seu cabelo novamente, acariciando os cachos. "E ela não se parece com você. Quero dizer, olhe para você. Você tem todo o divertimento do cabelo encaracolado, e o dela está todo fixado para trás e abafado." Os cantos dos lábios de Charli se moveram para cima quando ela tomou uma respiração exagerada. "Nós trocamos a pulseira. Eu estou vivendo isso, e fazendo o que Chelsea iria fazer, e ela está fazendo o que eu fazia." A pulseira? Ela estava falando em enigmas. "Não, princesa. Eu vi você, que é toda puritana e adequada. Eu sei que ela é sua amiga, mas ela não chega nem perto de ter seu talento ou classe." Eu coloquei as mãos em suas bochechas. "Eu me lembro da primeira vez que te vi toda sofisticada. Eu tinha visto você sexy como o inferno em Del Mar, e até inclinada sobre uma pia em um posto de gasolina na estrada." O rosa voltou para suas bochechas. "Não foi até que você entrou naquele restaurante em San Francisco, para almoçar com o senador Carroll e eu, que eu vi o quão sofisticada você estava em Savannah. Meu Deus, eu quase esqueci meu próprio nome." Eu levantei o rosto para ela. "Princesa, você é você. Chelsea nunca poderia ser nada mais do que uma imitação barata. E eu não a vejo tentando fazer isso. Você?"

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Eu peguei as suas bochechas enquanto minhas mãos deslizaram para os ombros delgados. "Eu não sei." Ela disse quando ela lançou seu fôlego e caiu contra o meu peito. Permitindo que as minhas mãos se movessem mais baixo, eu passei meus braços em torno de seu corpo sensual e abracei-a. Lentamente, seus músculos relaxados, fundindo-se em mim. "E você não é ela." Eu continuei. "Ela é a única que não estou chamando. Você tem muito cuidado com isso. Você nunca faria isso." "Deus." Disse Charli, agora segurando a minha cintura, suas mãos fechadas atrás das minhas costas de baixo do meu casaco. "A próxima coisa que você vai saber é que ela vai se casar com ele e está grávida." Minha mandíbula se apertou com a palavra. Inclinei o queixo de Charli na minha direção. "Por que você iria dizer isso?" "Porque é isso que minha mãe vivia me dizendo para fazer sempre. Casar-me... com Bryce..." Ela falava com um sotaque do sul exagerado. "... E ter filhos. Apresse-se, você não está ficando mais jovem." "Você acabou de completar vinte e quatro." "Eu sei!" Seus olhos dourados foram velados por cílios grossos. "Eu não sei como me sentir. Eu não dou a mínima por que a atenção de Bryce se afastou de mim. Na verdade, estou muito feliz." Seu rosto foi inclinado ligeiramente para o lado. "Eu tenho minhas mãos cheias com você." "Então você não está querendo um ménage à trois?" Desta vez, ela sorriu. "Sr. Demetri, você é homem definitivamente o suficiente para mim. Além disso, eu pensei que você tivesse dito que não compartilhava."

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"Eu não. Eu só queria ter certeza de que estamos satisfeitos." Ela torceu o nariz. "Você realmente precisa saber?" Dei de ombros. "Eu tenho viajado. Tem alguns dias desde que eu ouvi os barulhos sexy, satisfeitos que você faz." Eu ampliei o meu olhar. "Mas eu estou livre agora. Nós poderíamos cuidar disso?" Seu sorriso esmaecido. "Eu-eu estou confusa. Agora, eu não sei o que sentir. Chelsea era minha melhor amiga, e eu não posso ajudar, mas pergunto se alguma coisa foi real. Ou foi tudo realmente apenas uma grande farsa, uma maneira de mover-se para cima a escada social?" "O que seu coração está dizendo a você?" Perguntei, rezando para que ela tenha fé em Chelsea. "Ele diz que Chelsea nunca foi interessada em status social e isto é um personagem. Meus olhos me dizer algo totalmente diferente. Eu não tenho certeza se eu posso acreditar no meu coração." "O que este diz sobre mim?" Ela enfiou a cabeça para trás contra o meu peito. "Ele diz que eu te amo." Sua cabeça saltou de volta. "Mas você sabia, não é?" "E se Chelsea estava em Savannah e trabalhando para o negócio da sua família? Você me disse sobre ela ser você? Eu não tinha idéia." Essas foram todas as afirmações verdadeiras. "Meu coração," ela continuou. "está me dizendo que algo não está certo. Eu não gosto dele. Eu não a quero com Bryce, não porque eu sou ciumento, mas por que..." Seu lábio desapareceu entre os dentes. "... Eu não acredito nele sobre Melissa Summers, a caloura da faculdade. Eu não sei se ele tem algo a ver com o desaparecimento dela, mas eu acho que ele foi o único a machucá-la. Eu me odeio por dizer isso. Eu sei o quão

