Page 1

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304      18. What is meant by brutalism in architecture? Compare and contrast the work of Smithsons with  the Japanese brutalists.  Brutalism in architecture was a movement that started to gain momentum in Europe, especially in  Britain, in the post war period of the 1950s. During same, a lot of debate was made about whether  the modern architecture that emerged at the beginning of the 20th century was any longer suitable  for the society1, and brutalism was one the movements that would reform architecture after World  War  II.  This  essay  will  discuss  the  emergence  of  brutalism,  the  different  approaches  to  it  with  constant references to Le Corbusier, and discuss and compare examples by the Smithsons and Kenzo  Tange, respectively from England and Japan, two countries which have been particularly affected by  the war.   The term ‘New Brutalism’ was first coined by Alison Smithson in December 1953, as applied to the  coarse finish of a terraced house that she and Peter Smithson designed in SoHo2  (fig.1). Although it  was  only  from  then  that  New  Brutalism  was  considered  a  distinctive  style,  the  principles  behind  it  dated back to Le Corbusier as early as 1923 in his book ‘Vers une Architecture’3 ‐ the post World War  II atmosphere in Europe was not completely dissimilar to that of post World War I, and the common  element to the emergence of similar philosophies in these 2 periods was possibly being the need for  reconstruction  after  the  destruction  of  the  war.  The  concept  of  New  Brutalism  was  actually  a  reaction to Le Corbusier’s use of rough, unfinished surfaces and his vision of a communal living4. This  essay will, however, focus on the post World War II period. After the end of the war in 1945, Europe  was being in an intensive phase of reconstruction. However, the experimental creativity that   1. 2. 3. 4.

William Curtis, Modern Architecture since 1900, London: Phaidon Press Inc., 1996, 471.  Laurent Stalder, ‘‘New Brutailsm’ ‘Topology’ and ‘Image’: some  remarks on the architectural debates in England since 1950’,  The Journal of Architecture, 13, no. 3 (2008), 264.  Stalder, ‘‘New Brutailsm’ ‘Topology’ and ‘Image’: some remarks on the architectural debates in England since 1950’, 264.  Anthony Studor, ‘A Bit of Rough: William Cook explains why brutalism, that most provocative assault on suburban sentiment, is  now cherished again’, New Statesman, 131 no. 4592 (June 2002), 37.  

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304      occurred  after  World  War  I  (fig.2)  was  not  seen  again  –  instead,  architecture  became  more  functional and rational in order not to create grand architecture with expensive materials, but rather  to address the serious issue of creating housing for people affected by the war. As a result, architects  like Le Corbusier, proposed housing solutions like his Unité d’Habitation in Marseilles (fig.3). There,  Le  Corbusier  makes  use  of  heavy  raw  concrete  and  huge  pilotis  to  create  a  sense  of  mass  and  roughness. This aesthetic quality of ruggedness has been adopted by later architects, and while the  social  agenda  behind  its  adoption  was  sometimes  similar  to  that  of  Le  Corbusier,  at  times  the  adoption of raw concrete was only for aesthetic purposes.  Two years after the Unite d’Habitation, Peter and Alison Smithson designed the Hunstanton School  in Norfolk from 1949 to 1954. Although the latter building predates the term, it is the first example  to explicitly be labelled New Brutalism. The design of the school was inspired by Le Corbusier’s idea  of  leaving  all  the  materials  bare5  and  the  purism  of  Mies  Van  de  Rohe’s  Illinois’s  Institute  of  Technology6,  although  in  1954,  architectural  critic  Reyner  Banham  described  the  school  as  being  ‘freed  of  the  formalism  of  Mies  van  de  Rohe’  by  showing  every  element  as  they  really  were.  The  result is a building with a linear structure, light construction of glass and unconcealed structures and  materials  –  steel  girders  on  the  interior  and  unadorned  brick  on  the  outside7.  Services  are  also  apparent  on  the  outside,  with  pipes  and  conduits  visibly  running  through  the  wall  and  delivering  water and electricity where needed (figs.4, 5). In this instance, the lack of refinement in construction  might have been not, as for Le Corbusier, for a visual purpose, but rather because of a lack of funds,  materials and knowledge8. The use of raw materials by the Smithsons was also to reflect the harsh  social realities of post World War II Europe9. Brutalism was often seen as being an ethic entity more  5. 6. 7. 8. 9.

