Issuu on Google+

EXPEDITION LADAKH When for the first time I saw snaps of Ladakh, I could not believe if this were a  real place on earth.  The photographs of heavenly huge mountains, high passes, and blue  lakes were simply astonishing. As being a regular trekker and adventure­lover, the high  altitude dessert situated in the Himalayan ranges looked like a challenge to me. But what  makes visit­to­Ladakh even more appealing is the fact not every Tom, Dick and Harry  can make it to this wonderful place. Making it to Ladakh not only requires time and  money, it also requires a commitment and a resolve from the person to withstand the  harsh realities of traversing through this unforgiving landscape. But these realities excited  me to experience Ladakh by myself.  My traveling­for­adventure background includes regular trekking around Western  Ghat and frequent long trips on my bike. Continuous ridings on bike for say 2­3 days  were   normal   to   me,   but   riding   bike   for   3000   Km   (from   Delhi­Manali­Leh­Kargil­  Srinagar­Jammu­ back to Delhi), that’s crazy. Just imagine of a barren land without a  soul for hundreds of miles and the weather is most harsh you would have ever endured,  riding a bike almost on your own for 3000km when one is not sure of roads, not a single  bike mechanic shop on your way ­ would you be willing to join a freak like me? This is a  story about a bike­trip for 13 days, for more than 3000 km, on one of the toughest terrains  of the World. Each of us was residing and working in different cities, so we decided to meet at  common point, Delhi. We started our bike ride from Delhi and in few hours reached  Chandigad, our first halt. The next day we started our journey to Manali, before that not  forgetting to enjoy Aloo parathas and huge glass of Lassi. As one travels from Chandigard to Manali one sees a gradual transformation of  landscape   from   planes   to   hills.   Riding   carefully   on   every   turn   and   negotiating   blind  curves we reached Manali. We had a stay for the night there and set our journey to Leh  the next morning but not before having delicious Dal­Makhni and Garam garam Roti,  which was indeed a pleasure on a cold rainy day. Now we had to cross the first high altitude Rohtang Pass (13,051 ft) ahead. There  could be nothing more exciting than riding a bike on a chilly morning between breath­ taking scenic surrounding of huge pine trees. Initially the roads were good but as we  started   climbing   steep   towards   the   pass,   road   conditions   deteriorated.   As   we   were  traveling in that region, we learnt that making roads in mountains is very tough and even  tougher is its maintenance. We crossed the huge machines clearing the debris on the road  resulted from mudslide that happened few hours before. We were stuck just before the  top because the roads were blocked due to snowfall. We knew very well traffic is not  going to clear soon. But we were relieved at least that it was bright sunny day but not for  long. We enjoyed few hours playing in snow, capturing snaps, chatting with army men  and looking at impressive views of snow covered mountains. Now even after few hours  there was not even slightest movement of traffic. And to add to the trouble, clouds started  gathering and in few minute snowfall started. We were determined not to turning back  even though realizing how difficult it was to spend a night on the pass if road doesn’t get  cleared till morning. We ate hot Maggie and sipped tea to keep us hot enough in snowfall. 

We even thought of leaving bike there and descending to nearest town where we can  spend a night and come back next day. We were in dilemma whether to go ahead or to  return back without bikes. But having courage of “what it may come we shall not return  back”, we stayed there till traffic got cleared, while freezing and shivering! Around 6 pm  there   was  a little  movement  in  traffic.  Many thanks  to army­men  who work hard  in  extreme  temperatures  so  that  people  like   us   can  travel.   Hats   off to  the  Indian  army.  Having spent our very first day of journey in snowfall made us realize how tough is could  get as we leap forward to cross higher and higher passes before reaching Leh. Now   it   was   time   for   us   to   cross   Rohtang   Pass.   There   at   that   height   we   saw  stunning   view   of   clouds   kissing   snow­covered   mountains.   It   was   a   sheer   joy   and  calmness, which no other materialistic mean can present. After descending the Rohtang  pass we stayed in town called Koksar. We were already wet and shivering. We found  government guesthouse to stay and wrapped ourselves in sleeping bags. To reach Leh we  were to cross 4 passes and this we had planned to cover in 3 days. We knew beforehand  that on our way our route would be – Koksar­Tandi­Keylong­Jispa­Darcha­Sarchu and  then to cross 3 passes to reach Pang and then to cross one pass to reach Leh. To our luck it was bright and sunny next morning and we could see the beautiful  view around the Koksar, which we had missed previous day. As we started our travel  towards Keylong,­our next destination, we found ourselves between huge mountains and  a river­ as our companion, flowing along with road. What a great joy riding on bike  between huge mountains along with river as if river was also coming with us to Leh. We  almost did a off­roading as the road were not good and was almost in invisible mode. We  stopped at Tandi, which is the only petrol pump on Manali­Leh route and Leh was still  350 odd km ahead. Before Sarchu, some bikers who were returning back told us that Baralacha La  pass (altitude­16500ft) was blocked for last two days due to heavy snowfall. There was  no point in hurrying and so we decided to enjoy our route peacefully and we stayed in  Jispa, 10 Km before Baralacha La Pass. We enjoyed our stay in Jispa in a cottage very  near to the river.  Next day after enquiring with few truck fellows about the roads, we started our  most strenuous journey of crossing three passes in a day. We crossed Sarchu, which is a  human settlement in the form of collection of tents and militarily base and is at an altitude  of   14,000ft.   From   Sarchu   to   Pang   you   will   find   three   huge   passes   Baralacha   La  (16,500ft), Nakee La (15,547ft) and Lachulung La (16,616 ft). Before Lachulung La,  Gata Loops are a collection of 21 loops that take you to an altitude of 15,302 ft. The  descent from Lachulung La will take you to Pang, which is a temporary tent settlement.  We stayed here for the final push to Leh. Next day the road from Pang took us to the famous Moore Plains; situated in a  plateau. This relatively flat piece of land is located at an altitude of 15,400ft. Road here  are relatively straight and in very bad condition. Rather there are no roads, we rode bikes  creating a clouds dust behind us.  After the dusty journey on the Moore plains, we were on the ascent to the third  highest pass in Ladakh, Tanglang La (17,582ft). Final few kms to the summit of the pass  were in bad condition and the steepness coupled with lack of air, took a toll on bike’s 