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importante sua mãe é para mim, mas eu não posso afastar a sensação. Às vezes, ele pode ser agradável e lembrar-me de meu amigo de infância. Outras vezes, há um olhar ou ação e ele me lembra de Alton. Isso não é um elogio." "Eu não acho que foi." Eu me inclinei para trás. "Você tem mais trabalho a fazer ou você quer ir pegar alguns jantar?" "É tão tarde?" Perguntou Charli. "Eu perdi meu dia inteiro com este assunto. Amanhã eu preciso trabalhar no meu papel." "Então, esta noite, minha senhora, você é minha. Jantar e então começar a ouvir aqueles gemidos satisfeitos." "Pode ser como naquele filme antigo Harry e Sally? Eu poderia apenas fazer ruídos enquanto comemos." "Princesa, eu nunca vi isso, mas os ruídos que você vai fazer não serão falsificados. Eu vou ter os reais." "Você parece muito seguro de si, Sr. Demetri?" Em vez de responder, eu beijei seus lábios levemente, deixando saia mina através dela. Quando ela começou a se afastar, me mudei a minha mão ao pescoço, enrolando seus belos cabelos em torno de meus dedos e movendo a cabeça para o lado. Com seu pescoço exposto, eu beijei a pele sensível atrás da orelha, demasiado lentos, cada toque dos meus lábios demorando mais tempo como eu me mudei para baixo seu pescoço. Até o momento em que cheguei à clavícula, sua carne foi polvilhada com arrepios. Quando eu belisquei a pele dela, um gemido suave escapou de seus lábios abertos. Com um sorriso, eu disse: "Sim, eu estou muito seguro de mim."

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Mais tarde naquela noite, depois de eu ter suscitado não um, mas um coro de sons, alguns que eu nunca tinha ouvido falar, Charli chegou perto. Suas curvas suaves encaixaram perfeitamente contra o meu peito enquanto eu envolvi um braço em torno do ombro. Por apenas alguns momentos, ela traçou os cumes do meu torso antes de seus dedos abertos e respiração normalizou. Quando adormeceu, eu pensei novamente sobre o que ela tinha dito, como eu não tinha compartilhado com ela como ela tinha feito comigo. Desde a primeira vez que ela me contou sobre sua infância, ela tinha compartilhado mais. Cada história solidificou meu ódio por Alton Fitzgerald, enquanto ao mesmo tempo fez com que meu amor e admiração por Charli crescesse. Ela era tão forte por ter sobrevivido, não só sobrevivido, mas ter-se tornado a mulher maravilhosa que ela era hoje. Eu também lembrei que ela tinha dito o que a mãe queria que ela fizesse, que casasse e tivesse filhos com Edward-Spencer. Eu não estava orgulhoso de como Chelsea terminou em Savannah, e nunca fui destinado. Mas se ela estava lá, fazendo o dinheiro que ela queria, e sendo o álibi de Edward, mantendo Charli longe daquele pau, valia a pena. Eu poderia ser condenado ao inferno por submeter Chelsea ao o que estava acontecendo lá, mas eu não tinha limites rígidos quando isso veio para os extremos eu iria salvar a minha Charli. Ela merecia mais do que a minha proteção. Depois de tudo o que ela tinha me dado, Charli merecia saber a verdade. Meus olhos foram espremidos fechados. Eu não tinha me permitido pensar naquela noite em detalhes em cores vivas. Não. Isso era um termo tão errado para aquela noite. A cor não estava vivendo. Ela estava morrendo.

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A umidade ficava presa atrás de minhas pálpebras quando eu me lembrava do sangue, a viscosidade quando ele cobriu as minhas mãos. Ter o sangue de Jo em mim não era nada como foi quando eu lutei no octógono de MMA. Então, eu tinha gostado da sensação, a destruição e a carnificina. Aquela noite foi diferente. Enquanto o pânico tomou conta de mim e eu balancei seu corpo sem vida, uma parte da minha alma morreu. Como eu poderia compartilhar isso com Charli? Se ela soubesse que eu era capaz de fazer, ela nunca confiaria em mim novamente. "Nox?" Sua voz sonolenta quebrou através das minhas memórias. "Qual é o problema?"

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A VIBRAÇÃO DO PEITO de Nox me despertou de meu sono. No início, eu não tinha certeza de que eu estava ouvindo ou sentindo. Meus sentidos foram gastos, oprimidos por sua maestria e inclinação sexual. Eu tinha caído no início do meu estado de coma favorito quando ele começou a se mexer. A escuridão do nosso quarto e a suavidade da nossa cama me protegeu do que estava acontecendo, até lentamente a tristeza que emanava de cada poro seu encheu o nosso espaço, envolvendo-me em sua miséria. Sua respiração tornou-se irregular, o seu peito tenso e o corpo tremendo. "Nox?" Chamei novamente. "Vá dormir, princesa." Ele engasgou com as palavras. Eu levantei a minha cabeça. Não foi possível ver claramente através da escuridão, eu o alcancei. Ele capturou a minha mão antes que ela tocasse o seu rosto. "Por favor, deixe-me tocar em você." Nox limpou a garganta. "É o meu limite rígido." "Tocar você?" Perguntei, tentando entender. "Não..." Seu tom voltou para o rumor aveludado que eu adorava. "... Algo que você disse mais cedo hoje."