Jeremy Melvin, Understanding Architecture, London: Herbert Press, 2005, 118  Nigel Whiteley, Modern Architecture, Heritage and Englishness, Architectural History, 30 (1995), 229.  David Macaulay, Life’s a Brute In a Fancy building, The Times Educational Supplement, 2262 (January 2002), 10.  Jeremy Melvin, Understanding Architecture, 118.  William Curtis, Modern Architecture since 1900, 425 

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304      than an aesthetic architectural style since it emerged as a viable response to housing problems by  providing rational, cheap, unrefined infrastructure. In 1953, during the Parallels of Life and Art, the  Smithsons  gave  a  definition  for  the  New  Brutalism  as  having:  ‘Memorability  as  an  Image;  Clear  exhibition  of  structure;  Valuation  of  materials’10.  However,  New  Brutalism  would  be  redefined  by  later  architects,  and  because  of  these  numerous  aesthetic  definitions,  the  approach  towards  brutalism  was  not  as  clear  and  systematic  as  the  Smithsons  might  have  intended  it  to  be11.  As  a  result,  many  buildings  which  would  later  be  classified  as  brutalist  were  simply  integrating  the  ‘exposed material and structure’ element in the design without necessarily translating the ideas that  the Smithsons had when they initially applied the brutalist principles.   One of the examples of these buildings which have adopted the brutalism, but not the ‘smithsonian’  philosophy  behind  is  Le  Corbusier’s  convent  of  Sainte  Marie  de  la  Tourette  (fig.6).  Visually,  La  Tourette  obviously  demonstrates  signs  of  brutalism:  unfinished  concrete  and  a  clear  exhibition  of  the structural elements. However, the agenda behind the adoption of brutalism here is neither the  limitations  of  resources  nor  the  need  to  exhibit  the  ethics  of  social  institutions.  Instead,  this  new  brutal language that Le Corbusier was now using was a reaction against the machine – although he  was  the  one  advocating  the  machine  in  his  earlier  works,  he  was  distraught  by  the  mechanical  destruction  of  World  War  II12  and  wanted  to  move  back  to  a  more  natural,  unindustrialised,  monolithic‐like  architecture.  The  building  appears  to  be  really  heavy  and  massive.  The  structural  frames and the walls are made of raw concrete, and the openings are seemingly punched into the  walls so as not to break the solid composition of the building. Even the glass is fixed directly onto the  concrete without any framing softening the transition between concrete and glass. The concrete   1.

Reyner Banham, ‘The new Brutalism’, Architectural Review, December 1955, 358. 


Stalder, ‘‘New Brutailsm’ ‘Topology’ and ‘Image’: some remarks on the architectural debates in England since 1950’, . 


William Curtis, Modern Architecture since 1900, 417 

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304      blocks on the windows of the corridors, often known as sugar lumps give the impression that they  are  supporting  the  concrete  mass  above,  further  enhancing  this  impression  of  heaviness13.  The  brutal  character  of  La  Tourette  also  lies  in  the  fact  that  it  represents  a  very  strong  affirmation,  a  brutal  action  on  the  rural  landscape  since  it  is  a  massive  crude  structure  seemingly  cut  into  the  natural slope of the hill14. There are, however, some parallels with the post‐war social housings – La  Tourette  can  be  seen  as  an  example  of  the  organisation  of  communal  living  within  the  same  building15,  and  some  critics  such  as  Colin  Rowe  even  claimed  that  ‘within  the  walls  community  individuality and collectivity are reconciled’16.  La Tourette represents a very good example of how a building can be considered as one of the key  buildings  of  Brutalism,  while  not  exactly  responding  to  the  social  drivers  which  initially  were  responsible for the emergence of brutalism. It demonstrated how architects were quite liberal about  the meaning of brutalism and its application in the design of their buildings. The Smithsons on the  other hand managed to preserve the ethos of brutalism. This was shown in the Robin Hood gardens,  built in London from 1966 to 1972 (fig.7). The Robin Hood Gardens is a social housing building which,  like  Le  Corbusier’s  Unite  d’Habitation  has  defined  the  building  typology  associated  with  social  estates, with a long repetition of apartment blocks identifiable via the façade17, and with access to a  balcony. The two huge, heavy wings were supposed to shield the noise from the outside and create  a peaceful haven inside, using the green enclosed courtyard, (fig.8) and the balconies, which they    4.

