Issuu on Google+

The colour purple in  ancient Rome    Mark Bradley            Figure. 1. Murex shells. Photo: Paul Monfils.      Introduction: fishy origins      We will begin our look at the colour purple in the shoals off the Phoenician Coast in  the mid first century AD. Not because we are interested in fishing, but because here  was the source of one of the Roman world’s most important and evocative colours  (see figure 2). Pliny the Elder, that mine of information about all things Roman and  non‐Roman, begins his account of purple here too. This was where local fishermen  made  it  their  daily  business  to  catch  thousands  of  murex  snails  which  made  their  homes  in  the  shallow  reefs  off  the  shore  of  modern  Syria  and  Lebanon.  From  the  throats  of  each  of  these  creatures,  a  small  vein  would  disgorge  tiny  drops  of  fluid  which for hundreds of years transformed the elite clothing of Babylonians, Egyptians,  Persians,  Macedonians  and  Romans.  In  spite  of  the  dye’s  complex  political  history  1

The Colour Purple in Ancient Rome

Related publications