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Eu balancei a cabeça, minha mão ainda em cativeiro em suas mãos. Eu não tentei removê-la, mas relaxei quando ele a segurou no escuro. Então capturei os, nossos dedos entrelaçados. "Eu não me lembro o que eu disse. Eu disse um monte de coisas." "Você disse que sua mãe queria que você se casasse com Spencer e tivesse filhos." Eu zombei. "Eu acho que esses planos foram soprados todos para o inferno." "Não é a parte de Spencer. Eu quero saber como você se sente sobre crianças." Sentei-me mais ereta e puxei os lençóis sobre os meus seios. Durante todo o tempo o aperto da minha mão se manteve fiel, como se ele não pudesse me deixar ir, como se pela primeira vez, eu fosse a sua tábua de salvação. "Eu não sei... Eu acho que eu sou muito jovem." Dei de ombros. "Eu acho que a minha mãe me teve quando tinha a minha idade, mas eu quero outras coisas em primeiro lugar." "Mas eventualmente?" "Eu quero." Eu admiti. Nox soltou a minha mão. "Eu não." Sua declaração soou final como se um debate não fosse uma opção. Essas duas palavras perfuraram um pequeno buraco em meus sonhos não ditos. Eu nunca tinha despendido muita energia sobre o assunto, mas eu também não acho que eu poderia totalmente escrevê-lo fora. "Eu acho que essa conversa é prematura." Ele sentou-se agora também, me encontrando contra a cabeceira, nós dois olhando para a escuridão. "Jocelyn morreu por minha causa."

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Minha respiração ficou imóvel, temendo que, se eu reagisse de forma alguma ele não iria continuar a falar. "Essa carta estava certa," Continuou ele. "Se não fosse por mim, ela estaria viva. Eu a matei." Virei-me para ele. Meus olhos se ajustaram à escuridão o suficiente para que eu pudesse ver o seu perfil: a testa saliente e nariz reto. Eu não podia ver suas maçãs do rosto altas, mas eu sabia que elas estavam lá. Mesmo nas sombras, eu vi o movimento, a maneira como seu queixo talhado flexionava quando ele apertou e contemplou as suas próximas palavras. "A família dela," Nox continuou. "estava me processando por anos, um processo civil. É uma questão de registro público. Meu povo tem trabalhado para enterrá-lo, mas isso ainda está lá. Não tenho a certeza por que seu padrasto ou Edward Spencer pensou que precisava mostrar, a não ser para ver o monstro que sou. Mas a carta também estava errada, eu não fiz nada para que seus pais não pudesse vê-la. Eles não vieram. Eu sei que você odeia seu padrasto, e você deve. Mas eu nunca desejaria a separação que Jo teve com sua família à ninguém." Sua cabeça estava abaixada enquanto seu queixo caiu para seu peito. Através da escuridão, eu o alcancei, encontrando sua mão grande, a que estava segurando a minha, e novamente atei os nossos dedos. "Eu não acredito que você iria ferir a pessoa que você amava. E eu sei que você a amava. Eu estou bem com isso. Nox, você usava seu anel de casamento até Del Mar. Eu não sei o que você pensa que você fez, mas você não a matou." "Eu matei. Seu sangue estava em minhas mãos."

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Eu não tinha certeza de onde a bravura estava vindo. Eu estava deitada nua, ao lado de um homem que estava confessando um assassinato, mas eu me recusei a acreditar. "Você não quer dizer literalmente." Ele se virou para mim e levantou as duas mãos, liberando a minha. Mantendo-as no ar, ele disse: "Isso. Significa. Literalmente." "Pare com isso. Agora você está tentando me assustar e não vai funcionar." "Eu não estou tentando te assustar. Eu estou tentando dizer-lhe a verdade." Estendi a mão para seu rosto. "O que isso tem a ver com os seus limites

rígidos?

Segurança?

Bebês?

De

alguma

forma

eles

estão

conectados." "Ela era impulsiva... gostava de ir aqui e ali. Eu tinha viajado muito. Meu pai teve um tempo terrível quando os mercados caíram. Foi na mesma época que a minha mãe tinha morrido. Eu tinha recentemente saído da escola de graduação e compreendido o clima financeiro melhor do que ele fazia. As coisas tinham mudado desde que ele começou a Demetri Enterprises. Trabalhei sem parar e viajei mais do que agora. Eu sabia que Jocelyn não gostava, mas eu só ficava prometendo-lhe que um dia teríamos mais tempo." Liberando suas bochechas, eu beijei uma, e passei meus braços em volta do peito com a cabeça deitada em seu torso. Eu queria confortá-lo e estar perto. Eu queria apoiar o meu forte namorado quando ele finalmente libertasse algumas de suas sombras. Nox suspirou e voltou o braço para meus ombros enquanto suas palavras vibraram em seu peito. "Deloris começou a trabalhar para

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Jocelyn e eu. Ela entendeu que algumas das ofertas que Oren tinha feito poderiam voltar sobre nós. Eu disse a Jo constantemente para ter cuidado, para me manter informado. Às vezes eu penso que ela me perturbava para que eu a notasse. Era esta dança doente que nós fazíamos." "Eu estaria consumido com o trabalho e ela faria algo para me irritar. Nós lutávamos e maquiávamos as coisas. Mas a coisa é que eu não a notei. Eu estava obcecado com a Demetri Interprises e em provar que eu era capaz de continuar aquilo que Oren tinha começado." "O que aconteceu?" Perguntei, a minha cabeça ainda em seu peito. "Nós não tínhamos tempo para as crianças. Nós dois sabíamos disso. Eu insisti que ela fizesse alguma coisa para impedir que isso acontecesse. Ela tinha uma daquelas coisas, como um DIU, inserido." "Não funcionou?" Eu podia sentir a sua cabeça se agitar. "Ela fez e não o fez." "Jo tinha acabado de descobrir. Ela não tinha contado a ninguém, nem mesmo eu. Ninguém, exceto Deloris." Ele respirou fundo. "Eu não sabia. Se eu soubesse, eu nunca..." "Nox." "Ela deixou o nosso apartamento. Não para cá. Mudei-me... depois. De qualquer forma, ela foi para Rye. Ele era meu, nosso, desde que minha mãe tinha partido. Jocelyn queria me surpreender. Era para eu estar lá depois do trabalho. Eu não sabia." Ele repetiu. "Ela queria que nós ficássemos sozinhos, e fazer um anúncio especial. Ela fez todo mundo sair da propriedade, até mesmo a Silvia." "Eu sempre disse a ela para ficar segura. Ela prometeu."