Richard Copans, ‘Le Corbusier: The Cloister of La Tourette’, Architectures, Paris: Arte France, 2007. 


Richard Copans, ‘Le Corbusier: The Cloister of La Tourette’. 


William Curtis, Modern Architecture since 1900, 423. 


Peter Serenyi, ‘Le Corbusier, Fourier, and the Monastery of Ema, The Art Bulletin, 49, no. 4 (December 1967), 286 


William Curtis, Modern Architecture since 1900, 533. 

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304      nicknamed ‘streets in the sky’,  as a social space. Indeed, the Smithsons wanted to see themselves as  social  reformers,  and  use  architecture  as  a  social  catalyst,  a  way  of  marrying  traditional  family  life  with modern architecture18. The use of the brutalist language was as a symbol of post World War II  working  class  life,  and  the  cultural  achievement  of  the  Welfare  State19.  However,  Robin  Hoods  Gardens  failed  to  achieve  what  the  Smithsons  intended  it  to.  The  heavy  concrete  walls  created  claustrophobia and isolation and the poorly designed circulation meant that people were afraid to  be  mugged  at  every  corner20.  Even  the  structure  proved  to  be  defective,  and  a  building  that  was  initially meant to create community ended up being a centre of crime21. The reason why this building  has  failed  possibly  lies  in  the  fact  that  the  architects  were  stuck  in  an  academic  vision  of  what  postwar social housing needed, and were unable to foresee that society and lifestyles would not be  stuck  in  this  postwar  reconstruction  period.  Failure  to  foresee  the  future  consumerist  society  that  would  emerge  after  the  1950’s  was  probably  what  marked  the  decline  in  the  reputation  of  Alison  and Peter Smithson22.  The destruction of the war also spread to other parts of the world. The most heartbreaking visions of  destruction  were  probably  the  ruins  of  Hiroshima  and  Nagasaki  after  2  atomic  bombs  were  detonated there in August 1945. The scale of destruction was such that the landscape was complete  flattened  within  a  two  kilometre  radius  around  the  explosion  and  nearly  half  the  population  was   


Nicholas Beech, Problem with Easy Street:London: University College of London, 2006. 

10. Nikolai Ouroussoff, ‘Rethinking Postwar Design in London’, The New York Times, 19 March 2009, C1.  11. Nikolai Ouroussoff, ‘Rethinking Postwar Design in London’, C1.  12. Hugh  Pearman,  ‘Meet  the  Smithsons:  separating  the  hype  from  reality.  Should  Alison  and  Peter  Smithson  have  stuck  to  th

talking:’, Gabion, 2009 (accessed 25  April 2011) 13. Hugh  Pearman,  ‘Meet  the  Smithsons:  separating  the  hype  from  reality.  Should  Alison  and  Peter  Smithson  have  stuck  to  th

talking:’, Gabion, 2009 (accessed 25  April 2011)