performance. But once we were on the top we were greeted with spectacular views, and  could see the road to the pass for miles on both directions. As we descended from the  pass, the road to Leh was very clear and in an hour or so we were in Leh.  To   visit   places   like   Khardung   La   and   Pangong   Tso   one   needs   to   get   the  permission letter of District Collector of Leh, so we arranged that. There is couple of  places to visit in Leh like Leh Palace, Shanti Stupa, polo ground. Shanti Stupa is white  colored structure decorated with traditional Buddhist painting, is at higher altitude than  the city of Leh and offers fantastic views of the city. Next day we decided to visit the Pangong Tso (Tso­ pronounced just “so”, means  lake), at height of about 13,900 ft. It is 134 km wide and extends from India to China.  Two   thirds   of   the   length   of   the   lake   lies   in   China.   During   winter,   the   lake   freezes  completely, despite being saline water. It is 170 kms from Leh. To reach the lake we need  to cross the mightiest of Ladakh Pass Chang La (17,800 ft). Once we reached the summit,  we were greeted by the Indian Army troops with hot tea. Army men are posted here to  acclimatize to high altitude, before they are posted in world’s highest battlefield, Siachen.  “The Land is so barren and the passes so high that only our fiercest enemies  or our best friends would want to visit us” ­ A Ladakhi Saying. Nonetheless true as  we already had seen in past our neighbors trying to steal it from us. As we descend from  Chang la, we observed fantastic mountains clad in different colors. As we come near the  lake, the sheer size and blue water of it started becoming more evident. And once we  reached there the beauty of lake stunned us. Nobody spoke a word; everybody kept on  looking into vast blue glittering water as far as the eye could see. We in our life become  happy or sad depending on how many efforts we put into something and what we get out  of it, when there is balance between what we put and what we get we feel happy. At that  moment it became very clear that whatever challenges of bad road, weather, low oxygen  levels we had, it was all worth even for single glimpse of that view of blue lake calmly  residing amidst mountains. This is indeed a heaven on earth. To be lucky enough to visit  heaven   while   you   are   alive,   visit   Pangong   Tso   –   It   should   be   a   new   saying   for  Ladakh, I imagined. Next day we planned to visit Khardung La(18350 ft), which is highest motorable  road   in  the World. It is situated  37 km by road from Leh.  This pass is  strategically  important to India as it is used to carry essential supplies to the Siachen. Though being  highest motorable pass, its journey was piece of cake as we already had been through the  worst of the expedition. We descended back and spent rest of the day in Leh wandering  in city. Now we were on the journey back to Delhi but we took the different route of  Kargil­Delhi,   which   passes   through   Srinagar,   Jammu   and  Chnadigad.   On   the   way  to  Srinagar we visited “Kargil War memorial” built in Dras in the memory of soldiers who  sacrificed their lives in 1999 Kargil War. We paid our homage to heroes of Kargil war.  Back on the way till Jammu one can find an army men every corner of the road with  AK­47.   Road   from   Jammu   to   Delhi   was   good   and   we   reached   Delhi   without   any  problem.  

As they say, travel is more than the seeing of sights; it is a change that goes on,  deep and permanent, in the ideas of living, we were back with transformation as never  before. Happy to have seen the heaven before we die!!

Expedition Ladakh