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Meu corpo se encheu de pavor com um peso na boca do estômago, quando as suas palavras vieram grossas, gotejando com dor e pesar. "Eu acabei trabalhando até tarde." Nox continuou. "Como eu sempre fiz. Quando cheguei em casa, a cozinha estava brilhante, a mesa estava posta, e no meu prato um envelope. Dentro havia um cartão com uma data. No começo eu não entendi. Então eu percebi que estava no futuro, um pouco menos de oito meses de distância. Quando eu li direito ele dizia: menino ou menina?" "Eu deveria ter ficado feliz, mas eu não estava. Eu estava lívido. Como ela pôde fazer isso? Nós tínhamos falado sobre isso. Eu ainda não tinha dito. Parte de mim pensou que talvez este fosse apenas mais um grito de atenção. Minhas emoções estavam por todo o lugar." Meu coração batia mais rápido quando a sua história ficou mais rápida. "Eu gritei o nome dela. Exceto para a cozinha e sala de jantar, a casa estava escura. Eu ficava gritando, mas ela não respondia." A minha cabeça estava inclinada quando a emoção o atravessou. "Deus, Charli, havia muito sangue." Sentei-me. "O que aconteceu? Alguém fez isso? É por isso que você não ia para Rye?" "A luz estava acesa ao lado da cama. Ela estava deitada de lado, com os joelhos juntos. No começo eu pensei que ela estava dormindo, mas então eu percebi quão pálida ela parecia. Não pálida, branca. Eram os lábios. A cor estava errada. Eu chamei o nome dela, gritei, mas ela não se moveu. Quando eu puxei para trás os cobertores, havia sangue, muito sangue. "

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Nox estava em um filme. Seus olhos estavam abertos, mas ele não estava me vendo. Ele a estava vendo. "Eu não conseguia me conter. Eu a balancei. Se eu pudesse acordá-la..." "Ela não acordou?" "O legista disse que ela teve uma hemorragia. Ele a chamou de uma gravidez ectópica. O DIU não permitiu que o óvulo fosse implantado onde devia, então foi implantado em sua trompa de Falópio. Eles estimaram que ela estivesse com cerca de sete semanas apenas." "Nox, você não a matou. Você não é responsável." Ele jogou as cobertas para trás e se levantou. Seu corpo nu lindo andava ao lado da cama. "Você ouviu o que eu disse? Nunca contei toda esta história, talvez nunca." "Eu ouvi. Foi um acidente. Não foi culpa sua." "Ela teve o DIU por minha causa. Ela estava grávida por minha causa. Se eu tivesse chegado em casa quando eu disse que faria, eu poderia ter chegado ao hospital a tempo. Foda-se, Charli, há tantas e “ses”. É tudo sobre mim. Eu deveria apenas pagar seus pais e estar resolvido com eles. Mas eu sei que ela não iria querer isso. Ela não queria que eles tivessem

um centavo por causa dela. Eu nunca disse a eles

exatamente como ela morreu." "Deloris sabe?" Nox assentiu. "A mídia especulou todos os tipos de coisas. Eles me falaram de tudo um pouco, de eu matá-la à bater nela. Deloris foi a única a pensar em linha reta. Ela teve a clarividência de fazer todos, desde os paramédicos ao legista, assinar uma declaração de não divulgação. Os

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registros foram selados. Eu não sei como ela fez o que ela fez, mas Deloris lidou com tudo isso. " Ele sentou-se na beira da cama, de costas para mim. Eu rastejei perto e coloquei os braços sobre os ombros largos, enterrando meu rosto contra as costas dele. "O legista disse que isso acontece." Disse Nox. Sua voz agora estava preenchida com a derrota. "Ele disse que ela provavelmente estava tendo dores abdominais e foi por isso que ela tinha se deitado." Ele estendeu a mão e esfregou meu braço. "Charli, quando você perguntou, eu não poderia dizer-lhe que eu não fazia porque o fiz. Eu não minto. Eu não vou." Ele puxou a minha mão, trazendo o meu rosto na frente do seu. "Eu não quero deixá-la ir, mas se agora que você sabe a verdade, você não quiser estar aqui, eu não vou pará-la." Enquanto eu olhava em seus olhos, pela primeira vez, eu realmente entendia suas obsessões. Eu estava olhando não só para um homem que amava com todo seu coração, mas um homem que precisava de controle necessário para manter aqueles que ele se preocupava com segurança. Eu vi a dor e culpa que ele segurou por muito tempo. Rodando em seus olhos pálidos eu também vi o medo, a fraqueza que ele não queria admitir. Era o medo de perder a sua nova chance no amor, sua nova chance na vida, algo que até recentemente ele tinha desistido de sentir novamente. E essa foi à única resposta que eu poderia dar a ele. Eu não poderia tirar a sua dor ou sua perda, mas eu poderia oferecer passar o resto da minha vida tentando preencher esse vazio. "Eu não quero ir a lugar algum." Eu disse. "Eu te amo mais do que eu fiz há uma hora. Eu vou fazer tudo ao meu alcance para manter suas promessas, se você deixar."