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304      killed within 5 years23. However, the determination of the survivors spurred a boom in the economy  and  the  widespread  reconstruction  of  the  city.  In  1950  the  Japanese  architect  Kenzo  Tange  was  selected  to  design  the  Hiroshima  Peace  City  (fig.9),  an  architectural  symbol  of  post  war  reconstruction.24. Tange was invited to the CIAM meeting in 1951, where he got the opportunity to  meet  Le  Corbusier.  He  also  became  a  member  of  Team  X,  an  architectural  group  in  which  the  Smithsons were prominent figures. While his meeting with le Corbusier informed his language with  the use of rugged concrete25, his interaction with the brutalists resulted in a division which led to the  development  of  metabolism26  The  difference  between  the  metabolists  and  the  brutalists  is  that  brutalists  worked  to  solve  problems  on  a  human  scale27  (for  example  social  housing)  while  metabolists worked on a larger scale. However, the decision of Tange to use the modern language  was, similar to Le Corbusier and the Smithsons, as a reaction to history, a wish to look towards the  future as a way to exorcise the consequences of the war. This was demonstrated explicitly in one of  his  quotes:  ‘How  do  we  face  the  past  when  history  itself  has  become  so  traumatic?  How  can  we  rebuild  the  world  once  we  have  shattered  it?’28  Despite  the  distinctions  that  exist  between  metabolism  and  the  brutalism,  there  are  several  similarities  between  them  as  well.  As  mentioned  previously  they  were  both  architectural  philosophies  that  emerged  as  a  reaction  to  war  and  both  expressed materials and structures. The Hiroshima Peace Memorial Museum is visually very similar  to Robin Hood Gardens. The use of unfinished concrete and the horizontal repetition of elements   14. Joanne Silberner, ‘Hiroshima and Nagasaki: Thirty Six Years Later, the Struggle Continues’, Science News, 120, no. 18, (October  1981), 284.  15. Isamu Naguchi, ‘Uniting Tradition and Modernity: A Postwar Photographic Journey’, Grand Street, no. 72, (Autumn 2003), p45  16. William Curtis, Modern Architecture since 1900, 434.  17. Francis Ching, Mark Jamzorbek, Vikramaditya Prakash, A Global History of Architecture, New Jersey: John Wileys and Sons. Inc.,  2007, 738.  18. Ching, A Global History of Architecture, 738.  19. Isamu Naguchi, ‘Uniting Tradition and Modernity: A Postwar Photographic Journey’, 46. 

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304      along the building and the location of the building in the middle of a social environment are common  elements. The columns at the base of the building are a clear expression of the structure and is very  similar the Unite d’Habitation in Marseilles. Isamu Naguchi, a Japanese sculptor who participated in  the design of the Hiroshima Peace Memorial Park said that the reconstruction of Hiroshima after the  bombings of August 1945 had very strong parallels with the building from scratch of Chandigarh in  the 1950s29, one of the most famous building of which is the very brutalist Secretariat Building by Le  Corbusier (fig.10).  The relationships between the different buildings that would be classified as brutalist are not very  clear. Since its first use by Alison Smithson in 1953, the term brutalism has been redefined by several  architects,  and  its  application  has  been  quite  liberal.  The  aesthetic  qualities  have,  however,  been  more or less preserved, although the Smithsons’ definition advocated valuation of material and not  specifically  concrete  which  has  subsequently  been  an  identifying  element  of  the  style.  The  reason  was probably the influence of ‘beton brut’ of Le Corbusier who was after all a prominent figure in  the development of brutalism. The social implications of brutalism are also difficult to flesh out. In  Britain, it started out with a social agenda to rebuild schools, housing and other institutions in the  cheapest, most rational manner, and to use architecture as a social catalyst to create community. Le  Corbusier  focused  on  the  communal  dwelling  and  Kenzo  Tange  used  the  style  to  symbolise  reconstruction, but not from a social perspective, but a commemorative one. The variations in the  proximal  drivers  of  brutalism  have  been  as  numerous  as  the  architects  who  have  adopted  that  language. However, the distal origin was this need for reinvention, an architecture that would mark  a turning page of history and the new society that would emerge in the post war era.    20. Isamu Naguchi, ‘Uniting Tradition and Modernity: A Postwar Photographic Journey’, 46. 

CHU SIN N CHUNG Adrrian 332874  MoMo tto PoMo ABP PL 30050  Final Esssay  George SStavrias  Thursday 3.15‐4.15 A Architecture e 304         


Figuree 1: Smithson ns’ house in SSoHo  Sourcee:   Richarrd Benham, TThe New Bru utalism 

Figuree 3: Le Corbusier’s Unite  d’Habitation in Maarseilles  Sourcee:   Great Buildings On nline  http:///‐ bin/gb bi.cgi/Unite__d_Habitation.html/ci d_24664522.html 

Figure e 2: Experimental creativvity after  WWI – Tatlin Tow wer, Vladimirr Tatlin  Sourcce:   Philip p Goad, Vision vs reality ((lecture)  