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"Suas promessas?" Perguntou Nox. "Para amar você e fazer o meu melhor para ficar segura." Sua mão quente acariciou a minha bochecha. "Eu não quero te perder." "Então me segure firme. Eu não estou indo a lugar nenhum."

Fazia quase uma semana desde a confissão de Nox e nenhum de nós tinha tocado nisso novamente. Nós não precisávamos. Eu estava mais do que satisfeita com sua honestidade e não tinha vontade de ver ou ouvir novamente sobre a dor que eu testemunhei naquela noite. Em vez disso, eu queria ver a luz azul de seu olhar, o brilho ameaçador, e o sorriso que me disse que ele estava tramando algo. Eu queria acordar em seus braços e cair no sono ouvindo-o respirar. Eu adorava a maneira como ele sempre me encontrava na primeira vez depois de entrar no apartamento. Não importava onde eu estava, no meu escritório estudando, a cozinha esquentando a refeição de Lana, ou mesmo na imersão em uma banheira após um longo dia. Era como se eu usasse um rastreador. Bem, eu fazia, mas ele não usava o seu telefone. Ele seguia seu coração e sua necessidade de confirmar que eu estava presente e segura, assim como eu tinha prometido. Quando Nox me encontrava, as primeiras palavras de seus lábios eram sempre: Como foi seu dia? Embora elas não variassem, eu nunca senti que elas estavam sendo ditas com nada menos do que um interesse

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genuíno. De todas as coisas que ele fez e disse, essa estava perto de ser a minha favorita. Havia esta coisa que ele fazia quando minhas mãos estavam amarradas que estavam no topo da lista, mas eu não conseguia pensar muito sobre isso ou eu não iria realizar qualquer outra coisa. Eu tinha acabado o meu almoço no campus quando vi o texto. Eu não reconheci o número, mas eu não precisava. Ela me disse que ela era. Número desconhecido: "Alex, aqui é a Chelsea. Eu sei que você provavelmente acha que eu não deveria chamá-la, ou falar por mensagens de texto? Eu penso que eu devo. Eu pensei que você deveria saber que sua mãe está doente. Ela está piorando e agora eles estão falando em colocála em um hospital. Mesmo que eu não tenha o direito de o dizer, eu acho que você deveria estar aqui. Por favor, não diga a ninguém, especialmente a Bryce, que eu entrei em contato com você. Estou excluindo esse texto do meu telefone assim que eu enviar. Sinto muito. Por favor, não me ligue de volta."

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EU OLHEI INCRÉDULA para a tela do meu telefone. Talvez eu tenha duvidado que Chelsea tivesse sido realmente a única a enviar o texto, se não fosse por uma linha: sobre as mensagens de texto. Isso era definitivamente Chelsea, a única a encontrar uma brecha em cada coisa. Eu não podia pensar por que se ela sabia o que estava acontecendo na Montague Manor e eu não queria saber, ou por que ela não deveria entrar em contato comigo, ou um milhão de outras preocupações. Eu precisava concentrar-me no mais importante. Minha mãe. Peguei o que restava do meu almoço e joguei no lixo quando olhei ao redor do café. Clayton estava sentado em uma mesa perto de uma janela, olhando tanto para o seu iPad e, ocasionalmente, na minha direção. Tê-lo tão longe parecia extremo, mas desde que eu sabia o raciocínio de Nox, eu não discuti. Bryce tinha dito que a minha mãe estava doente uma vez, o que não era verdade. Eu segurei essa esperança quando eu rolei meus contatos e chamei a única pessoa que poderia me dizer o que estava realmente acontecendo. Jane respondeu no terceiro toque. "Olá?"

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O meu nome não apareceu? Eu imediatamente fiquei mais tensa, os meus nervos em alerta. "Jane, é Alex." "Sim, eu entendo." Baixei a voz. "Você não pode falar agora?" "Está certo." "Pode me dizer como Momma está?" "Tão triste." Disse ela. "Eu desejo com todo meu coração que fosse diferente." Lágrimas encheram os meus olhos enquanto o mundo perdeu o foco. "Eu preciso estar lá?" "Eu não posso dizer. Mas seria a resposta às minhas orações. Tchau. Eu preciso ir." "Por que você não me ligou?" Embora eu fizesse a minha pergunta, Jane não ouviu. A linha tinha ficado muda. Meu estômago caiu no chão quando um milhão de perguntas passaram pela minha mente, todas competindo com a voz. O que havia de errado com a minha mãe? Por que Jane não podia falar para mim? Por que não havia ninguém me dizendo o que estava acontecendo? Quanto tempo isso estava acontecendo? Minhas mãos tremiam enquanto eu encontrei uma cadeira, senteime, e chamei o telefone de Nox. Era raro para eu incomodá-lo durante o dia. Eu, provavelmente, só havia feito isso menos de uma meia dúzia de vezes. Ele respeitava minha escola e meu tempo, e eu respeitava o seu.

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Depois de quatro toques, o celular foi para o correio de voz e minha cabeça caiu para frente, meu queixo para o meu peito enquanto eu esperava para deixar uma mensagem. "Nox." Eu sussurrei seu nome. "Sinto muito incomodá-lo," Com cada frase, a emoção choveu sobre mim. O que começou como uma chuva suave rapidamente se tornou uma torrente, me afogando em um rio rápido de arrependimento. Por que não a tinha ligado? Por que eu não tinha ido vê-la quando ela não poderia vir para mim? "Eu... é que a minha mãe. Eu não sei o que aconteceu." Minha voz falhou, deixando espaço para as lágrimas que agora estavam em uma cascata pelas minhas bochechas. "Ela está doente." Engoli em seco o ar, no meu peito, de repente apertado. "Muito doente. Eu preciso chegar a Savannah." Eu não pedi. Eu disse a ele o que eu precisava fazer. Não havia dúvida de que eu estava indo. Eu desliguei o telefone e liguei para Deloris. Felizmente, ela respondeu de imediato. "Alex. O que posso fazer para você?" Limpei meu nariz com as costas da minha mão e lambi os lábios salgados. Minha boca estava seca de repente quando eu trabalhei para manter as lágrimas em silêncio. "Eu preciso chegar a Savannah." "O quê?" Ela perguntou. Eu estava, com o telefone no meu ouvido, andando pequenos círculos no café. "Minha mãe está doente. Eu só descobri isso agora. Eu

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não sei todos os detalhes, mas eu sei que eu preciso chegar lá. Algo está errado, muito errado." "Clayton e eu vamos com você." Deloris ofereceu. Eu balancei a cabeça. "Obrigada. Liguei para Nox, mas ele não respondeu." Uma mão foi para o meu colar. "Eu não estou correndo como eu fiz quando Chelsea foi ferida, mas eu preciso ir agora." "Diga a Clayton para levá-la ao aeroporto. Vou ter um plano pronto. Lennox vai certamente querer vir quando descobrir." Meu peito doía quando os meus arrependimentos cresceram. "Deloris, eu disse algumas coisas para minha mãe ao longo dos anos... mas eu a amo." "Claro que você a ama." "Eu-eu não estou certa se Alton... eu não sei sobre ficar na mansão. Se Nox..." Eu nunca tinha tido um homem ficando comigo em Savannah. Eu nunca tive alguém que eu queria ter ficando comigo. Tudo o que eu sabia era que, se minha mãe estava doente, a escolha seria ir até Alton, e eu duvidava que ele fosse tão complacente como Oren tinha sido em Westchester County. "Vou reservar uma suíte para os dois em Savannah. A menos que queira ficar em sua casa." Eu soltei a respiração que eu estava segurando. "Uma suíte seria maravilhosa. Não, eu não quero ficar lá. Minha casa é aqui em Nova York. Aquela é apenas uma casa." A casa de horrores foi assim que Patrick chamou. "Uma suíte seria perfeita." "Alex, vá dizer ao Clayton. Deixe-me pegar tudo e acertar isso."

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"Obrigada." Eu disse com alívio quando me virei, meus olhos se reuniram a Clayton. Nós nos encontramos do outro lado do café. Sem dúvida, ele podia ver o meu mudo apelo. "Senhora?" "Acabei de falar com Deloris. Eu preciso chegar a Savannah. Ela disse para você me levar para o aeroporto." Eu balancei a cabeça. "Mas ela não disse qual." "Tenho certeza que significava os hangares particulares, mas vou ligar e verificar. Dê-me cinco minutos, e eu vou ter o carro em frente na 116th Street." Eu balancei a cabeça e mandei-o embora quando o meu celular vibrou. NOX - número privado "Nox." Eu respondi. "Princesa, espere por mim. Eu vou sair em um par de horas." Eu balancei minha cabeça. "Não." "Não?" "É sobre um voo de duas horas. Deloris está conseguindo ajeitar tudo." Expliquei mais composta do que eu tinha estado apenas minutos antes. "Eu não quero esperar mais tempo do que o necessário. Eu não sei o que está acontecendo. A maneira que Jane soou, não foi boa." "Eu não quero que você ande lá sozinha." Estendi a mão para o meu colar. "Eu não estou sozinha. Você está sempre comigo." "Charli."

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Fechei os olhos. "Eu tenho que fazer isso pela minha mãe." Eu engasguei com a palavra. "Por favor, entenda. Deloris vai estar lá, e ela disse que iria encontrar-nos uma suíte em Savannah. Não vou ficar na mansão. Espero que eu possa descobrir onde minha mãe está, e eu nem sequer preciso ir para a mansão." "Princesa," Ele implorou. "Um par de horas." "Eu te amo, Nox. Eu estarei segura. Eu prometo, e eu vou te ver esta noite. Mande mensagem pra mim assim que pousar em Savannah." "Você me manda uma mensagem. Deixe-me saber o que está acontecendo. Não importa o quê, Charli, eu estarei lá para você." Eu balancei a cabeça. "Eu sei. Eu te amo." "Eu também te amo." Clayton estava certo sobre o hangar privado. Lennox não possui seu próprio avião, mas Demetri Enterprises tinha algum tipo de contrato de locação para garantir que um estivesse sempre disponível, quer para ele, Oren, ou qualquer outro membro do alto escalão de sua empresa. "Tem certeza de que está tudo bem?" Perguntei a Deloris. "Quero dizer este é um contrato de negócios. Isso não é negócio." Ela acariciou minha mão enquanto o avião taxiava na pista e esperamos por nossa vez de decolar. "Sim, está tudo bem. Você tem um contrato com um dos CEO. Ele disse que você podia." Minhas bochechas ficaram rosa. "Obrigada por me ajudar. Eu estou assustada." "O que você sabe?" "Nada."