Figure e 4: Interior of Hunstantoon School,  Peterr and Alison S Smithson  Sourcce:   Nigel Wgiteley. Ba anham and ‘‘Otherness’  

CHU SIN N CHUNG Adrrian 332874  MoMo tto PoMo ABP PL 30050  Final Esssay  George SStavrias  Thursday 3.15‐4.15 A Architecture e 304          

Figure 55: Hunstanto on School, Pe eter and Alisson Smithson n  Source:   Laurentt Stadler, Neew Brutalism,, Topology aand Image  

Figure 66: Le Corbusier, Sainte M Marie de la Toourette 

Figure 7 7: The Smith sons, Robin Hood Gardeens 

Source:   Buildings Onlline  Great B  http:///www.greatb m/cgi‐ bin/gbi.cgi/Conventt_of_La_Tou urette.html/ccid_2463 890.gbii 

Source:: om/2009/10 0/r obin‐ho ood‐gardens..html 

Figure 8: The Smithso ons, Robin Hoood Garden,,  enclosed green social space.  Source:  http://ruthhedges.wo m/category/society/ 

CHU SIN N CHUNG Adrrian 332874  MoMo tto PoMo ABP PL 30050  Final Esssay  George SStavrias  Thursday 3.15‐4.15 A Architecture e 304          

Fig gure 9: Kenzoo Tange, Hiroshima Peacce  Memorial Musseum  So ource:‐ sig ghtseeing 

Fig gure 10: Le CCorbusier, Se ecretariat building  in Chandigarh  So ource: bestArchitectts.php? id= =9 y 

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304        References  

Reyner Banham, ‘The New Brutalism’, Architectural Review, December 1955. 

Nicholas Beech, Problem with Easy Street: London: University College of London, 2006. 

Francis Ching, Mark Jamzorbek, Vikramaditya Prakash, A Global History of Architecture, New  Jersey: John Wileys and Sons. Inc., 2007. 

Richard Copans, ‘Le Corbusier: The Cloister of La Tourette’, Architectures, Paris: Arte France,  2007. 

William Curtis, Modern Architecture since 1900, London: Phaidon Press Inc., 1996. 

David Macaulay, Life’s a Brute In a Fancy building, The Times Educational Supplement, 2262  (January 2002). 

Jeremy Melvin, Understanding Architecture, London: Herbert Press, 2005. 

Isamu Naguchi, ‘Uniting Tradition and  Modernity: A Postwar Photographic Journey’, Grand  Street, no. 72, (Autumn 2003). 

Nikolai Ouroussoff, ‘Rethinking Postwar Design in London’, The  New York Times, 19  March  2009. 

Hugh Pearman,  ‘Meet  the  Smithsons:  separating  the  hype  from  reality.  Should  Alison  and  Peter Smithson have stuck to talking:’, Gabion, 2009 (accessed 25th April 2011) 

CHU SIN CHUNG Adrian 332874  MoMo to PoMo ABPL 30050  Final Essay  George Stavrias  Thursday 3.15‐4.15 Architecture 304       Peter Serenyi, ‘Le Corbusier, Fourier, and the Monastery of Ema, The Art Bulletin, 49, no. 4  (December 1967).    

Joanne Silberner,  ‘Hiroshima  and  Nagasaki:  Thirty  Six  Years  Later,  the  Struggle  Continues’,  Science News, 120, no. 18, (October 1981). 

Laurent Stalder, ‘‘New Brutailsm’ ‘Topology’ and ‘Image’: some remarks on the architectural  debates in England since 1950’, The Journal of Architecture, 13, no. 3 (2008). 

Anthony Studor,  ‘A  Bit  of  Rough:  William  Cook  explains  why  brutalism,  that  most  provocative  assault  on  suburban  sentiment,  is  now  cherished  again’,  New  Statesman,  131  no. 4592 (June 2002). 

Nigel Whiteley,  Modern  Architecture,  Heritage  and  Englishness,  Architectural  History,  30  (1995). 



What is meant by Brutalism in Architecture? Compare and contrast the works of the Smithsons with the Japanese Brutalists.


What is meant by Brutalism in Architecture? Compare and contrast the works of the Smithsons with the Japanese Brutalists.