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"Como você sabe sobre isso?" "Chelsea." eu respondi, sem pensar em nada, mas o que poderia estar acontecendo em Savannah. "Chelsea?" A reação de Deloris me lembrou do apelo de Chelsea para manter o anonimato. "Eu não deveria contar a ninguém quem era ela." "Ela ligou para você?" "Mensagem de texto." eu disse quando eu encontrei o meu telefone na minha bolsa e passei a tela. Segundos depois, entreguei a ela. "Veja. Ela não quer que ninguém saiba. Eu não entendo por que não fui chamada antes se minha mãe está tão mal." Depois de ler o texto, Deloris ligou seu iPad. "Chelsea disse que está em algum hospital? Deixe-me fazer uma pesquisa de hospitais na área e ver o que posso encontrar." Eu concordei e coloquei minha cabeça contra o assento de couro e o pequeno avião subiu. Durante as próximas duas horas, Deloris procurou os prontuários de todos os principais hospitais e veio vazio. Nada. Nenhuma Adelaide Fitzgerald foi registrada em qualquer lugar. "Alex." Ela perguntou quando nos aproximávamos de Savannah. "Você já ouviu falar da Mongólia Woods?" "Não." "É uma instituição privada ao oeste de Savannah especializada em reabilitação de álcool e drogas." "O quê? Você está falando sério? Minha mãe vai estar lá?" "Será que ela bebe?"

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"Sim, mas não... bem, isso nunca foi um problema." Ela virou a tela do seu iPad para mim. A antiga propriedade Southern parecia semelhante a Montague Manor com árvores de carvalho gigante cobertas com musgo espanhol ao longo de uma calçada. Ela bateu a tela e a imagem seguinte foi de uma bela casa antiga, grande, mas não tão grande quanto à mansão. "Isso é onde ela está?" Perguntei. "Então ela não está morrendo. Não é câncer ou algo assim?" Deloris assentiu. "Isso é onde ela está. Ela foi internada algumas horas atrás. Mas seus registros não estão totalmente atualizados. Eu não sei exatamente por que ela está lá. Eu arriscaria a adivinhar que não é um diagnóstico com risco de vida; no entanto, abuso de álcool e drogas podem levar à morte." "Ela sempre bebeu, mas eu nunca conheci ninguém que pudesse lidar com isso melhor do que ela. Mas drogas? A minha mãe nunca iria tomar drogas." Eu entreguei a Deloris de volta seu iPad. "Como você faz isso? É de registro público?" "Não. Eu tenho maneiras. A coisa é que este lugar é totalmente subsidiado por fundos privados. E pela pouca informação que eu pude perceber, sua mãe tem um rígido status de não visitante durante as primeiras quarenta e oito horas." "Isso é ridículo." Eu disse. "Eu sou sua filha. Eles vão deixar-me vêla." "Nós vamos fazer o nosso melhor."

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Meus dedos tamborilando no interior da janela do grande SUV preta que Deloris tinha fixado para o nosso uso, em Savannah. Clayton sentou-se ao volante enquanto eu estava sentada sozinha no banco de trás. Fazia mais de quinze minutos desde que Deloris desaparecera na entrada da frente da Mongólia Woods. Eu queria ir com ela, para pleitear meu caso, mas ela pensou que teria mais sucesso em meu nome. Clique, clique, minhas unhas bateram no vidro quando o tempo parou e eu esperei impacientemente. Além das janelas, o sol da Geórgia me lembrava de que o tempo quente ainda existia no final de outubro, mesmo New York tinha se rendido ao inverno iminente. Eu empurrei meus óculos de sol na minha cabeça, quando a minha bolsa vibrou no meu colo. NOX - número privado Eu suspirei, desejando que ele estivesse ao meu lado em vez de volta ao Norte frio Nox: "Qualquer coisa"? Eu: "Ainda não. Deloris ainda está lá dentro." Nox: "Eu estou saindo em alguns minutos. O avião foi abastecido e está pronto. Eu estarei lá em Stealth rapidamente." Eu: "Traga a sua blusa. Eu acho que deveria ter visto isso." Nox: "Até breve." Eu: "amo você." Nox: "mais".

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Eu respirei fundo, percebendo que, pela primeira vez desde o texto de Chelsea, eu estava realmente sorrindo. Meu breve alívio rapidamente esmaeceu ao som das palavras de Clayton. "Senhora, a senhora Witt está chegando." Ergui os olhos do meu telefone para a instalação. Deloris estava descendo os degraus de concreto de grande porte. Seus lábios franzidos apertados quando ela navegou no terreno desconhecido. Ela olhou para o nosso caminho. Não havia nada encorajador em sua expressão. Um momento depois ela estava no banco de trás do meu lado, falando. Seu tom foi para aplacar e acalmar. "Eu soube que ela está estável, mas eles não permitirão que ninguém a veja." Decepção me eviscerou quando a esperança desapareceu. "Não. Deixe-me entrar. Deixe-me falar com eles. Ela é minha mãe!" "Alex, eles sabem quem você é. O problema…" As palavras de Deloris foram esmaecidas como raiva borbulhando dos meus dedos, engolindo todo o meu corpo com o calor escaldante. Eu sabia qual o problema. Eu vi o problema. Alton Fitzgerald era o problema. O marido da minha mãe abotoou o paletó enquanto saía da mesma porta que Deloris tinha acabado de usar. Sem pensar, eu abri a porta do SUV. "Alex..." Eu não ouvi o aviso de Deloris ou a porta de Clayton abriu quando o sangue corria ruidosamente através dos meus ouvidos. Ajustando os meus óculos, eu pisei rapidamente para o meu padrasto. "Deixe-me ver a minha mãe."

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A ASSINATURA AVERMELHADA fluiu para cima do colarinho branco engomado de sua camisa quando Alton Fitzgerald parou no lugar e virou em minha direção. "Parece que a filha pródiga voltou." Eu não parei de andar até que eu estava certa de que estava diante dele. "Eu quero vê-la." "Você tem que entender que eu não tenho nenhuma intenção de matar um novilho gordo, (parábola do filho pródigo, em que o homem mata o seu melhor novilho para o filho que foi embora) nesta ocasião, simplesmente porque você decidiu nos agraciar com sua presença." "O que aconteceu?" Perguntei. Ele olhou por cima do ombro em direção ao SUV quando uma limusine parou passando, até a borda da passarela. Voltei-me para ver os dois Clayton e Deloris de pé ao lado do SUV olhando como se ambos estivessem prontos para correr em minha direção. "Venha para casa e vamos discutir isso. Agora." Ele enfatizou a última palavra. "Discutiremos isso agora. Eu não quero voltar para a mansão. Quero ver minha mãe."

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O tom de Alton foi reduzido. "Você vê, Alexandria, esse é o problema. Por muito tempo você tem sido mimada. Seus dias de conseguir o que quer acabou. É hora de você concordar com o seu futuro, da mesma forma que Laide fez." Eu balancei minha cabeça. "Eu não sei o que você está falando." "Claro que não. Você ficou muito envolvida em suas próprias frivolidades para se preocupar com o que é importante. Talvez se você não estivesse desligada em Nova York, você teria sido capaz de ajudar a sua mãe. Agora, seu destino está em minhas mãos." "O que diabos isso significa?" Eu me encolhi quando ele chegou para mim e colocou uma mão no meu ombro. Meu estômago revirou quando ele inclinou o rosto mais perto do meu e seu hálito quente e pútrido encheu meu nariz. "Vire-se, Alexandria." Eu fiz, não porque eu queria obedecer, mas porque eu precisava respirar ar fresco. Brantley estava em pé perto da porta aberta da limusine. Alton falou perto da minha orelha, sua mão ainda segurando meu ombro. "Se você quiser ver sua mãe, ou se ela tiver uma chance de ser liberada a partir desta facilidade, você vai ficar no carro e fazer o que eu disser." Eu olhei de volta para Deloris e Clayton. "Alexandria, não vou falar de novo." Meus olhos se fecharam, bloqueando o sol da tarde enquanto eu cerrei os dentes e apertei a sua mão. Com uma respiração profunda, eu dei

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um passo e depois outro. Enquanto eu caminhava para a minha própria morte, eu disse adeus a Charli. Alexandria assentiu para Brantley e subiu no banco de trás da limusine. Antes que a porta estivesse fechada, nos envolvendo no interior fresco, escuro, meu telefone vibrou com uma chamada recebida. "Dê-me sua bolsa." Alton disse com a mão estendida. Eu levantei meus óculos de sol para o topo da minha cabeça e fiquei olhando. "O quê? Não." Lágrimas de arrepiou em meus olhos e me virei rapidamente meu rosto picado da batida da palma da sua mão contra a minha bochecha. Que diabos? Enviei punhais voando de meus olhos enquanto eu pisquei a umidade. "Sua mãe não é mais um fator. Ouça-me pela primeira vez e não vou precisar ter certeza de sua atenção." Alton estendeu a mão novamente. "Eu não vou me repetir." Quando não me mexi, ele pegou minha bolsa, seu olhar me desafiando a impedi-lo. Estúpida! Por que eu entrei neste carro? Com o cenário se movendo para além das janelas coloridas e a limusine em movimento, sentei escultural tentando contemplar o meu próximo passo. Alton removeu o meu telefone e me devolveu minha bolsa.

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Eu segurei a minha língua, como eu tinha sido ensinada a fazer, quando ele desligou meu celular e o colocou no bolso. Embora meus pensamentos estivessem cheios de muitas coisas para registrar, a mensagem de texto do Chelsea veio à mente. Eu não tinha apagado. Se Alton ligasse o telefone, ele a veria. "Alton," Eu tentei dar o meu tom mais respeitoso. "Por favor, digame sobre a minha mãe." Ele

encostou-se

no

assento,

aparentemente

compondo

sua

resposta. "O seu tempo em Nova York está acabado. Sua mãe queria um casamento no Natal. Eu acho que se Suzy começar agora os planos, ele ainda pode ser realizado. A única variável será se Adelaide estará bem o suficiente para participar." Alton suspirou, inclinou a cabeça para o lado. Com um sorriso reto nos lábios, ele acrescentou: "Acho que é isso para você." "Bem vinda ao lar, Alexandria."

Fim de Deception... Descubra o que acontece em seguida no ENTRAPMENT.

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DECEPTION - SERIE INFIDELITY 03 - ALEATHA ROMIG  
DECEPTION - SERIE INFIDELITY 03 - ALEATHA ROMIG  
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